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Informe N1

CARACTERSTICAS DEL ECOSISTEMA TERRESTRE


EN SUS INICIOS
INTRODUCCIN
Los ecosistemas terrestres son considerados en gran medida como superficies terrestres
dominadas por las plantas, con los primeros registros que aparecen en el Fanerozoico
temprano. Pero, la presencia de componentes biolgicos en rocas pre-fanerozoicas, en
hbitats tan diferentes como suelos, estanques, lagos, arroyos y campos de dunas, implica
un tipo mucho ms temprano de ecosistemas terrestres. Los microbios fueron abundantes
hace aproximadamente 3.500 Ma y seguramente se adaptaron a vivir en condiciones sub-
areas en ambientes costeros e interiores, como lo hacen hoy en da.
Esto implica enormes capacidades para adaptaciones rpidas a las condiciones cambiantes,
lo cual es apoyado por un sugerente registro fsil. Sin embargo, la evidencia de los microbios
"terrestres" es rara e indirecta en comparacin con los fsiles de ambientes marinos
profundos, y su registro se ha pasado por alto en gran medida. En consecuencia, la nocin
de que las comunidades microbianas pueden haber formado los primeros ecosistemas
terrestres no ha sido ampliamente aceptada ni integrada en nuestro conocimiento general.

Actualmente, un amplio registro de la biota marina y lacustre superficial en depsitos de


3.500 Ma, junto con evidencia de colonizacin microbiana de ambientes costeros hace 3.450
Ma y evidencia geoqumica indirecta que sugiere actividad biolgica en paleosuelos de 3.400
Ma, respalda la idea que la vida en la tierra tal vez ocurri en paralelo con la vida acutica
en la era paleo arcaica. Las rpidas adaptaciones observadas en los modernos microbios
terrestres, su destacada tolerancia a condiciones extremas y fluctuantes, su temprana y
rpida diversificacin y su antiguo registro fsil sugieren colectivamente que constituyen los
primeros ecosistemas terrestres, al menos desde la era neo arcaica, formando una cubierta
rica en biomasa con suelos maduros donde los ecosistemas dominados por las plantas
evolucionaron posteriormente.
Comprender cmo la vida diversificada y adaptada a las condiciones no acuticas desde la
perspectiva realista y paleontolgica es fundamental para comprender el impacto de la vida
en los sistemas de la Tierra durante miles de millones de aos.

DESARROLLO EN EL TIEMPO

Primeras Etapas: Organismos Unicelulares


Desde el momento de la aparicin del primer organismo hasta la actualidad los seres vivos
han ido evolucionando, hacindose ms complejos y, sobre todo, diversificndose en un
proceso imparable bien conocido en sus lneas generales y que hoy no admite discusin.
Como ya se ha indicado, las primeras pruebas indiscutibles que nos han llegado de la
existencia de vida son los ESTROMATOLITOS, concreciones calcreas resultado de la
actividad biolgica de las algas azules. Aunque el cuerpo de las algas no se ha conservado
a causa de su dbil consistencia, los estromatolitos demuestran la existencia de la funcin
cloroflica y, con ella, de la liberacin de oxgeno libre a la atmsfera (lo que, con el tiempo,
la har respirable, e ir creando la capa de ozono necesaria a la vida exterior. Durante todo
el Precmbrico y hasta que estos dos hechos se sucedan, la vida fuera del ocano es
imposible).

Hace 1700 x106 aos (tal vez ms, a juzgar por indicios descritos recientemente)
aparecieron las primeras clulas nucleadas con lo que los tres dominios en los que se
dividen los seres vivos quedaron definitivamente diferenciados:
- archaeas y bacterias (ambas, procariotas, es decir, organismos compuestos por una nica
clula carente de ncleo)
- eucariotas (organismos compuestos por una o por numerosas clulas siempre dotadas de
ncleo).

Las clulas eucariotas son mayores y presentan una mayor organizacin que las procariotas
disponiendo de una gran cantidad de orgnulos que desempean funciones concretas. Su
ADN est contenido en el ncleo protegido por una membrana permeable y el material
gentico se organiza formando bloques.
La aparicin de los eucariotas ha sido una de las etapas ms importantes de la evolucin.
De no haberse producido, no habra sido posible la existencia de los pluricelulares y la vida,
probablemente, no habra superado la complejidad de las bacterias.
Durante todo este tiempo la biosfera se limitaba al medio marino: biolgicamente los
organismos dependan del agua y la atmsfera, que careca de oxgeno (y, por tanto, de
ozono), no ofreca la necesaria proteccin frente a la radiacin UV. Sin embargo, la mayora
de los seres existentes en aquel periodo desarrollaban la fotosntesis y liberaban oxgeno.
Gracias a ello, la composicin de la atmsfera fue cambiando poco a poco hasta adquirir
unas caractersticas similares a las actuales hace aproximadamente 1600 x 106 aos. La
estabilizacin de una atmsfera rica en oxgeno permiti la diversificacin de la vida aerobia
y la colonizacin del medio terrestre por algunos microorganismos (principalmente
cianobacterias) hace unos 1400 x 106 aos marcando otro de los grandes hitos de la
evolucin.

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Organismos Pluricelulares
En un organismo pluricelular clulas de una misma
especie se asocian y especializan progresivamente
para construir seres vivos cada vez ms complejos
y ms independientes de su entorno y que, adems,
cuentan con la ventaja de su mayor tamao.
Los primeros pluricelulares fueron algas y estn
datados en 1300 x 106 aos. Todava pertenecen al
reino de los protoctistas, junto al resto de los
eucariotas unicelulares, ya que constituyen
organismos muy simples en los que las clulas
presentan un escaso grado de especializacin. Sin embargo, esta capacidad de las clulas
para especializarse generando rganos diferenciados en el seno de un organismo nico se
manifestara muy pronto permitiendo la aparicin primero de los animales y de los hongos
y, por fin, de las plantas.
De acuerdo con la informacin que nos proporciona la
gentica los animales debieron aparecer en torno a 1200
x 106 aos, aunque la antigedad de los primeros fsiles
encontrados hasta ahora no supera los 600 x 106 aos.
Fueron gusanos, que nos han dejado galeras de 10- 20
cm de profundidad en los sedimentos de aquella poca,
plipos, esponjas y medusas a los que seguiran unos
primeros moluscos.

Vida durante el Paleozoico


El acontecimiento ms importante de esta etapa es, sin duda, la colonizacin del medio
terrestre, que hasta entonces solo albergaba microorganismos y permaneca prcticamente
vaco, por los organismos pluricelulares: plantas, hongos, artrpodos y, por fin, vertebrados.
Las primeras plantas que colonizaron tierra firme lo hicieron hace 440 x 10 6 aos,
diferencindose probablemente mediante la evolucin de algas verdes capaces de
sobrevivir al aire libre. Los fsiles de estas plantas prueban que sus races contenan
numerosos hongos lo que demuestra la existencia temprana de este grupo biolgico (de
cuyo origen, por otra parte, se sabe muy poco) as como la gran antigedad que tienen las
relaciones simbiticas planta-hongo.
El siguiente paso evolutivo consisti en la adquisicin de tales recursos dando lugar al grupo
de las plantas vasculares (o cormofitas) en el que los distintos grupos de clulas se
especializan y la raz, tallo y hojas estn bien diferenciados.
La colonizacin vegetal de los medios terrestres cre las condiciones adecuadas para la
llegada de la fauna y sta no se hizo esperar.

Los primeros animales terrestres fueron artrpodos, adaptados para desplazarse caminando
y bien protegidos de la radiacin solar gracias a su exoesqueleto. Entre los ms antiguos
que se han identificado se encuentran algunos que podemos relacionar con los futuros

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ciempis, milpis, arcnidos y escorpiones. Limitados a los medios costeros o ribereos en
un primer momento, estos animales se extendieron rpidamente a la par que lo haca la
vegetacin coevolucionando con ella. As,
cuando surgieron los rboles, algunos de
ellos desarrollaron alas y adquirieron la
capacidad de volar dando origen a la
estirpe de los insectos.
Al no encontrar competencia y disponer de
abundantes recursos, el tamao, igual que
haba ocurrido con las plantas, se convirti
en una ventaja (en particular para los
depredadores). De este modo, numerosos
artrpodos e insectos adquirieron
dimensiones gigantescas durante el
Devnico y, sobre todo, durante el
Carbonfero. Hubo entonces liblulas de
75 cm de envergadura, efmeras de 45 y
un gran nmero de cucarachas, chinches,
grillos, moscas y otros insectos junto a
diversos arcnidos (caros y escorpiones)
y miripodos (ciempis)
Tambin los vertebrados experimentaron
una notable evolucin y terminaron
saltando a tierra durante este periodo,
aunque lo hicieron despus de las plantas
y los artrpodos.

Hacia el Devnico aparecieron los peces verdaderos, antepasados de nuestros tiburones y


rayas. Estaban dotados de un esqueleto cartilaginoso, aunque bien desarrollado, y
dimensiones apreciables (hasta 1.5 metros). Eran buenos nadadores y temibles
depredadores y, aunque en un principio no eran muy variados, se fueron diversificando y
especializndose ocupando tanto las aguas ocenicas como las dulces.
La poca de mayor riqueza biolgica fue el Carbonfero, periodo durante el que la superficie
de los continentes estaba recubierta por grandes bosques de helechos, mucho ms grandes
y variados que en la actualidad. Estos bosques alternaban con amplias zonas de marismas
que creaban un ambiente clido y hmedo y una atmsfera muy cargada en CO2 y en
metano procedente de la descomposicin de la materia orgnica (todo lo cual reforzaba el
"efecto invernadero" y aceler el ritmo de sedimentacin de carbonatos en los ocanos).
La tendencia al gigantismo es una constante evolutiva de todos los grupos de xito. En
distintos momentos de la historia geolgica ha afectado a los insectos, peces, anfibios,
reptiles, aves y mamferos, pero tambin a las algas, helechos, conferas.

El Prmico, ltimo de los periodos del Paleozoico, es una etapa de cambios climticos
generalizados. En gran parte de la Tierra las condiciones predominantemente clidas y
hmedas que haban dominado hasta entonces dieron paso a otras de tipo desrtico con
extensas reas glaciadas.

Tal vez por esta razn (aunque existen otras hiptesis y el tema es objeto de debate) la
totalidad de los ecosistemas terrestres se vio gravemente alterada y la mayor parte de la
flora y de la fauna paleozoicas, incapaz de adaptarse a las nuevas condiciones, termin
desapareciendo. Se estima que entre el Prmico y el Trisico se extingui hasta 90% de las

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especies marinas y el 70% de los vertebrados terrestres en lo que hoy se considera la mayor
extincin de la historia de la Tierra.
Esta radical transformacin de los ecosistemas cambi el anterior sistema de relaciones
entre especies y muchas de las que fueron capaces de sobrevivir, normalmente refugiadas
en nichos favorables, se vieron muy reforzadas y adquirieron un protagonismo que no tenan
anteriormente. Por otra parte, la situacin oblig a muchas especies a adaptarse a las
nuevas condiciones y favoreci los procesos de seleccin natural y de evolucin lo que
produjo la aparicin de nuevos taxones.

Vida durante el Mesozoico


Desde el punto de vista evolutivo el hecho ms llamativo que se produjo en el Mesozoico
fue la extraordinaria expansin que experimentaron los reptiles. Gracias a ella, stos
invadieron todos los medios terrestres, pero tambin acuticos e incluso areos, llegando a
alcanzar, en el caso de los dinosaurios, dimensiones nunca superadas en un medio terrestre
a lo largo de la evolucin de las especies.

a. Dinosaurios: Son los que dominaron los medios terrestres y presentaron una gran
diversidad. Los hubo carnvoros como Tyrannosaurus rex, herbvoros como los
Diplodocus, con dientes o con pico, indefensos y con piel blanda o agresivos y dotados
de verdaderas corazas y temibles armas naturales, giles corredores u obesos
sedentarios, enormes o, en la mayor parte de los casos, de dimensiones reducidas.
b. Pterosaurios: Eran reptiles voladores dotados de alas membranosas sostenidas por un
solo dedo, picos largos y denticulados y, en el caso de los ms primitivos, una larga cola.
Sus dimensiones fueron muy variables dependiendo de las especies: algunos no
superaban el tamao de los actuales gorriones mientras que el Pteranodonte alcanzaba
una envergadura de 8 metros. Debieron vivir en el litoral y ser hbiles planeadores y
buenos pescadores.
c. Reptiles acuticos: Por fin, existan tambin diversos reptiles que "volvieron al mar". El
ms conocido es el Plesiosaurio cuyas patas se transformaron en grandes aletas
otorgando al animal un aspecto que recuerda al de las actuales focas. Estaba dotado de
un cuello largusimo con el que cazaba animales acuticos y alcanzaba una longitud de
hasta 15 metros. Los ictiosaurios lograron un elevado grado de adaptacin a la vida
marina y vivan lejos de los continentes.

Aparicin de los mamferos


Durante el Mesozoico se va diferenciando la clase de los mamferos. Aunque aparentemente
en un primer momento no se diferencian mucho de los reptiles, de los que descienden y que
son los verdaderos dueos de la naturaleza durante toda esa era, los mamferos adquieren
una serie de rasgos que les confieren superioridad y que les permitirn, tras el periodo de
extinciones del final del Cretcico, imponerse rpidamente. La transicin de reptil a mamfero
pas por tres grandes etapas: la de los pelicosaurios, los terpsidos y los mamferos
propiamente dichos.

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Aparicin de las aves
Igual que los mamferos, las aves descienden de los reptiles. El proceso de individualizacin
se conoce mal, aunque se piensa que proceden de un grupo de pequeos dinosaurios
capaces de volar.

el Archaeopteryx, fsil jursico del que existen una decena de ejemplares procedentes de
un nico yacimiento alemn, que durante tiempo se ha considerado como el "eslabn"
intermedio entre los reptiles y las aves.
No est claro que el Archaeopteryx, que tena el tamao de una paloma, dientes y cola
vertebrada de reptil, pero tambin alas, plumas y crneo de pjaro, pudiera volar ya que su
esqueleto no parece adaptado a ello.

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Evolucin de las plantas
Entre los vegetales se produjo otro hecho esencial: el desarrollo de las fanergamas. La
novedad de estas plantas es que cuentan con rganos reproductores especializados, las
flores, y que en ellos se producen semillas, estructuras complejas pluricelulares (no
unicelulares como las esporas), que se desarrollan tras la fecundacin y que, una vez
alcanzada la madurez, se dispersan mucho mejor que las esporas.
Por fin, en las especies ms evolucionadas la semilla est recubierta por una envoltura muy
rica en agua y nutrientes (lo que conocemos como fruto) que protege al embrin, garantiza
que ste va a disponer de recursos nutritivos durante las primeras etapas de su desarrollo y
atrae a numerosos animales que contribuyen a la dispersin.

Las fanergamas se dividen en dos grupos que aparecieron sucesivamente:


a. Las Gimnospermas, ms arcaicas, con flores poco evolucionadas y carentes an de
autnticos frutos, que aparecieron durante el Carbonfero y fueron las dominantes
durante todo el Mesozoico y hoy representadas principalmente por las conferas (pinos,
abetos...)
b. Las Angiospermas, plantas con flores desarrolladas y fruto verdadero que aparecieron
en el Cretcico y se hicieron dominantes a partir del Terciario.

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Vida en los ocanos
Los mares se fueron poblando con multitud de peces, que en el Cretcico tenan ya
caracteres similares a los actuales, numerosos invertebrados (medusas, esponjas, estrellas
de mar, ofiuras...), moluscos, braquipodos (Terebratula sp., Rynchonella...),
lamelibranquios (ostras, rudistas...), gasterpodos (lapas, caracoles...) y otros grupos.
Entre los moluscos destacan dos grupos de cefalpodos:

a. El de los belemnites, muy prximos a nuestros calamares, cuya pluma fusiforme es el


nico testimonio que nos ha llegado de ellos.
b. El de los Ammonites, animales que estaban protegidos por una concha en espiral de
dimensiones y aspecto muy variados. Probablemente se mantenan a flote entre dos
aguas llenando de aire parte de la concha y avanzaban "a reaccin" igual que lo hacen
los calamares.
El final del Mesozoico coincide con un episodio de extinciones masivas que se produjo hace
65 x 106 aos. Se desconoce su duracin precisa, aunque debi ser muy breve a escala

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geolgica y, probablemente, fue causado por la cada de un gran meteorito del que se han
encontrado rastros en Chicxulub (Yucatn-Mxico).

Vida en el Cenozoico
El episodio de extinciones del final del Cretcico da paso
a la ltima de las grandes eras, el Cenozoico. Al iniciarse
este, en el Terciario, los grandes reptiles, la mayor parte
de las especies vegetales anteriores y numerosos
organismos que hasta hace poco poblaban densamente
los mares haban desaparecido. Gracias a ello, los
mamferos, aves y plantas con flores, que existan con
anterioridad pero que no haban logrado desplazar a sus
predecesores, se pudieron imponer con gran facilidad.

Volvieron a aparecer animales de grandes dimensiones entre varios grupos, como


tiburones de cerca de 30 metros de longitud, pero stos se fueron enrareciendo a favor
de organismos con dimensiones ms "normales": el mar volvi a ser dominado por
diversos moluscos, foraminferos (los nummulites, por ejemplo, que tras un desarrollo
explosivo se extinguirn en el Oligoceno), peces, similares a los actuales y, al final del
Terciario, por los cetceos, mamferos acuticos que parecen demostrar una nueva
tendencia hacia el gigantismo.
La evolucin de las aves, de origen tan incierto, present numerosos vaivenes. En el
Palegeno, por ejemplo, diversos tipos perdieron la aptitud para el vuelo e intentaron
colonizar los continentes "aprovechando" el relativo vaco que exista sobre ellos. Esta
tendencia fue acompaada algunas veces por la adquisicin de grandes dimensiones:
algunas especies, hoy desaparecidas, aunque emparentadas con los actuales
avestruces, alcanzaron alturas de 3 metros y llegaron a pesar cerca de 400 kg.
Dentro de la clase de los mamferos, los placentarios consiguieron imponerse
definitivamente desde el principio del Terciario. Su rpida irradiacin permiti la
diferenciacin de las familias actuales.
En cuanto a la vegetacin, el predominio de los tipos "actuales" es anterior por
producirse ya desde el principio del Terciario.

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Figura 1. Cronologa sugerida de eventos geolgicos, atmosfricos y biolgicos durante
los primeros 3000 Ma desde la acrecin de la Tierra.

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Qu paso con el agua de los mares?
Los testigos de sondeo, los registros de los maregrafos y, ltimamente, las mediciones
por satlite demuestran que, a lo largo del siglo pasado, el Nivel Medio del Mar (GMSL,
por sus siglas en ingls) aument entre 10 y 20 centmetros. Sin embargo, la tasa anual
de aumento durante los ltimos 20 aos ha sido de 3,2 milmetros, ms o menos el doble
de la velocidad media de los 80 aos precedentes.
Durante el siglo pasado, la quema de combustibles fsiles y otras actividades humanas
y naturales liberaron en la atmsfera enormes cantidades de gases que atrapan el calor.
Estas emisiones han provocado que la temperatura de la superficie de la Tierra haya
aumentado y que los ocanos hayan absorbido alrededor de un 80 por cierto de este
calor adicional.
El aumento de los niveles del mar est vinculado a tres factores principales, todos ellos
inducidos por el cambio climtico actual:
Dilatacin trmica: Cuando el agua se calienta, se dilata. Alrededor de la mitad del
aumento del nivel del mar que se produjo a lo largo del siglo pasado es atribuible al
hecho de que los ocanos, al calentarse, ocupan ms espacio.
El deshielo de los glaciares y de los casquetes polares: Las grandes formaciones de
hielo, como los glaciares y los casquetes polares, se derriten de forma natural en verano.
Pero en invierno, las precipitaciones en forma nieve, compuestas en su mayor parte de
agua marina evaporada, bastan normalmente para compensar el deshielo. Sin embargo,
las altas y persistentes temperaturas registradas recientemente a causa del
calentamiento global, son las responsables de que la cantidad de hielo que se derrite en
verano haya aumentado y de que las nevadas hayan disminuido debido a que los
inviernos se retrasan y las primaveras se adelantan. Este desequilibrio genera un
aumento neto significativo de la escorrenta frente a la evaporacin de los ocanos,
provocando que el nivel del mar se eleve.

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