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Cien aos de la llegada del cine a Colombia : abril 13 de 1897


Por: Hellriegel, Don; Vallejo, Fernando, 1942-

EDICIN 88 - ABRIL 1997

"Al amparo de la oscuridad"


("Lo que vio "Lpiz" una noche en el Cine al encenderse la luz de repente").
Caricatura de Jos "Pepe" Gmez Castro,
ca. 1917. Coleccin particular, Bogot.

Abril 13 de 1897
CIEN AOS DE LA LLEGADA DEL CINE A COLOMBIA
Leila El'Gazi

Si decimos que el cine cumpli sus primeros cien aos en 1995, es porque el 28 de diciembre de 1895 los industriales
franceses Lumire --Antoine y sus hijos

Louis y Auguste--, inventaron el saln oscuro donde un pblico numeroso puede observar imgenes que se mueven en
una pantalla. El aparato que desarrollaron era el cinematgrafo, capaz de captar y reproducir con gran calidad la ilusin
de la vida, gracias a un diseo ligero y slido a la vez, que combinaba en un sencillo equipo nico las funciones de
Slmacin, copiado y proyeccin. Esa primera funcin se present en el Saln Indio del Gran Caf del Boulevard des
Capucines en Pars, en esa fecha emblemtica, como resultado de los desarrollos de diversas vertientes del
conocimiento durante siglos, as como de procesos sociales y de evoluciones tecnolgicas del siglo XIX. Desde
comienzos de 1896, los Lumire entrenaron operadores de su invento y los enviaron a los lugares ms remotos con la
misin de Slmar y exhibir sus "vistas". Fue el lanzamiento del cinematgrafo al mundo.

Mientras tanto, en Estados Unidos, Thomas Alva Edison desarrollaba otros aparatos de Slmacin y de proyeccin de
imgenes en movimiento. Gracias a un nuevo soporte fotogrSco transparente y `exible inventado por George Eastman,
Edison y su colaborador Dickson perfeccionan el kinetgrafo para Slmar, y desde 1894 comercializan el kinetoscopio para
visionar individualmente en un cajn de madera. En 1895, la exportadora Maguire & Baucus de Nueva York tiene los
derechos de Edison para Suramrica. En Colombia, en el peridico El Esfuerzo, de Medelln, se promociona a partir de
febrero de ese ao el kinetoscopio junto con nuevos modelos de fongrafos. Al inclinarse por el espectculo individual
del kinetoscopio, Edison no tena listo un aparato capaz de enfrentarse al cinematgrafo, pero en 1896 se apropia del
fantascopio inventado por Thomas Armat, lo rebautiza como vitascopio y lo presenta al pblico.

Hacia 1897, Lumire y Edison compiten por los mercados del mundo. Lumire contina enviando operadores, pero
ampla a partir de ese ao su estrategia comercial y decide vender equipos y pelculas a terceros. En Amrica Latina en
general y en Colombia en particular, el cinematgrafo y el vitascopio se pisan los talones, y por escasas semanas o
meses llega uno primero que el otro.

Un ao y cuatro meses despus

El cine viene en el respiro de paz que vivi la Repblica a Snes del convulsionado siglo XIX, entre la contienda civil que
Snaliza en 1895 y la guerra de los Mil Das que se inicia en 1899. Se
viva con avidez de diversin y modernidad: "Estamos en era feliz y de
confort", se lee en octubre de 1897 en La Palabra de Barranquilla. Un
relativo bienestar econmico se percibe en las principales ciudades. Se
inauguraban plantas elctricas y se estrenaban teatros para albergar a
las compaas de espectculos que llegaban de Europa y de Estados
Unidos.
El kinetoscopio de Thomas Alva Edison, grabado de Poyet .

El kinetoscopio y su sistema de proyeccin.

Los peridicos comentan extensa y exaltadamente las funciones de


pera, de zarzuela y de teatro. Aunque asistir al Teatro, con mayscula,
"es el placer de gran tono, la aristocracia de los placeres", como lo
deSne un periodista del momento, tambin se registran y comentan
con cierto detalle los circos, los ilusionistas y transformistas, los perros
sabios, los acrbatas y las bailarinas exticas, que muchas veces
acompaaban las primeras proyecciones de "cuadros y vistas" en
movimiento.

Un ao y cuatro meses despus de la funcin pblica del cinematgrafo en Pars, se presenta


por primera vez el cine en Colombia, gracias a un vitascopio de Edison que traa la Compaa Universal de Variedades
como parte de su programa. Su director, el hbil prestidigitador, seor Balabrega, ya haba visitado Colombia con su
compaa. En julio de 1894 lo encontramos en Barranquilla con su espectculo de ilusionismo y canarios, antes de una
gira por el interior del pas hasta Bogot, al cabo de la cual, en diciembre de ese ao, una nota de prensa informa acerca
de su propsito de establecerse en la Costa para dedicarse a la agricultura y abandonar la magia y la itinerancia (El
Anotador, Barranquilla, diciembre 4 de 1894).

Cosa que no sucedi, pues el 13 de Abril de 1897 la compaa de Balabrega llega en el vapor Str. Holstia, procedente de
Jamaica, al puerto de Coln en Panam, entonces territorio colombiano. En esa ocasin el vitascopio era la atraccin
principal, "nunca antes introducida en el Istmo", de un programa que inclua nmeros de magia, de canarios, de tiro al
blanco y a Mademoiselle Elvira, en persona, en la Danza de la Serpentina. La primera funcin tuvo lugar el mircoles 14
de abril de 1897 a las ocho de la noche, en una carpa instalada en un predio donde, a falta de teatro, se solan organizar
distintos espectculos, situado en la esquina del ediScio de A. James & Co., en Front y Sexta Calles. La prensa registr lo
concurridas que estuvieron las dos primeras funciones y la admiracin que produjo el vitascopio, a pesar de lo deSciente
de la luz elctrica, dolor de cabeza de todos los primeros exhibidores de cine en nuestro pas. El peridico en ingls The
Colon Telegram describi as lo que llam "the chief atraction": "En una inmensa pantalla son proyectadas las vistas de
tamao natural, las cuales representan los movimientos de los actores. El efecto es sumamente realista y da prueba de
los avances hechos por la ciencia en nuestros das".

El 19 de abril llega Balabrega con su espectculo a la ciudad de Panam. El comentarista del peridico El Istmo de
Panam del 20 de abril escribi que "el trabajo del vitascopio, aunque no fue del todo correcto, debido quizs a que los
aparatos al principio no pueden funcionar con la debida precisin, nada dejaron qu desear". Las funciones estuvieron
concurridas a pesar de que la poca no era la ms propicia, pues las familias pudientes se encontraban de vacaciones y
la Sebre amarilla enlutaba a muchos. The Colon Telegram del 3 de mayo de 1897 informa la salida para Limn, Costa
Rica, de la Universal Novelty Co. Creemos que se trata de la misma Compaa Universal de Variedades, que no ingres a
territorio colombiano actual, quizs huyendo de Panam antes de que se decretara la parlisis del trnsito de vapores a
causa de la epidemia de Sebre amarilla, que ese ao diezm habitantes y visitantes en la regin Caribe.

Dos meses ms tarde, tambin por Panam, nos llegara el cinematgrafo. Gabriel Veyre, uno de los operadores
entrenados por Lumire, fue el enviado a Mxico y el Caribe. Desde agosto de 1896 comenz exitosas exhibiciones en
Mxico y Cuba. El 13 de junio de 1897 lleg al puerto de Coln y pocos das despus se instal en la ciudad de Panam.
Los martes, jueves y domingos del mes de junio tuvieron lugar las primeras funciones del cinematgrafo en Colombia,
que segn la prensa "dejaron satisfechos a los numerosos espectadores que han asistido en las ltimas noches a tan
raro espectculo". El 29 de junio se anunciaron "nuevas vistas de movimiento" en los programas, que concluyeron con
una ltima funcin del 1 de julio. Al da siguiente, Veyre se embarc rumbo a Venezuela (El Istmo de Panam, 29 de junio
y 2 de julio de 1897).

Llegada al territorio actual

En la capital funcionaban por entonces varios teatros, entre ellos el Coln, el Municipal, el Coliseo Ramrez y el Coliseo
Maldonado, y haba luz elctrica; pero la primera exhibicin de cine en Bogot no tuvo lugar sino el primero de
septiembre de 1897. Las compaas de espectculos extranjeras que nos visitaban no se aventuraban por lo general al
interior del pas. La Costa Atlntica era entonces la puerta y la principal beneSciaria de ellos, incluido el cine.

Bucaramanga y Cartagena compiten (con la informacin disponible hasta el momento) por haber sido testigos de la
primera funcin de cine en nuestro territorio actual, con un da de diferencia, en agosto de 1897. El empresario de
espectculos venezolano Manuel Trujillo Durn introdujo el cine en el vecino pas desde junio de 1896, cuando llev a
Maracaibo y Caracas un vitascopio. Creemos que el seor Trujillo registrado por la prensa es el mismo que, tras cruzar la
frontera, en ruta a Bogot, presenta una primera funcin en Bucaramanga el 21 de agosto de 1897.

En el peridico local El Norte del 27 de agosto se comenta el espectculo que tuvo lugar en el Teatro Peralta, as como la
indumentaria de la nutrida asistencia, con lujo de detalles. Se mencionan los siguientes ttulos del repertorio de Edison
exhibidos en las dos primeras funciones: Las seoritas Shalt en el baile de las palomitas, La Serpentina, Elena y Marta con
el andarn Carlos y El martirio de Juana de Arco. Todas gustaron mucho, pero la favorita fue La Serpentina, que obtuvo
"exclamaciones de entusiasmo y nutridos aplausos", a pesar de que "el seor Trujillo tuvo que suspender su exhibicin
con gran pena del pblico porque se revent la cinta de celuloide donde estn las fotografas".
El 22 de agosto del mismo ao, un desconocido empresario presenta la primera funcin en
Cartagena, con un vitascopio Edison, anunciada en El Porvenir en una nota titulada "El
Cinematgrafo", nombre que ya se haba adoptado para designar toda proyeccin de imgenes en
movimiento: "Hoy se veriScar en nuestro Teatro la primera exhibicin de este prodigioso invento
de Edison. Es un espectculo digno de verse. Los cuadros que all se exhiben tienen la animacin
de la vida y el espectador asiste, desde su asiento, a interesantes escenas de la vida de otros
pueblos, como si verdaderamente fuera testigo presencial de ellos en el momento en que se
veriScan". La nica vista del programa mencionada es "la excitante escena de una plaza de toros".

Publicidad del kinetoscopio y del fongrafo de Edison.


"El Esfuerzo", Medelln, junio de 1895.
Biblioteca Nacional, Bogot.

Un comentarista se admira ante "el sorprendente espectculo", pero critica la poca habilidad del "manipulador". El
empresario respondi que la diScultad resida en la deSciencia del servicio de energa por no estar funcionando la planta
elctrica, "circunstancia extraa a la voluntad de este empresario", y razn por la cual "las vistas que se exponen a la
mirada de los espectadores no producen, en su mayor parte, el efecto que es de desearse". El espectculo fue
complementado por una demostracin de los novedosos rayos equis, atraccin que se anunci as: "Los amantes de la
ciencia podrn tambin admirar los prodigios del rayo equis y hacer en su cuerpo las exploraciones que necesiten para
descubrir la fractura de un hueso, el lugar donde est depositada una bala y otras curiosas observaciones". Y aade el
comentarista: "Maravilloso tambin es el descubrimiento hecho con motivo del cinematgrafo: nuestro pblico pierde su
cultura habitual cuando desaparecen las luces del teatro". Es la primera de una larga serie de notas acerca del mal
comportamiento del pblico, que participaba ms que activamente dando origen en los aos por venir a famosos
escndalos, "desentables" y "guachaStas" en los teatros. El cine traera consigo, entre otros muchos cambios en la vida Mal comportamiento del
de nuestras ciudades, el relajamiento de la rgida moral imperante en las costumbres, al amparo de la oscuridad de las pblico
salas.

Por In en Bogot

El primero de septiembre de 1897 un conocido empresario barranquillero de


espectculos, Ernesto Vieco, present el cine por primera vez en Bogot, en el Teatro
Municipal, con un programa de vistas tpicamente Lumire. En el peridico local El
Rayo X se coment que fue "algo imperfecta la reproduccin de los objetos, sea por
falta de luz, por no colocarse sta en exacto foco, por imperfeccin del aparato o por
cualquiera otra causa",

"Llegada de un tren a la estacin", de Louis Lumire, 1895.


Fundacin Patrimonio Flmico Colombiano.
pero se invita a asistir, pues es una oportunidad de conocer el mar en Los baos de
mar, o un boulevard de Pars, y sentir la emocin de una locomotora "que parece venrsenos encima" en La llegada de un
tren. En otra fuente se citan ms ttulos Lumire que present Vieco en Bogot: El pugilato, Las malas hierbas, El hombre y
la rata. Tambin en Bogot el comportamiento del pblico de la primera funcin en el Municipal dio de qu hablar al
"culto" cronista, quien se quej de que "esta exhibicin es ms apropiada para un saln que para un teatro. Los gritos y
vocero del mircoles en el Municipal no son una invitacin a volver".

En septiembre, Veyre vuelve a Colombia y remonta el ro Magdalena hacia Bogot, a donde no lleg. En esta segunda
temporada de dos meses se asoci con la Compaa Cmico-Dramtica de Snchez Pozo, pero an no se han podido
documentar sus presentaciones. A punto de morir de Sebre en octubre en Cartagena, decide regresar a Francia.

Legtimo y verdadero

A Snes del 97 Cartagena cuenta con nueva planta elctrica, que reemplaza a la que haba estallado meses antes. Ventaja
esta para don Salvador Negra y Pags, empresario que a comienzos de diciembre llega anunciando con bombos y
platillos el Cinematgrafo Lumire "legtimo y verdadero". En todas las notas de prensa se insiste en la superioridad del
aparato y en la imperfeccin del vitascopio que se vio en meses pasados. El 16 de diciembre se anuncia la primera
funcin en el Teatro de Cartagena: "Anoche se veriScaron varias pruebas ante reducido pblico y fue grande el
entusiasmo que aquellas produjeron [...] Conocemos la coleccin de vistas que tiene el empresario Negra y con ellas
puede dar ms de ocho funciones sin repetirlas".

La reaccin de la prensa a la funcin del 18 de diciembre fue la siguiente: "El espectculo fue encantador y slo disgust
a los espectadores la poca duracin de cada vista. La ilusin es completa". Y contina con esta detallada descripcin del
programa: "Asiste la concurrencia a escenas variadas ocurridas en lugares distintos. Los exmenes de dibujo y El alumno
insolente; El derrumbe de una pared; Los vaporcitos de pasajeros en el Sena; El patinador, que estuvo asombroso; La salida
de los obreros de los Talleres Lumire; Los lazadores de toros de Mxico y de un modo especialsimo El sombrero cmico
presentado por el clebre Coquelin". Luego de ms elogios y felicitaciones al empresario, se exhorta el pblico: "Al teatro,
pues, al teatro".

Negra debi comprar el aparato y las pelculas a Veyre en noviembre en Coln, donde ste intentaba venderlo para
Snanciar su regreso a Francia. Las fechas coinciden y la mencin del ttulo Los lazadores de toros de Mxico, que haba
sido Slmado en meses anteriores por Veyre a su paso por ese pas, as lo conSrman.

Colombia cautivada

A partir de entonces el cine conquist al pblico de nuestras ciudades. Un pas todava bastante aislado del resto del
mundo emprenda el camino hacia la aldea global de la que hoy formamos parte. El cronista Julio H. Palacio escribi en
1898: "Como ocurre siempre en las vsperas de las grandes catstrofes, las gentes, para encontrar la compensacin de
los sufrimientos que habran de soportar luego, se mostraban ms alegres, se entregaban con mayor despreocupacin a
los placeres y deleites que de continuo". Numerosos exhibidores siguieron llegando y penetrando el territorio, hasta que
la prolongada y sangrienta guerra de los Mil Das forz un parntesis en esta historia, desde 1899 hasta 1902. Pero el
cine haba llegado para quedarse.

Fuentes

ALVAREZ, CARLOS. "Notas para un cine colombiano". Magazn Dominical (junio 14 de 1986).

GUBERN, ROMAN. Historia del cine. Madrid, Danae, 1971.

JEANNE, RENE y CHARLES FORD. Historia ilustrada del cine. Madrid, Alianza, 1974.

MARROSU, AMBRETTA. "Manzano y Zimmerman, cineastas fundadores?". Anuario Ininco, N 3 (Caracas, 1990).

MARROSU, AMBRETTA. "Lumire a la conquista de Amrica". Anuario Ininco, N 4, (Caracas, 1992).

NIETO JORGE y DIEGO ROJAS. Tiempos del Olympia. Bogot, Fundacin Patrimonio Flmico Colombiano, 1992.

NIETO, JORGE. "Cronologa del cine colombiano". Indito.

PALACIO, JULIO H. Historia de mi vida. Bogot, Camacho Roldn & Ca., 1942.

PINEL, VINCENT. Le sicle du cinma. Pars, Bordas, 1994.

VARIOS. Cine latinoamericano, 1896-1930. Caracas, Fundacin Nuevo Cine, 1992.

EL'GAZI, LEILA. Perodo silente en Colombia. Investigaciones: Patrimonio Flmico (1987, 1991-1992), Audiovisuales-
Patrimonio Flmico (1994- 1995), Cinemateca del Caribe (1996-1997).

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Derechos Reservados de Autor

Banco de la Repblica Biblioteca Luis ngel Arango

Colombia

Ttulo: Cien aos de la llegada del cine a Colombia : abril 13 de 1897


Autor: Hellriegel, Don; Vallejo, Fernando, 1942-
Coleccin: Cultura y entretenimiento en Colombia; Credencial Historia
Palabras clave: Centenario; cine; Colombia; Historia
Temas: Centenario; Cine; Historia
Lugar: Colombia

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