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La radiactividad no es nada nuevo.

Existe desde que se form la Tierra hace 4500 millones


de aos. En efecto, un 87% de la dosis de radiacin que recibimos proviene de fuentes
naturales. No se puede percibir por el olfato, el gusto, el tacto, el odo ni la vista. Slo en
los ltimos aos se ha aprendido a detectarla, medirla y controlarla.

La radiactividad es un fenmeno natural o artificial el cual consiste en la emisin de


partculas y radiaciones de parte de los tomos de algunos elementos. Son radiactivos
aquellos elementos que tienen un nmero muy elevado de protones y neutrones. Se
transforman por emisin de partculas alfa (ncleos de Helio), beta (electrones), gamma
(fotones), entre otros elementos nuevos, que pueden ser o no, a su vez radiactivos.
Causa de la radiacin
Los ncleos a partir de un cierto tamao (nmero de protones y neutrones)
comienzan a ser inestables porque las fuerzas de repulsin elctricas son muy
intensas.
Para intentar estabilizarse producen emisiones de partculas, estas emisiones es lo
que llamamos radiactividad.
El fenmeno de la radiactividad se origina exclusivamente en el ncleo de los
tomos radiactivos. Y la causa que lo origina se cree que es debida a la interaccin
neutrn-protn del mismo.
Las reacciones nucleares son producidas por un ncleo inestable, llamado ncleo padre.
Este ncleo tiene la particularidad de emitir espontneamente radiacin para transformarse
en un ncleo ms estable, llamado ncleo hijo. Esta situacin se denomina decaimiento
radiactivo y se puede representar mediante la siguiente ecuacin:

X representa al ncleo padre e Y representa al ncleo hijo. El ncleo padre es estabilizado


emitiendo partculas alfa, beta negativa, y beta positivo ( ).

Desintegracin Alfa ()
Ncleos de gran masa (Z >= 83): En este caso, el ncleo padre alcanza la estabilidad
emitiendo partculas alfa ( ), transformndose en un ncleo hijo de menor masa, con un
valor de Z menor en dos unidades y un valor de A menor en cuatro unidades. La ecuacin
nuclear general de desintegracin es:

Desintegracin Beta ()
Ncleos con exceso de neutrones: Cuando un ncleo tiene un exceso de neutrones se
estabiliza aumentando la cantidad de protones. Para ello, sustituye neutrones por protones
emitiendo radiacin beta negativa ( ). Segn esto, el valor de Z del ncleo hijo es una
unidad mayor que el del padre y el valor de A no cambia.
Ncleos con exceso de protones: Cuando un ncleo tiene un exceso de protones, se
estabiliza aumentando los neutrones. Esto lo logra emitiendo positrones ( ), lo que
corresponde a un haz de radiacin beta positiva . En la desintegracin de , el valor de
Z del ncleo hijo es menor en una unidad, pero el valor A no vara. El proceso se puede
expresar:

Emisin gamma
La radiacin gamma se emite debido a cambios de energa dentro del ncleo. Su emisin
no provoca variacin en el nmero msico y tampoco en el nmero atmico. Simplemente
se trata de un ncleo excitado que libera energa de esta forma:

El istopo radiactivo inicial es denominado padre o progenitor; el producto se conoce


como descendiente.
Emisin de positrones
Cuando un elemento radiactivo emite un positrn, el elemento que se forma tiene un nmero
atmico menor en una unidad y el nmero msico permanece igual:

Un positrn es idntico a un electrn, pero tiene carga positiva. Se representa como o bien
debido a que tiene carga +1 y masa 0. Es muy probable que se forme en el ncleo cuando
un protn se transforma en un neutrn:

Al igual que una partcula beta, un positrn tiene un pequeo poder de penetracin.
Por ejemplo, el nitrgeno-13 se desintegra al liberar un positrn:

Captura de electrones o captura-K


La captura de electrones es un proceso en el cual un nclido atrapa un electrn de su
nivel ms interno (capa K, segn la antigua nomenclatura) y convierte al protn en un
neutrn:

Cuando un elemento experimenta el proceso de captura de electrones, su nmero atmico


disminuye en 1, mientras que su nmero msico permanece inalterado.
En fsica atmica, un nivel metaestable es aquel en el que un electrn excitado permanece
dbilmente estable mucho ms tiempo antes de decaer a un nivel inferior de energa. La
permanencia del electrn en este nivel est determinada por el coeficiente de Einstein (2 )
para este nivel. Cuanto mayor sea 2 , mayor ser la permanencia del electrn en este
estado.
Todos los estados energticos de un electrn en una molcula o tomo, por encima
del estado fundamental son metaestables. Todos ellos son estados de equilibrio, como
prueba el hecho de que sean estados estacionarios del hamiltoniano del modelo atmico
de Schrdinger. Sin embargo, cuando un electrn est en un estado excitado (uno de
energa no mnima), y existe algn estado inferior desocupado, las propias perturbaciones
del campo electromagntico asociado al electrn hace que este decaiga a un estado de
energa inferior emitiendo un fotn.

BIBLIOGRAFIA
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