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PSICOLOGIA:

Sistemas y Teoras
JAMES P. CHAPLIN St. Michael's College

T. S. KRAWIEC Skidmore College

TERCERA EDICION

Traducido al espaol por JO SE CARMEN PECINA

C/nteMmeMaiJia.
Mxico - Argentina - Espaa - Brasil - Colombia - Chile - Ecuador - Per - Uruguay - Venezuela
I

5
Percepcin:
Tendencias contemporneas

Kurt Koffka, el psiclogo gestaltista, dijo sufri una revolucin, en cuyo curso los tipos
una vez que el problema bsico de la psico tradicionales de experimentacin perceptiva
loga perceptiva estaba en responder a la y do teorizar quedaron opacados por la bs
pregunta: por qu las cosas se ven como se queda de determinantes centrales. Durante
ven? Con su interrogante no quera desde algunos aos el campo estuvo dominado por
luego limitar la percepcin a procesos visua la investigacin del papel de determinantes
les. Quera ms bien decir que fundamen centrales relativamente simples, tales como
talmente percibir consiste en experimentar carcter y motivos, y de determinantes muy
objetos -or, ver, gustar, sentir y oler- para complejos, tales como actitudes y rasgos de
discriminar entre cosas y experimentar una personalidad.
palabra significante. El psiclogo perceptivo Adems los antiguos problemas de anlisis
busca pues los mecanismos que hacen a y sntesis experimentaron reformulacin. Se
nuestro mundo organizado y significante. llev el anlisis cada vez ms lejos de los
Hemos visto cmo la psicologa perceptiva rganos sensoriales y de la sensacin para
clsica destac el problema de espacialidad acercarlo a los centros cerebrales superiores
y la organizacin de estmulos dentro de y a procesos mentales ms intrincados. Me
agrupamientos significantes. Siguiendo esta dio siglo despus que William James seala
tradicin las escuelas mantuvieron la estre ra que parte considerable de lo que percibi
cha relacin entre psicologa sensorial y per mos procede de nuestras propias cabezas,
ceptiva. La contestacin a la pregunta de los psiclogos posblicos estaban recalcan
Koffka se busc enteramente dentro del do que el significado, producto final de la
marco de la tradicin asociacionista y emp percepcin, no deriva de estmulos sino que
rica, con excepcin naturalmente del grupo se debe en gran parte al observador. As
gestaltista que propugn una interpretacin pues, las cosas no son lo que parecen. Nues
innatista de los procesos perceptivos. tras percepciones del mundo y de la gente
Pero de vez en cuando hubo indicios de en l quedan determinadas por factores acti-
insatisfaccin ante el estado de la psicologa tudinales emotivos, motivacionales y eva
perceptiva por parte de los que queran en luadores, en la misma medida en que que
sanchar su alcance para abarcar el estudio de dan determinadas por estmulos provenien
cmo los determinantes centrales -motivos, tes del mundo externo.
emociones, actitudes y otros- influyen en Con todo, pese a esos avances revolucio
nuestras interpretaciones de los datos senso narios la psicologa perceptiva conserva su
riales en bruto. La experiencia perceptiva, vinculacin con la historia. Y todava es posi
indican estos crticos, es slo en parte una ble discernir en el pasado las fuentes y los
funcin de las condiciones del estmulo y de cimientos evolutivos de la teora contempo
las asociaciones a que acude la memoria para rnea. Siguiendo nuestro procedimiento ha
hacerla significativa. Sin embargo, no fue bitual vamos a examinar primero los ltimos
sino hasta despus de la Segunda Guerra progresos dentro del conocido mai co de los
Mundial cuando el campo de la percepcin puntos de vista gestaltista, behaviorista y

L
1X4 P ercep ci n : T en d en cias contem porneas

funcionalista. Luego procederemos a estu ral en el cerebro. Pero en este punto dejamos
diar las teoras ms revolucionarias del esta la tradicin, pues la visin no cientfica o
do directivo y la elaboracin de informacin del sentido comn acerca de la memoria pro
as como otros progresos actuales de inters cede a explicar el olvido como desvaneci
dentro del campo. miento gradual de vestigios con el transcurso
del tiempo. En una forma algo ms elaborada
T e o r a g e s ta ltis ta c o n te m p o r n e a semejante teora de desuso gan tambin
apoyo en crculos cientficos (ver cap. 9).
Nuestro resumen de la teora gestaltista Sin embargo, los psiclogos gestaltistas re
en el captulo precedente cubri las leyes chazan semejante teora pasiva y de deterio
fundamentales de las form as..Empleando ro sobre la retencin. De hecho, se adopta
esos principios los psiclogos gestaltistas in precisamente la opinin contraria, a saber,
tentaron explicar la naturaleza organizada y la memoria es un proceso dinmico donde
significante de procesos perceptivos. Pero los vestigios experim entan cambios progre
llevada a este punto, la teora es incompleta. sivos segn los mismos principios de organi
Primero, subsiste el problema de relacionar zacin que rigen las percepciones origina
fenmenos perceptivos con los procesos cor les. Los vestigios imperfectos o vagos tien
ticales subyacentes segn el principio de den a transformarse en formas mejores, del
isomorfsmo. Como se recordara, isomorfis- mismo modo que los estmulos perceptivos
mo es la respuesta del psiclogo gestaltista incompletos tienden a percibirse como figu
a la cuestin tradicional de mente-cuerpo, ras buenas . En niveles ms complejos,
y en ella procura enlazar los campos neurol- conjuntos mal organizados de vestigios se
gico y psquico. Segundo, hay el problema organizan mejor para formar estructuras
de relacionar los procesos perceptivos con cognoscitivas (1) ms firmes. Adems, las
la memoria. Fiel a su orientacin molar, el constelaciones de memoria pueden mezclar
psiclogo gestaltista se niega a levantar va se con experiencias posteriores -proceso lla
llas entre procesos psquicos, y conforme a mado inhibicin retroactiva (2) por teri
las mejores tradiciones de la escuela busca cos del aprendizaje con tendencia asociacio-
las leyes de interrelacin en los diversos pro nista- o incluso con procesos actitudinales
cesos m entales. Vamos a abordar primero o emotivos, con el resultado de que una reor
este problema para retornar despus a la ganizacin considerable de la imagen men
cuestin del isomorfsmo y de los campos tal original tiene lugar despus de algn
cerebrales. tiempo.
El experimento bsico que ilustra la natu
E l vestigio de memoria raleza de cambios en los vestigios mnemni-
cos fue efectuado por W ulf (1922), quien em
Cuando percibimos un evento y despus ple figuras geomtricas simples de formas
recordamos nuestra experiencia al cabo de irregulares que les mostraba a sus sujetos
un intervalo de tiempo, podemos inferir que durante cinco segundos. A continuacin les
la percepcin original dej un vestigio en peda a los sujetos dibujar las figuras de me
la corteza cerebral. Por el momento no es moria en intervalos de 30 segundos, 24 horas
necesario dar una explicacin neurolgica y 1 semana. Los hallazgos de Wulf se com
de dichos vestigios. Esto lo veremos ms de pendian bajo los principios de agudiza
tenidam ente despus. Por ahora podemos cin, nivelacin y normalizacin . En
pensar en los vestigios de memoria como casos en que la figura original era dbil,
una suerte de modificacin fisiolgica del el sujeto tenda a agudizarla en una figura
cerebro, probablemente en el nivel neuro- mejor. E n cam bio, una figura demasiado
nal. Hasta aqu nuestro anlisis no se ha limi bien marcada experimentaba nivelacin
tado a la escuela gestaltista, sino que repre en la memoria. En suma la tendencia general
senta un punto de vista aceptado ordinaria era normalizar las figuras.
mente por casi todos los psiclogos. En efec
to, el sentido comn exige una hiptesis
com o sta, porque es difcil com prender (1) Tornamos de Krech y Crutchfield (1948) el trmino
cmo la memoria podra funcionar en ausen 'estructura como variable que interviene.
cia de cierta clase de modificacin estructu (2) Ver captulo 9.
P ercepcin: T en d en cias contem porneas 115

El experimento original de Wulf ha sido en efecto un periodo de prctica que refuer


repetido con resultados variables. En el lado za errores y distorsiones. Claro, a la luz de
positivo, J. J. Gibson (1929) observ que stas y otras crticas se necesita bastante in
cuando a los sujetos se presentan formas vi vestigacin adicional antes que puedan re
suales simples y se les solicita recordarlas solverse las cuestiones de metodologa y teo
algn tiempo despus, efectivamente se dan ra.
distorsiones. Resultados similares fueron
conseguidos por Bartlett (1932), quien obtu Isomorfsmo y el cerebro
vo reproducciones sucesivas de figuras por
sujetos diferentes del mismo modo en que Podemos retomar ahora a la segunda parte
se transmiten rumores. Esto es, el sujeto uno del programa gestaltista -e l problema de los
trazaba la figura, mostraba su reproduccin m ecanism os corticales de la percepcin.
al sujeto dos, el cual luego de dibujarla de Despus de haber establecido de manera fe-
memoria la mostraba al sujeto tres, y as suce nomenolgica que las imgenes mentales
sivam en te. E n la figura 5-1 se aprecian son conjuntos organizados y que la dinmica
muestras de los resultados de Gibson y Bar de las imgenes recordadas es la misma que
tlett. Resultados similares los obtuvieron la de las formas percibidas, los gestaltistas
Bartlett (1932), y G. W. Allport y Postman emprendieron la tarea de formular una teora
(IS47) con materiales verbales. A los sujetos de las correlaciones neurolgicas de las for
se les relataban historias o rumores y lue mas percibidas. Al hacerlo estaban intentan
go se recordaban al cabo de periodos varia do confirmar la hiptesis general de que los
bles de tiempo. Era evidente una distorsin campos corticales operan segn principios
considerable, y los resultados tendan a res de tipo gestaltista. Se recordar por nuestra
paldar la postura gestaltista. exposicin anterior (cap. 4) que para clarifi
Sin embargo, segn han mostrado Carmi- car su posicin los psiclogos gestaltistas le
chael, Hogan y Walter (1932), parte de la opusieron el isomorfsmo a la visin del sis
distorsin obtenida puede deberse a suposi tema nervioso inspirada en la mquina
ciones hechas acerca de las figuras en el mo (Khler, 1929). Esta ltima es ms o menos
mento de la presentacin original. Como lo una concepcin esttica de los procesos
demuestra la figura 5-2, si las formas percep corticales y equipara la actividad nerviosa
tivas reciben un nombre, las reproducciones con las funciones de una mquina incapaz
subsiguientes se asimilarn a la forma suge de organizar o modificar lo que se le introdu
rida. Es muy posible que por lo menos algu ce. As, una mquina de memoria o com
nos sujetos den nombre a las figuras de ins putadora reproduce fielmente una imagen
peccin aun cuando no se les haya instruido mental sin agudizacin, nivelacin ni nor
explcitamente a que lo hagan. malizacin. Ms an, segn los psiclogos
Otra dificultad reside en el hecho de que gestaltistas una visin de tipo mquina com
al someter a prueba los recuerdos de los suje porta una correspondencia punto por punto
tos, el mtodo empleado (reconocimiento o en tamao, forma y configuracin entre ima
reproduccin) afecta en gran medida a los gen mental y su equivalente cortical. Lleva
resultados obtenidos. Por ejemplo, Rock y da a sus extremas consecuencias lgicas, se
Engelstein (1958) hicieron que algunos suje mejante idea postulara que una fotografa
tos reconociesen las figuras de inspeccin cortical exacta y correspondiente a la confi
visual y otros las reprodujesen, sometiendo guracin fsica del estmulo se generase en
a prueba a cada sujeto al cabo de un intervalo el cerebro en cada percepcin. Ms exacta
tras la exposicin original. En pruebas de mente, si uno estuviese mirando una cruz,
reconocimiento los sujetos mostraron poco las neuronas corticales del rea visual seran
o ningn deterioro de exactitud incluso des activadas en forma de cruz, con una corres
pus de un mes, mientras que los que inten pondencia punto por punto entre la imagen
taban reproducir las figuras mostraron dete retiniana y la corteza, y con una correspon
rioro marcado. dencia similar entre imagen retiniana y figu
Los crticos han sealado asimismo que ra estimuladora. Fue en oposicin a tal co
en experimentos que requieren pruebas re rrespondencia literal entre imagen mental
petidas de memoria, cada prueba representa ycam po cortical que se postularon campos
no slo una valoracin de sta, sino que es cerebrales isomrficos para relacionar las
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(1) (21 < ^ (3 ) ^ (4 ) Q (5 )

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(1! (2 ) (3) (4)
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(1) .(2 ) (3)

A <y

Reproduccin 3 Reproduccin 4 Reproduccin 5 Reproduccin 6

VwV
Reproduccin 7 Reproduccin 8 Reproduccin 9 Reproduccin 10

Fig. 5-1. Cambios en la reproduccin de formas visuales. (Segn Gibson, J. J. The reproduction of visually
perceived forms. Journal o f Experimental Psychology, 1929,12, p. 15. Copyright 1929 por'la American Psychologi-
cal Association. Reimpreso con autorizacin.)
P ercep ci n : T en d en cias contem porneas 1X7

imgenes m entales con sus fundamentos el concepto de que los procesos corticales
ne urolgicos. operan de manera anloga a campos de ener
Durante muchos aos Wolfgang Khler, ga elctrica. Quiz la ilustracin ms senci
uno de los fundadores de la psicologa ges lla es el comportamiento de un campo elec
taltista llev a cabo un programa de bsque trom agntico de energa alrededor de un
da diseado para investigar diversas facetas imn (ver fig. 5-3).
de la concepcin gestaltista del isomorfismo En campos magnticos inalterados las l
y de los campos cerebrales corticales. Al for neas de fuerza estn en equilibrio. Si se in
mular su hiptesis tom por punto de partida troduce una alteracin, el campo ser puesto

FIG U R A LIS TA 1 DE FIG URAS L IS T A 11 DE FIGURA


RE P RO DUCIDA PALABRAS E STIM U LA D O R A S PALA BR AS fREPRODUCIDA

0 < -
Cortinas
en una
ventana
Diamante
d e n tro de u n - >
rectngulo 0
<- Frasco
s Estribo ->

f
< Luna en fase
creciente c Letra
"C "
.
c
Colmena
A S om brero ->

oo A nteojos
OO Pesas >
oo
7 Siete
7 C uatro ->
H
O Tim n
O Sol ->

&
K
< Reloj
de arena
X M e sa ->
X
Haba
Qr? Canoa ->

< - Pino

6 Pala ->
6
s

Escopeta Escoba

Dos

2 Ocho

Fg. 5-2. Influjo de clasificaciones verbales en el recuerdo de formas visuales. Las figuras estimuladoras aparecen
en el centro; las reproducciones como funcin de las clasificaciones adjuntas se muestran a la derecha y a la
izquierda de dichas figuras. (Segn Carmichael, L. H., Hogan, P., y Walter, A. A. An experimental study of the efFect
of language on the reproduction of visually perceived forms .Jou rn al o f Experimental Psychological, 1932,15, p. 80.
Copyright 1932 por la American Psychological Association. Reimpreso con autorizacin.)
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rencias p oten ciales en la corteza visual,


cuando un objeto de la prueba se desplaza
a lo largo del campo visual del sujeto. Hasta
cierto punto se observ la configuracin pre
vista, pero por desgracia el electroencefa
lograma puede medir slo signos elctricos
relativamente indefinidos y complejos de
actividad cortical tal como aparecen sobre la
superficie del crneo, y es por tanto inca
paz de trazar el contorno de una figura-
fondo cortical, en caso de que verdadera
Fig. 5-3. Campo magntico de energa. mente exista.
A pesar de ello, Khler y Wallach (1944)
han abordado tambin el problema desde
temporalmente en estado de desequilibrio. el ngulo fenomenolgico. He aqu sucinta
Pero ocurrir rpida realineacin de las l mente su razonamiento: si puede demos
neas de fuerza y se restablecer el equilibrio. trarse que el cerebro acta como si estuviese
Es igualmente importante reconocer que tal creando campos corticales isomrficos ante
campo es un continuo, y que todo lo que los esquemas de la prueba, se demostrar
afecta a una parte del campo afecta a todas que la teora isomrfica es por lo menos vero
en cierta medida. smil y compatible con fenmenos percepti
Aplicado lo anterior a la corteza cerebral, vos. Se han hecho tales demostraciones en
sugiere Khler (1940) que los procesos elec trminos de fenmenos de saciedad, cuyos
tromecnicos del cerebro pueden establecer aspectos especialmente interesantes son los
campos de actividad neuronal en respuesta efectos persistentes de figura que estudi
a los impulsos sensoriales que llegan a las por primera vez J. J. Gibson (1933).
neuronas aferentes. Por ejemplo, si uno fija Khler propone adems que, si la corteza
la mirada en un estmulo sencillo de figura- visual efectivamente crea campos elctricos
fondo, una cruz blanca contra un fondo de isomrficos con configuraciones de estmu
gris uniform e por ejem plo, se activarn lo, dichos campos experimentarn cambios
eventos electromecnicos dentro del rea vi en la corteza si son mantenidos activos du
sual de la corteza occipital que son isomrfi- rante periodos sumamente largos. De hecho,
cos al patrn estimulador. La cruz la repre este efecto puede mostrarse en neuronas ais
sentarn fuerzas electrom otoras bastante ladas, donde se ha demostrado que se reali
fuertes en la corteza que se van desvanecien zan varios cambios electrotnicos bajo esti
do desde el lmite hacia afuera. En efecto, mulacin prolongada (Fulton, 1946, p. 69).
se establece entonces una figura-fondo neu- Regresando al aspecto perceptivo, suponga
rolgica en la corteza a causa de diferencias mos que fijamos la vista sobre una figura
potenciales existentes entre reas adyacen durante un lapso de tiempo mayor al que
tes del tejido. A su vez esta figura-fondo cor normalmente le dedicamos en el curso de
tical corresponder isomrficamente a la fi nuestras rpidas miradas cotidianas a los ob
gura y al fondo observados en forma fenome- jetos que nos rodean. E n la apariencia de
nolgica. tales figuras ocurrirn cambios que son ex
Ahora bien, la nica prueba directa de esta plicables en trminos de procesos corticales?
teora no puede ser ms que un examen del Khler y Wallach (1944) piensan que esto
cerebro vivo con osciloscopios lo bastante sucede en los efectos persistentes de figura.
sensibles para demostrar dichos efectos, en E l lector puede demostrarse el fenmeno
caso de que realmente ocurran. Hasta ahora de espectros persistentes de figura siguien
no hay una manera factible de efectuar el do las instrucciones dadas bajo la figura 5-4.
experimento, as que ha de recurrirse a mto Al relacionar esos efectos persistentes con
dos indirectos. eventos corticales, Khler y Wallach propo
La cosa ms cercana a una demostracin nen que el rea cortical estimulada por cua
directa de campos corticales son los estudios dros negros se sacia, y como consecuencia
electroencefalogrficos de Khler y Held los cuadros blancos se distorsionan lejos del
(1949), donde se muestra que ocurren dife rea de la estimulacin inicial. O en trmi
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nos fisiolgicos, la parte de la corteza cere como demostraciones convincentes de la


bral que est polarizada se sacia con corrien existencia de procesos isomrficos dentro de
tes directas, como resultado de estimulacin la corteza. La literatura crtica es demasiado
prolongada desde los receptores visuales vasta para estudiarla aqu. Consulte el lector
cuando se fija la vista en la figura de inspec in teresad o a F . H. A llport (1 9 5 5 ), Ganz
cin. En tales reas surge resistencia cre (1966) y Spitz (1958). Como ocurre en casos
ciente. Y cuando una nueva estimulacin lle de opiniones contradictorias respecto a la
ga a la corteza como consecuencia de exami validez de hallazgos de investigacin, slo
nar la figura de prueba, las corrientes cortica el tiempo y la experimentacin ulterior da
les resultantes fluirn hacia reas menos sa rn la respuesta final.
ciadas de menor resistencia. Una explica Al terminar nuestra exposicin de la teora
cin similar se utiliza para aclarar las figuras gestaltista perceptiva, parece apropiado in
reversibles (ver fig. 5-5). Cuando la corteza dicar que, aun cuando la escuela como tal
visual se sacia, la figura escapa cambiando ya no existe, su influjo sigue dejando su hue
tanto fenomenolgica como corticalmente. lla en la investigacin y en la teora percepti
Otras demostraciones no menos sorpren va contemporneas. Ya hemos mencionado
dentes han mostrado que la fijacin de lneas (cap. 3) la investigacin de Hubel y Wiesel
curvas har que una lnea recta observada relativa a procesos visuales de orden supe
despus parezca curva. Puede lograrse que rior, investigacin cuyo espritu e intei-preta-
cam bien los ngulos y hasta las ilusiones cin pertenecen a la orientacin innatista.
pueden d esap arecer (Khler y Fishback, Asimismo se puede detectar una influencia
1950) debido a tales efectos de saciedad. Los gestaltista considerable en anlisis de la per
hallazgos anteriores se han extendido a otras cepcin basados en la teora de informacin,
m odalidades sen soriales. Vase a Spitz que se examinarn ms adelante en el pre
(1958) para una resea de la investigacin sente captulo. La psicologa gestaltista ha
en este campo. influido profundamente en el libro de psico
No todos los psiclogos estn dispuestos loga cognoscitiva (1967) escrito por Neisser
a aceptar los efectos persistentes de figura y que gan un premio, aunque el autor no

Fig. 5-4. Demostracin del efecto persistente de figura. (Segn Khler y Wallach, 1944.) Fije la vista sobre X en la
figura de inspeccin durante 35 40 segundos; despus cambie la fijacin directamente hacia X en la figura de
prueba. Los cuadrados de la izquierda de la figura de prueba parecen separados, mientras que los de la derecha
parecen ms prximos. Puesto que el rectngulo negro situado en el extremo izquierdo de la figura de inspeccin se
encuentra entre los cuadrados izquierdos de la prueba, al cambiar la mirada los rectngulos de la prueba se
desplazan del rea saturada. Asimismo, al cambiar la mirada los dos rectngulos negros del lado derecho de la
figura de inspeccin quedan fuera de los cuadrados de prueba colocados en el extremo derecho y los comprimen":
A veces se hace necesario repetir el experimento si no da resultado la primera vez.
120 P ercep cin: T en d en cias contem porneas

se relacionan las experiencias perceptivas.


En ello coincide con la teora gestaltista, que
consider tambin totalmente inaceptable la
visin de procesos corticales como un inter
cambio telefnico . De hecho, la teora per
ceptiva de Hebb es algo difcil de clasificar.
Hebb acepta la validez de la nocin gestaltis
ta relativa a la percepcin de figura-fondo
como inherente y est igualmente de acuer
do con la oposicin gestaltista a una corteza
Fig. 5-5. Escalera reversible. Fije la vista sobre la fi que es meramente un intercambio telefni
gura durante algunos instantes, y la escalera parece co. Por otra parte, niega la validez de la teora
estar de cabeza. gestaltista de campo acerca de la actividad
cortical e insiste en cambio en la localizacin
especfica de la funcin en algn lugar den
coincida enteramente con ella. El hecho de tro de la corteza durante alguna etapa del
que la orientacin fenomenolgica general aprendizaje perceptivo. Aunque Hebb no se
del estudio de procesos mentales y conduc- considere en absoluto un asociacionista, su
tuales defendida por los gestaltistas sigue teora depende en gran medida de los princi
siendo tan actual como lo fue en 1930 y en pios del asociacionismo con su tradicin em
1940 se manifiesta adems en los avances prica de poner el aprendizaje como base
de la psicologa existencial y humanista, que de la percepcin. Esta es nuestra justifica
volveremos a tratar ms adelante en este li cin para clasificar la teora de Hebb como
bro. Finalmente sealamos como revelado asociacionista a pesar de cierto grado de
res de una orientacin gestaltista los progre eclecticismo en su orientacin general (3).
sos de la teora perceptiva en psicologa so El postulado ms fundamental de toda la
cial (ver cap. 16), particularmente los que teora de Hebb es el concepto de asamblea
emergieron del crculo de Lewin. celular . Una asamblea celular es un grupo
de neuronas corticales que guardan relacin
funcional entre s o, ms simplemente, son
U n m o d e lo c o n t e m p o r n e o circuitos de la corteza cerebral integrados
a s o c ia c io n is t a d e la p e r c e p c i n por neuronas interconectadas. Ahora bien,
el ms interesante y sugestivo de los postula
Hebb est de acuerdo con los psiclogos dos de Hebb es la suposicin ulterior de
gestaltistas en que en la percepcin los todos que dichas asambleas pueden desarrollarse
poseen caractersticas que trascienden las por la prctica. E n efecto, precisamente el
partes, pero opina que esa escuela ha exage fundamento de la teora de Hebb consiste
rado la totalidad de la organizacin percepti en la suposicin de que las neuronas pueden
va. Y una cosa todava ms significativa, nie asociarse funcionalmente entre s por apren
ga Hebb que la suposicin gestaltista de dizaje (4). Ms exactam ente, sugiere que
campos cerebrales organizados pueda expli pueden lograrse asociaciones neuronales
car la organizacin perceptiva del nivel neu- aprendidas gracias al desarrollo de nudos si-
rolgico. Al contrario, es un postulado funda npticos o de terminaciones neuronales que
mental suyo que la percepcin es en gran se encuentran en estrecha proximidad con
parte aprendida. Se asocia as con la tradi cuerpos celulares activos o con dendritas de
cin emprica, especialmente con la rama otras neuronas (1949, pgs. 62-66).
asociacionista. Adems, en la construccin Por ejemplo, supongamos que una neuro
de su modelo neurolgico de procesos per na sensorial que conduce a un rea primaria
ceptivos se basa esencialmente en princi de la corteza produzca excitacin en sta.
pios asociacionistas, y al hacerlo se aleja ms
todava del punto de vista gestaltista.
Pero Hebb declara abiertamente que se (3) La explicacin del mismo Hebb sobre cmo su
teora vino a luz, se da en Koch (1959, pgs. 622-627).
opone igualmente a cualquier explicacin
(4) La nocin no es nueva. Consltese a Morgan (1943,
en trminos de conexiones o vas corticales pgs. 518-525) para un examen de las bases nerviosas
punto por punto, con las que se supone que del aprendizaje.
Percepcin: T en den cias contem porneas 121

L a actividad se extender tambin a reas


adyacentes de asociacin (ver fig. 5-6).
Ahora bien, en la situacin muy esquemati
zada representada en la figura 5-6 las neuro
nas A, B, C, D, E y F sern excitadas sucesi
vamente. Supongamos asimismo que aun
que la neurona X se halle en contigidad
estrecha con la terminacin de la neurona
C y con el cuerpo celular de B, no tiene
suficientes nudos sinpticos para ser descar
gada por C. Sin embargo, tras repetida activi
dad en C pueden surgir nudos, igual que
las plantas producen nuevos retoos si son
estimuladas por varas electrificadas ente
rradas en el suelo. Cuando los nudos han
proliferado en nmero suficiente, X se vuel
ve activa y a su vez puede hacer que B dispa Fig. 5-6. Esquema de asamblea celular y de circuito
re. Cuando eso se hace posible tenemos una reverberatorio en el rea visual de la corteza cerebral.
asamblea celular funcional. Mis an, en este La figura se explica en el texto.
caso nos hallamos tambin frente a un circui
to reverberatorio, B-C-X-B, y as sucesiva
mente, capaz de mantener actividad durante Con el propsito de simplificar las cosas,
un periodo incluso si ha cesado la excitacin vamos a ver primero los hechos que sugieren
externa. que la percepcin de un tringulo y su reco
Este esquema sumamente simplificado no nocimiento como tal es un proceso complejo.
hace justicia a la complejidad del funciona En apoyo de su argumento cita Hebb el tra
miento cortical. Ante todo, aclara Hebb que bajo de Senden, quien seleccion expedien
hay otras formas posibles de explicar el des tes de individuos que haban estado ciegos
arrollo de conexiones funcionales. Pero cua de nacimiento y cuya visin les fue restaura
lesquiera que sean los mecanismos precisos, da en la madurez por operaciones quirrgi
el punto principal es que el desarrollo de cas. Se observ que tales personas tienen
dichas asambleas es una hiptesis esencial enorme dificultad para distinguir figuras
para la explicacin que da Hebb del aprendi geomtricas simples tales como tringulos
zaje perceptivo. Volveremos a ese problema y cuadrados. Cosa todava ms increble,
muy pronto. Es igualmente necesario subra esos pacientes tienen dificultad para apren
yar que los circuitos simples consistentes en der a asociar el concepto de tringulo con
unas cuantas neuronas no son realmente pe tringulos presentados visualmente, pese al
culiares de las asambleas celulares. Recuer hecho de que reconocen con el tacto figuras
de el lector que la corteza cuenta aproxima triangulares slidas. Cuando aprenden al fin
damente con 9 000 millones de neuronas, el nombre de la figura.visual que les ha sido
y que hasta las asambleas celulares ms limi presentada muchas veces, no logran recono
tadas contienen millares de neuronas. cerla si se les presenta en forma ligeramente
Para continuar la exposicin que hace alterada.
Hebb de la percepcin, se nos"pide conside Hebb (1949) informa sobre resultados si
rar una figura extremadamente sencilla: un milares logrados con animales criados en la
tringulo. Cmo llegamos a percibirla como obscuridad hasta que son lo bastante madu
tringulo ? Tenemos algn sentido innato ros para ser sometidos a pruebas con proble
de triangularidad , o lo aprendemos en un mas de discriminacin'visual. Cita la investi
simple acto de fijacin visual? Hebb asegura gacin de Riesen (1947) con chimpancs y
que ninguna de las dos explicaciones es ade su propio trabajo con ratas criadas en la obs
cuada. En efecto, presenta pruebas que su curidad. En ambos casos Hebb constata que
gieren que lejos de ser una cuestin sencilla los datos experimentales recabados en ani
el aprendizaje perceptivo es extremadamen males corresponden a los datos clnicos con
te complejo y depende del desarrollo de va seguidos en sujetos humanos. Es decir, estos
rias asambleas celulares. animales tienen gran dificultad con proble-
122 P ercep cin: T en d en cias contem porneas

mulos que activan la retina de estas lneas


de los tres lados de los tringulos. Por su
contigidad espacial y temporal y adems
porque estn enlazados por movimientos
oculares, los procesos motrices que intervie
nen en el escudriamiento de un tringulo
ayudan a facilitar la formacin de una se
cuencia de fa se formada por las seis asam
bleas celulares separadas que participan en
respuestas corticales a los tres ngulos y a
Fig. 5-7. Tringulo que ilustra la teora de Hebb.
La explicacin se da en el texto.
los tres lados. Con fijaciones repetidas del
tringulo, las asambleas celulares iniciadas
en los primeros ensayos llegan a quedar bien
establecidas. Opina Hebb que este proceso
mas que resuelven fcilmente los animales es ayudado por circuitos reverberatorios que
normales. mantienen la actividad neuronal aunque
Sugiere Hebb que el lactante humano nor haya cesado la estimulacin externa.
mal debe pasar por una etapa similar de Para abreviar una larga historia, el resulta
aprendizaje gradual en el perfeccionamiento do final es un complejo de as";ibleas celula
de sus procesos perceptivos. En otras pala res separadas y en forma de secuencia de
bras, de nios fue necesario que todos tuvi fase . La adquisicin de una secuencia fun
semos muchas experiencias con tringulos cional de fase significa que el sujeto le ha
antes que captsemos el concepto de trian- aadido una nueva percepcin unitaria, t
gularidad . No es un concepto simple adqui (tringulo), a su repertorio de conceptos per
rido en una experiencia y fcilmente transfe ceptivos. Gracias a facilitacin ulterior la ac
rido a situaciones semejantes. Al contrario, tivacin de cualquier parte de la secuencia
comporta primero el crecimiento de asam pondr en movimiento la secuencia entera.
bleas celulares que acten como vestigios Por ejemplo, una figura como esta
mnemnicos de partes del tringulo original
y luego el establecimiento de lo que llama /_\
Hebb frecuencia de fases que medien la
experiencia total de un tringulo. Se recor proporciona de inm ediato el sentido de
dar que las asambleas celulares son circui triangularidad activando la secuencia
tos corticales funcionales desarrollados por apropiada de fase, a pesar de no ser un trin
el aprendizaje. Las secuencias de fase son gulo completo.
esencialmente asambleas de asambleas ce Asimismo ocurrir transferencia siempre
lulares. Retomemos a la percepcin de un que las figuras de prueba se asemejen estre
tringulo para ilustrar y relacionar asambleas chamente a la original y puedan excitar por
celulares con secuencias de fase. consiguiente la secuencia apropiada de fase.
Un tringulo como el que aparece en la Piensa Hebb que esta explicacin se aplica
figura 5-7 consta de tres ngulos, una lnea a la capacidad de la rata para responder arfte
horizontal y dos lneas oblicuas. Al examinar una variedad de estmulos equivalentes
el sujeto el tringulo, puede fijar la mirada en un experimento de discriminacin, a con
en il ngulo A. Ello provoca una descarga dicin de que los nuevos estmulos no sean
sensorial en su corteza occipital, la cual a demasiado distintos al original. Retornando
su vez inicia por lo menos la formacin de l aprendizaje humano, Hebb puede expli
una asamblea celular designada comoA por car tambin el conocido fenmeno de gene
Hebb. Nuestro sujeto tiende a cambiar su ralizacin tanto en aprendizaje como en for
fijacin de C a B sucesivamente como la gen macin de conceptos. Por ejemplo, s el
te normalmente lo hace. Carece de impor pequeo George adquiere el concepto mi
tancia el orden pero el resultado final es la nino a raz de la formacin de una detallada
iniciacin de las asambleas celulares c y b. secuencia de fase debida a una repetida esti
Adems, conforme los ojos se van movien mulacin visual por el gato de la familia,
do en torno a las lneas de un ngulo a otro, es fcil comprender cmo puede confundir
se inician asambleas como resultado de est un zorrillo con el minino . No hay que de
Percepcin: T en d en cias contem porneas 123

cirio, la dura experiencia establecer una se cen como un todo a consecuencia de fijacin
cuencia de fase en la corteza de Georgie para prolongada, segn cabra predecir conforme
zorrillo , la cual difiere en algunos aspectos a la teora gestaltista de saciedad, sino que
esenciales de la secuencia minino . Final muestran cambios complejos. En la figura
mente conviene notar que la teora de Hebb 5-8 se aprecian algunos de los cambios ob
puede explicar la extraordinaria capacidad servados en figuras de prueba con grados
de un animal para continuar discriminando variables de complejidad. Hebb interpreta
digamos un tringulo de un crculo, aunque estos resultados y otros semejantes obteni
gran parte de su corteza occipital haya sido dos con figuras de test como prueba a favor
destruida. Interpretado lo anterior segn las de lo que llama procesos semiautnomos
ideas de Hebb, significa que las secuencias de la percepcin. Esto es, incluso las percep
de fase de asambleas celulares en la corteza ciones de figuras simples han de considerar
que median la discriminacin estn todava se algo ms que simples entradas de S (est
lo bastante intactas para permitirle al animal mulo) seguidas de salidas invariables de R
recordar la discriminacin. (respuesta). Al contrario, gracias a asambleas
Es importante recon ocer que Hebb no interconectadas en forma compleja las clu
concibe las asambleas celulares como de las corticales pueden mediar al menos par
pendientes de la actividad de ciertas neuro cialmente cambios autnomos en la percep
nas especficas, cada una de las cuales es cin.
vital para la asamblea. Ms bien, cuando se Tras una exposicin de cinco captulos re
forman asambleas su organizacin se vuelve ferente a su m odelo p ercep tiv o, dedica
muy compleja como resultado de la adicin Hebb el resto de su Organization o f Beha-
de nuevos enlaces en el cambio neuronal. vior (1949) a aplicaciones de su teora a otros
Por ejemplo, si las neuronas A, B, C, D, E , temas psicolgicos: motivacin, emocin e
F y X de la figura 5-6 representan una asam inteligencia. Esta fase de la teora de Hebb
blea, puede destruirse E y la asamblea segui rebasa los lmites de un captulo dedicado
r funcionando todava mediante Y que ser a la percepcin. Consulte el lector interesa
vir de va alterna. De ese modo evita Hebb do el libro de Hebb para ms detalles.
la concepcin de la actividad cortical basada
en el intercambio telefnico , donde si se Aprendizaje y experiencia
corta un alambre (neurona) todo el circuito en la percepcin:
se descompone. Al mismo tiempo puede uti Una aplicacin de la teora de Hebb
lizar el concepto de asociaciones especficas
de patrones de neuronas para explicar los Hemos indicado en el captulo 1 que la
mismos procesos corticales que los psiclo teora ofrece un marco dentro del cual se
gos gestaltistas interpretan en trminos de organizan los resultados de estudios experi
con cep tos menos especficos tales como mentales. Hemos visto asimismo cmo las
campos corticales o gradientes. teoras pueden estimular a la investigacin
Ms recientemente Hebb (1963) ha encon -e n efecto, quiz sea sta su funcin ms
trado hechos para respaldar su teora de que importante. La teora de Hebb no constituye
las asambleas celulares son hasta cierto pun una excepcin. Debido a su posicin esen
to enlaces autnomos capaces de emitir des cialmente empirista ante el desarrollo per
cargas por lo menos durante breves perio ceptivo, ha generado gran cantidad de bs
dos, independientemente de excitacin sen quedas sobre los efectos de la experiencia
sorial, en observaciones hechas con imge temprana en el aprendizaje y en el desarrollo
nes retinianas estabilizadas. Estas imgenes perceptivo posteriores. Si como sugiere
pueden producirse fijando un objeto de Hebb las percepciones estn mediadas por
prueba sobr un lente de contacto que se asambleas celulares y por secuencias de fase
aplica directamente a la crnea del ojo. El que a su vez surgen a travs de la experien
dispositivo estabiliza la imagen haciendo cia, los sujetos colocados en ambientes enri
ineficaces las fluctuaciones normales debi quecidos durante la infancia deben mostrar
das a temblores de los msculos extrnsecos mayor capacidad para aprender discrimina
del ojo. ciones perceptivas posteriores, particular
El resultado sorprendente de tales obser mente si contienen ciertos elementos que
vaciones es que las imgenes no desapare estaban presentes en la experiencia tempra-
124 P ercepcin: T en d en cias contem porneas

Fig. 5-8. Figuras objetivo (izquierda) y sus formas observadas de fragmentacin (derecha) que muestran el influjo
que las figuras objetivo con lneas rectas tienen en la percepcin de un crculo. (Segn Hebb, D. O. Hk emi-
autonomous process. American Psychologist, 1963, 18, p. 20. Copyright 1963 por la American Psychological
Association. Reimpreso con autorizacin.)

na. A la inversa, si los sujetos son conserva vados en el mismo ambiente general dentro
dos en ambientes gravemente restringidos, de una estructura de cuatro pisos que permi
d eberan m ostrar m enor capacidad para ta que algunos fuesen criados en un medio
aprender discriminaciones perceptivas, po libre -e s decir, uno que permita recorrer
siblemente sufriendo retardo permanente. libremente uno de los pisos de la estructura
Se ha efectuado gran nmero de estudios de cuatro plantas. Algunos de los animales
empleando esos dos diseos experimentales del ambiente libre tenan objetos de juego
generales. De hecho, el rea se ha vuelto y otros no. Otros grupos fueron criados en
un campo de bsqueda tan activo que se pequeas jaulas enrejadas dentro de unas
han publicado centenares de artculos en el ms grandes y unos tenan objetos para jugar,
decenio pasado. Se dispone de extensas bi otros no. Ms an, algunos de los animales
bliografas en reseas recientes (E. J. Gib de las jaulas restringidas fueron mantenidos
son, 1969; Wohlwill, 1966) y en un volumen en estratos del aparato donde estaban pre
destinado a anlisis experimentales y clni sentes animales del ambiente libre con obje
cos de aislamiento (Brownfield, 1965). En tos de juego y sin ellos, para comprobar si
su libro sobre percepcin (1966) R. H. For- la oportunidad de ver un ambiente libre y
gus ha incluido un captulo (cap. 9) acerca objetos en l poda mejorar notablemente
de la relacin del aprendizaje con la expe la capacidad ulterior de aprendizaje. Final
riencia en el desarrollo de procesos percepti mente algunas ratas eran conservadas en am
vos. No podemos examinar una literatura tan bientes restringidos consistentes en slidas
vasta, pero ir entaremos resumir los resulta jaulas metlicas con pequeas puertas-enre
dos generales de la investigacin relativa a jadas con alambre.
ambientes enriquecidos y pobres citando ex Cuando los animales fueron maduros, se
perimentos tpicos. les someti a pruebas en el test de campo
Forgays y Forgays (1952) llevaron a cabo cerrado, ideado por Hebb y Williams para
una d';*las primeras investigaciones extensi medir la inteligencia de ratas (fig. 5-9). He
vas acerca de los efectos de ambientes varia aqu los resultados: las ratas procedentes del
dos del lactante en la conducta adulta, utili ambiente libre que haban tenido objetos de
zando ratas encapuchadas como sujetos. Los juego como parte de sus experiencias tem
animales fueron seleccionados inmediata pranas eran notablemente mejores en la so
mente despus del destete y divididos en lucin de problemas que los miembros de
diversos grupos. Todos ellos fueron conser cualquier otro grupo. Adems los animales
P ercep cin: T en d en cias contem porneas 125

Fig. 5-9. Laberinto de Hebb-Williams empleado en el estudio de los efectos de experiencias tempranas en el
aprendizaje posterior en ratas. (Cortesa del Dr. Donald Forgays.)

provenientes del ambiente libre sin objetos les y una elipse. Los sujetos experimentales
de juego eran mejores que todos los grupos fueron superiores a los animales del grupo
restantes que haban estado restringidos en testigo que no haban gozado de experien
cierto modo. El grupo gravemente restringi cias enriquecidas. Mas como los estmulos
do era el ms deficiente de todos en pruebas experimentales y de la prueba eran diferen
subsiguientes dentro del laberinto Hebb- tes, los investigadores dedujeron que haba
Williams. mejorado la capacidad general de los sujetos
Estos resultados los ha confirmado una se para aprender, no su capacidad especfica.
rie de estudios posteriores de los Forgays Sin embargo, Forgus (1958) rene datos
y de otros investigadores (E. J. Gibson, 1963, para mostrar que en ciertas circunstancias
1969; E . J. Gibson, Walk, Pick y Tighe 1956; es posible que los animales se beneficien
Wohwill, 1966). Estos investigadores coin con un adiestramiento especfico. Se not
ciden por lo regular en que los efectos de despus que las ratas criadas con tringulos
ambientes tempranos enriquecidos no son y crculos dibujados sobre las paredes de
especficos ni generales. A saber, no se en sus jaulas eran superiores a las ratas del gru
contraron pruebas para apoyar la hiptesis po testigo en pruebas de discriminacin que
que proporcionarle al sujeto animal expe incluan esas mismas figuras. Tales resulta
riencia con formas perceptivas especficas, dos interesantes no han sido confirmados por
tringulos, crculos y cuadrados entre otras, investigadores independientes al momento
los capacita a desempearse mejor slo en de escribir este libro (5).
problemas subsiguientes de discriminacin Retornando al aspecto negativo de la cues
que contengan las mismas figuras. Por ejem tin, podemos preguntamos: qu sucede
plo,' Gibson y sus colaboradores (1956) les
expusieron a ratas a un crculo y a un tringu (5) Consltese a E. J. Gibson (1969, pgs. 252-262)
lo equiltero.! as pruebs posteriores de dis pitra una exposicin general de la investigacin en el
criminacin contenan un tringulo issce rea del incremento ambiental.
126 Percepcin: T en d en cias contem porneas

cuando se cran sujetos en ambientes restrin No han cumplido con las expectativas los experi
gidos? Ya hemos mostrado cmo Forgays y mentos diseados para examinar el efecto de priva
cin luminosa durante la crianza temprana, y que
Forgays hallaron disminuciones notables de hace 25 aos parecan tan prometedores como me
rendimiento entre animales restringidos. El dio de contestar a la cuestin naturaleza-crianza,
trabajo de Riesen (1947) consista en criar y de nuevo hace 15 aos como medio de verificar
dos chimpancs en la obscuridad desde el teoras del desarrollo perceptivo tales como la de
nacimiento hasta los 16 meses. Hubo impre Hebb. Han provocado ms preguntas de las que
han contestado. Ciertamente suscitar nuevas pre
sionantes dficit en la percepcin. Los ani guntas no es una cosa mala, y hemos ganado ms
males no lograban reconocer a personas co refinamiento en la refonnulacin de las antiguas.
nocidas, no podan percibir un bibern a me Ya no preguntamos: La percepcin es aprendida
nos que lo tocasen, y tenan gran dificultad o innata? Es claro que un organismo al nacer tiene
para aprender simples discriminaciones de ciertas capacidades perceptivas (cuya clase varia
con la especie) que estn listas a entrar en accin,
forma. No obstante, exmenes histolgicos y que la interaccin subsiguiente con el ambiente
practicados ms tarde revelaron que haba tendr importancia para el desarrollo, pero no se
ocurrido atrofia de las retinas. As, la degene prev fcilmente esta importancia (1969, pg. 251).
racin anatm ica era la causa del lento
aprendizaje de los animales, no la necesidad
de un desarrollo gradual de asambleas celu Adems de los experimentos con animales
lares y secuencias de fase. criados en la obscuridad, se han efectuado
Trabajos posteriores por Riesen, Ramsey varios experimentos y estudios clnicos con
y Wilson (1964) con animales criados en luz sujetos animales acerca de la privacin sen
difusa a fin de evitar atrofia retiniana mostra sorial y el aislamiento (Brownfield, 1965).
ron agudeza visual deficiente al principio, En general, los sujetos experimentales son
pero a las dos semanas de experiencia con mantenidos en aislamiento con sus miem
luz fotocondicionada la agudeza visual era bros encerrados en cilindros rellenos de co
semejante a la de animales normales. Prue pos de algodn, o se conservan en ambientes
bas relativas a percepcin de profundidad acuticos dentro de un equipo de buceo. To
mostraron similares dficit iniciales segui dos los sujetos comunican su experiencia
dos de recuperacin relativamente rpida. como desagradable. Se fastidian luego de
Uno de los factores de confusin en experi dormir excesivam ente durante la primera
mentos como los anteriores es hasta qu pun parte del experimento. Cantan o hablan so
to las deficiencias de percepcin han de atri los. Algunos cuentan, tamborilean sobre las
buirse a simple falta de hbitos de atencin paredes de sus cmaras, o tratan de distraer
en comparacin con el hecho de no haber se en alguna otra forma. Algunos experimen
logrado perfeccionar procesos corticales. Al tan alucinaciones o escenas semejantes a
examinar varios de estos experimentos escri sueos. Pocos sujetos estn dispuestos a pa
be E . J. Gibson, destacada autoridad en el sar ms de unos cuantos das en esos ambien
campo del desarrollo perceptivo: tes, an cuando se les paga bien por su parti
cipacin (Brownfield, 1965, pgs. 99-134).
En el momento presente estos experimentos produ Estos resultados sugieren que: 1) el cerebro
cen pocas conclusiones sencillas. Tiene importancia necesita estimulacin del ambiente a fin de
la duracin de la privacin luminosa, y si se trata funcionar normalmente, y 2) en ausencia de
de luz como tal o de luz fotocondicionada, porque estimulacin ambiental normal la corteza ge
en el primer caso una privacin ms prolongada
produce degeneracin nerviosa. E ambos casos nera su propia estimulacin -posiblemente
puede conducir a otros factores de confusin, espe como resultado de la operacin espontnea
cialmente los hbitos opuestos en la atencin. Hay de secuencias de fase.
pocas pruebas de que existan periodos crticos para Los experimentos anteriores relativos a
el desarrollo visual, o para la necesidad de adquirir ambientes enriquecidos y a privacin senso
conexiones nerviosas especficas a fin de hacer posi
ble la discriminacin de formas. Con todo, s ocurre rial o aislamiento no prueban naturalmeftte
desarrollo perceptivo tras exposicin al mundo vi la existencia de asambleas celulares ni de se
sual (1969, pg. 246). cuencia de fase. No obstante, proporcionan
apoyo indirecto a la hiptesis de que las ba
Unas pginas ms adelante en su exposi ses neurolgicas de nuestras percepciones
cin aade Gibson las siguientes palabras son aprendidas segn propone Hebb, y que
de cautela respecto a la interpretacin de la corteza puede funcionar de manera aut
experimentos de restriccin: noma en el nivel de percepciones autogene-
P ercep cin: T en d en cias contem porneas 127

radas en ausencia de estimulacin sensorial. tar su estructura terica, sino que adems
Ello sugiere de nuevo la presencia de cierta han inventado algunos de los ms extraordi
clase de proceso celular semiautnomo en narios experimentos perceptivos en la histo
la corteza. Retomaremos a este problema en ria de la psicologa experimental. Los ensa
el captulo 13, donde hablaremos del papel yos son de diseo muy funcionalista, en el
de la corteza cerebral en el aprendizaje. sentido de que el sujeto es puesto en posi
No necesitamos ms que aadir una obser cin de obrar recprocamente con las situa
vacin final. Adems de suministrar un mo ciones experimentales que son tan refinadas
delo de percepcin asociacionista sumamen que prcticamente constituyen ambien
te elaborado, Hebb y sus colaboradores han tes . En una palabra, el grupo de Ames ha
estim ulado la investigacin del papel del unido la teora con la prctica lo ms estre
aprendizaje en la percepcin. Posiblemente chamente posible en las condiciones necesa
debido al predominio y a la novedad de la riamente artificiales del laboratorio.
psicologa gestaltista, en aos recientes ha Principiemos con la demostracin experi
sufrido decaimiento la creacin sistemtica mental ms conocida y mostrada en la figura
de teoras perceptivas formuladas a partir de 5-10. Se notar que al tomar la fotografa la
los principios del aprendizaje. La influencia cmara estaba situada en la misma posicin
de Hebb ha restaurado la investigacin del que el ojo del sujeto al mirar el cuarto. Evi
aprendizaje a su antigua tradicin en la psi dentemente algo anda mal. El nio parece
cologa de la percepcin. ser ms alto que el adulto, en tanto que el
cuarto se ve normal. Sin embargo, el cuarto
f u n c io n a lis m o no es en absoluto la pieza rectangular de
c o n t e m p o r n e o e n la p e r c e p c i n nuestra experiencia cotidiana. Al contrario,
fue construido con pisos y paredes trapezoi
El punto de vista funcionalista es lo bas
des (la pared izquierda es ms alta que la
tante ancho para sostener variedad de pers
derecha) y el lado izquierdo de la pared del
pectivas en cualquier rea de la psicologa,
fondo estaba inclinada hacia atrs lejos del
incluido el campo de la percepcin. Se recor
observador, de modo que reproduca la ima
dar por nuestra exposicin del funcionalis-
gen retiniana de un cuarto tal como lo ve
' mo clsico en el captulo 2 que este sistema
un observador que est de pie en el rincn
promueve el estudio de procesos mentales
o formas de conducta, en cuanto ayudan al izquierdo de un cuarto normal. Con esta in
formacin previa podemos explicar las dis
funcionamiento en la adaptacin del hombre
torsiones experimentadas por un observador
a su medio ambiente. Por intervenir inevita
o demostradas en>fotografas. Nuestras expe
blem ente la percepcin en toda conducta
riencias pasadas con cuartos nos dicen que
adaptativa, cualquier teora perceptiva pue
cuando estamos mirando una pieza desde
de lgicamente quedar incluida en la catego
el ngulo de un rincn, el cuarto tiene pare
ra del funcionalismo. Mas hay el peligro
des de igual altura, con piso y techo rectan
de ensanchar tanto un punto de vista que
gulares pese al hecho de que nuestra imagen
pierda todo su significado. Evitaremos el pe
retiniana est distorsionada. Relacionando
ligro seleccionando para presentacin tres
esto con el experimento de Ames, al momen
teoras perceptivas contemporneas que en
to que miramos el cuarto experimental nues
nuestra opinin se han formulado conforme
tras experiencias con cuartos anteriores ha
al espritu original del punto de vista funcio
cen que el cuarto se perciba como normal
nalista. Nos referimos en particular al fun
-a l punto que quedan distorsionadas las per
cionalismo transaccional , sistema formula
sonas en l.
do por Ames y sus colegas en el Hanover
Por medio de situaciones experimentales
Institute for Associated Research, a la teora
similares el grupo de Ames ha ideado de
de Gibson acerca de los sentidos considera
mostraciones donde canicas parecen rodar
dos como sistema perceptivo, y a la teora
cuesta arriba, objetos conocidos se distorsio
de Helson relativa al nivel de adaptacin.
nan en tamao y en figura, formas revueltas
Ames y sus colegas (6) no slo se han servi
se ven como objetos significantes, y una ven
do mucho del funcionalismo clsico al levan
tana que parece oscilar de un lado a otro
te) V era F. H. Allport (1955), Ames (1953), Brunswik est en realidad girando 360 grados.
(1943), Cantril (1950), Ittelson(1952), Ittelson y Cantril A primera vista parece que tales demostra
(1954) y Kilpatrick (1952). ciones experimentales se opongan al punto
128 P ercepcin: T en d en cias contem porneas

Fig. 5-10. Percepcin distorsionada inducida por el cuarto de Ames. Al colocar la cmara en posicin ocular de
modo que los rayos luminosos de las paredes izquierda y derecha se reflejen uniformemente sobre la pelcula, son
vistas como si tuviesen igual tamao. Las personas en la pieza son despus distorsionadas para adaptarlas a nuestra
experiencia precedente en cuartos normales. (Eric Schaal, Time-Life Picture Agency.)

de vista funcional, el cual sostiene que la Es relativamente sencilla la explicacin


percepcin le ayuda al organismo a adaptar terica empleada por Ames y sus colegas
se a su medio ambiente. No obstante, esas para aclarar los resultados de los experimen
percepciones ilusorias demuestran en reali tos arriba descritos. Est formulada en un
dad la fuerza con que los seres humanos nor sistema de conceptos que estn directamen
males adquieren constancias perceptivas y te relacionados con los antecedentes y los
actan recprocamente con sus ambientes tpicos de la escuela clsica del funcionalis
basndose en ellas. E llo es enteram ente mo defendida por Dewey, Angel y Carr y
compatible con el funcionalismo, porque tra que hemos expuesto en el captulo 2. Dando
tndose de cuartos es lgico que los perciba un paso atrs se recordar que el precursor
mos como rectangulares a pesar de distorsio intelectual de Dewey, Angel y Carr fue Wi
nes en nuestra imagen retiniana. Despus lliams James, exponente de la filosofa prag
de todo los cuartos son rectilneos, con ex mtica, la cual sostiene que las ideas que
cepcin de las casas de ilusin en carnava funcionan en la prctica son verdaderas. Di
les y los cuartos experimentales de los psic cho de otro modo, la prueba genuina del
logos. En este caso las excepciones sirven valor de los principios-conceptos o ideas es
nicamente para demostrar el valor de la re lo bien que realmente nos sirvan en nuestra
gla. Si nuestras percepciones cambiasen con vida ordinaria. Segn dijera una vez James
cada alteracin de las condiciones en que en su estilo inimitable: La verdad es el va
vemos, el mundo sera verdaderamente una lor monetario de una idea.
estridente y enorme confusin como dijera Retomando al funcionalismo en la percep
una vez James. O, en palabras de Stagner cin, puede afirmarse que nuestras percep
y Karwoski, las ilusiones son el precio que ciones, especialmente las constancias que
hemos de pagar por este mecanismo (cons adquirimos mediante experiencia, son ver
tancia) (1952, pg. 229). dades pragmticas en el sentido de que fun
P ercep cin: T en den cias contem porneas 129

cionan para nosotros en la prctica. Y en for cin sigue una tendencia evolutiva en nios,
ma muy general este principio constituye y 2) mediante el aprendizaje deben poderse
el baluarte de la teora perceptiva funciona- superar las ilusiones o imgenes mentales
lista. Segn seala Brunswik (1943) (7), distorsionadas. Estos problemas aparente
nuestras percepciones nunca son represen mente de simple solucin han resultado dif
taciones completamente vlidas del mundo ciles de contestar de manera sencilla. Por
fsico de objetos, tamaos, figuras, colores, medio de ingeniosas tcnicas de condiciona
etc. Por otra parte, tampoco distorsiona miento operante Bower (1964, 1965, 1966)
mos los objetos al grado de alcanzar cons ha mostrado que los lactantes poseen cons
tancia perfecta. Nuestras relaciones de dar tancia de objeto, aunque se da modificacin
y recibir con el ambiente son un trmino del proceso al aumentar la edad. En parte,
medio, por el cual las cosas no se perciben se trata de la antigua dificultad en psicologa
ni como lo demanda la imagen retiniana ni de obtener distintos resultados con diferen
como perfectam ente constantes. Como lo tes diseos y equipo experimentales (E . J.
dice Brunswik, llegamos a establecer hip Gibson, 1969, pgs. 363-368).
tesis o probabilidades que inconsciente En un informe sobre varios experimentos
mente aplicamos a situaciones perceptivas. de finalidad similar al experimento clsico
Aplicando el argumento anterior a la situa de Stratton y relativos a la inversin de la
cin del cuarto distorsionado, advertimos imagen retiniana, I. Khler (1964) observ
que nuestras suposiciones acerca del carc que los sujetos podan adaptarse o acomo
ter rectangular del cuarto tienen tanta firme darse a una variedad de distorsiones; pero
za que son virtualmente seguras las probabi no eraclaro que sus imgenes mentales estu
lidades de que se vea en trminos de cons viesen realmente invertidas o modificadas
tancia perfecta. Pero en situaciones ms rea de manera notable. Kilpatrick (1954), miem
listas las constancias no son tan perfectas. bro del grupo funcionalista, not asimismo
Los colores tienen cierta forma de parecer que los sujetos podan aprender a adaptarse
diferentes sobre las paredes de nuestra sala al cuarto distorsionado obrando en l de al
despus de hacer una igualacin perfecta gn modo significante (ocupndose en algu
en el almacn de pinturas. Asimismo los ob na clase de prctica de tiro, por ejemplo),
jetos cercanos se ven poco ms grandes que pero tampoco aqu era claro que la ilusin
los distantes, y si hacemos lo posible por estuviese realmente superada. l sujeto se
elegir condiciones raras o inslitas de mirar, haba adaptado a la situacin y haba hecho
la constancia es muy mala efectivamente. sus procesos propioceptivos congruentes
Todo el que ha observado desde un edificio con la imagen visyal distorsionada. La cues
alto la gente y los automviles en la calle tin sigue sin solucin y el lector interesado
record ar que parecen muy pequeos y puede acudir a Hochberg (1971, pgs. 532-
como si fuesen hormigas. Probablemente un 546) para una exposicin de las dificultades
nio criado de tal manera que vea los objetos de metodologa e interpretacin que inter
slo desde la perspectiva vertical de un edi vienen.
ficio alto tendr dificultad en el nivel de la En sntesis, fieles a su tradicin, los fun-
calle. E n tales casos no tienen validez las cionalistas transaccionales hacen hincapi
antiguas hiptesis ni las probabilidades en el aprendizaje como bsico para la per
acerca del mundo perceptivo. cepcin. Efectivamente su pensamiento es
Las suposiciones tericas subyacentes al ms bien empirista jie innatista. En ese
argumento precedente han de ser comproba sentido se oponen a la teora gestaltista, por
bles desde un marco de referencia que no lo menos en la medida en que los psiclogos
sea el de idear demostraciones ilusorias. gestaltistas les conceden tanta importancia
Puesto que la teora les impone una carga a los factores organizativos inherentes, en
pesada al aprendizaje y a la experiencia, tanto que tienden a ignorar el papel de la
debe poderse demostrar que: 1) la percep- experiencia y la importancia de las interac
ciones entre estmulo y observador que ocu
rren en la percepcin. De hecho, la naturale
(7) Brunswik no es miembro del grupo de Aines. Su
"funcionalismo probabilista" se asemeja mucho al fun za interactiva del percibir recibe nfasis tan
cionalismo transaccional. Estamos haciendo uso de al fuerte en la versin funcionalista de Ames
gunos de sus conceptos en esta exposicin. que la teora se llama acertadamente funcio
130 P ercepcin: T en d en cias contem porneas

nalismo transaccional. E n otras palabras, sentidos como sistema perceptivo -sistema


la percepcin surge de las transacciones del que para elaborar imgenes mentales a partir
hombre con su medio ambiente. de datos en bruto no requiere la utilizacin
Para evitar una idea errnea debe subra de asociaciones ni de otras variables que in
yarse que los funcionalistas transaccionales tervienen.
no afirman que en nuestras interacciones Gibson define la percepcin como el pro
con objetos, distancias ambientales, etcte ceso de mantener contacto con el mundo.
ra, conscientem ente nos decimos a nosotros El trmino estimulacin designa los tipos
mismos: Mi experiencia pasada me informa y las variables de energa fsica a que respon
que los cuartos son cuadrados; por tanto este den los rganos sensoriales. La hiptesis b
cuarto debe ser cuadrado. Al contrario, todo sica subyacente al sistema consiste en que
el proceso es una inferencia inconsciente la percepcin es una funcin de la estimula
e instantnea, no una racionalizacin cons cin, cuando el patrn de esta ltima posee
ciente de la situacin. Adems sera falso bastante complejidad para permitir que se
dar la impresin de que Ames y sus colegas realice el proceso perceptivo. Escribe Gib
se interesan nicamente en volver la vista son:
al pasado para explicar las percepciones pre
sentes. Aunque ello es parte necesaria de La hiptesis explcita consiste en esto: a cada aspec
su interpretacin del trabajo experimental, to o propiedad del mundo fenomenolgico de un
tambin destacan que las transacciones individuo en contacto con su medio corresponde
del individuo con su medio determinan su una variable del flujo de energa en sus receptores
por muy sutil que sea el contacto y por complejos
futuro curso de accin. As, la teora procura que sean los receptores. A dicha variable correspon
ser predictiva adems de aclarar la con dera la propiedad fenomenolgica si se .pudiese
ducta presente. Y en este aspecto revela de efectuar un experimento psicofisico (J. J. Gibson,
nuevo su ntima relacin con la filosofa an 1959, pg. 465).
cestral del pragmatismo, pues en cierta oca
sin escribi James: E l hbito es el gran Constituye una ruptura radical con la tra
motor de la sociedad. En trminos de la dicin suponer que la percepcin es una fun
percepcin contempornea, puede enten cin de la estimulacin, que sta es una fun
derse que la aseveracin de Jam es significa cin del medio circundante, y por consi
que las constancias, las cuales en el pasado guiente que la percepcin es una funcin
se descubri que eran convenientes, se tor del medio ambiente. La concepcin clsica
nan habituales y se aplican al futuro. J e la percepcin a que estamos acostumbra
dos distingue netamente el ambiente fsico
de la conciencia que de l tiene el individuo.
L o s s e n tid o s c o m o s is te m a As Mller sostuvo que no tenemos concien
p e r c e p tiv o cia directa del mundo, slo la tenemos de
los estados de los nervios -y que adems
cada nervio posee energa o cualidad espec
James J. Gibson junto con Eleanor J. Gib
ficas. La cualidad de la sensacin no es pues
son, su esposa y colaborador profesional, han
la del estmulo sino la del nervio. Gibson
aportado un impresionante conjunto de tra
rechaza la aseveracin de que no podemos
bajos empricos y tericos al campo de la
tener conciencia directa de la fuente de in
psicologa perceptiva. El trabajo experimen
formacin. La doctrina de Mller puede te
tal de J. J. Gibson relativo a la percepcin
ner validez para los sentidos pero nicamen
visual abarca cuatro decenios. E . J. Gibson
te en cuanto son:
es igualmente bien conocida por su investi
gacin del desarrollo y del aprendizaje per
. . . considerados como canales de la sensacin pero
ceptivos. Las contribuciones tericas de J. carecen de validez para los sentidos considerados
J. Gibson que veremos aqu se han encami como sistemas de deteccin. Puede que la infoima-
nado principalmente a demostrar que estn cin sobre la causa de la excitacin no penetre en
equivocadas las teoras tradicionales de per el sistema nervioso a travs de un solo receptor,
cepcin que dependen del principio de que sino que entre en l a travs de una combinacin
de receptores. Podemos "tener conciencia del esta-
las sensaciones deben traducirse en per dode un nervio" segn dice Mller; pero ms proba
cepciones. A cambio de ellas ofrece su pro blemente advertimos los patronos y las transforma
pia interpretacin sugestiva y singular de los ciones de entrada que especifican las causas de la
P ercepcin: T endencias contem porneas 131

excitacin muy independientemente de los nervios cuando son estimulados pasivamente, como
especficos que estn emitiendo descargas (J. J. Gib ocurre en el laboratorio. La percepcin ob
son, 1966, pg. 38).
tenida se origina cuando los rganos senso
En opinin de Gibson las sensaciones no riales se orientan hacia el medio ambiente y
son ni requisitos de la percepcin ni sus da estn buscando informacin activamente.
tos en bruto -e s decir, no son todo lo que Son a estos sentidos activos a los que Gibson
se necesita para la percepcin. Si se admite llama sistemas perceptivos.
la validez de este punto de vista la psicofsica Desde este punto de vista los sentidos cl
tradicional es realmente una fisiologa ms sicos son vistos como modos de atencin -e s
que una psicologa, y est equivocada la teo cuchar, tocar, oler, gustar y mirar. Gibson no
ra del contexto central y todos sus modernos ofrece una lista definitiva de sentidos ni r
derivados. Segn Gibson todos los procesos ganos sensoriales. En efecto, considera el
para convertir datos sensoriales en percep fracaso de la psicologa sensorial clsica para
cin son superfluos. Ello no equivale a negar catalogar la sensacin como una prueba a
que la gente experimente sensaciones. En favor de su idea de que es ilimitada la infor
el laboratorio el sujeto puede experimentar macin potencial del estmulo.
colores y sabores puros, presiones brillantes En toda la enunciacin ms reciente y de
u obtusas, etc., pero tales experiencias no finitiva de la teora de Gibson, la invariacin
son la base de la experiencia fenomenolgi se subraya como aquel aspecto del medio al
ca, al contrario son productos de la introspec que responde el organismo. Invariacin sig
cin. nifica que el organismo activo advierte que
el ambiente proporciona un flujo continuo y
El mundo fenomenolgico no est compuesto de estable de informacin ante la que puede
colores, sonidos, sensaciones tctiles, sabores y olo responder. Portal razn no ofrece problemas
res como durante tanto tiempo hemos credo, sino para Gibson la equivalencia de estmulos,
de propiedades tales como superficie, borde, incli durante tantos aos un problema para la psi
nacin, convexidad, concavidad, surgir, caer, princi
piar, acabar, moverse y cambiar. Las sensaciones cologa perceptiva tradicional.
son sntomas ocasionales de la percepcin, no su
causa (J. J. Gibson, 1959, pg. 460).
Diferentes energas estimuladoras -acstica, qu
mica y radiante pueden transportar la misma in
Dejando el aspecto negativo, o lo que la formacin estimuladora. Desde hace mucho
percepcin no es, para fijarse en el positivo, o tiempo ha sido un enigma la equivalencia de dis
tintos estmulos en percepcin y en conducta,
lo que s es, Gibson elabora lo que denomina
ms deja de serlqsi suponemos que se debe a que
una ecologa de estmulo que estudia la distintas formas de energa estimuladora transpor
fsica de los estmulos ambientales. Por am tan informacin estimuladora y equivalente (J. J.
biente entiende los estmulos que circundan Gibson, 1966, p. 55).
o acompaan al individuo -la ptica de su
p erficies inclinadas y receptoras en un A fin de mantener la mxima invariacin
cuarto o en un campo iluminados por el sol, o de la informacin estimuladora, el orga
la fuerza gravitacional que todos experimen nismo conserva una especie de sintona o
tamos al caminar, sentamos o acostarnos. Es atencin automticas ante las propiedades
el mundo de la acstica dentro de una sala de del ambiente que tienen valor para la adap
conciertos, el ambiente oloroso de un cuarto tacin. Ms an, se postula el aprendizaje
lleno d huma." como factor importante de la capacidad del
El espacio tal como se percibe no es el organismo para discriminar informacin am
espacio geomtrico abstracto y descriptible biental. No obstante, Gibson pone cuidado
con coordinadas matemticas. El espacio vi en subrayar que no quiere utilizar la doctrina
sual se percibe en trminos de aquello que lo asociacionista.
llena -cosas, objetos, superficies y bordes-
no de los estmulos aislados puestos de re En esta teora la informacin acerca del mundo
lieve por los psicofsicos tradicionales. puede obtenerse con cualquier sistem perceptivo
Gibson distingue entre percepciones im slo o en combinacin con otros que operan juntos.
No se requiere que un sentido sea convalidado por
puestas y obtenidas. La estimulacin o per otro, como se supone que la visin necesite conir-
cepcin impuestas son las que se originan en .* macin por el tacto. No se necesita que un sentido
la piel, nariz, odos, ojos u otros rganos adquiera significado a partir de otro, como se su
132 P ercepcin: T en d en cias contem porneas

Fig. 5-11. Gradientes de textura.

pone que las sensaciones visuales cobren signifi da uria percepcin inmediata de un borde
cado objetivo por haberse asociado con sensacio en la figura de la izquierda y de una esquina
nes tctiles (J. J. Gibson, 1966, p. 55). en la figura de la derecha.
Otro concepto fundamental de la teora de
En su obra Senses C onsidered as a Percep- Gibson, tal como se aplica a la percepcin
tual System (1966), Gibson dedica tres cap visual del espacio, es el de las transforma
tulos introductorios a la formulacin general ciones del orden de los estmulos pticos
de su teora, un resumen de la cual se ha que afectan al ojo (]. J. Gibson, 1959, pgs.
presentado antes. Los siguientes 11 captu 482-485). Revisten particular importancia
los son una exposicin pormenorizada de para la percepcin de mocin. Las teoras
cmo la teora se aplica a varios sistemas tradicionales subrayan el movimiento sim
sensoriales. No podemos ofrecer ni siquiera ple de un estmulo a travs de la retina, el
un resumen de una exposicin tan amplia, cual activa en orden sucesivo receptores reti
pero para dar una idea de cmo la teora se anos separados. Dado que el ojo tambin
aplica a un sistema sensorial vamos a bosque puede moverse en relacin con un estmulo,
jar su aplicacin a la percepcin visual. el problema de cmo percibimos la mocin
E l estmulo de la visin es un complejo caus un marasmo terico segn dice Gib
ptico que tiene propiedades texturales de son. Sin embargo, si se utilizan estructuras
bido a la estructura de las superficies. Una de orden superior de las transformaciones
propiedad importante y bsica de estas lti continuas, queda simplificado el problema
mas es la de gradientes de textura (ver figura de explicar la percepcin de mocin. La figu
5-11). Un gradiente es un cambio continuo ra 5-13 muestra algunos de los cambios en
del campo visual, donde las regiones ms el flujo de informacin que estimulan al ojo
cercanas al observador parecen ms burdas en varios tipos" de perspectiva de mocin.
y detalladas, mientras que las ms distantes ha estabilidad del mundo visual se descu
tienen una graduacin cada vez ms fina en bre en observaciones del hecho de que ste
tamao y muestran al mismo tiempo menos no da vuelta, no se inclina, no aparece inver
detalles. Semejante modelacin de informa tido, ni gira aun cuando la cabeza adopte
cin no es un indicio aprendido, pero pro esas posiciones. Tal estabilidad del mundo
porciona inmediatamente una percepcin perceptivo demuestra una vez ms que el
directa de profundidad. observador no es una vctima pasiva de las
Asimismo pueden demostrarse un borde propiedades del estmulo, sino que est en
y una esquina por medio de superficies pla sintona con patrones relacinales de la in
nas y de lneas, como las que aparecen en formacin recibida que le dan constancia a
la figura 5-12. La discontinuidad de lneas la captacin visual del mundo.
P ercep ci n: T en d en cias contem porneas 133.

Fig. 5-12. Borde y ngulo demostrados con un arreglo de superficies y lneas planas. (Segn The Senses
C on sidered as Perceptual Systems, por James J. Gibson. Houghton Miflin Company, 1966. Reimpreso por
autorizacin de los editores.)

Fig. 5-13. Flujo del orden de estmulos pticos durante locomocin en ambiente terrestre. Cuando un ave vuela
paralela a la tierra, la textura del hemisferio inferior de dicho orden se desplaza bajo sus ojos de manera descrita. El
flujo es centrfugo adelante y centrpeto atrs -es decir, hay focos de expansin y de contraccin en los dos polos de
la lnea de locomocin. La velocidad ms alta del flujo retrgrado corresponde a la porcin ms cercana de la tierra, y
las restantes velocidades disminuyen al alejarse de esta perpendicular en todas direcciones, desapareciendo en el
horizonte. Los vectores del esquema representan velocidades angulares. El patrn de flujo contiene gran cantidad
de informacin. (Segn The Senses C onsidered as Perceptual Systems, por James J. Gibson. Houghton Mifflin
Company, 1966. Reimpreso por autorizacin.)
134 Percepcin: T en d en cias contemporneas

Lneas de retroalimentacin transportando nueva informacin pora


oprendizaje perceptivo

Fig. 5-14. Interrelaciones evolutivas de procesos perceptivos y cognoscitivos. (Segn E. J . Gibson, Principies o f
Perceptual L eam ing and Development. Copyright 1969 por la Appleton Century-Crofts.)

Como sugieren los ejemplos anteriores (8) El aprendizaje perceptivo fue definido como un
de la teora de Gibson, percepcin es una aumento en la capacidad de un organismo para
recabar informacin de su medio circundante gra
captacin directa del flujo y de la corriente cias a la prctica con la estructura de la estimula
de informacin que tiene estabilidad y que cin suministrada por el ambiente. Esta definicin
posee utilidad adaptativa para el organismo. implica que hay variables potenciales de estmu
Si ste no es receptor pasivo de estmulos los, las cuales no estn diferenciadas entre la masa
de estimulacin recibida, pero que puede estarlo si
que deben traducirse en percepciones por se dan las condiciones apropiadas de exposicin y
medio de memorias asociadas, qu le aporta prctica. A medida que se van diferenciando, las
entonces el aprendizaje a la percepcin? Ga percepciones resultantes se toman ms especficas
rantiza selectividad diferencial de la percep con respecto a la estimulacin, a saber, tienen ma
yor correspondencia con ella. Hay un cambio en
cin. Se extraen invariantes y se adquieren aquello ante lo cual el organismo puede reaccionar.
por experiencia los 'rasgos que distinguen No consiste en adquisicin ni en substitucin de
un objeto o evento de otro. La figura 5-14, una nueva respuesta frente a la estimulacin a la
tomada de la obra de E . J. Gibson Principies que anteriormente se responda en alguna otra
o f P erceptual L ea m in g and D evelopm ent forma. Es ms bien responder de manera discrimi
natoria ante una variable de estimulacin a la cual
(1969), resume las interrelaciones evolutivas no se responda antes. As el criterio del aprendi
de procesos perceptivos y cognoscitivos. El zaje perceptivo es un aumento de especificidad. Lo
hecho de que su concepcin del aprendizaje que se aprende puede describirse como deteccin
perceptivo complete la de J. J. Gibson se de propiedades, patrones y rasgos distintivos (E. J.
revela en la siguiente declaracin de lo que Gibson, 1969, p. 77).
se capta en el aprendizaje perceptivo:
Para terminar hacemos notar que la teora
En una exposicin anterior del aprendizaje percep de J. J. Gibson referente a la percepcin
tivo (Gibson y Gibson, 1955), la idea que iba a como funcin de la estimulacin es una pro
presentarse fue llamada teora de especificidad. metedora ruptura con la explicacin original.
Consideremos las razones para elegir este trmino.
Constituye una impresionante formulacin
(8) Ver a J. J. Gibson (1950,1959,1966) para bibliogra terica y un cuerpo de investigacin empri
fa de pruebas experimentales de la teora. ca. No todas sus predicciones se han verifica
P ercepcin: T en d en cias contem porneas 135

do con pruebas experimentales (Hochberg, dio logartmico ponderado de todos los est
1971, pgs. 505-506). Por lo dems, la teora mulos que afectan al organismo.
sigue siendo no una explicacin de la per De particular importancia para determinar
cepcin en general, sino una teora limitada el nivel de adaptacin son los estmulos de
de la percepcin de espacio y forma. apoyo, o series contextales de estmulos
No niega J. J. Gibson que recuerdo e ima con los que se comparan otros. Un experi
ginacin pueden suscitar actividades per mento informal de sensibilidad trmica atri
ceptivas en ausencia de cualquier estimula buido a Aristteles demuestra convincente
cin externa. Tampoco niega que inclinacio mente los fuertes efectos del apoyo en expe
nes, errores (alucinaciones e ilusiones, por riencias sensoriales. El sujeto tiene frente
ejemplo) y otros factores centrales originen a l tres vasos de agua: el de la izquierda
lo que se ha denominado procesos percepti est caliente, el de la derecha est fro, y
vos. Sin embargo, la teora no afirma que el de en medio est tibio o con la temperatura
dichos procesos sean fundamentales para de la piel. Si se sumerge la mano izquierda
una explicacin que ha podido demostrar dentro del agua caliente y la derecha dentro
percepciones verdicas como una funcin de del agua fra durante un intervalo lo bastante
la estimulacin. Es tarea del teorizar y de largo para permitir que ocurra adaptacin
la investigacin futura determinar cunto psquica, y luego se meten las manos simul
puede ampliarse esta teora para incluir fac tneamente en el vaso de en medio con agua
tores centrales. neutral, el agua se sentir fra en la mano
izquierda y tibia en la derecha.
T e o r a d e l n iv e l d e a d a p t a c i n Sin embargo, el nivel de adaptacin de
Helson no se ocupa de la adaptacin fisiol
Concluiremos nuestro estudio del funcio gica sino de procesos perceptivos y juicios
nalismo contemporneo en la percepcin ms complejos. En el cuadro 5-1 se aprecian
con un breve resumen de la teora de Helson los resultados de un experimento de apoyo
referente al nivel de adaptacin. La teora perceptivo, donde el tamao percibido de
tuvo sus orgenes en observaciones psicofsi- las pesas queda alterado o distorsionado se
cas que demostraron que los estmulos de gn la exposicin del sujeto a estmulos ex
contexto o fondo frente a los cuales se emite tremos.
un juicio afectan a la magnitud, brillantez Es importante reconocer que los fenme
o matiz percibidos del estmulo que est nos del nivel de adaptacin no se limitan
siendo apreciado. Ya en 1860 Fechner obser a experimentos psicofsicos ni a procesos
v que cuando un sujeto levantaba una pesa sensoriales. Helson (1964a, 1964b) ha aplica
la sensacin kinestsica persista en forma do la teora del nivel de adaptacin a reas
de vestigio. Si despus se alzaba otra pesa de personalidad, de conducta social, motiva
objetivamente igual, pareca ms pesada que cin y otros procesos psquicos. Como se ve
la primera. Por lo visto, el vestigio en extin en el cuadro 5-2, los juicios de sujetos en
cin de la pesa original actuaba como una situaciones sociales quedan influidos consi
suerte de estmulo residual ante el cual se derablemente por los informes del grupo en
juzgaba la pesa de comparacin. Y debido que se emiten. En forma parecida, casi todos
al desvanecimiento de primer estmulo el los ltimos estudios de laboratorio sobre
segundo se estimaba en exceso. Las observa conformidad y establecimiento de normas
ciones de Helson sobre el efecto de estmu colectivas (Hollander, 1971) muestran el in
los de contexto en juicios perceptivos princi flujo de contextos sociales manipulados ex-
piaron en 1924 (Helson, 1959) con experi perimentalmente en dichos procesos. Y el
mentos para determinar el efecto de ilumina uso que hace Cantril (1965) de escalas de
cin de fondo en la percepcin de tonalida apoyo para medir actitudes demuestra el
des. Experimentos ulteriores con pesas le efecto de la fusin de experiencias de fondo
vantadas lo convencieron de que el concepto en la estructuracin de actitudes.
de nivel de adaptacin, o AL, sera til para Retomando a cuestiones ms tericas, las
explicar la interaccin entre la estimulacin suposiciones o postulados de Helson (1959,
presente y la de fondo que afectan al organis 1964a) subyacentes a la teora del nivel de
mo en varios tipos de conducta. A dicho nivel adaptacin son las siguientes: primero, toda
lo defini cuantitativamente como el prome la conducta se centra en el nivel de adapta
136 P ercepcin: T en d en cias contem porneas

Cuadro 5-1. Valores tericos y experimentales del nivel adaptativo para mostrar el efecto de
un estmulo como integrante de una serie y como estmulo de comparacin2

Nivel terico de Promedio


Condicin adaptacin observado

Es'mulos aislados (200, 250, 300, 350, 400 g) 253.9 250.0


Estmulos aislados con 900 g aadidos 314.0 313.0
Apoyo de 900 g 349.0 338.0
Estmulos aislados con 90 g aadidos en sucesin 202.0 211.0
Apoyo de 90 g 180.0 185.0

Estmulos aislados (88, 92, 96, 100, 104 g) 92.8 96.2


Estmulos aislados con 40 g aadidos en sucesin 79.9 92.7
Apoyo de 40 g 74.0 77.0
260 g aadidos en sucesin l> 110.2
Apoyo de 260 g 120.0

a Helson, Amrrican Jou rnal o f Psychology, 1947. Reimpreso con autorizacin del autor.
* Los valores eran tan inferiores a 5.0 que no se pudo obtener una cifra confiable del promedio.

cin del organismo. Ello refleja una especie mentales acerca de su aplicabilidad a la per
de homeostasia conductual de la que cada cepcin. Una interrogante se centra en la
acto se desva hasta cierto punto hacia arriba cuestin de si la experiencia inmediata o la
o hacia abajo, desde un punto terico neu percepcin de patrones de estmulo es lo
tral, sobre la escala del nivel de adaptacin. que est experimentando cambio como re
Segundo, el nivel depende de la interaccin sultado del nivel de adaptacin, o si es el
de todos los estmulos que afronta el organis juicio del individuo sobre la ubicacin del
mo en el momento presente ms el conjunto estmulo comparativo. Otro problema gira en
residual de estimulacin pasada. Tercero, el torno a la cuestin de cmo el concepto de
valor del nivel de adaptacin es el promedio nivel de adaptacin difiere de otros ms anti
ponderado de los estmulos que encara el guos tales como contraste, asimilacin, adap
organismo. As, se deduce que los estmulos tacin sensorial, homeostasia, efectos persis
lijos no pueden tener efectos constantes sino tentes, errores constantes y variables en jui
que dependen de su relacin con niveles cios de escala. Cuestiones como las anterio
previos de estimulacin. Cuarto, se supone res -q ue de hecho contienen variables parti
que la conducta de grupo lo mismo que la cipantes que han sido postuladas para expli
individual queda afectada por el nivel de car varios aspectos del com portam iento-
adaptacin. pueden a la larga resultar nombres distintos
Parece vlida la suposicin de que los fac de fenmenos idnticos o similares. La solu
tores contextales y relacinales influyen en cin de las cuestiones que ya mencionamos
juicios y percepciones presentes. No obstan se encuentra en manos de los psiclogos del
te, la teora suscita ciertas cuestiones funda futuro.

Cuadro 5-2. Cambios de actitudes manifestados por sujetos dominantes, normales y sumisos, tal como
aparecen en el acercamiento o alejamiento respecto al grupo de referencia en trminos
de acercamiento o alejamiento respecto al grupo3

Tipo de sujeto A cercam iento al grupo A lejam iento del grupo .

Dominantes 10.5 2.2


Comunes 15.5 1.3
Sumisos 17.1 1.7

a Segn Helson, Blake, Mouton y Olmstead, Journal o f Abnorm al and S ocial Psychology, 1956. Copyright 1956
por la American Psychological Association. Reimpreso con autorizacin.
P ercep cin: T en d en cias contem porneas 137

D e t e r m in a n t e s c e n tr a le s cin, y establece el nivel promedio de res


e n la t e o r a p e r c e p t i v a puesta del sujeto en condiciones norma
les . Luego induce una necesidad, inclina
cin o motivo en el sujeto y repite las medi
Segn indicamos en la introduccin al ca ciones. La diferencia de respuesta se atribu
ptulo presente, una de las tendencias ms ye a la influencia del determinante inducido
fuertes de la investigacin psicolgica inme en la percepcin del sujeto. En este tipo de
diatamente despus de la Segunda Guerra diseo experimental el sujeto funge como
Mundial consisti en re introducir elO (orga su propio control. Tambin es posible usar
nismo) en la antigua frmula S-R (estmulo- grupos igualados y medir la diferencia entre
respuesta). Efectivam ente, podra decirse el desempeo del grupo experimental bajo
que los mismos determinantes perceptivos el influjo del determinante, y el del grupo
que los psicofsicos clsicos procuraron eli testigo que no est sometido a la variable
minar en sus ensayos se convirtieron en va experimental.
riables experimentales en un vasto sector de Como ejemplos de esos experimentos re
su investigacin. En la poca de Weber y lativos a necesidades, ha habido algunos en
Fechner era considerado un mal experimen que los sujetos son privados de alimento has
tador el psiclogo que dejase que actitudes, ta que tienen hambre, y se comprueba expe-
necesidades, valores y otros factores simila rime.ualmente su tendencia a percibir obje
res de tipo O (organismo) del sujeto afecta tos relacionados con la comida en campos
sen a los resultados experimentales. En 1940 del test perceptivo. Aun antes de la era de
y en 1950 los experimentos relativos al efec la nueva moda en la percepcin mostr San-
to de dichas variables estaban en primer pla ford (1936, 1937) que los sujetos hambrien
no de la investigacin en el campo de la tos terminaban las races de palabras de tal
percepcin. El movimiento pareci tan radi modo que formaban ms vocablos relaciona
cal que cuando por primera vez se puso en dos con la comida que los sujetos sin hambre.
marcha, despus de la Segunda Guerra Mun Por ejemplo, haba ms probabilidades de
dial, fue bautizado con el nombre de nueva que los sujetos hambrientos completasen la
moda en psicologa. Actualmente ya tiene raz de la palabra M E como MEAT (carne)
todas las caractersticas de una tradicin, tan o M EAL (comida) que los que no tenan
rpido ha sido el flujo de eventos en psicolo hambre. Otros investigadores han realizado
ga contempornea durante los ltimos 25 estudios similares, cuyos resultados coinci
aos. den en lo esencial con los obtenidos por San-
Hablando en trminos un tanto ms tcni ford (ver F. H. Allport, 1955; Levine, Chein
cos, el movimiento se conoce como teora y Murphy, 1942; Postman y Crutchfield,
del estado directivo (F. H. Allport, 1955) 1952; Schafer y Murphy, 1943).
debido a que la direccin de la experiencia Las inclinaciones son estados esencial
perceptiva est influida por factores de tipo mente temporales de motivacin que alertan
O: inclinaciones, actitudes, valores, necesi al sujeto a percibir o responder en conformi
dades y otras variables que intervienen. En dad con ellas. Por eso puede predecirse que
realidad no es nueva esta concepcin de de tales estados ejercern influencias percepti
terminantes centrales, porque tanto la litera vas del mismo tipo que las expuestas al ha
tura como la filosofa estn llenas de alusio blar de las necesidades. Un estudio de Siipo-
nes a determinantes internos de la percep la (1D35) demuestra que las inclinaciones in
cin. Entre los psiclogos clsicos Helm- fluyen en la percepcin en la forma prevista.
holtz y.los gestaltistas sealaron tambin el En el experimento los sujetos tenan que
valor de dichos determinantes. responder a palabras presentadas en forma
taquistoscpica durante 0.10 segundos. Las
Motivos, necesidades e inclinaciones palabras estimuladoras eran las siguientes:
como determ inantes perceptivos
1. caballo
El diseo general de los ensayos incluidos 2. equipaje
3. chack
en esta categora es el siguiente: el experi 4. sael
mentador elige alguna reaccin verbal o mo ' 5. wharl
tora mensurable, que dependa de la percep 6. mono
138 P ercep ci n : T en den cias contem porneas

7. pasrort donde a los sujetos se les present una lista


8. bertli \ J , de palabras, 11 eran neutrales y 7 tenan con
9. dack
10. pengion
n otaciones emotivas. E n tre los vocablos
emocionales se contaban los siguientes: vio
A un grupo de sujetos se le dijo que contes lacin, prostituta, p ene y perra; entre las
taran a palabras referentes a anim ales o neutrales figuraban: m anzana, nio, ro,
aves, mientras que al otro se le inform que msica y sueo. A 8 universitarios y 8 univer
responderan a palabras pertenecientes a la sitarias se les presentaron 18 palabras sin
categora de viaje o transporte. Como todas orden.
las palabras excepto los nmeros 1, 2, 6 Las palabras eran observadas por el sujeto
y 8 eran ambiguas, la hiptesis consista en en un taquistoscopio que le permita a Mc
que se daran respuestas en conformidad con Ginnies exponerlas durante periodos de 0.10
la inclinacin. Por ejemplo, el primer grupo segundos en adelante. Al mismo tiempo un
poda comunicar sael como seal (foca), wharl psicogalvanmetro (SGR) estaba conectado
como whale (ballena) etc., mientras que el al sujeto para registrar las posibles reaccio
segundo grupo poda comunicar las mismas nes emocionales. Los sujetos recibieron ins
palabras como sail (navegacin) y wheel (vo trucciones de que les mostraran palabras
lante), respectivamente. y que iban a juzgar cul era la palabra, pero
Los resultados confirmaron la hiptesis. que no la comunicaran hasta que se los dijese
Los sujetos del primer grupo comunicaron el experimentador. De este modo la respues
seis veces ms palabras pertenecientes a ta psicgalvnica poda observarse antes que
animal-ave que los del segundo grupo, quie la expresasen. As, era posible efectuar dos
nes comunicaron cinco veces ms palabras medidas: los'umbrales de reconocimiento
relativas a viaje-transporte. del sujeto, en segundos, y las respuestas gal
vnicas en ensayos precedentes al reconoci
Estados emocionales miento correcto. Probablemente, si las pala
como determinantes perceptivos bras emocionales producan intensas res
puestas galvnicas antes que fuesen recono
La sabidura popular reconoce que los es cidas correctamente en un nivel consciente,
tados emocionales y las disposiciones del indicara un reconocimiento previo en un
nimo tienden a influir en la percepcin. nivel inconsciente. Finalmente, McGinnies
Decimos: E l enamorado mira el mundo a pudo tambin realizar un estudio cualitativo
travs de un cristal color rosa. E l sufri de las clases de respuestas verbales emitidas
miento ama la compaa. El optimismo ante palabras neutrales en comparacin con
feliz del nio hace que el mundo le parezca las emitidas ante palabras crticas. Si hubie
su ostra. Aunque las generalizaciones ante sen ms casos de percepcin errnea de pala
riores parezcan tener validez evidente, he bras emocionales, especialmente en la direc
mos de acudir a la literatura experimental cin de hacerlas inofensivas , tambin esto
para conocer las relaciones exactas en cues indicara la intervencin de un determinante
tin. perceptivo inconsciente. Un ejemplo de re
Son relativamente sencillos los experi presentacin falsa consistira en comunicar
mentos ideados para explorar la influencia el trmino whose (cuyo) en lugar de whore
de las disposiciones del nimo y los estados (prostituta) o distorsionarlo en una palabra
emotivos. E l experim entador ..id uce una enteramente distinta e incluso en una slaba
disposicin o estado emocional en el sujeto. sin sentido.
Compara en seguida las respuestas en una E n suma McGinnies encontr diferencias
situacin de test perceptivo con las respues notables entre palabras crticas y neutrales
tas normales del sujeto o con las de un grupo en las tres dimensiones medidas. En particu
testigo en iguales circunstancias y sin la in lar los umbrales de palabras emocionales
fluencia de un estado emotivo. Podemos eran ms altos, las respuestas psicogalvni-
ilustrar los problemas de investigacin rela cas ms intensas, y existan ms distorsiones
tivos a estados emocionales analizando la de entre vocablos em ocionales que entre los
fensa perceptiva. neutrales. Interpret sus hallazgos como
La literatura acerca de este problema se reaccin de evitacin de ansiedad en forma
remonta a un estudio de McGinnies (1949) de un mecanismo de defensa perceptiva,
P ercep ci n : T endencias contem porneas 139

que protega al sujeto contra los significados Piensa que la lista de Thomdike-Lorge re
desagradables de las palabras crticas. sulta inadecuada en cuanto subestima la fre
Los crticos (9) se apresuraron a objetar cuencia de los vocablos llamados tab en
que McGinnies no haba conseguido contro el lenguaje. As, los experimentadores que
lar los diversos factores posibles. Solomon usan la lista quiz no encuentren prueba de la
y Howes (1951) sealaron que las palabras defensa perceptiva, simplemente porque
crticas aparecen menos frecuentemente en sus palabras tab son despus de todo tales
la escritura, en la conversacin y en la lectu para los sujetos. Eriksen ha sealado asimis
ra, y slo por esto pueden ser ms difciles mo que pueden existir manipulaciones esta
de reconocer, generando por consiguiente dsticas en los experimentos de captacin
reacciones emocionales moderadas que pue incompleta, las cuales no se han controlado
den interpretarse errneamente como de adecuadamente.
fensa perceptiva . Aronfreed, Messik y Dig- Por ltimo, la objecin levantada contra
gory (1953) notaron que, en casos en que los la hiptesis de defensa perceptiva afirma
sujetos eran mujeres y el experimentador un que los sujetos estaban retardando o rete
varn, el umbral de reconocimiento era ms niendo sus respuestas, aunque haban podi
largo y la reaccin emotiva ms intensa ante do percibir las palabras tab. La investiga
palabras emocionales, demostrando as que cin de esta cuestin ha sido llevada a cabo
la \ ergenza puede ser un factor. por Siegman (1956), quien informa que apro
Para obviar algunas de esas dificultades ximadamente el 80 por 100 de sujetos afirm
McCleary y Lazaras (1949) utilizaron slabas que haban retenido las respuestas. A los su
sin sentido, mitad de las cuales estaba acom jetos puede efectivamente desagradarles co
paada por descarga en una serie de condi municar palabras tab oralmente. Esto lo su
cionamiento previo l test. Cuando las sla gieren los resultados de Postman, Bronson
bas que haban estado acompaadas de des y Gropper (1953), quienes notaron menos
carga se presentaban despus de las slabas inhibicin cuando a los sujetos se les permi
sin descarga, se not que las reacciones emo ta escribir los trminos en lugar de expresar
cionales eran ms intensas en las slabas cru los en voz alta.
ciales. Pero de nuevo los crticos sealaron Naturalmente, en vista de la naturaleza va
dificultades adicionales de interpretacin y riable de los fenmenos sigue sin solucin
de control. Bricker y Chapanis (1953) alega la cuestin de la defensa perceptiva y de la
ron que la presentacin subliminal de sla captacin incompleta. La disminucin de
bas sin sentido transmite alguna informacin obras de investigacin en este campo duran
al sujeto y que las slabas ms similares a te los ltimos ads sugiere que en general
las acompaadas de descarga causaban ma- los psiclogos estn menos convencidos de
yo respuesta galvnica. Utilizando sabas que esos fenmenos constituyan una reali
sin sentido Murdock (1954) demostr tam dad independiente de las manipulaciones
bin la posibilidad de un reconocimiento del diseo experimental. Al parecer hay por
parcial -factor que otros investigadores no lo menos una admisin tcita de que se ca
haban tomado en cuenta en experimentos rece de una prueba segura de que exista vigi
referentes a umbrales de reconocimiento ab lancia perceptiva o captacin incompleta si
soluto o nulo. Finalmente, en todo estudio se toman en cuenta todas las variables: ver
de frecuencia de palabras en relacin con genza, problemas relacionados con medi
captacin incompleta o defensa perceptiva, ciones de umbral, memoria de corta dura
precisa mencionar el trabajo de C. W. Erik- cin, frecuencia de palabras neutrales en
sen (1956a, 1956b, 1960). Eriksen critic el comparacin con las que provocan emocin,
uso de la lista de palabras redactada-ppr reconocimiento parcial, y predisposicin a
Thomdike-Lorge como fuente de materiales la respuesta.
para construir listas equilibradas de palabras E l problema es anlogo al encontrado en
neutrales y palabras tab igualmente conoci el estudio de la percepcin extrasensorial.
das, en experimentos de defensa perceptiva. Estadsticamente este fenmeno se demos
tr fcilmente en experimentos antiguos y
(9) Literatura critica de la defensa perceptiva es dema- poco controlados, pero no se ha demostrado
siado extensa para researla. Vase en Ve/non (1970) de manera satisfactoria para los psiclogos
una exposicin pormenorizada. en general en experimentos ms recientes,
140 Percepcin: T en d en cias contem porneas

Fig. 5-15. Desviacin del tamao de monedas percibido por nios pobres y ricos. (Segn Bninerf J. S. and
Goodman, C. C. Valu and need as organizing factors./oumaZ o f Abnormal and Social Psychology. 1947, Vol. 42,
pg. 40. Copyright 1947 por la American Psychological Association. Reimpreso con autorizacin.)

donde los controles son estrictos y se supri Bruner y Goodman seleccionaron dos gru
men los errores experim entales (H ansel, pos de nios de 10 aos: un grupo proceden
1966). te de hogares ricos, y otro procedente de
hogares pobres . La tarea de los sujetos
consista en calcular el tamao fsico de mo
Actitudes y valores nedas desde 1 a 50 centavos. Los clculos
como determ inantes perceptivos los efectuaron manipulando un botn, el
cual a su v ei controlaba un diafragma que
Al examinar procesos cognoscitivos com regulaba el tamao de un fragmento circular
plejos como las actitudes o los valores, el de luz sobre una pantalla de cristal. Los ta
experimentador debe seleccionar primero maos reales de las monedas eran los norma
sus sujetos por medio de un test o encuesta les. Los promedios de los fragmentos lumi
socioeconmica a fin de formar dos grupos nosos de los sujetos se comparaban con los
que diverjan ampliamente en alguna dimen tamaos normales, a fin de obtener una me
sin actitudinal o de valor. Luego introduce dida de la magnitud del clculo excesivo o
su variable experimental para determinar si insuficiente. La tcnica era en el fondo el
las variables preexistentes de valor, actitud antiguo mtodo psicofsico del errorprome-
y otras poseen o no un efecto demostrable dio. Un grupo testigo haca clculos simila
en la reaccin del sujeto. Vamos a presentar res usando discos de cartn como estmulos
dos experimentos para ilustrar los diseos estndar.
bsicos en esta rea -ensayos que arrojaron Los nios pobres exageraban el tamao
resultados positivos en apoyo de la teora, de las monedas en mayor medida que los
del estado directivo. De hecho, el primer ricos , aunque todos ellos tendan a exage
experimento de Bruner y Goodman (1947) rar el tamao de las monedas, especialmente
es un clsico en la teora perceptiva del esta las de 5, 10 y 25 centavos. A propsito, se
do directivo. da menos exageracin cuando las monedas
P ercepcin: T endencias contem porneas 141

estn ausentes y las apreciaciones se hacen perim entales bsicas de la interaccin de


de memoria. L a figura 5-15 muestra las apre procesos sensoriales y motores en la percep
ciaciones de los sujetos en trmino de des cin han dado origen a tcnicas generales
viaciones respecto al tamao fsico. para explorar la personalidad.
E l experimento se ha repetido con otros L a investigacin fundamental de la inter
objetos de valor y con adultos, lo mismo que accin sensorial-motriz en la percepcin es
con nios. No siempre los resultados han el trabajo de Wemer y Wapner (1949, 1956,
coincidido con los logrados por Bruner y 1965) y de sus colaboradores. Su aplicacin
Goodman, pero en general se ha exagerado al campo de la personalidad es obra de H.
el tamao de los objetos de valor o los que A. Witkin y sus colegas.
han adquirido urt valor temporal por mani E n el prefacio a Personality through Per-
pulacin experimental. Se subestimaron los ception, Witkin, Lewis, Hertzman, Macko-
objetos sin valor o con valores negativos in ver, Meissner y Wapner describen su estu
ducidos por manipulacin experim ental. dio como uno que versa sobre el modo en
As, los tericos del estado directivo han que las caractersticas personales del indivi
mostrado que la relacin entre tamao y va duo influyen en su percepcin (1954, pg.
lor puede manipularse experimentalmente XXI). El informe, aaden, representa la la
y que puede estar mediada por valores deter bor de 10 aos, y algunas partes requirieron
minados motivacional y c turalmente. los servicios de un grupo considerable de
investigadores, cada uno con una especiali-
Los rasgos de personalidad zacin en algn aspecto de la psicologa .
y la percepcin En conformidad con la naturaleza general de
su objetivo, Witkin y sus colegas emplearon
El aspecto final del problema de los deter un conjunto de pruebas de orientacin espa
minantes centrales en la percepcin que va cial. La mayor parte de ellas se elabor du
mos a examinar en este captulo es la investi rante una larga serie de investigaciones ex
gacin en el rea de variables de personali perimentales realizadas por Witkin. En po
dad como influencias de la percepcin. Des cas palabras, haba tres pruebas principales
de luego no es nueva la nocin de que las de la orientacin espacial (10).
percepciones del individuo quedan influi En la primera prueba los sujetos acomoda
das por las caractersticas de su personali ban una vara vertical luminosa presentada
dad. Quien conozca las tcnicas proyectivas dentro de un marco en un cuarto obscuro.
sabe que se basan en la hiptesis de que El marco estaba inclinado 28 grados respecto
las respuestas a estmulos vagos o sin estruc a posicin vertical, y la tarea consista en
tura revelan la personalidad del individuo. poner la vara en la verdadera verticalidad
El test de manchas de tinta de Rorschach dndole instrucciones al experimentador,
y la prueba de apercepcin temtica de Mu- quien lentamente mova la vara hasta que
rray son los ejemplos contemporneos ms el sujeto se senta satisfecho de que estaba
comunes de esta lnea de estudio para eva vertical. En esencia, el problema del sujeto
luar la personalidad. Binet, el creador del estribaba en superar el efecto del marco de
test de inteligencia, us fotografas de nu referencia distorsionado que produca el
bes para propsitos similares. No obstante, cuadro inclinado.
ltimamente el tradicional enfoque clini- En la segunda prueba, la del cuarto y la
copsicomtrico ha sido complementado por silla inclinadas, el sujeto poda encontrarse
investigaciones experimentales que procu inclinado mientras que el marco permaneca
ran aplicar mtodos de laboratorio al estudio vertical. O el sujeto era conservado en posi
de diferencias individuales en la percep cin vertical mientras que el cuarto y el
cin. marco estaban inclinados. En algunos ensa-
Recurriremos otra vez a la tcnica de
muestreo, porque en este libro nuestra fina (10) Se emplearon tambin un test de coordinacin
lidad es relacionar la teora con investiga entre las dos manos, uno de estabilidad corporal y otro
cin emprica. Vamos a presentar con cierto de inclusin de figura. Pero nuestro resumen se limita
a las pruebas perceptivas ms importantes. El lector
detalle los resultados de una serie de investi
interesado puede consultar a Witkin y sus colaboradores
gaciones que abarcan aproximadamente dos (1954) para conocer los resultados obtenidos en otras
decenios, en los que las investigaciones ex pruebas.
142 P ercep ci n : T en d en cias contem porneas

yos el sujeto recibi instrucciones de poner que intervinieron en el estudio. Haba una
el cuarto derecho, en otras tena que acomo autobiografa, una en trevista clnica, un
dar la silla en su verdadera verticalidad. De cuestionario de personalidad formado con
est manera poda evaluarse el uso que haca puntos seleccionados del Inventario Multi-
el sujeto de su propia orientacin corporal fsico de Personalidad de Minnesota, un test
durante la percepcin. consistente en terminar oraciones, un test
L a tercera prueba era un test de un cuarto de dibujar figuras, un test de asociacin de
que giraba, en el que se presentaron esen palabras, y las pruebas de apercepcin tem
cialmente las mismas tareas de poner la pie tica y de Rorschach. As, se emple un diseo
za y la silla en posicin vertical. Pero con multidireccional a fin de garantizar un anli
la dificultad adicional de que el sujeto tena sis relativamente completo de la personali
que tomar en cuenta la fuerza de gravedad, dad de cada sujeto.
en parte hacia abajo y en parte hacia afuera, Vamos a examinar primero los resultados
debida a la fuerza centrfuga creada por la obtenidos en la prueba de orientacin espa
rotacin del cuarto a 18.8 revoluciones por cial para ocuparnos en seguida de los resulta
minuto. E n todos los casos las medidas em dos recabados en las pruebas de personali
pleadas fueron las desviaciones de los suje dad procurando formular relaciones genera
tos en grados respecto a la verdadera vertica les entre los dos conjuntos de medidas.
lidad de la vara, del cuarto, o la silla en una En lo tocante a la prueba Je orientacin
serie de tentativas. espacial, Witkin y sus colaboradores notaron
Las adaptaciones perceptivas presentes que en promedio el campo visual de cada
en las tres pruebas son ms complejas de prueba ejerca efecto considerable en la per
lo que aparecen a primera vista. Esencial cepcin que tena el sujeto de la tarea en
mente incluyen, primero, tareas relativas cuestin, como lo revelan sus adaptaciones
a una parte del campo (el test de la vara al aparato. Por ejemplo, en la prueba de vara
y del marco, por ejemplo), segundo tareas y marco generalmente los sujetos no ponan
del campo como un todo , entre ellas los la vara en la verdadera posicin vertical, sino
problemas de adaptacin a un cuarto. As, que la movan en la direccin en que estaba
cuando el sujeto afronta un problema de la inclinado el marco. Es interesante observar
parte de un campo tiene la ventaja de contar que en sta y en otras pruebas perceptivas
con un marco normal de diferencia, que pue los sujetos varones mostraron menores des
de emplear para corregir el objeto que pare viaciones en sus adaptaciones que las muje
ce estar distorsionado. Por otra parte, cuando res. Volveremos a hablar de esta difrencia
todo el campo est distorsionado, la tarea de sexo muy pronto; entretanto vamos a con
se asemeja a la que afronta el espectador siderar otros hallazgos.
en las demostraciones de Ames expuestas En las diversas pruebas perceptivas, la in
antes en este captulo. En otras palabras, si fluencia del campo visual era mayor cuando
el sujeto acepta todo el campo como su la posicin del campo como un todo poda
marco de referencia, los objetos sufrirn dis ser determinada que cuando la posicin de
torsin. Sin embargo, debe subrayarse que un objeto dentro del campo deba ser esta
en pruebas de orientacin espacial el sujeto blecida . . . (Witkin y otros, 1954, pg. 60).
no est obligado a aceptar el campo pasiva Para ilustrar lo anterior, si el sujeto estaba
m en te com o en las d em ostracion es de acomodando la pieza en la prueba de cuarto
Ar. es. En los experimentos examinados el y silla inclinados, las desviaciones eran ma
sujeto tiene por lo menos la posibilidad de yores que si estaba acomodando la posicin
acomodar el campo como un todo -p o r ejem de su propio cuerpo en la silla ajustable.
plo, moviendo el cuarto en lugar de la vara Esto parece razonable ya que la porcin
o su propio cuerpo. E l cuarto es el campo ms grande de nuestro ambiente perceptivo
como un todo, mientras que la vara o el cuer tiende a dominar lo que vemos (11).
po del sujeto son el fragmento o porcin de
ese campo. (11) Un ejemplo comn ocurre cuando enormes nu
bes plumosas estn atravezando un cielo iluminado por
Retomaremos a las pruebas de orientacin la luna. Con frecuencia es sta la que parece ir corrien
espacial ms adelante. Primero, vamos a sin do. Las inmensas nubes estn "obligando a moverse
tetizar las principales tcnicas usadas para a la luna pequea pues ofrecen un marco estable de
evaluar las dimensiones de personalidad referencia.
Percepcin: Tendencias contem porneas 143

Otro resultado general de los experimen peles culturales y biolgicos ms pasivos im


tos relativos a adaptacin corporal (prueba puestos a la mujer en nuestra sociedad (12).
de la silla inclinada) fue el hallazgo de que De todas maneras no hay pruebas que sugie
el cuerpo quedaba menos influido por el ran que esas diferencias son congnitas.
campo visual que un objeto externo tal como Volviendo a las pruebas de personalidad,
la vara. Sugieren los autores que las fuertes vamos a describir una muestra de los hallaz
sensaciones kinestsicas procedentes del gos basados en la entrevista, en el test de
cuerpo pueden hacer que el sujeto resista Rorschach, y en las pruebas de dibujar figu
al desplazamiento en este caso. En cambio, ras.
en la prueba de la vara el sujeto consigue En la entrevista clnica los sujetos depen
slo indicios visuales provenientes de fuen dientes de campo mostraron falta de penetra
tes externas, los cuales son por consiguiente cin en sus propios procesos mentales, ten
superados ms fcilmente. dan a reprimir sus sentimientos e impulsos
Se recordar que Witkin y sus colegas y estaban inclinados a sufrir sentimientos
(1954) estudiaron tambin a nios y pacien de inferioridad. Este hallazgo fue confirma
tes de hospital. Vamos a resumir brevemente do generalmente por los dibujos de figuras
los resultados de esos grupos en pruebas de hechos por ellos. Trazaban figuras inmadu
orientacin espacial. Como caba esperar, ras e inadecuadas de personas, mientras que
los pacientes mostraron ms desviaciones en los sujetos analticos e independientes dibu
sus adaptaciones que en aquellas personas jaban figuras que parecan ms capaces y
normales. maduras.
En efecto, los anlisis estadsticos mos En la prueba de Rorschach los sujetos de
traron que tendan a los extremos opuestos pendientes de campo tendan a ser domina
en pruebas de orientacin espacial, en el dos por la mancha como un todo o dicho
sentido de que haba mayor proporcin de con otras palabras, cedan ante su ambien
individuos en ese grupo que eran muy de te tal como lo representaban las manchas,
pendientes del campo visual por una parte, sin analizar ni mirar ms all de las interpre
o extremadamente independientes y analti taciones populares y ms obvias. En efec
cos por la otra, y relativamente pocos casos to, una puntuacin de enfrentam iento ,
estaban en la porcin intermedia. Dicho de que puede derivarse de las respuestas a la
otra manera, las personas normales tienden prueba de Rorschach, mostr que quienes
en general a depender del campo visual, manifestaban desviaciones relativamente li
pero muestran una gama normal de reaccio geras en las pruebas de orientacin espacial
nes desde gran dependencia hasta bastante conseguan puntuacin alta en la capacidad
independencia. Sin em bargo, slo unos de hacer frente a sus ambientes, en tanto
cuantos casos estn representados en los ex que el grupo dependiente de campo o con
tremos entre individuos normales; la mayo desviacin notable en las pruebas espaciales
ra se encuentra en la parte intermedia de lograba bajas puntuaciones de enfrenta
las desviaciones. En cambio, los casos clni miento.
cos tienden a agruparse en los lmites ms En general, los dems resultados de la
extremos de l gama de diferencias indivi prueba de personalidad correspondan al
duales. cuadro presentado en prrafos precedentes,
Quiz el hallazgo general ms interesante aunque no todas las pruebas y subpruebas
en nios fue la tendencia de la dependencia guardaban estrecha relacin con las puntua
de campo a disminuir con la edad. Evidente ciones de la serie dedicada a orientacin es
mente el adulto est menos dispuesto a acep pacial.
tar las cosas tal como son, y adopta en cambio
una actitud ms analtica ante su medio am
biente. (12) Iscoe y Carden (1961) informan sobre hallazgos
Como ocurre con las mujeres adultas, en anlogos en nios y nias de 11 aos. Cosa interesante,
tre nios los sujetos de sexo fem enino los nios independientes de campo eran ms populares
eran ms pasivos al aceptar el campo vi y manifestaban menos ansiedad que los nios depen
dientes de campo. Lo contrario ocurra con sujetos de
sual y por consiguiente hacan ms adapta sexo femenino, lo cual denota los efectos del condicio
ciones desviadas en todas las edades. Sugie namiento social en las diferencias sexuales de persona
ren los autores que puede deberse a los pa lidad.
144 P ercep ci n: T en d en cias contem porneas

P e r c e p c i n y la t e o r a se enciende, y la llave de la izquierda si


d e e la b o r a c i n d e i n f o r m a c i n ( 1 3 ) aparece luz roja. E l problema puede anali
zarse en una secuencia de elaboracin de
formacin de la manera siguiente. El sujeto
Como indicamos en el captulo 2, el campo debe sentir primero la luz (deteccin). Se
de la percepcin ha experimentado una ex gundo, la seal ha de traducirse de energa
pansin y un cambio acelerados en los dece luminosa a energa nerviosa, debe codifi
nios que siguieron a la Segunda Guerra carse y transmitirse al cerebro. All ha de ser
Mundial. Conforme iba madurando la per elaborada en trminos de informacin ya al
cepcin inspirada en la nueva moda du macenada (Cuando se encienda la luz verde
rante 1940 y 1950, tambin la tecnologa de oprime la llave de la derecha; cuando se en
la elaboracin de informacin y de la pro cienda la luz roja oprime la llave de la iz
gramacin de computadoras recibi un r quierda) y em itirse una respuesta apro
pido desarrollo. Cada ao que pasaba pre piada (salida) tras recuperacin de esa in
senciaba el nacimiento de tcnicas ms per formacin.
feccionadas para detectar, elaborar y alma Por sencillo que parezca el experimento
cenar informacin. Los psiclogos recono anterior, son complejos los procesos. Su
cieron inevitablemente que muchas analo completa comprensin requerira por lo me
gas pueden trazarse entre el organismo hu nos una descripcin general de todos los pro
mano y la elaboracin de informacin. En cesos cognoscitivos tradicionales: sentir,
aparatos diseados para elaborar datos la in prestar atencin, percibir, recordar y pensar.
formacin puede detectarse, almacenarse y Como escribe Haber:
elaborarse segn un programa determinado
de antemano. Ms tarde la informacin Sensacin, percepcin, memoria y pensamiento
puede recuperarse por orden de un opera han de considerarse sobre un continuo de actividad
cognoscitiva. Son mutuamente interdependientes
dor. En forma parecida el organismo humano y no pueden separarse excepto por las arbitrarias
puede detectar, almacenar, elaborar y recu reglas de la conveniencia momentnea. Ms an,
perar informacin. Puesto que el individuo para entender cmo funcionan e interactan esos
es su propio programador, no es exacta la procesos, hay que someterlos a un anlisis de ela
boracin de informacin en lugar de verlos como
analoga. Esta y otras diferencias -com o se sistemas estructurales estticos. El anlisis pondr
alan Neisser (1967) y Haber (1969)- estor de manifiesto que una explicacin apropiada de los
ban las interpretaciones tericas. Sin em procesos del pensamiento ha de comenzar con la
bargo, muchos psiclogos perceptivos han conducta activa, del mismo modo que el pensa
obtenido buenos resultados con el anlisis miento no puede prosperar en ausencia de estimu
lacin. Otra cosa igualmente importante: no es po
de la percepcin basado en la elaboracin de sible conocer la percepcin, especialmente el re
informacin. Y la teora de la informacin ha conocimiento, la identificacin y la memoria per
influido directa o indirectamente en una ceptiva, sin entender toda la gama de la actividad
vasta proporcin de la bsqueda reciente en cognoscitiva (1969, pg. 1).
este campo.
Tal vez el modo ms sencillo de introducir Los tericos de la elaboracin de informa
el anlisis de la percepcin como elabora cin estudian los procesos cognoscitivos
como un continuo. Por eso no es extrao que
cin de informacin es utilizar el ejemplo del
antiguo experimento del tiempo de reaccin. su bsqueda y su literatura interpretativa
El sujeto se sienta frente a un tablero con dos abarquen el entero espectro de los procesos
sensoriales y perceptivos as como los proce
luces, una roja y una verde, y con dos llaves,
sos mentales superiores. En trminos gene
una cercana a su mano derecha y otra a su
rales, durante los dos ltimos decenios las
mano izquierda. Recibe instrucciones de reas de investigacin ms importantes han
oprimir la llave de la derecha si la luz verde sido las siguientes: 1) capacidad de reten
cin; 2) almacenamiento visual de informa
(13) El lector que desee repasar los aspectos ms tc- cin de corta duracin; 3) efectos de enmas
nicos de la elaboracin de informacin tal vez quiera caramiento, o cambio de eficacia causado en
consultar el captulo 14 en este punto. Vase a Haber un estmulo por la presencia de otro; 4) escu
(1969) quien da una excelente coleccin de material de
driamiento y bsqueda; 5) codificacin,
fuentes primarias. Vase a Neisser (1967) quien expone
la teora de elaboracin de informacin y la percepcin almacenamiento y recuperacin de informa
desde el punto de vista cognoscitivo. cin que entraan procesos de memoria.
P ercepcin: T en den cias contem porneas 145

El anlisis de procesos cognoscitivos a par Alcance de la captacin


tir de la teora de informacin comprende
fases que rebasan la percepcin. Vamos pues En un artculo ya clsico titulado: The
a considerar arbitrariamente slo los proce Magical Number Seven, Plus or Minus Two:
sos perceptivos en este captulo y diferir una Some Limitations on Our Capacity for Pro
exposicin ulterior del anlisis de los llama cessing Information, G. A. Miller (1956)
dos procesos mentales superiores hasta el reexamina el antiguo problema del alcance
captulo 14, despus que hayamos visto la de la captacin. El experimento relativo a
memoria y el pensamiento. La literatura en dicho alcance es uno de los ms antiguos
el campo de la percepcin desde un punto de en psicologa. Segn refiere Woodworth
vista de la elaboracin de informacin es (1938), ya en 1859 Sir William Hamilton, el
demasiado extensa para condensarla en su famoso astrnomo y m atem tico irlands,
totalidad. Por eso vamos a referirnos a expe arroj canicas sobre el suelo en un patrn
rimentos representativos en las diversas fortuito y solicit a su sujeto calcular el n
reas de investigacin, con el propsito de mero. En promedio se calculaban correcta
ilustrar los diseos experimentales y las in mente entre seis y ocho canicas, de ah la
terpretaciones tericas caractersticas de expresin nmero mgico siete . Varios ex
este nuevo enfoque. perimentos posteriores han confirmado el

O o

o
O
1
o
o
A
o

o o o o
o o o o

o o o o
o o o o

Fig. 5-16. Efectos del azar y del agrupamiento en el exalcance de la captacin.


146 Percepcin: T en d en cias contem porneas

hallazgo de que la mayor parte de gente pue tados en funcin de la duracin de la exposi
de captar entre cinco y nueve objetos en una cin.
sola exposicin, siendo siete el nmero pro Como se aprecia en la figura 5-17, el alcan
medio. ce de la captacin es una funcin del tiempo
Los experimentos relativos al alcance de de exposicin al estmulo. E n lapsos muy
la captacin o al juicio absoluto de estmulos cortos de exposicin de 40 milsimas de se
multidimensionales se centraban inicial gundo, el nmero correcto desciende rpida
mente en descubrir cuntos objetos distintos mente, en tanto que en lapsos bastante largos
podan captarse correctamente en una sola de 150 y 600 milsimas de segundo el nme
exposicin. Como G. A. Miller apunta en ro correcto puede alcanzar hasta 13 en el
el artculo citado arriba, los experimentos 50 por 100 de exposiciones a la prueba. Es
se han vuelto mucho ms complejos, susci interesante observar que no son grandes las
tando cuestiones tales como la concerniente diferencias entre los lapsos de exposicin
a los efectos de la naturaleza del material, de 150 y 600 milsimas de segundo. Eviden
la luminosidad, la duracin de exposicin temente opera una ley de resultados decre
y el agrupamiento de objetos. Vamos a resu cientes en los tiempos de exposicin de du
mir brevemente los efectos de dos de los racin creciente.
factores en el nmero de los objetos que pue Los resultados de experimentos como los
den captarse acertadamente en una sola ex anteriores provocan interesantes preguntas
posicin: 1) agrupamiento y 2) tiempo de sobre la relacin entre percepcin y memo
exposicin. ria. Se estn percibiendo los crculos como
Como seala G. A. Miller (1956) al repasar una imagen visual unitaria o se estn recor
varios experimentos, la cantidad de informa dando a partir de una secuencia de recuento
cin que puede captarse en una sola exposi silencioso? Para expresarlo en el lenguaje
cin abarca de cinco a nueve segn la clase de la elaboracin y formacin: cunta infor
de material que se usa en la prueba. Sin macin puede captarse por elaboracin para
embargo, si la informacin se agrupa o se lela y cunta por elaboracin sucesiva? Em
amontona aumenta considerablem ente el pezaremos a contestar la pregunta en la si
nmero de objetos que puede captarse. En guiente seccin y volveremos a ella en el
la figura 5-16 los nueve crculos en A estn captulo 14.
colocados al azar y no pueden calcularse con
facilidad ni correctamente en una sola mira Almacenamiento
da. Pero si se agrupan en B, se captan fcil visual de corta duracin
mente los nueve. De hecho, en C pueden
captarse sin dificultad 16 puntos de informa Averbach y Coriell (1961) les presentaron
cin -nm ero muy superior al alcance nor- a los sujetos un conjunto de letras escogidas
m al- con tal que se agrupen los crculos en al azar y dispuestas en dos hileras con ocho
un patrn fcil de captar. letras cada una. E l tiempo de exposicin era
E l factor de duracin de la exposicin fue 50 milsimas de segundo. Despus, al cabo
verificado en un experimento de Averbach de un intervalo variable de dilacin, una ba
(1963). Los sujetos sentados frente a un cam rra marcadora negra de 50 milsimas de se
po de color blanco y uniforme, con un punto gundo de duracin se presentaba arriba o
de fijacin en el centro, recibieron instruc abajo de una de las letras en las hileras supe
ciones de oprimir un interruptor, tras lo cual rior e inferior respectivamente (fig. 5-18, ~).
aparecan de 1 a 13 crculos. Al cabo de un Se usaba un crculo negro como indicador en
intervalo de tiempo apareca otro campo con la segunda fase del experimento, la cual ve
sistente en un vasto nmero fortuito de cr remos ms adelante. La figura 5-18, b, mues
culos (el campo borrador ), y al sujeto se tra la secuencia experimental en un ensayo
le peda entonces decir el nmero de crcu tpico. La figura 5-19 muestra el desempeo
los que haban aparecido en el primer cam promedio de tres sujetos bien adiestrados,
po. No necesitamos examinar el valor del revelando el deterioro del almacenamiento
campo borrador, porque hablaremos de los visual con el transcurso del tiempo. Aver
efectos de la interaccin sucesiva de estmu bach y Coriell se apresuran a sealar que
los en la siguiente seccin. Nuestro inters en general las curvas no son descripciones
se limita al nmero de crculos correctos cap vlidas del deterioro de almacenamiento en
Percepcin: Tendencias contem porneas 147

i 2 3 4 5 6 7 8 9 10 ti 1213

NUMERO D CIRCULOS PROYECTADOS

PORCENTAJE
DE ACIERTOS 3 0
(N, 99)

NUMERO DE CIRCUIOS PROYECTADOS


PRUEBA DEL ENSAYO JAPONES DEL SUJETO

Fig. 5-17. Alcance de la captacin segn el tiempo de exposicin a estmulos. (Segn Averbach, B. y Coriell, A. S.
Short-term memory in visin. The Bell System Technical Journal, 1961, nm. 3756.)'

el tiempo, porque se supone que dicho dete tores tales como intensidad, tiempo de expo
rioro llegue a cero tras periodos muy prolon sicin y segn hemos visto, la naturaleza del
gados, en tanto que el deterioro de almacena campo posteriora la exposicin son variables
miento en el experimento alcanz slo cerca importantes para determinar cunto tiempo
del 30 por 100, lo cual indica que en las persisten las imgenes cnicas. En general
condiciones del experimento evidentemen los resultados de Averbach, el experimento
te habia tenido lugar un proceso de almace de Coriell (1961) y ensayos afines de otros
namiento de larga duracin. investigadores muestran que el proceso vi
Es importante advertir que en experimen sual exhibe gran capacidad para adquirir y
tos como el de Averbach y Coriell los sujetos almacenar informacin casi instantneamen
aseguran que pueden ver la letra an des te. No obstante, puede retenerla y utilizarla
pus que ya no est presente (Sperling, durante un periodo bastante largo de dete
1960). As pues, -una verdadera imagen vi rioro durante el cual puede convertirse en
sual est presente, no una mera verbaliza- memoria visual.
cin recordada. A esas imgenes N eisser
(1967) las llama memoria icnica para evitar Enmascaramiento (14)
las diversas implicaciones del trmino tradi
cional imagen . E l concepto de enmascaramiento visual
se refiere a situaciones donde el efecto del
Podemos preguntar ahora cunto dura la
memoria icnica. Un segundo aproximada (14) En la literatura de la elaboracin de informacin
mente, es la respuesta sugerida por experi al enmascaramiento algunos psiclogos lo llaman
mentos como los de Averbach y Coriell. Fac tambin borradura; otros lo llaman "metacontraste.
148 P ercepcin: T en d en cias contem porneas

-Barra marcadora Crculo indicador


i

c F P Y A X N
L F T J M Y N V

A 2
200 T Intervalo invariable
2U de 5 0 m ilsimas de

t segundo

Intervalo variable
I i-
[In te rv a lo invariable
Tiempo de 5 0 m ilsim as de
(m ilsim as de segundo) segundo

Fig. 5-18. a) Patrn de estmulos en el experimento de Averbach y Coriell (The Bell System Technical Journal, 1961,
nm. 3756). b) Procedimiento esquematizado.

estmulo de la prueba queda reducido por Los efectos de enmascaramiento, como lo


la presentacin de otro (el estmulo enmas- dice la definicin, no producen necesaria
carador) en estrecha contigidad temporal. mente obliteracin completa de la memoria
Cuando el estmulo enmascarador sigue al icnica original. Al contrario, su eficacia
de la prueba, tenemos enmascaramiento re puede reducirse o modificarse en alguna for
troactivo. Cuando lo precede tenemos en ma considerable. En un interesante experi
mascaramiento proactivo. mento Guthrie y Wiener (1966), al dibujo
En la segunda parte del experimento de de un hombre sentado se le dio una breve
Averbach y Coriell descrito arriba enemos exposicin. En una exposicin el hombre te
un ejemplo de enmascaramiento retroactivo. na rasgos angulares, en otra tena contornos
Se recordar que en ese experimento una redondos. Despus se expuso una segunda
barra marcadora y un crculo se usaban para figura del mismo durante 450 milsimas de
indicarle al sujeto que deba comunicar la segundo. Era un dibujo vago y de lneas, inte
letra sealada. Cuando se empleaba el crcu rrumpidas. Se pidi a los sujetos emitir jui
lo, su desempeo era mucho ms deficiente. cios sobre su humor y su carcter. La figura
Se pensaba que la estrecha proximidad del de prueba era juzgada ms hostil y agresiva
crculo en comparacin con la barra era el cuando estaba precedida por la figura angu
factor causal. Es decir, la exposicin del cr lar. Incluso la presencia de una pistola en
culo borraba efectivamente el almacena la mano de la figura redonda no tena un
miento de la letra. efecto mayor en los juicios de rasgos negati
Percepcin: T en den cias contemporneas 149

vos que la figura angular sin pistola. Conclu pg. 68) informa que los sujetos adiestrados
yen Guthrie y Wiener diciendo que son las pueden alcanzar velocidades de 10 lneas
propiedades de figura y no el significado del por segundo. Naturalmente la dificultad de
estmulo lo que afecta al curso de la elabora la discriminacin determina en parte la velo
cin. cidad, segn lo revela hasta una compara
cin superficial entre las figuras 5-19, a, y
5-19, b.
Escudriamiento y bsqueda Interesantes preguntas de interpretacin
plantean experimentos como los de Neisser.
Hasta ahora hemos visto casos donde la Tiene el sujeto en su mente el modelo o
informacin se presenta al sujeto directa plantilla del objetivo, de modo que deja de
mente. Neisser y sus colaboradores (Neisser, buscar cuando encuentra algo que encaje
1963,1964; Neisser y Beller, 1965; Neisser y bien? Dice Neisser que los sujetos insisten
Lazar, 1964; Neisser, Novik y Lazar, 1963) en que no ven cada una de las letras. Ms
efectuaron una serie de experimentos relati bien las lneas son un contorno contra el
vos a bsqueda visual, en que el sujeto debe que destaca el objetivo. Adems, las bs
buscar una letra blanco que se presenta quedas mltiples -para encontrar la Z y la
en un lugar imprevisible en una lista de le K, por ejemplo- no requieren ms tiempo
tras. O el -blanco puede ser una lnea en la para sujetos adiestrados que las bsquedas
que falta cierta letra (fig. 5-20). Cuando el simples. La identificacin positiva de una
sujeto ha identificado el blanco, oprime un letra, como es necesario hacerlo cuando una
interruptor parando un reloj que mide el respuesta depende de su ausencia, necesita
tiempo transcurrido desde el inicio de la ms tiempo que buscar simplemente la pre
bsqueda hasta su terminacin. A partir del sencia de una letra. Ello indica la necesidad
tiempo total del sujeto puede calcularse f de analizadores ms complejos en el sistema
cilmente el tiempo por lnea. Neisser (1967, cognoscitivo.

%
t

Inte rva lo en milsimas de segundo entre el conjunto de letras


y la barro m a rcadora

Fig. 5-19. Deterioro del almacenamiento visual con el transcurso del tiempo. (Segn Averbach, E. Span of
apprehension as a hinction of exposure duration./oumai o f Verbal L eam ing and Verbal Behavior, 1963, 2, p. 62.
Reimpreso con autorizacin de la Academic Press, Tic.)
150 Percepcin: T en den cias contem porneas

a. b.

EMYP ZVMLBQ
S W IO HSQJMF
UFCJ ZTJVQR
WBYH RDQTFM
OGTX TQVRSX
GWVX MSVRQX
T W IN ZHQBTL
XJB U ZJT Q X l
UDXI LHQVXM
HSFP FVQHMS
XSCQ MTSDQL
S O JU TZDFQB
fODC QLHBMZ
ZVBP QMXBJD
PEVZ RVZHSO
SLR A STFMQZ
ICEN RVXSQM
Z LR O MOBJFT
XBOO MVZXLQ
PHMU RTBXQH
ZHFK 81QSZX
PNJW OSVFOJ
C QXT F ID V Z T
GHNR BQHMOX
1X Y 0 BMFDQH
QS VB Q H IJ Z T
GUCH TO SH R l
OWBN BMQHZJ
BVQN RTBJZO
F O AS FQDIXH
IT Z N XJHSVO
VY LD MZRJOO
LRYZ XVORMB
1J X E OMXLSO
RBOE OSZHOR
OVUS FJOSMV
81 A J RSBMDO
ESGF LBMQFX
OGZI FOMVOJ
ZWNE MOZTX8
QBVC VBOSRF
VA R P OHSVOZ
.R P A HVOBFL
SGHl HSROZV
M VR J OOVXFB
GAOS RXJOSM
PCME MOZFVO
ZODW ZJLR T O
HOBR SHMVTQ
BVDZ OXFBRJ

Fig. 5-20. Materiales usados por Neisser y sus colaboradores en experimentos de escudriamiento y de bsqueda.
(Segn Visual search por Ulric Neisser. Copyright 1964 por la Scientific American, Inc. Todos los derechos
reservados.)

Los tericos no estn todava seguros res Codificacin y almacenamiento


pecto a la naturaleza de los procesos percep
tivos subyacentes que participan en la bs El proceso de codificar informacin per
queda. ceptiva comprende variables tales como el
La retina y el cerebro deben contener efecto de predisposicin (ya visto en la teora
analizadores y rasgos que capacitan al indivi del estado directivo), frecuencia de palabras
duo a reconocer ciertas letras y figuras. En en ingls ^repeticin de exposiciones. En
el captulo 3 vimos que la corteza del gato un experimento diseado para verificar va
posee clulas analizadoras sensibles a cierta rios de esos factores, Haber (1965) hizo que
lnea y orientaciones de borde. En la rana los sujetos viesen taquistoscpicamente pa
se hallaron pruebas de un conjunto complejo labras de tres slabas y siete letras de largo.
de detectores en la retina, uno de los cuales Algunas estaban tomadas del tercer grupo
es sensible a la mocin -analizador til para de las ms raras que aparecen en la lista
una especie cuyo sustento depende de atra para contar palabras inventada por Thomdi-
par insectos en movimiento (Lettvin, Matu- ke y Lorge y algunas procedan de vocablos
rana, McCulloch y Pitts, 1959). Volveremos tomados del W ebsters Unabridged Dictio-
a hablar de los analizadores perceptivos en nary (edicin de 1939). Las palabras fre
el captulo 14. cuentes estaban seleccionadas de las que ev
Percepcin: T en d en cias contemporneas 151

tn a rr ib a de la m e d ia n a en la lis ta Los resultados del experimento aparecen


Thomdike-Lorge. Los vocablos se dividie en la figura 5-21. Se notar que tanto la fre
ron al azar en nueve listas de 64 vocablos cuencia de palabras como el conocimiento
cada una. Cada lista se presentaba en una previo los afectan. Los promedios de los dos
de nueve sesiones de exposicin. Y tena conocimientos previos estn bastante ms
un nmero igual de palabras ordenadas for arriba que los peromedios del no-conoci-
tuitamente y de palabras conocidas. miento previo. Las diferencias entre las pa
A cada palabra se le asign uno de dos labras raras y las frecuentes eran notables s
valores (alto o bajo) de duracin, uno de ocho lo cuando el sujeto careca de conocimien
nmeros de los ensayos de exposicin (1, 2, to previo. As ste cancela las diferencias
3, 4, 5, 10, 15 25) que representaba el n entre palabras raras y frecuentes. Piensa
mero de veces que se proyectaba, y una de Haber que los hallazgos apoyan ms una
las dos condiciones de conocimiento previo interpretacin perceptiva que una de res
(completo o no conocimiento). El conoci puesta.
miento previo y completo se lograba expo
niendo la palabra durante cinco segundos Los hallazgos referentes al efecto de ensayos res
antes del primer ensayo y pidindole al su paldan claramente la interpretacin "perceptiva,
jeto deletrear la palabra. En el conocimiento no la de respuesta. Ello se vio muy claramente en la
no previo el sujeto vea por primera vez la duracin corta, donde no haba cima. Las cuatro
curvas mostraron all efectos casi idnticos de en
palabra durante la serie experimental. Los sayos, sin importar la frecuencia de palabras ni el
sujetos tenan que comunicar las palabras y conocimiento previo del sujeto. La misma tenden
sus respectivas posiciones; y todos los anli cia es evidente en la curva de larga duracin, aun
sis de resultados se basaban en letras, no en cuando las palabras del conocimiento previo al
canzasen la cima primero. En consecuencia, a pe
palabras, para minimizar las conjeturas. Se sar de que el sujeto conozca exactamente cul ser
consideraba que el sujeto haba percibido la el estmulo, su capacidad de ver todas las letras
palabra cuando comunicaba correctamente crece gradualmente con exposiciones repetidas,
las siete letras en la ltima exposicin dada a como ocurre cuando no conoce el estmulo (1965,
esa palabra. Sin embargo, los sujetos ignora pg. 766).
ban que las palabras iban a mostrrseles va
rias veces, pues de ser as podan retener la Informes subjetivos obtenidos de los suje
informacin hasta estar seguros. tos apoyan tambin una interpretacin per-

Fg. 5-21. Influjo de frecuencia de palabras y conocimiento previo sobre codificacin y almacenamiento. R, raro;
F, frecuente; NP, no exposicin previa; P, exposicin previa. (Segn Haber, R. N. The effect of prior knowledge of
the stimulus word on recognition processes Journal o f Experimental Psychology. 1965, Vol. 69, pg. 284. Copyright
1965 por la American Psychological Association. Reproducido con autorizacin.)
i 52 Percepcin: Tendencias contemporneas

ceptiva de los resultados. En la primera pro y su aplicacin a los procesos cognoscitivos


yeccin los sujetos no vieron nada, ni partes superiores del pensamiento y la memoria.
de letras ni letras completas. A) cabo de va Tras un resumen de los dos ltimos trabajos
rias proyecciones se hicieron visibles prime en estas reas procuraremos dar por lo menos
ro las partes, luego las palabras enteras. Con una evaluacin provisional de estos nuevos
forme avanzaban los ensayos, haba claridad y revolucionarios adelantos en psicologa.
y desarrollo crecientes en la imagen percibi
da del resto de las letras. Haber no dice exac
tamente cul mecanismo subyace al creci R e s u m e n y e va lu a ci n
miento de la percepcin en tales experim en
tos, pero indica que el proceso es extraordi Con los experimentos anteriores en el cam
nariamente similar a lo que la teora de po de la teora de informacin dejamos la per
Hebb predecira en trm inos del desarro cepcin. En este captulo y en el precedente
llo de asambleas celulares y de secuencias hemos presenciado un ensanchamiento con
de fase. Los resultados indican firm em ente tinuo (y recientem ente extraordinario) que
que el desarrollo de mecanism os nerviosos ha tenido lugar en esta rea de la teora e
corresponde al de procesos perceptivos. investigacin psicolgicas. Ms exactamen
AS terminar el breve panorama de la per te, el cambio ha consistido en acentuar las
cepcin desde el punto de vista de la elabo relaciones entre factores del organismo y va
racin de in fo rm aci n , hem os m ostrado riables que intervienen. A partir de la psico
cmo los psiclogos que trabajan en esta loga posblica del estado directivo, se pu
nueva rea utilizan diseos que revelan las sieron de relieve variables motivacionales
variables que estn estrecham ente relacio de personalidad en los programas de investi
nadas con el alcance de la captacin, con gacin. Durante la segunda mitad de 1950
alm acenam iento visual, enm ascaram iento, y durante todo 1960 se hizo hincapi en el
codificacin, con alm acenam iento y recupe anlisis de la percepcin basado en la elabo
racin de informacin. Literalm ente cen te racin de informacin. Tam bin aqu el n
nares de bsquedas y artculos tericos apa fasis se puso en la continuidad de los proce
recieron en las dos dcadas pasadas dentro sos psquicos de la percepcin, comenzando
de este campo recientem ente desarrollado con la sensacin y con los factores dinmicos
de la psicologa. El esfuerzo contina hasta que influyen directamente en la codificacin
nuestros das en niveles ms y ms com ple y en el almacenamiento de informacin y
jos. Es obviamente im posible determ inar el relacionndolos luego con memoria y re
sitio final que ocupar en la psicologa el cuperacin. Por lo general, la tendencia pre
anlisis de procesos cognoscitivos basado en dominante en los decenios pasados ha sido
la elaboracin de informacin. En el captulo estudiar la percep cin como un proceso
14 retornaremos a la teora de informacin activo, no como uno esttico.