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La Teora de la Tectnica de Placas y la Deriva

Continental
Gustavo Tolson

Antecedentes histricos

En 1885 y basndose en la distribucin de floras fsiles y de sedimentos de origen glacial, el


gelogo suizo Suess propuso la existencia de un supercontinente que inclua India, frica y
Madagascar, posteriormente aadiendo a Australia y a Sudamrica. A este supercontinente le
denomin Gondwana.

En estos tiempos, considerando las dificultades que tendran las plantas para poblar
continentes separados por miles de kilmetros de mar abierto, los gelogos crean que los
continentes habran estado unidos por puentes terrestres hoy sumergidos. El astrnomo y
meteorlogo alemn Alfred Wegener (1880-1930) fue quien propuso que los continentes en el
pasado geolgico estuvieron unidos en un supercontinente de nombre Pangea, que
posteriormente se habra disgregado por deriva continental. Su libro Entstehung der Kontinente
und Ozeane (La Formacin de los Continentes y Ocanos; 1915) tuvo poco reconocimiento y
fue criticado por falta de evidencia a favor de la deriva, por la ausencia de un mecanismo que la
causara, y porque se pensaba que tal deriva era fsicamente imposible.

Los principales crticos de Wegener eran los geofsicos y gelogos de los Estados Unidos y de
Europa. Los geofsicos lo criticaban porque los clculos que haban llevado a cabo sobre los
esfuerzos necesarios para desplazar una masa continental a travs de las rocas slidas en los
fondos ocenicos resultaban con valores inconcebiblemente altos. Los gelogos no conocan
bien las rocas del hemisferio sur y dudaban de las correlaciones propuestas por el cientfico
alemn. A pesar del apoyo de sus colaboradores cercanos y de su reconocida capacidad como
docente, Wegener no consigui una plaza definitiva en Alemania y se traslad a Graz, en
Austria, donde fue ms ampliamente reconocido.

En 1937, el gelogo sudafricano Alexander Du Toit public una lista de diez lneas de evidencia
a favor de la existencia de dos supercontinentes, Laurasia y Gondwana, separados por un
ocano de nombre Tethys el cual dificultara la migracin de floras entre los dos
supercontinentes. Du Toit tambin propuso una reconstruccin de Gondwana basada en el
arreglo geomtrico de las masas continentales y en correlacin geolgica. Hoy en da el
ensamble de los continentes se hace con computadoras digitales capaces de almacenar y
manipular enormes bases de datos para evaluar posibles configuraciones geomtricas. Sigue
habiendo cierto desacuerdo en cuanto a la posicin de los distintos continentes actuales en
Gondwana.
Los datos a favor de un supercontinente

La glaciacin de Gondwana

La expansin de los casquetes polares durante las glaciaciones deja huellas en el registro
geolgico como lo son depsitos de material acarreado por el hielo y marcas de abrasin en
rocas que estuvieron en contacto con las masas de hielo durante su desplazamiento. Ambos
de estos tipos de evidencia de un evento glacial prmico (hace 280 millones de aos) han sido
reportados en Sudamrica, frica, India, Australia y Antrtida. En las reconstrucciones de
Gondwana, las reas afectadas por la glaciacin son contiguas a pesar de ocupar lo que hoy
en da son distintos continentes. Inclusive las direcciones de flujo del hielo, obtenidas a partir
de las marcas de abrasin, son continuas de frica occidental a Brazil y Argentina as como lo
son de Antrtida a India.
Datos litolgicos y estructurales

Las distribuciones de rocas cristalinas, rocas sedimentarias y yacimientos minerales forman


patrones que continan ininterrumpidos en ambos continentes cuando Sudamrica y Africa son
restituidos cerrando el ocano Atlntico. Por ejemplo, las cadenas montaosas orientadas E-W
que atraviesan Sudfrica continan cerca de Buenos Aires, Argentina. Los estratos
sedimentarios tan caractersticos de sistema Karoo en Sudfrica, que consisten en capas de
arenisca y lutita con mantos de carbn, son idnticos a los del sistema Santa Catarina en
Brasil.

Datos paleontolgicos

Estudios de la distribucin de plantas y animales fsiles tambin sugieren la existencia de


Pangea. Impresiones de hojas de un helecho, Glossopteris, estn ampliamente distribuidas en
rocas de frica, Sudamrica, India y Australia. La reconstruccin de Gondwana restringe el
rea de influencia de Glossopteris a una regin contigua del supercontinente. La distribucin de
fsiles de vertebrados terrestres tambin apoya esta interpretacin. La existencia de tetrapodos
en todos los continentes durante el Trisico es una indicacin de que haba conexiones
terrestres entre las masas continentales. En particular la distribucin del reptil fsil Mesosaurus
en frica y Sudamrica, dadas sus caractersticas tan distintivas y la ausencia de especies
similares en otras regiones es un fuerte indicio de una continuidad entre estos continentes
durante el Prmico.
Hoy en da la idea de que los continentes actuales estuvieron unidos formando Pangea en el
Permo-Trisico, y que empezaron a disgregarse a partir del Jursico, es aceptada con pocas
reservas. Examinaremos ahora los mecanismos para la deriva continental.

El rompecabezas de placas tectnicas

Despus de que los geofsicos haban sido los ms asiduos crticos de la hiptesis de deriva
continental, es curioso que la evidencia ms contundente que finalmente se acumul a favor de
la hiptesis haya sido precisamente de ndole geofsica. En los aos 30 el geofsico japons
Wadati document el incremento en la profundidad de los sismos en funcin de la distancia
tierra dentro hacia el continente. Al mismo tiempo el sismlogo Hugo Benioff documentaba la
misma variacin y resaltaba el hecho de que las zonas de alta sismicidad no estaban
distribuidas de manera uniforme sobre el globo terrqueo, sino que stas se alojaban en fajas
ms o menos continuas asociadas a algunas mrgenes continentales.
Despus de la Segunda Guerra Mundial, y en gran medida por razones militares, se desarroll
la nueva ciencia de la oceanografa, durante los aos 50. Los oceangrafos documentaron la
presencia de una enorme cadena montaosa submarina en el medio del Atlntico Norte que se
levantaba ms de 2,000 m sobre los abismos de aproximadamente 4,000 m de profundidad a
cada lado. A principios de los aos 60 el geofsico H.H. Hess sugiri un mecanismo que podra
explicar la deriva continental, basndose en las variaciones topogrficas de los ocanos. Hess
propuso que las rocas de los fondos marinos estaban firmemente ancladas al manto que les
subyaca. Conforme se apartaban dos enormes masas de manto, acarreaban pasivamente el
fondo ocenico y surga de las profundidades terrestres material fundido que formaba una
cadena volcnica y que rellenaba el vaco formado por la separacin de los fondos ocenicos.
Si esto fuera cierto, razon Hess, para evitar un crecimiento indefinido de la Tierra era
necesario que en alguna parte de ella fuera consumido material cortical. Propuso entonces que
los sitios donde esto ocurra eran las profundas fosas ocenicas que bordeaban algunos
continentes y arcos de islas.

En 1963, los geofsicos ingleses Frederick Vine y Drummond Matthews, de la Universidad de


Cambridge, publicaron un artculo en la revista Nature donde presentaron datos a favor de la
brillante pero especulativa idea de Hess. En este artculo, Vine y Matthews reportaron
mediciones de anomalas magnticas en los fondos marinos al sur de Islandia, obtenidas
mediante un magnetmetro muy sensible remolcado por un buque. Los registros
magnetomtricos indicaban patrones lineales muy claros de anomalas magnticas positivas
(donde la fuerza magntica era mayor que el promedio) y negativas (donde la fuerza magntica
era menor que el promedio). Las anomalas magnticas eran tambin simtricas con respecto
al eje de la cadena montaosa del fondo marino.
Esta observacin encajaba con la del francs Bernard Bruhnes, quien en 1906 haba propuesto
que el campo magntico terrestre se inverta ms o menos cada medio milln de aos. Vine y
Matthews concluyeron que las rocas volcnicas de los fondos marinos estaban registrando la
polaridad del magnetismo terrestre en el momento de su cristalizacin; conforme se inverta
esta polaridad cada 500,000 aos, las rocas que se formaban constantemente en las dorsales
ocenicas iban registrando los cambios de polaridad. De esta manera propusieron que la
anchura de las franjas magnticas debera ser igual a la velocidad de separacin de las placas,
multiplicada por la duracin del intervalo de tiempo entre inversiones de polaridad.