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Semana 3: Fundamentos en la Recuperacin de Oro y Plata

INTRODUCCION

El presente captulo trata de la recuperacin de oro nicamente a partir de soluciones obtenidas


por medio de cianuracin de minerales o concentrados aurferos. Eso porque la solubilidad del
oro por medio de otros solventes, tales como tiourea, cloruros, tisulfato y otros, aunque
tcnicamente viable, hasta el momento no encontr aplicaciones de volumen en la escala
industrial.

La concentracin de oro en soluciones cianuradas puede variar dentro un escala bastante amplia,
hecho que influencia en muchos procesos de recuperacin. Actualmente, los dos principales
procesos utilizados en la industria son:

Adsorcin de oro en carbn activado para el tratamiento de pulpas obtenidas de cianuracin,


sin separacin slido/lquido.
Precipitacin con polvo de zinc para el tratamiento de soluciones clarificadas.

La precipitacin con zinc era l mtodo preferido hasta los aos 70, poca en que los procesos a
base de carbn activado tuvieron gran impulso. Sin embargo, hay casos en que se debe an optar
por la precipitacin con zinc, tales como (Marsden y House, 1993):

En el tratamiento de mineros con alto contenido de arcilla o materia orgnica);


En el aprovechamiento de pequeos cuerpos minerales, para los cuales no se justifican las
inversiones con elucin y regeneracin, adems del alto cotos de carbn activado.

SOLUCION

CLARIFICADOR VACIO

TORRE DE
TANQUE DE BOMBA DESAIREACIN VACIO
ALMACENAMIENTO CENTRFUGA

FILTRO DE PRENSA ORO

SOLUCION AGOTADA

BOMBA

TANQUE DE
SOLUCION
AGOTADA

TANQUE DE
SOLUCION Zn EN POLVO
CLARIFICADA Y
DESAIREADA

Figura 1. Flujograma Simplificado del Proceso Merrill-Crowe. (Gupta y Mukherjee, 1990).

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2. PRECIPITACIN CON ZINC
El proceso de precipitacin o cementacin de oro con zinc, tambin conocido
como proceso Merill-Crowe, fue introducido comercialmente para el tratamiento
de soluciones cianuradas de oro en 1890 (Rose y Newman, 1937), tornndose
rpidamente el preferido en la industria del oro. Inicialmente se utilizaban astillas
de zinc, tenindose optado por polvo de zinc algunos aos ms tarde.

Un flujograma simplificado del proceso Merril-Crowe es presentado en l Figura 1


(Gupta y Mukherjee, 1990).

El proceso comprende las siguientes etapas principales:


Clarificacin de la pulpa proveniente de la cianuracin;
Desaireacin del licor;
Precipitacin;
Filtracin.

En la Tabla 1 figuran las principales empresas de los EEUU que empleaban el proceso
Merrill-Crowe en el inicio de la dcada de 90.

Tabla 1

Empresas de los EEUU que empleaban el proceso Merrill-Crowe en 1990 (Gupta y


Mukherje, 1990)

Mtodo de Produccin
Empresa Tipo de Mina
Lixiviacin Anual (t)
Carlin (Newmont) Cielo abierto Cianuracin 4,5

Golden Sunlight (Placer Amex) Cielo abierto Cianuracin 2,2

Round Mountain (Louisiana Land) Cielo abierto Lixiv. bateras 1,8

La cementacin es un proceso electro-qumico, mostrado de forma esquemtica en la


Figura2. La reaccin global puede ser representada por:

2Au (CN)-2 + Zn = 2Au + Zn (CN)2- 4 (1)

En la realidad, la reaccin (1) es el resultado de las siguientes reacciones parciales:

reaccin catdica : Au (CN)2 + e- = Au + 2CN- (2)

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reaccin andica: Zn + 4CN- = Zn(CN)2- 4 + 2e- (3)

En soluciones muy alcalinas y oxidantes las siguientes reacciones paralelas


pueden ocurrir, todas con consumo adiciona de zinc:
Zn + 2OH- = Zn(OH)-2 + 2e- (4)
Zn + 2OH- = HZnO2 + H+ + 2e- (5)
Zn + 4OH- = ZnO22 + 2H2O + 2e- (6)

En la prctica se utiliza un gran exceso de polvo de zinc, en general de 5 a 30 veces la


cantidad estequiomtrica en relacin al oro en solucin (Marden y House, 1993).

Figura 2 Mecanismo del proceso de cementacin de oro con zinc (Marsden y House, 1993)

Dentro de las relaciones paralelas, la ms indeseable la formacin de hidrxido de zinc


slido Zn (OH)2 pues ese compuesto recubre las partculas de zinc, causando su
pasividad e inhibiendo la precipitacin del oro. Una forma de minimizar la formacin de
Zn(OH)2 es la adicin de una pequea cantidad de un sal de plomo, en general nitrato o
acetato. El plomo forma un par galvnico con zinc, causando la evolucin de hidrgeno
gaseoso en los ctodos locales de plomo, inhibiendo la pasividad de zinc.

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As, considerando esos fenmenos, se justifican los procedimientos listados a seguir, los
cuales son esenciales para efectiva precipitacin con zinc del oro (y tambin la plata)
contenido en soluciones cianuradas:

La solucin alimentada en la cementacin debe contener menos que 5 ppm de


slidos en suspensin. Para tanto, debe pasar por una fase de filtracin, en el cual
pueden ser empleados varios equipos, tales como filtros prensa, filtros a disco,
cajas de arena, tanques de sedimentacin o filtros de arena de flujo ascendente.
La misma solucin debe pasar por una etapa de desaireacin de forma que
contenga < 1 ppm de oxigeno disuelto antes de la cementacin. Eso ocurre
mediante aplicacin de vaco funcin de la temperatura y de la altitud en
general, aproximadamente -1 atm a nivel del mar y 25 C;
Debe ser adicionad una cantidad adecuada de sal de Pb, en la escala de 3 a 14 g
por m3 de solucin tratada;
El polvo de zinc debe tener granulometra adecuada, funcin de equipo de
filtracin disponible. Un valor tpico de distribucin granulomtrica de polvo de
zinc disponible comercialmente es 80% pasante en 10 mm;
La escala de pH ideal es de 10,5 a 11,5, controlado mediante la adicin de cal
hidratada;
La concentracin de cianuro libre del licor clarificado debe ser mantenida en la
escala de 150 a 300 mg/L (Adamson, 1972; Yannopoulus, 1991). Altas
concentraciones de CN- afectan los potenciales redox de las reacciones [2] y [3],
mientras valores muy bajos de cianuro libre favorecen la formacin de Zn(OH)2.

La presencia de otros elementos en solucin tambin impacta la recuperacin de oro a


travs del proceso Merrill-Crowe. Algunos efectos relevantes son (Marsden y House,
1993):

La presencia de 1 a 10 mg/L de Pb y soluciones conteniendo de 1 a 10 mg/L Au,


por los aspectos levantados anteriormente, mejora la eficiencia del proceso. Sin
embargo, concentraciones de plomo encima de 60 a 100 mg/L debe ser evitadas,
debido al grande recubrimiento de las partculas de zinc con plomo;
Otro aspecto positivo del plomo es que l reacciona con los iones sulfuro (S 2-) en
solucin, formando PbS, vitando la indeseable formacin de una camada de ZnS
en vuelta de las partculas de polvo de zinc.
La existencia de pequeas cantidades de otros cationes divalentes en solucin,
tales como Hg, Bi, Cd y Cu, tiene efecto positivo, pues los mismos tambin inhiben
la formacin de Zn(OH)2;
El efecto de otras especies en solucin se encuentra resumido en la Tabla 2. Esos
valores, sin embargo, deben ser tomados apenas como indicativos de tendencias,

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una vez que las diferentes condiciones operacionales de cada planta tiene
influencia sobre el comportamiento de estas impurezas;
En lo que se refiere a materia orgnica, hay indicios de que especies tales como
cidos hmicos y flvicos, que ocurren en la naturaleza junto con los minerales,
adems de reactivos modificadores de superficie colectores y espumantes de
flotacin, aceites y otros fluidos oriundos de otros equipos tiene efecto negativo
sobre e proceso de cementacin. Los efectos de estas especies no es bien
comprendido hasta el momento, adems de ser difcil cuantificacin. Se cree que
el impacto principal sea por el recubrimiento y aglomeracin de las partculas de
zinc, dificultando la etapa de filtracin al final del proceso. De toda forma, el
impacto de materia orgnica es mucho menor en el proceso de cementacin de
que en el de absorcin en carbn activado, hecho que puede constituir un
importante factor de seleccin de proceso.

Tabla 2
Efecto de la presencia de iones en solucin en la cementacin con zinc de soluciones
diluidas de oro (Marsden y House, 1993)

Concentracin que impacta el Concentracin encima


proceso de cementacin (mg/L) del cual el proceso de
Especie en solucin
Pequeo Grande cementacin es
impacto impacto interrumpido (mg/L)
Sulfuro 0,01 -0,60 >0,6 14
Cianuro de cobre variable variable 850
Antimonio - >0,1 20
Arsenio - >0,1 17
Niquel 5-150 150-500 -
Cobalto - >5 -
Sulfito >10 - -
Sulfato >200 - -
Tiosulfato >200 - -
Tiocianato >150 - -
Cianuro de hierro (II) >100 - -

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3. PRECIPITACIN CON ALUMINIO
El uso del aluminio para la precipitacin de oro a partir de soluciones cianuradas fue
inicialmente propuesto y patentado por Moldenhauer en el fin del siglo XIX (Marsden
y House, 193). Sin embargo, este proceso tuvo hasta hoy pocas aplicaciones
industriales, posiblemente debido al menor coste asociado al proceso de zinc en
polvo. Actualmente el uso de cementacin con aluminio se limita al procesamiento de
minerales de plata conteniendo As y Sb (Gupta y MUkherjee, 1990).

La reaccin de oxireduccin de aluminio en medio acuoso es dada por:


Al3+ + 3e- = AL; E (V) = -1,66 + 0,0197. log [Al3+] (7)

Por tanto, el potencial redox del aluminio es suficientemente bajo para reducir el
complejo
Au(CN)2- + e- = Au + 2CN- ; E (V) = -0,60 + 0,0591. log ([CN-]2/[Au(CN)2 -] (8)

Adems de eso, el aluminio no forma ningn complejo estable con cianuro,


disolvindose en medio alcalino de acuerdo en la siguiente reaccin:

Al + 4OH- = AlO2- + 2H2O + 3 e- (9)

As, la reaccin global de cementacin de oro con aluminio puede ser representada
por:

3 Au(CN)2- + Al + 4OH- = 3 Au = 6CN- + AlO2- + 2H2O (10)

Se observa, por tanto, una grande ventaja de aluminio en relacin al zinc, pues la
reaccin de cementacin con AL genera 2 moles de cianuro por tomo-gramo de oro
precipitado, contrariamente a la cementacin con zinc, donde ocurre consumo de
cianuro. Sin embargo, la gran desventaja del aluminio es que la solucin destinada a la
cementacin debe ser libre de iones de Ca2+, debido a la siguiente reaccin:

2AlO2- + Ca(OH)2 = CaAl2O4 + 2OH- (11)

El aluminato de calcio (CaAl2O4) es altamente insoluble en medio acuoso y su


formacin impide la continuacin del proceso de cementacin debido a la formacin
de una pelcula de ese compuesto en vueltas de las partculas de aluminio. Por
consiguiente, el control de pH de la cementacin con aluminio debe ser hecho con
soda caustica o carbonatos de sodio y potasio, ambas de coste ms elevado que la cal.

El pH en el proceso de cementacin con Al debe ser mantenido encima de 12, a fin de


evitar la hidrlisis de los iones aluminato (AlO2-), segn la reaccin abajo, pues el

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hidrxido formado tiende a recubrir las partculas de aluminio, comprometiendo el
proceso:

AlO2- + 2H2O = Al (OH)3 + OH- (12)

Claramente, el equilibrio de la reaccin (12) es desplazado para la izquierda para altas


concentraciones de iones hidroxilo.

A pesar del mayor potencial redox del par Al/Al3+ en relacin al Zn/Zn 2+, la cintica de
cementacin de oro con aluminio es ms lenta de que con zinc. Eso porque la reaccin
de disolucin del zinc en solucin cianurada es muy rpida. A ejemplo del proceso
Merril-Crowe, la cementacin con aluminio requiere clarificacin de la pulpa y
desaireacin del licor antes de la etapa de precipitacin, a fin de evitar la oxidacin de
las partculas de aluminio. La cementacin con aluminio no es indicada para el
tratamiento de licores con pequea cantidad de plata disuelta, pero es
particularmente efectiva para el tratamiento de soluciones conteniendo > 50 mg/L Ag.
Otra ventaja en relacin al proceso con zinc es que la cementacin con aluminio es
menos afectada por la presencia de iones interferentes, tales como sulfuro, arsnico y
antimonio (Marsden y House, 1993).

Autores:
Lino Rodrigues de Freitas - CVRD
Renato de Souza Costa - CVRD

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