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Los HELECHOS

como plantas ornamentales


Ernesto Velzquez Montes y Eva Aguirre Hernndez
nnnnnnn

J u nt o c o n l a s o r q u d e a s, c a c t c e a s y b o n s i s, l o s h e l e c h o s c o n stituy en
u no d e lo s p r i n c i p a l e s g r u p o s d e p l a n t a s o r n a m e n t a l e s. A p esa r d e
c a r e c e r d e f l o r e s, t i e n e n u n a i n m e n sa b e l l e z a d e b i d o a u n a g r an d iv er-
s i d a d d e f o r m a s, t a m a o s y t o n a l i d a d e s. S i n e m b a r g o , e st e h echo ha
p r o v o c a d o q u e a l g u n a s p o b l a c i o n e s n a t u r a l e s d e h e l e c h o s, c omo es el
c a s o d e lo s a r b o r e sc e n t e s, se v e a n a m e n a z a d a s o e n p e l i g r o d e d esa -
p a r e c e r , y a q u e e l c o m e r c i o i l e g a l h a i m p u l sa d o su so b r e e x p l o ta ci n .

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Qu son los helechos? Adems de saber que son especies muy bellas, razn
por la cual son utilizadas como adorno, es preciso conocer un poco sobre su
morfologa, clasificacin y evolucin para poder contestar la pregunta.
El grupo de los helechos comprende a las plantas vasculares que se re-
producen principalmente por medio de esporas; adems, sus races adventicias o
laterales se originan de la endodermis, sus clulas sexuales masculinas (anterozoi-
des) tienen de 30 a 1000 flagelos conocidos como undulipodios y, finalmente,
presentan el tejido vascular primario en forma de collar en los tallos. Esta ltima
caracterstica es la que se toma en cuenta para que actualmente este grupo sea
conocido tambin como Monilofitas, trmino derivado del latn monile, cuyo sig-
nificado es collar.
El ciclo de vida de los helechos se caracteriza por presentar dos fases: una es
el gametofito, que es haploide y sexual; la otra es el esporofito, que es diploide y
asexual. La primera consiste en un conjunto de etapas que van desde la formacin
de las esporas, que son producto de la meiosis, hasta las clulas sexuales maduras.
Esta fase est caracterizada por una planta muy pequea que tiene diferentes for-
mas, puede medir unas cuantas micras y desarrollarse dentro de las esporas (como
es el caso de los helechos heterospricos) o medir desde unos pocos milmetros
hasta alrededor de uno a dos centmetros y desarrollarse fuera de las esporas (como
ocurre en los helechos homospricos). La segunda fase inicia con la formacin
del embrin a travs de la fecundacin, hasta la formacin de las esporas, las cuales

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Soro
Esporangio
Esporofito
Meiosis

Esporas
2n
n
Desarrollo
Huevo del gametofito

2n
Gametofito
(protalo)
Arquegonio

Esperma Rizoides

Anteridio n
Esporofito
joven

Cigoto
Esperma nadando
2n hacia el huevo
Fertilizacin

Figura 1. Ciclo de vida de un helecho homosprico.

van a pasar por meiosis. Esta fase est representada por do Devnico, y llegaron a ser un grupo relativamente
la planta que vemos a simple vista, la cual puede medir abundante y diverso en el Carbonfero. Durante gran
desde unos cuantos centmetros (como es el caso del parte del Mesozoico los helechos sufrieron un gran de-
helecho ms pequeo del mundo y que pertenece al clive; sin embargo, algunos grupos primitivos sobrevi-
gnero Azolla) hasta varios metros (como son los hele- vieron y dieron origen a otros helechos. Ahora se pue-
chos arborescentes). de decir que los helechos son un grupo de plantas muy
El esporofito de un helecho est compuesto de ra- antiguo, con una larga historia evolutiva, pues han lo-
ces, tallo y hojas, pero lo que generalmente vemos a grado sobrevivir desde hace alrededor de 400 millones
simple vista slo son las hojas, ya que tanto las races de aos hasta nuestros das.
como el tallo mejor conocido como rizoma se en-
cuentran enterrados en el sustrato, o en algunos casos
el tallo se encuentra parcialmente enterrado. La ex- H el echos or namental es
cepcin a lo anterior la constituyen los helechos que Los helechos son muy importantes desde el punto
tienen tallas muy pequeas, en los que se pueden apre- de vista ornamental, ya que son uno de los grupos de
ciar las tres regiones antes mencionadas, y tambin los plantas favoritos de las personas que gustan de usarlas
arborescentes, en los que se puede ver gran parte de su como adorno. Su importancia se podra comparar con
tallo erecto y su corona de hojas. la de las orqudeas y cactceas, y tal vez en menor me-
En cuanto a su origen y evolucin, los fsiles ms dida con los bonsi; pero hay que considerar que los
antiguos de helechos son del Paleozoico, en el perio- helechos no producen flores que son las que hacen

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que muchas plantas sean ms llamativas. A pesar de bellecer casas, jardines, restaurantes, hoteles, centros
esto, muchas de sus especies son, desde el punto de vis- comerciales, etc. Por esta razn hablaremos aqu de
ta esttico, muy bellas o atractivas. este aspecto.
No obstante que el concepto de belleza es muy di- Los helechos son plantas excelentes para el interior
fcil de definir, ya que tiene que ver con la percepcin de las casas debido a su valor decorativo; sin embargo,
de cada persona, es muy probable que la belleza de los tambin son muy utilizados en oficinas, departamentos,
helechos usados como ornato se deba a dos cualidades: tiendas comerciales, etc. Algunas especies de interiores
una es que sus hojas estn finamente divididas; la otra son: Nephrolepis exaltata, N. cordifolia cv. plumosa, As-
es que su textura es muy suave, debido a que son muy plenium bulbiferum, A. nidus, Pteris cretica y Adiantum
delgadas, lo cual hace que sean muy delicadas y que capillus-veneris. Mientras que entre las especies preferi-
posean un toque de elegancia. Estas dos caractersticas das para exteriores o jardines estn: Adiantum pedatum,
mencionadas, combinadas con otras como los diferen- Asplenium bulbiferum, Athyrium filix-femina, Dryopteris
tes colores, tamaos y formas de sus lminas, venas, filix-mas, Nephrolepis cordifolia, Lophosoria quadripinna-
pecolos, escamas del rizoma, etc., dan un aspecto muy ta, y varias especies del gnero Pteris. En algunos mer-
especial a los lugares en que encontremos helechos, cados y tiendas departamentales se practica la venta
ya sea en los bosques naturales o en lugares artificiales de plantas exticas importadas de diferentes partes del
como jardines, pasillos de casas o simplemente floreros mundo y que gustan de crecer bien en los jardines.
(que en este caso en particular deberan llamarse he- Entre estas especies tenemos: Thelypteris decursive-pin-
lecheros, ya que contienen helechos). nata, Dryopteris tokyoensis, Athyrium niponicum, todas
Existen varias especies de helechos ornamentales. originarias de Japn; Adiantum venustum, de la regin
Segn el lugar donde se desarrollen, se clasifican en de los Himalaya; Matteuccia struthiopteris, de Canad,
plantas de interiores, de exteriores, de contenedores o Estados Unidos y Europa, entre otras.
macetas, de paredes o trepadoras, de sustratos calizos, Algunas especies que son para contenedores o ma-
de sustratos hmedos, de terrarios, etc. Su importancia cetas, ya sea de hbito colgante o erectas, son: Adiantum
econmica es escasa, pues pocas son las especies utili- capillus-veneris, A. andicola, Asplenium scolopendrium
zadas como alimenticias, medicinales o en la industria. cv. crispum, cv. cristatum, cv. digitatum, Polypodium for-
Su mayor valor radica en el uso ornamental, para em- mosum, Pteris argyraea y varias especies de Platycerium

Figura 2. Pteris argyraea, un helecho ornamental con hojas bicoloras. Figura 3. Adiantum sp.

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y de Nephrolepis. Algunos helechos de hbito trepador


son: Lygodium venustum, Asplenium ruta-muraria, A.
rhizophyllum y Blechnum amabile.
En cuanto a los helechos que gustan de vivir en
Otro caso muy especial lo constituye suelos calizos estn: Adenoderris glandulosa, Adiantum
el maquique, que es el conjunto capillus-veneris, A. tricholepis, A. wilesianum, Anemia
mexicana, Asplenium cristatum, A. myriophyllum y A. resi-
de races adventicias que cubren la
liens, entre otros. Las especies que se adaptan a vivir en
base de los tallos de los helechos suelos hmedos o inundados son: Acrostichum danaeifo-
arborescentes. La palabra maquique lium, Athyriumfilix-femina, Ceratopteris thalictroides, His-
tiopteris incisa, Nephrolepis biserrata, Onoclea sensibilis y
deriva del nhuatl y significa Osmunda regalis. Entre algunas especies para terrarios
manto enredado. ste es utilizado estn: Adiantum capillus-veneris, Anogramma leptophy-
como sustrato para cultivar lla, Asplenium trichomanes, A. formosum, Cystopteris fra-
gilis, y varias especies de Hymenophyllum.
epfitas, ya sean otros helechos En ciertas ocasiones, slo una parte de la planta es
u orqudeas. usada como adorno, como es el caso de los rizomas. De-
bido al arreglo tan especial de sus tejidos vasculares, sus
formas son talladas en vasos, copas o elegantes mue-
bles. Otro caso muy especial lo constituye el maquique,
que es el conjunto de races adventicias que cubren la
base de los tallos de los helechos arborescentes. La pa-
labra maquique deriva del nhuatl y significa manto
enredado. ste es utilizado como sustrato para cultivar
epfitas, ya sean otros helechos u orqudeas, principal-
mente; sin embargo, con l tambin se elaboran arte-
sanas, macetas o materiales para la construccin. Su
uso ha provocado una gran explotacin de las especies,
por lo que muchas se encuentran amenazadas, en peli-
gro de extincin o en proteccin, segn las normas de
conservacin.

R epr oducci n, cul ti vo y pr opaga c i n


Los helechos se reproducen sexualmente por medio
de la fecundacin que ocurre en los gametofitos, pero su
mayor potencial reproductivo radica en la reproduccin
asexual, ya sea por medio de esporas, vegetativamente o
por apogamia y aposporia. Para cultivar y propagar he-
lechos se debe elegir el tipo de reproduccin ms con-
veniente, dependiendo de la especie, la infraestructura
con la que se cuente y los fines que se persigan.

Figura 4. Fotografas que muestran el uso ornamental de los helechos
arborescentes. Arriba: maquique. Izquierda: un contenedor tallado a partir
En los laboratorios de investigacin, lo ms comn
de un rizoma. Derecha: artesanas realizadas con maquique en Cuetzalan,
es sembrar esporas en cajas de Petri con medios de cul-
Puebla. tivos especiales. Se colocan en condiciones controla-

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das de humedad, luz, temperatura, etc., con el fin de


tener xito en la germinacin. Una vez que las esporas
germinan, es muy importante darle seguimiento a los
gametofitos, pues es necesario cerciorarse de que los ga-
metangios estn maduros para mantenerlos hmedos
y facilitar la fecundacin. Posteriormente, los esporo-
fitos jvenes se siembran en macetas o contenedores
adecuados para que maduren exitosamente.
En los invernaderos es ms comn cultivar los he-
lechos vegetativamente (fragmentacin, yemas, esto-
lones, brotes, tubrculos), ya que los esporofitos se
producen mucho ms rpido. Sin embargo, es preciso
tener en cuenta que con estos mtodos no hay varia-
bilidad gentica y se corre el riesgo de que alguna en-
fermedad o plaga acabe con los cultivos. La apogamia
y la aposporia son formas de reproduccin asexual muy
raras y se les considera anormalidades. La primera es
cuando un esporofito se produce a partir de un gameto-
fito pero sin que ocurra la fecundacin, de tal manera
que el esporofito es haploide. En la segunda se produ-
ce un gametofito a partir de un esporofito de manera
directa; es decir, no se origina de las esporas, sino de
clulas vegetativas, de tal forma que dicho gametofito
es diploide. Estos dos tipos de reproduccin se produ-
cen en condiciones fisiolgicas extremas, ya sea en la
naturaleza o en el laboratorio.

L os he l e cho s a rb o resc en t es
Dentro de los helechos ornamentales, este grupo
de plantas merece un comentario aparte, pues son ex-
cepcionales por varias razones. Es evidente que la ca-
racterstica que ms llama la atencin es su porte ar-
breo, pero tambin est la presencia de una corona
de hojas que miden de dos a tres metros de largo y que
estn finamente divididas. Desde el punto de vista es-
ttico, esto las hace muy atractivas.
En Mxico, los helechos arborescentes llegan a me-
dir hasta 15 m de altura y en otros pases, como Puerto
Rico, pueden medir hasta 25 m. Es una altura conside-
rable sobre todo si se toma en cuenta que los tallos
de estos helechos no estn formados por madera, co-
mo ocurre con la mayora de los rboles (como los pinos,
oyameles o encinos), sino que el tejido llamado escle-
rnquima, que se encuentra alrededor de los tejidos Figura 5. Helechos arborescentes.

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vasculares, y una capa externa de races adventicias en alrededor de 60 aos. Lo anterior es un dato notable,
gran abundancia, lo que se conoce como maquique, les pues para los viveristas u horticultores, es decir, las per-
proporcionan el sostn suficiente para alcanzar dichas sonas que se dedican a la venta y el cultivo de plantas,
alturas. De hecho, sta es la razn por la que estos he- no es redituable que tarden tanto tiempo en crecer.
lechos son llamados arborescentes y no rboles. Por ello prefieren extraerlas de los bosques naturales,
Otra caracterstica es su peculiar distribucin, pues lo que provoca un gran deterioro de su hbitat, una
se encuentran casi exclusivamente en bosques mesfi- situacin crtica en sus poblaciones y la proliferacin
los o hmedos de montaa, bosques nublados o selvas del comercio ilegal, ya que muchas de las especies se
tropicales hmedas. Con estos trminos se conocen encuentran en alguna categora de la lista de cites
diversos tipos de vegetacin que son muy (Convencin sobre el Tratado Internacional de
similares en sus condiciones biticas y Especies Amenazadas de Flora y Fauna Sil-
abiticas. En estos lugares normal- vestre), de la iucn (Unin Internacional
mente las precipitaciones pluvia- para la Conservacin de la Naturaleza), o
les tienen un promedio anual estn catalogadas en Mxico por parte de
de entre 2500 y 6000 mm, o hay la Semarnat (Secretara del Medio Am-
una gran humedad ambiental por biente y Recursos Naturales) o de Cona-
la presencia de nubes. La tempe- bio (Comisin Nacional para el Cono-
ratura oscila entre 18 y 25 C. La cimiento y Uso de la Biodiversidad). Por
fisiografa es montaosa, donde los ello es necesario implementar un mayor
helechos arborescentes crecen generalmen- control de su comercio para evitar la extin-
te entre los 1000 y 2500 metros sobre el nivel del mar cin de las especies.
(msnm); aunque en ocasiones, y dependiendo de la
latitud, pueden crecer entre los 500 y 800 msnm, como
ocurre en regiones como Ecuador y Guatemala.
Estas especies tienen una tasa de crecimien-
to muy baja debido a que ste se produce por medio
de una clula meristemtica que se encuentra
en el pice de los tallos y que se divide
de manera muy lenta. Se ha estimado
a priori que un helecho arborescente
puede llegar a medir 12 m de altura en

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Finalmente, es probable que la regin con mayor


densidad y diversidad de helechos arborescentes en M-
xico sea Cuetzalan, Pueblo Mgico que se encuentra en
la sierra al norte de Puebla. Ah se venden muchas arte-
sanas de maquique. Las autoridades y algunas organiza-
ciones no gubernamentales y acadmicas han empren-
dido una campaa para el estudio y la conservacin de
su flora, que incluye a los helechos arborescentes.

Ernesto Velzquez Montes es bilogo con estudios de posgra-


do como maestro en ciencias por la Universidad Nacional Autno-
ma de Mxico ( unam ). Tiene ms de 30 aos de experiencia en la
investigacin y docencia, actividades que ha desarrollado siempre
en la Facultad de Ciencias de la unam . Su lnea de investigacin es la
pteridologa, con especialidad en taxonoma de helechos. Es autor
de ms de 25 artculos cientficos en revistas arbitradas y tres libros.
vme@unam.mx

Eva Aguirre Hernndez es biloga y realiz sus estudios de


doctorado en el Programa de Botnica en el Colegio de Posgra-
duados, Montecillo Texcoco, Estado de Mxico. Cuenta con diez
B i bl i ogr af a
aos de experiencia como profesora de asignatura de la Facultad Gordon-Foster, F. (1971), Ferns to know and grow, Nueva
de Estudios Superiores Zaragoza y de la Facultad de Ciencias, unam . York, Hawthorn Books, Inc., 258 pp.
Es profesora-investigadora desde 2013 en la Facultad de Ciencias Jones, D. L. (1987), Encyclopaedia of ferns, Londres, Timber
con especialidad en fitoqumica, principalmente en el estudio de
Press, 433 pp.
Large, M. F. y J. E. Braggins (2004), Tree ferns, Londres,
plantas medicinales. Es autora de varios artculos cientficos y direc-
Timber Press, 359 pp.
tora de tesis de licenciatura y posgrado. Muiz, M. E., A. Mendoza-Ruiz y B. Prez-Garca (2007),
eva_aguirre@ciencias.unam.mx Usos de los helechos y plantas afines, Etnobiologa, 5:
117-125.
Prez-Garca, B. e I. Reyes-Jaramillo (1993), Helechos:
propagacin y conservacin, Ciencias, 30:11-17.
Vliz, M. y J. Vargas (2006), Helechos arborescentes de Gua-
temala, distribucin, diversidad, uso y manejo, Guatema-
la, Fondo Nacional para la Conservacin de la Natu-
raleza/Organizacin Nacional para la Conservacin y
el Ambiente/Universidad de San Carlos de Guatemala,
94 pp.

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