Está en la página 1de 51

See

discussions, stats, and author profiles for this publication at: https://www.researchgate.net/publication/277660468

El Volcn Cotopaxi, una amenaza que acecha

Book January 2006


DOI: 10.13140/RG.2.1.2355.8806

CITATIONS READS

0 17,813

2 authors, including:

Theofilos Toulkeridis
Universidad de las Fuerzas Armadas-ESPE
114 PUBLICATIONS 645 CITATIONS

SEE PROFILE

Some of the authors of this publication are also working on these related projects:

Early Warning System for Earthquakes View project

All content following this page was uploaded by Theofilos Toulkeridis on 03 June 2015.

The user has requested enhancement of the downloaded file.


El Volcn
Cotopaxi,
una amenaza
Esta publicacin pretende suministrar que acecha
informacin cientfica actualizada
respecto al riesgo volcnico del Cotopaxi
y las alternativas para mitigarlo.

Est dirigida a las autoridades


de los gobiernos locales, lderes comunitarios,
planificadores, investigadores, profesionales,
empresarios y poblacin en general.

Se describe la probable incidencia


de una prxima erupcin sobre la poblacin,
los asentamientos humanos
y las obras de infraestructura
ubicadas en las cuencas de los ros:
Pita, Santa Clara, San Pedro, Cutuchi,
Saquimala, Patate, Pastaza, Tambo,
Tamboyacu, Jatunyacu y Napo.

Proyecto
Proyecto
Prevencin
Prevencin de
de Riesgos
Riesgos Asociados
Asociados
con
con la
la Erupcin
Erupcin del
del Volcn
Volcn Cotopaxi,
Cotopaxi,
PREVOLCO
PREVOLCO
2004-2005
2004-2005
2

PROYECTO DE PREVENCIN DE LOS RIESGOS ASOCIADOS


CON LA ERUPCIN DEL VOLCN COTOPAXI - PREVOLCO -
ECUADOR 2004 - 2005

Coordinacin General y Administracin:


Fundacin para el Desarrollo Socioambiental FOES

Coordinacin Tcnica: Escuela Politcnica del Ejrcito -ESPE


Universidad San Francisco de Quito -USFQ

Autores: Ing. Eduardo Aguilera Ortz


Dr. Thefilos Toulkeridis

Fotografas: Archivos del Proyecto PREVOLCO, CGVG-USFQ, ESPE,


FOES, Alois Speck (A. S.), Thomas Reischmann (T. R.).

Diseo y diagramacin: Jos Ignacio Quintana J.

Revisin de Textos: Gloria Dvila Mscs.

Infografas: Ricardo Muoz, Katty Carrillo, J. Ignacio Quintana

Impresin: Sotavento Ed.

Con el apoyo de:


Agencia Suiza para el Desarrollo y la Cooperacin - COSUDE
2005

Informacin:
Fundacin FOES
Av. Naciones Unidas No. 377 y Av. de Los Shyris
Ed. Ordez Robayo. Tercer Piso
Quito, Ecuador
Telfonos: 2922145 - 2922151 - 098350446
E-Mail: foes@uio.satnet.net

SE AUTORIZA LA DIFUSIN DEL MATERIAL CONTENIDO EN ESTA PUBLICACIN,


A CONDICIN DE QUE SE CITE LA FUENTE.
El Volcn Cotopaxi, una amenaza que acecha 3

" ... el 26 de Junio del presente ao las diez del da, un ruido espan-
toso llam la atencin de los moradores de Latacunga y del valle de
Chillo, el volcn se hallaba oscuro y la proyeccin de ceniza y fuego
era visible.

Por la parte del Norte del volcn; en el valle de Chillo se observ el


desprendimiento de una masa enorme de agua, alta como una torre y
ancha como un mar, que se desprenda en forma de avalancha lqui-
da de la base del volcn, levantando sobre la superficie de sus agua a
manera de un corcho, las casas, fbricas, hombres, animales, rboles
y sembrados que se hallaban su paso.

Todo esto se verifica en momentos dados, cuando ya la oscuridad de


las tinieblas invadi todo el horizonte, y no se pudo ver mas que las
chispas inflamadas del crter del volcn, y el ruido profundo y aterra-
dor de las aguas, que huan presurosas por las pendientes del cauce.

El ruido y la oscuridad dur hasta las seis de la tarde"

(Peridico "El Ocho de Septiembre", Quito, 14 de julio de 1877)


4
El Volcn Cotopaxi, una amenaza que acecha 5

1. INTRODUCCION
os peligros naturales aluden a una serie de fenmenos de dife-

L rente origen como las erupciones volcnicas, los terremotos, las


inundaciones, las sequas o los deslizamientos.

El territorio continental del Ecuador suele verse afectado por fen-


menos geolgicos e hidrometeorolgicos que se presentan con singu-
lar frecuencia y violencia; esa alta exposicin a fenmenos naturales
potencialmente destructivos, combinada con las acentuadas caracte-
rsticas de vulnerabilidad global, es la que da origen a los desastres
naturales.

Aparte de las situaciones traumticas que desencadenan y de las vc-


timas humanas que cobran, los desastres naturales tienen efectos de-
vastadores sobre la economa de los pases, puesto que afectan la ba-
lanza de pagos, las cuentas corrientes y las finanzas pblicas, lo cual
muchas veces est acompaado de una drstica reduccin del PIB.

En el Ecuador, los desas- No obstante, se debe remarcar que los fenmenos naturales si bien
tres naturales han obligado desempean un importante papel en el origen de los desastres, no
al pas a utilizar recursos necesariamente son los causantes de los mismos.
frescos y modificar los
En los pases en vas de desarrollo, la ocurrencia de los desastres es-
planes econmicos para t relacionada con tres causas fundamentales:
destinarlos a las tareas
de reconstruccin. 1. Vulnerabilidad humana (pobreza, inequidad y bajos nivel de
Tal es el caso de lo ocurrido preparacin de la poblacin frente a posibles desastres);
con el Fenmeno del Nio 2. Degradacin del ambiente (abusos en el uso del territorio) y,
en 1982-83 y en 1997-98, 3. Crecimiento demogrfico, especialmente entre los sectores ms
pobres de la poblacin.
y el terremoto del Napo,
en 1987, que generaron El Ecuador, con un ingreso per cpita de 1.377 USD, en el ao 2001,
un significativo descenso figura a escala mundial como una economa ubicada en la parte in-
del PIB. ferior del grupo de pases de ingresos medios. El 35% de su poblacin
vive con menos de un dlar diario; hay una esperanza de vida de 70.5
aos y una tasa de analfabetismo del 8.4% (OPS, 2002). Adicional-
mente, la sociedad ecuatoriana es una de las ms inequitativas de
Amrica Latina, porque el 20% de la poblacin ms rica capta el
52.6% del ingreso total, mientras el 20% ms pobre apenas accede al
5.4% (UNICEF, 2000).

El Ecuador es considerado como uno de los pases de Latinoamrica


que no podrn satisfacer uno de los Objetivos de Desarrollo del Mi-
lenio, que consiste en reducir a la mitad la proporcin de la pobla-
cin que vive con menos de un dlar diario, hasta el ao 2015. Por el
contrario, segn un reciente monitoreo, los niveles de pobreza se ele-
varn, ya sea por un aumento de la desigualdad, por la merma del
ingreso per cpita, o por ambas (CEPAL-PNUD, 2003).

El territorio del Ecuador cubre un rea de 236.000 km2 que alberga


a una poblacin total de 12.16 millones, con una tasa de crecimiento
6

poblacional anual del 2,05% en el ms reciente perodo intercensal


(1990-2000). La densidad poblacional del pas, cuantificada en 47.4
habitantes/km2, es relativamente alta, aunque con una distribucin
muy desigual.

La Sierra tiene una elevada concentracin poblacional (85.1


hab/km2) y mantiene importantes actividades en los sectores agrco-
la, pecuario e industrial. En la Costa, la regin ms densamente po-
blada (90,3 hab/km2) se concentran los cultivos de banano y cacao, la
pesquera, la crianza de camarones y la agroindustria, que son ren-
glones fundamentales de la produccin exportable.

De los 10 centros urbanos con ms de 10.000 habitantes, el 50,8% es-


t localizado en la Costa, el 43,9% en la Sierra y el 5,3% en el Oriente.

A pesar de que se ha verificado una marcada desaceleracin en la


tasa anual de crecimiento poblacional, que descendi de un 3,10%,
en el perodo intercensal 1962-1974, a un 2,05 %, en el perodo
1990-2001; la poblacin del Ecuador casi se ha cuadruplicado en
esos 51 aos. El volcn Cotopaxi en la gran
Cordillera de Ecuador, Caetano
En estas condiciones, la cantidad de personas e infraestructura ex- Osculati, En: Esplorazione delle
puestas a los peligros naturales, ha aumentado sensiblemente. Regioni Ecuatoriali, 1854.
El Volcn Cotopaxi, una amenaza que acecha 7

Por otra parte, en los ltimos 30 aos la poblacin del Ecuador dej
de ser mayoritariamente campesina o rural, para convertirse en una
poblacin urbana pues, en la actualidad, el 61% de la poblacin se
concentra en las ciudades y la tendencia de crecimiento es sosteni-
damente ascendente.

Este proceso incontrolado de urbanizacin trae consigo la prolifera-


cin de barrios pobres, que generalmente ocupan terrenos de bajo
valor, ubicados en reas vulnerables y propensas al embate de los de-
sastres naturales.

Las ciudades son fsica, funcional y econmicamente ms vulnera-


bles a los desastres, debido a la concentracin de la poblacin y sus
bienes y a su alto grado de dependencia con las redes de servicios p-
blicos y de distribucin de alimentos. Por otra parte, la atencin de
una emergencia en ciudades medias o grandes, plantea problemas
de enorme complejidad debido a la gran cantidad de recursos huma-
nos, tcnicos y econmicos que se requieren para su preparacin y
rpido manejo.

En Ecuador, de manera general, se puede afirmar que la mayora de


las ciudades estn ubicadas en zonas expuestas a ms de un peligro
natural como pueden ser: terremotos, erupciones volcnicas, inunda-
ciones o deslizamientos.

En el imaginario de la mayora de la poblacin y de sus autoridades,


se contina identificando a los desastres nicamente por la etapa de
las sirenas y las carpas, los albergues para evacuados, los hospitales
de emergencia y la distribucin de ayuda humanitaria que debe ser
atendida por los organismos de socorro, principales responsables del
manejo de las situaciones de emergencia. En consecuencia, se ha
World Press Photo. Imagen afianzado la idea de que, en los pases en vas de desarrollo, el ma-
premiada sobre la tragedia nejo de los desastres debera tener la misma orientacin que en los
del Tsunami de Asia, 2004. pases desarrollados; fundamentalmente enfocada a resolver proble-
Cortesa de Arko Datta, REUTERS. mas de logstica, que permitan tener una capacidad rpida y eficien-
te de respuesta y localizar los
elementos de socorro en los lu-
gares y momentos necesarios.

Este enfoque no aborda el pro-


blema ms de fondo, que obliga
a considerar que, los desastres
naturales evidencian y agudi-
zan las amenazas contra la vi-
da, los bienes y las oportunida-
des de desarrollo de los miem-
bros de las comunidades afecta-
das. Son eventos en los cuales
se refleja en toda su magnitud,
las vulnerabilidades sociales,
8

polticas, culturales y econmicas, al igual que la enorme fragilidad


de los servicios pblicos.

Iniciativas internacionales como la Dcada Internacional para la Re-


duccin de los Desastres (1990-2000), aportan, en alguna medida, a
fomentar una cultura orientada a mitigar los desastres naturales, lo
que supone el desarrollo de estrategias sociales y ambientales soste-
nibles para la prevencin y preparacin ante inminentes desastres.
Esto ha sido ratificado despus del descomunal desastre causado por
el Tsunami del Asia, en diciembre de 2004.

Es una verdad conocida que "el nivel del trauma social resultante de
un desastre es inversamente proporcional al nivel de organizacin
existente en la comunidad afectada y que, por consiguiente, la diver-
sificacin y fortalecimiento de la estructura social de la comunidad
constituye una importante medida de mitigacin". (D.M.C. Univer-
sidad de Wisconsin, citada por G. Wilches G., 2004).
Ruinas de la fbrica de tejidos
San Gabriel, ubicada en la
margen derecha del Rio Cutuchi,
en Latacunga, destruda por
el lahar de 1877. (T. R.)
El Volcn Cotopaxi, una amenaza que acecha 9

2. EL RIESGO VOLCNICO
l peligro volcnico representa la posibilidad de que un fenme-

E no volcnico, de carcter destructivo, pueda ocurrir en algn mo-


mento del futuro mediato o inmediato.

El riesgo volcnico se lo expresa como un nivel, medido en trmi-


nos de una variable estadstica R, la cual es a su vez, proporcional
a otras tres cantidades; la probabilidad P de que un fenmeno vol-
cnico especfico afecte a una regin determinada en un tiempo de-
terminado (peligro volcnico); el valor S de los bienes sujetos a su-
frir prdidas, como el nmero de vidas humanas, bienes races y
fuentes de produccin ubicadas en el rea de riesgo; la vulnerabili-
dad V de esos bienes; es decir, la proporcin en la que pueden ser
daados los valores S, si es que se presenta el fenmeno cuya pro-
babilidad de ocurrencia es P. El riesgo puede ser efectivamente re-
ducido a travs de una respuesta social o preparacin Q, que invo-
lucra una serie de medidas para reducir la vulnerabilidad y el valor
vulnerable y, con ello, el riesgo.

Entonces, el Riesgo Volcnico se lo puede expresar como:

R = PxVxS
Q
Con base en esta ecuacin se puede concluir que el grado de prepa-
racin (Q), puede reducir el riesgo, si es que logra disminuir la vul-
nerabilidad o el valor expuesto.

La evaluacin de El procedimiento ms adecuado para aproximarse a la resolucin de


un peligro volcnico este problema, consiste en reconstruir la historia eruptiva del volcn
es una funcin compleja y establecer un modelo a partir del cual se pueda prevenir el desa-
rrollo de las futuras erupciones, en el largo plazo. Ello permite co-
de la probabilidad de que nocer cundo y porqu se inicia la actividad en un determinado vol-
un volcn produzca cn y ayuda a predecir su posible comportamiento.
un determinado tipo
de erupcin, que afecte La nica forma actualmente accesible para lograr este propsito,
a una zona determinada, consiste en determinar la probabilidad de reactivacin, a partir
dentro de un perodo de una base estadstica derivada de la historia eruptiva del vol-
cn y en asignar un mayor nfasis a las fases explosivas, en vis-
tambin determinado.
ta de su riesgo. Adicionalmente es indispensable establecer los
probables escenarios que pueden estar comprometidos por una
prxima erupcin de este volcn.

Este trabajo preparatorio de investigacin y anlisis, se constituye


en la base cientfica ms fehaciente orientada a dar respuesta, lo
ms concretamente posible, a las siguientes interrogantes:

 Cul es la probabilidad de que ocurra una erupcin


explosiva dentro de los prximos 50 aos?

 Cules seran los escenarios comprometidos?


10

2.1 El riesgo volcnico


en el Ecuador
El territorio del Ecuador presenta una de las ms altas concentracio- En consecuencia,
nes de volcanes activos de todo el mundo, alrededor de reas de alta las autoridades y los
densidad poblacional. No obstante, entre 1918 y 1999, un perodo ex- gobiernos prestaron poca
tenso en la escala de vida humana, la poblacin no atestigu ningu-
atencin a aspectos
na erupcin volcnica y, estos eventos fueron considerados como pro-
pios del pasado. relacionados con
la investigacin y
La ltima reactivacin volcnica del Guagua Pichincha (1999), Tun- el establecimiento
gurahua (1999), El Reventador (2002) y La Cumbre, en Fernandina de polticas pblicas
(2005), han contribuido a reinsertar al fenmeno volcnico en el ima- y programas de prevencin
ginario de la poblacin y a potenciar la necesidad de desarrollar po- y preparacin a
lticas pblicas y normas de prevencin y alerta temprana, junto con
programas sistemticos de comunicacin e informacin a la pobla-
la poblacin ante la
cin, sobre los riesgos asociados con los abundantes volcanes activos ocurrencia de fenmenos
emplazados en el territorio nacional. de esta naturaleza.

En contraste con otros fenmenos naturales de carcter pura-


mente destructivo, el vulcanismo tiene, como contrapartida, im-
portantes efectos positivos, como la formacin de grandes vol-
menes de suelos frtiles, debido a la capacidad remineralizado-
ra de los productos volcnicos acumulados sobre la superficie.
Solo as se explica una realidad ancestralmente objetiva, aun-
que aparentemente contradictoria, que se manifiesta en la sie-
rra centro-norte del Ecuador, en donde los territorios recurren-
temente afectados por la actividad volcnica han mantenido, al
mismo tiempo, una elevada densidad poblacional, al punto que
muchas de las actuales ciudades ocupan la misma posicin geo-
grfica que tenan las poblaciones aborgenes precolombinas.

Al igual que en otras regiones del mundo, el reconocimiento del


riesgo volcnico en el Ecuador ha sido un proceso que se ha con-
solidado gradualmente, a raz de las consecuencias catastrficas
de algunas erupciones recientes, como la del Nevado del Ruiz
(1985) y Pinatubo (1991), ampliamente difundidas y magnifica-
das por los medios de comunicacin.

Si bien es necesario reconocer que las recientes erupciones del


Guagua Pichincha, Tungurahua y El Reventador han sido relati-
vamente benignas, principalmente en cuanto a la afectacin de
vidas humanas, ello no garantiza que sucesivas erupciones se
comporten de la misma manera, por lo que es indispensable con-
tar con mapas de riesgo de escala adecuada y desarrollar accio-
nes sistemticas de carcter preventivo a nivel de los gobiernos
locales en aspectos vinculados con planificacin urbana, delimi-
tacin de zonas de riesgo, desarrollo de sistemas de alerta tem-
prana y campaas sostenidas de educacin comunitaria.
El Volcn Cotopaxi, una amenaza que acecha 11

MODELO ESQUEMTICO 2.2 Tipos de actividad volcnica


DE UN SISTEMA VOLCNICO,
SIMILAR AL DEL COTOPAXI. y los peligros relacionados
La cmara magmtica es un
depsito subterrneo en el que se Las erupciones volcnicas son las ms espectaculares y violentas en-
acumula el magma (roca fundida), tre las distintas manifestaciones de la dinmica interna de nuestro
ubicada en los niveles superiores planeta.
de la corteza terrestre (alrededor
de 20 km de profundidad).
Los magmas se originan por la
La energa que liberan los eventos de media y alta intensidad osci-
fusin del material slido que forma la entre 1015 y 1019 Joules, que equivale a la de un terremoto de mag-
la corteza, debido al proceso de nitud Richter comprendida entre 6.3 y 8.5 (Barberi y Gasparini,
subduccin, que ocurre a una pro- 1976). La energa que libera una bomba nuclear de mediana poten-
fundidad de alrededor de 150 km. cia equivale a 1014 Joules.

Aunque es una equivocacin frecuente el asociar al riesgo volcnico


con el riesgo ssmico, ambos fenmenos se identifican por constituir-
se en los desastres naturales ms llamativos y espectaculares.

El riesgo de una erupcin volcnica se incrementa en relacin inver-


sa con el tiempo en el que se libera la energa acumulada y en pro-
porcin directa con la relacin entre energa cintica y energa cal-
rica contenidas en las lavas y los productos piroclsticos.

La explosividad de un volcn est controlada por dos


factores; la viscosidad y el contenido de gases disuel-
tos en el magma, o roca fundida, que se emite duran-
te las erupciones. Si el magma es viscoso y/o muy ri-
co en gases, se forman acumulaciones gaseosas que
explotan en forma violenta y arrojan a la atmsfera
trozos de magma lquido incandescente, junto con frag-
mentos de rocas slidas arrancadas del conducto volcni-
co, que se precipitan sobre la superficie terrestre. A
este tipo de actividad volcnica se la denomina ex-
plosiva o piroclstica.

El material fragmentario, al que se le denomina tefra,


tiene un tamao variable entre ceniza (menor a 2 mm)
y lapilli (2-64 mm). A los elementos de tamao mayor
a 64 mm se les denomina bombas y bloques.

La actividad volcnica
explosiva o piroclstica
Un fenmeno tpico de la actividad volcnica explosiva
Generacin de lahares por es la formacin de flujos piroclsticos, masas turbulentas de alta
efecto de los flujos piroclsticos.
temperatura (300-800C), que forman una dispersin de gases volc-
Existen dos diferentes tipos
de flujos piroclsticos:
nicos con fragmentos slidos y lquidos. Su comportamiento es simi-
a. Colapso de columna eruptiva, lar al de un fluido que, debido a su densidad mayor que la del aire, se
b. Rebosamiento de material desplaza a ras de la superficie terrestre con un movimiento acelera-
incandescente por los bordes do por la expansin de los gases y la gravedad terrestre.
del crter (boiling over).
12

Las velocidades con las que se


desplazan son generalmente
muy altas, del orden de 50-
100 km/h. En estas condicio-
nes, se tornan uno de los peli-
gros volcnicos ms destructi-
vos para la vida humana y las
edificaciones.

En el caso de volcanes recubier-


tos por nieve, la dinmica parti-
cular del movimiento de los flu-
jos piroclsticos favorece un
fuerte intercambio trmico en-
tre la dispersin y el piso helado,
que se traduce en una gran efi-
ciencia para fundir el hielo gla-
cial. Como resultado de ello, se
forman los peligrossimos flujos
de lodo (lahares), caractersti-
cos de los volcanes explosivos re-
cubiertos por glaciares como el
St. Helens, el Nevado del Ruiz o
el Cotopaxi.

La actividad volcnica efusiva Arriba: flujos de lava descendiendo


por las pendientes del Volcn
Si el magma es poco viscoso (muy fluido) y con un bajo contenido de Reventador en Ecuador. Centro:
gases, puede ascender hasta el borde del crter y desbordase tranqui- flujo piroclstico del mismo volcn.
lamente por las pendientes del cono volcnico para formar las cola- Foto: Alois Speck.
das de lava, caractersticas de la actividad efusiva. Estas son bas-
Abajo: flujo de lava avanzando
tante benignas para la vida humana, en vista de la baja velocidad con
en medio de una zona poblada
la que se desplazan, lo que favorece una segura evacuacin de las en Hawaii. USGS
reas de posible afectacin y, mas an, la
construccin de obras de ingeniera para fre-
nar su avance o desviar su trayectoria hacia
zonas despobladas o de menor desarrollo. El
mayor peligro relacionado con los flujos de
lava es la destruccin por enterramiento, tri-
turacin o incendio de todo lo que se encuen-
tre a su paso.

En algunos casos, la explosividad de una


erupcin se incrementa, en una gran medida,
cuando el magma intercepta a algn depsi-
to superficial de agua (lagos, mares, glacia-
res o acuferos someros) y se produce una va-
porizacin instantnea que hace que aumen-
te el volumen de gases en expansin. A este
tipo de actividad se la denomina hidromag-
mtica o freatomagmtica.
El Volcn Cotopaxi, una amenaza que acecha 13

3. LOS FLUJOS DE LODO O LAHARES


e denomina Flujos de Lodo o "Lahares", a un flujo torrencial de

S agua lodosa, cargada de partculas slidas de todos los tamaos,


que se desplaza velozmente, controlado por la gravedad, desde las
laderas de un volcn hacia los valles, directa o indirectamente de-
sencadenado por una erupcin. Durante su desplazamiento, dicho
flujo tiene la apariencia de una colada densa, pero fluida, que ocupa
La morfologa de un lahar en los cauces naturales y, debido a su densidad, puede arrastrar cual-
movimiento se la ha reconstruido quier objeto que encuentre a su paso. La morfologa tpica de un la-
con base en la observacin har en movimiento corresponde a la de un cuerpo alargado, con un
de los fenmenos recientes borde superior bastante plano, en el que se distinguen claramente
y el anlisis de los depsitos tres segmentos caracterizados por una distinta concentracin de s-
de fenmenos similares.
lidos (Pierson T., 1986). En la cabeza, o "frente de bloques", se acu-
Presenta una tpica morfologa
mulan los bloques de roca de mayor tamao, que han sido extrados
alargada, con su borde superior
que forma un plano bastante del cuerpo y se desplazan en seco. En el cuerpo, la concentracin de
regular y subhorizontal. slidos vara entre el 75 y 90%, en peso, mientras que la cola presen-
La concentracin de slidos ta una concentracin de slidos similar a la de un flujo hiperconcen-
es caracterstica de cada uno de trado, 45% en peso (Ver figura abajo).
sus segmentos. As, en la cabeza,
se concentran los bloques de Si se considera que las propiedades fsicas del lahar estn controla-
roca de mayor tamao, que han das por el tamao de las partculas slidas y el contenido de agua, se
sido extrados del cuerpo, puede concluir, con base en los valores antes indicados sobre la con-
con cero por ciento de agua.
centracin de slidos, que las caractersticas del movimiento de un
En el cuerpo del lahar la concen-
lahar son drsticamente distintas, comparadas con las de una creci-
tracin de slidos vara entre
el 75 y 90%, en peso y, finalmente, da hidrolgica, en la cual el porcentaje de slidos apenas llega a un
la cola presenta caractersticas 2% en peso.
similares a las de un flujo hiper-
concentrado, con un contenido El trmino "lahar" proviene del idioma de la Isla de Java (Indonesia),
de slidos de alrededor del 45%. donde se le utiliza para describir a este particular proceso de trans-
14

porte de materiales volcnicos. Se han reconocido dos tipos particu-


lares; primarios, que ocurren durante la erupcin y a menudo invo-
lucran agua muy caliente; y secundarios, que ocurren despus de
meses o aos posteriores a la erupcin de un determinado volcn. En
el volcn Ruapehu (Nueva Zelandia) se form un flujo de lodo, que
caus 151 vctimas, ocho aos despus de la erupcin de 1945.

El origen de los lahares est directamente relacionado con la presen-


cia de abundantes materiales no cohesivos, que pueden ser fcilmen-
te removidos y transportados por el agua. La primera condicin se
cumple durante o inmediatamente despus de una erupcin explosi-
va cuando, de improviso, se acumulan sobre la superficie del suelo
enormes volmenes de material piroclstico suelto, como bombas, la-
pilli y ceniza volcnica.

El agua puede aparecer por cualquiera de las siguientes causas:

 Vertido violento de una masa hdrica acumulada en una


laguna cratrica;
 Fusin de la nieve y los glaciares por accin de los flujos
piroclsticos;
 Lluvias torrenciales, en algunos casos originadas por
tormentas relacionadas con las columnas convectivas
de una erupcin volcnica.

Algunos de los ms grandes y catastrficos fenmenos de lahar, en


la poca histrica, se originaron en volcanes recubiertos por una
gruesa capa de hielo, tal como en la erupcin del Nevado del Ruiz-
La ciudad de Armero,
Colombia (1985), que caus mas de 22.000 vctimas en la ciudad
Colombia, despus del flujo de
de Armero. lodo de 1985, N. Banks de USGS.

Una vez formados, los


lahares pueden cubrir
distancias variables
que dependen de la di-
ferencia de nivel entre
la zona de origen y el
punto en el que se
agota su energa po-
tencial. El flujo de lo-
do del Nevado del
Ruiz recorri una dis-
tancia de 60 km con
un desnivel de alrede-
dor de 5.000 m. En
1877, los flujos de lodo
del Cotopaxi se des-
plazaron 300 km, has-
ta el Ocano Pacfico,
con un desnivel de ca-
si 6.000 m.
El Volcn Cotopaxi, una amenaza que acecha 15

3.1 El peligro
de los lahares
La alta energa, velocidad Debido al propio mecanismo desencadenante (liberacin violenta de
de desplazamiento, grandes volmenes de agua que arrastran y engloban a fragmentos
densidad y capacidad slidos en cortos perodos de tiempo), los caudales iniciales de los la-
hares alcanzan cifras de decenas de miles de metros cbicos por se-
de arrastre hacen
gundo en el lapso de unos pocos minutos. Durante su desplazamien-
de los lahares, o flujos to, los cambios en la pendiente del cauce por el que transitan influ-
de lodo, un fenmeno yen apreciablemente sobre la velocidad y turbulencia y, por lo tanto,
muy destructivo controlan la capacidad de arrastrar o depositar los slidos en sus-
que ha cobrado pensin. De manera general, resulta que en cada quiebre de la pen-
una gran cantidad diente disminuye la velocidad y se depositan los slidos, mientras en
de victimas humanas. los tramos con altas pendientes, aumenta la velocidad y se produce
erosin de los depsitos aluviales no cohesivos, las rocas sueltas y
cualquier otro objeto slido que encuentre en su trayectoria.

La velocidad promedio con la que se desplaza un lahar depende de la


pendiente del terreno y de la masa en movimiento; no obstante, pa-
ra recorridos largos se admite que vara entre 20 y 40 km/h. En
1877, el lahar del Cotopaxi recorri los 300 km que le separan de Es-
meraldas en alrededor de 18 horas y en unos cuarenta minutos el
tramo de 50 km hasta el Valle de Los Chillos. La alta energa, velo-
cidad de desplazamiento, densidad y capacidad de arrastre, hacen de
los flujos de lodo un fenmeno muy destructivo, al punto que, solo en
el presente siglo, han originado unas 30.000 vctimas, que represen-
tan un 38% de todas las que originaron las erupciones volcnicas en
el mismo perodo.

Como factores agravantes del riesgo se debe mencionar la inusita-


da y creciente presencia de asentamientos humanos en la inmedia-
ta cercana de los cauces por los que se desplazan los lahares y la
baja percepcin del peligro, que es comn entre los habitantes de
las zonas alejadas de los conos volcnicos, porque asumen, equivo-
cadamente, que se encuentran fuera del alcance de estos fenmenos
volcnicos.

Hasta hace algunos aos, la evaluacin de la peligrosidad de los la-


hares se la realizaba nicamente con base en informacin geolgica
y estratigrfica complementada con un mtodo emprico, muy expe-
ditivo, basado en el levantamiento de los niveles de las huellas o los
depsitos que configuran peraltes en las curvas de los cauces por los
que transit el flujo. A partir de 1980 varios autores han demostra-
do la eficacia de aplicar un enfoque numrico para delimitar los es-
cenarios comprometidos con el trnsito de los lahares (Laenen &
Hansen, 1988; Vignaux & Weir, 1990; Takahashi, 1991; Macedonio-
&Pareschi, 1992; Barberi et al., 1992; Pareschi & Caruso, 1993).

La ventaja del enfoque numrico, mediante modelos automticos,


consiste en la posibilidad de obtener informacin de buena calidad
16

sobre los caudales, alturas, velocidades y extensin de las reas


inundadas por los flujos de lodo en las secciones de control previa-
mente establecidas, a lo largo del cauce, segn las necesidades defi-
nidas por la presencia de asentamientos humanos o de importantes
obras de infraestructura.

Vctimas causadas
por los flujos de lodo (lahares)
originados por algunas erupciones
volcnicas notables
(Modificado de Yokohama y Otros, 1984)
VOLCN PAS AO N VCTIMAS

Kelut Indonesia 1586 10.000


Awu Indonesia 1711 3.200
Cotopaxi Ecuador 1741 1.000
Galunggung Indonesia 1822 4.000
Nevado del Ruiz Colombia 1845 1.000
Awu Indonesia 1856 3.200
Cotopaxi Ecuador 1877 1.000
Awu Indonesia 1892 1.530
La ciudad de Armero, Colombia,
Kelut Indonesia 1919 5.110 destruda por el lahar de 1985,
Nevado del Ruiz Colombia 1985 22.000 que caus ms de 22 mil vctimas.
Fotos: J. Marzo y R. J. Janda
T O T A L 53.900 de USGS.
El Volcn Cotopaxi, una amenaza que acecha 17

4. CARACTERSTICAS DEL VOLCAN COTOPAXI


l Cotopaxi (5.897 m) es el segundo volcn activo ms alto del mun-

E do; lo supera el "Ojos del Salado", en Chile, que alcanza una ele-
vacin de 6.893 m y justifica su carcter de activo, por las fuma-
rolas que descargan cerca de la cumbre a 6.500 m de altura.

El cono volcnico del Cotopaxi, con su forma geomtrica regular de


una singular belleza escnica, constituye un elemento caracterstico
del paisaje andino y una figura emblemtica del Ecuador, debido a
la constante admiracin y el sobresalto que originaron, entre los via-
jeros y cientficos de varias pocas, sus repetidos perodos de activi-
dad. La parte ms alta del cono est recubierta por una gruesa capa
de hielo glacial que, en la actualidad, se extiende desde los 4.600 m
de altura. La base del cono tiene 22 km de dimetro y sus laderas
una inclinacin de 35.

El dimetro del crter es de 800 m y su profundidad de 334 m, has-


ta el piso ocupado por un pequeo cono piroclstico. El borde se pre-
senta deprimido en el flanco occidental y oriental, y sobre elevado en
el flanco norte. En el interior del crter y en el borde occidental se
observa una intensa actividad fumarlica dispuesta a lo largo de una
fractura radial. Este sector es el que se halla permanentemente des-
provisto de nieve, debido a un apreciable flujo de calor.

El Cotopaxi es uno de los volcanes ms peligrosos del Ecuador, debi-


do a su intensa actividad reciente y a su predisposicin para originar
lahares, con la fusin de los glaciares. Esto hace que se liberen, s-
La fusin del hielo glacial bitamente, enormes volmenes de agua lquida que engloban los ma-
en la cima del cono es una teriales volcnicos granulares, se densifican paulatinamente y tran-
manifestacin de la reactivacin sitan por los cauces naturales que se originan en el volcn, arras-
volcnica del Cotopaxi. trando cualquier objeto que encuentre a su paso.
18

La prxima erupcin
del Cotopaxi, un hecho inevitable
Por tratarse de un volcn activo con una de edad geolgica muy recien-
te (el cono actual se ha edificado solo en los ltimos 5.000 aos), se de-
be reconocer que una prxima erupcin del Cotopaxi es un hecho na-
turalmente indefectible. Sin embargo, es imposible precisar la fecha
en que el fenmeno ocurrir, en vista que la previsin de las erupcio-
nes se la puede concebir solamente en trminos probabilsticos.

No obstante, de acuerdo con los datos histricos y la reconstruccin


de la historia del volcn, una erupcin del Cotopaxi tiene una eleva-
da probabilidad de que ocurra en el lapso de los prximos 50 aos.

Con base en una identificacin muy precisa del tipo de actividad y


los perodos de descanso de las erupciones de los ltimos 2.000 aos,
Barberi F. et al. (1992) determinaron que, en promedio, el tiempo
que transcurre entre dos erupciones sucesivas del Cotopaxi es de
117 70 aos.

Si se toma en cuenta que la ltima erupcin ocurri en 1877, la du-


racin del actual intervalo de reposo (128 aos) coincide con ese pro-
medio estadstico determinado con base en las 19 erupciones de los
ltimos 2.000 aos. De stas, apenas cuatro corresponden a la poca
histrica, que se inici en 1534.

La curva de distribucin de probabilidades de una erupcin explosi-


va, similar a la de 1877, se presenta en la siguiente figura:

Curva de distribucin
Probabilidad de ocurrencia
de probabilidades
de una erupcin del Tipo 1877 de una reactivacin
volcnica del Cotopaxi.

Fuente: Barberi F.,


Estudio Complementario
de Vulcanologa,
Proyecto Hidroelctrico
San Francisco, 1992.
El Volcn Cotopaxi, una amenaza que acecha 19

Los peligros volcnicos del Cotopaxi


Una actividad volcnica explosiva, de caractersticas similares a la
de 1877, que se ha determinado como la mxima probable, origina-
ra los siguientes peligros volcnicos:

a) Cada de cenizas;
b) Emisin de flujos piroclsticos no relacionados con el colapso
de una columna eruptiva (del tipo boiling over);
c) Lahares, originados por la fusin del hielo glacial.

() A las cuatro de la a) La cada de cenizas es un fenmeno directamente relacionado


tarde las tinieblas fueron con la actividad volcnica explosiva, que se origina cuando el mag-
ma fragmentado en partculas finas (tefra), forma una columna as-
tan espesas, que ya no
cendente que es impulsada hacia la atmsfera por la expansin de
se pudo ver la propia los gases y, posteriormente, por las corrientes de conveccin que ge-
mano aproximada nera el diferencial trmico entre la columna caliente y el aire fro que
a la vista. la rodea. Cuando los vientos dominantes en altura interceptan a esa
columna, la desplazan en la misma direccin en la que soplan y, una
vez que se han enfriado, la ceniza volcnica comienza a precipitar, en
forma de lluvia, para acumularse sobre la superficie del suelo.

En la erupcin de 1877, el primer fenmeno relacionado fue una llu-


via de cenizas que se extendi durante algunas horas. Tres horas
despus de haberse iniciado la erupcin (alrededor de las 13h30) la
ciudad de Quito qued envuelta en una completa oscuridad, hasta el
punto que fue necesario utilizar iluminacin artificial.

El cielo se oscureci con las El espesor del depsito acumulado en Quito fue de unos 6 mm; un
nubes de ceniza del Cotopaxi. poco menos en Latacunga; y, en Machachi, 2 cm. En Guayaquil, la
Fotograbado de Whymper E. lluvia de ceniza empez a las 09h00 del 26 de junio (el mismo da
de la cima del Chimborazo, de la erupcin) y dur, con breves interrupciones, hasta el 1 de ju-
3 de julio de 1880. lio de 1877. En el rea comprendida entre Guayaquil y Manta fue
notorio el fenmeno de cada
de cenizas (Wolf T., 1878).

Como elemento de compara-


cin, se puede mencionar que
la cada de cenizas posterior
a la erupcin de El Reventa-
dor, el 3 de noviembre de
2002, acumul sobre el suelo
de la zona de Quito, una capa
de 2-3 mm de espesor y caus
enormes dificultades para el
desenvolvimiento de las acti-
vidades cotidianas, tales co-
mo el trnsito terrestre y las
operaciones aeroportuarias.
20

La actividad volcnica del Cotopaxi acaecida en ju- Rutas que recorren los
lio de 1880 produjo una fuerte emisin de ceniza flujos de lodo (lahares)
volcnica que oscureci la atmsfera hasta la ciu- del Cotopaxi y tiempo
dad de Ambato (Hantke y Parodi, 1966, Martnez de arribo a las
principales ciudades.
N., 1932).

b) El escenario de afectacin de los flujos pirocls-


ticos no se extiende ms all del cono volcnico y,
por consiguiente, no constituyen un riesgo directo
para ninguna poblacin.

c) El grave peligro de los lahares del Cotopaxi. Du-


rante los ltimos 470 aos que cubre el perodo his-
trico, el Cotopaxi ha originado por lo menos diez
eventos destructivos de lahares en la ciudad de La-
tacunga. De ellos, existen crnicas sobre tres que
afectaron gravemente al Valle de Los Chillos (1768,
1877 y 1885) y dos que destruyeron a Puerto Napo
(1744 y 1877).

La falta de crnicas histricas sobre lo que ha ocu-


rrido en las cuencas norte y oriental, no se la debe
interpretar, necesariamente, como la ausencia del
fenmeno, sino como un reflejo de la realidad social
y econmica imperante en las pocas de la Colonia
espaola y primeros aos de la Repblica, cuando el
desarrollo relativo de la zona de Latacunga era bas- Erupcin del Cotopaxi,
Pintura de Edwin Church, 1862.
tante ms alto y, por consiguiente, captaba mucha
Instituto de Artes de Detroit.
ms atencin que las otras dos.
El Volcn Cotopaxi, una amenaza que acecha 21

5. LOS LAHARES DEL COTOPAXI


Los lahares del Cotopaxi n la historia eruptiva del Cotopaxi los lahares son fenme-
constituyen el evento
de mayor riesgo para
los habitantes de la zona
E nos destructivos, de carcter recurrente, que se derivan de
la actividad volcnica explosiva con flujos piroclsticos, que
se desbordan por todo el contorno del crter y extienden a
toda la periferia la zona afectada por la fusin del hielo glaciar.
de Latacunga, el Valle
de los Chillos y la cuenca En estas circunstancias, todos los drenajes naturales que se originan
media del Ro Napo. en el cono volcnico, se convierten en rutas preferenciales para el
trnsito de los lahares y, por consiguiente, el escenario de afectacin
se extiende a las cuencas hidrogrficas del Esmeraldas (Sangolqu,
San Rafael, Cumbay, Guayllabamba), por el norte; del Pastaza
(Lasso, Latacunga, Salcedo y Patate), por el sur; y del Napo (La Se-
rena, Puerto Napo, Misahuall, El Ahuano), por el este.

5.1 Recorrido de los lahares


en la cuenca norte
La cuenca norte se inicia con los ros Pita y El Salto, que drenan la
parte nor-oriental y norte, respectivamente, del cono. Ambos ros se
Modelo 3D en el que se aprecia juntan a unos 14 km del volcn y transitan entre los volcanes Sin-
la morfologa de la cuenca cholagua, Rumiahui y Pasochoa.
norte del volcn Cotopaxi.

v. Cotopaxi

Sincholagua

Rumiahui

Pasochoa

Sangolqu

I lal San Rafael

Quito
22

Debido a una condicin morfolgica particular, en el sitio "La Calde-


ra", una parte del volumen de los lahares que circulan por el Ro Pi-
ta desborda hacia el Ro Santa Clara, que desciende desde las estri-
baciones del Pasochoa. Foto del sitio La Caldera.

En ese sitio, el Ro Pita cambia bruscamente de direccin, al descri-


bir una curva de casi noventa grados hacia el este, debido a la inter-
posicin de un antiguo cuerpo de lava solidificada que forma una pa-
red vertical de unos 33 m de altura. Despus de recorrer unos 200 m
en esa direccin, el ro bordea el obstculo y recupera su rumbo ori-
ginal sur-norte. Cuando los lahares del Cotopaxi llegan a "La Calde-
ra", ocurre un inevitable choque contra el acantilado de roca y la con-
secuente formacin de un remanso, cuyo nivel asciende rpidamen-
te hasta rebasar el labio superior e invadir el cauce del Ro Santa
Clara, por el cual circula hasta el Valle de Los Chillos incrementan-
do el riesgo.

Los ros Pita y Santa Clara confluyen en el San Pedro, que atravie-
sa el valle de Tumbaco, forma el Ro Guayllabamba y, finalmente, el
Esmeraldas, que desemboca en el Ocano Pacfico.

Como resultado de un trabajo de colaboracin cientfica desarrollado


entre la Escuela Politcnica del Ejrcito (ESPE) y la Universidad de
Pisa, Italia, se dispone de un modelo numrico que simula el trnsi-
to de los lahares del Cotopaxi a lo largo de los ros Pita, El Salto y
El Volcn Cotopaxi, una amenaza que acecha 23

Santa Clara. El referido modelo se sustenta en un programa espec-


fico, denominado SIM-LAHAR, apoyado con ms de ciento setenta
perfiles transversales, escala 1:2.000, con los que se pudo determi-
nar, con una adecuada precisin, la geometra de los cauces. El mo-
delo proporciona, como datos de salida, la altura de la onda de creci-
da y el tiempo de arribo, en cada una de las secciones previamente
determinadas por la ubicacin de los perfiles topogrficos.

La calibracin del modelo numrico se la efectu con base en un ex-


tenso trabajo de recopilacin y ubicacin de los daos que caus el
evento de 1877, reseados en las crnicas de Wolf (1878) y Sodiro
(1877) y se la complement con una investigacin de varios archivos
histricos, todava inditos. Despus de que han transcurrido 128
aos, las huellas o los depsitos que pudo haber dejado el evento de
1877, resultan muy difciles de identificar dentro de un rea con
asentamientos humanos densamente consolidados en la que, ade-
ms, se superponen eventos de distintas pocas.

En las tablas RIO PITA


se resumen los datos Construcciones Altura Mxima Tiempo Arribo
e infraestructura -metros- -minutos- Afectacin
de salida del modelo
numrico, para algunas Bocatoma Pita-Tambo 19 14 Sumergida
Puente Cashapamba 6 22 Sumergido
localidades importantes
Urbanizacin La Colina 10-12 25 Parcialmente inundada
situadas cerca Playa Chica 1 30 Parcialmente inundada
de los cauces de El Tringulo 4-7 31 Sumergido
los ros Pita, El Salto Puente Va al Tingo (7)-15 32 Sumergido
y Santa Clara.
RIO EL SALTO
Aguilera E.et al., (2004)
Construcciones Altura Mxima Tiempo Arribo
e infraestructura -metros- -minutos- Afectacin

Sifn El Salto 13-31 14 Sumergido


Puente rio El Salto 16-34 15 Sumergido

RIO SANTA CLARA


Construcciones Altura Mxima Tiempo Arribo
e infraestructura (*) -metros- -minutos- Afectacin

Puente San Fernando (17) 23 Sin dao


Central Santa Rosa 21 23 Sumergida
Puente Loreto 9 24 Sumergido
Hacienda Chillo Ca. 3-4 25 Inundada
Selva Alegre 8 25 Parcialmente inundado
Colegio Juan de Salinas 5 28 Inundado
El Choclo 3-5 30 Inundado
Avenida Luis Cordero 10 30 Parcialmente inundada
Puente El Aguacate 6 31 Sumergido
Fbrica Santa Brbara (7) 31 Sin dao
Ciudadela Yaguachi (2) 31 Parcialmente inundada
ESPE (2) 35 Parcialmente inundada
Academia de Guerra 1-6 35 Inundada
(*) Referida al nivel medio San Rafael 8 35 Parcialmente inundado
del sitio considerado.
24

En las figuras a, b, c, d y e se ilustran los escenarios Figura (a):


que seran afectados por lahares, de distinto volu- Menos de 20
men, con su correspondiente tiempo de arribo. Se re- millones de m3
marca que los eventos de un volumen inferior a 25
millones de m3 no pueden abandonar el mbito del
altiplano ubicado al pie del cono y que, para que se
produzca un desbordamiento en "La Caldera", es ne-
cesario que el lahar tenga un volumen mayor que 40
millones de m3..

Se estima que, en la actualidad, el volumen del hielo


glacial es de alrededor de 500 mil m3.
Figura (b):
Menos de 25
millones de m3
Figura (c):
Ms de 40
millones de m3
despus de
6 a 15 minutos

Figura (e):
Ms de 40
millones de m3
Figura (d): despus de
Ms de 40 29 a 35 minutos
millones de m3
despus de
16 a 28 minutos
El Volcn Cotopaxi, una amenaza que acecha 25

5.2 Recorrido de los lahares


en la cuenca sur
Los ros Cutuchi, Saquimala y Alaquez drenan el flanco sur y sur-
occidental del cono el Cotopaxi y, por consiguiente, constituyen las
cabeceras de la subcuenca del Ro Patate que, al juntarse con el Ro
Chambo, forman el Pastaza. En las riberas de estos ros se encuen-
tran varias ciudades importantes (Latacunga, Salcedo, Patate, Ba-
os) y una multitud de asentamientos humanos diseminados que se
van consolidando paulatinamente, a la par de un notable crecimien-
El Valle del Rio Cutuchi to de las actividades agrcolas y agroindustriales.
entre Callo y Latacunga.
En primer plano aparece
Para evaluar la peligrosidad de los lahares en la Cuenca Sur existe
el poliducto Quito-Riobamba y,
un modelo numrico, elaborado por el Prof. Franco Barberi, de la
al fondo, parte de las
instalaciones agroindustriales. Universidad de Pisa, en 1992, como parte del "Estudio Complemen-
tario de Vul-canologa del
Proyecto Hidroelctrico San
Francisco", que cubre el
tramo comprendido entre el
volcn y la Presa "Agoyn".
El modelo en referencia ha
determinado que el volu-
men de los lahares de 1877
fue de 150 millones de m3,
y transit dividido en par-
tes iguales por las quebra-
das Cutuchi, Saquimala y
Alaquez, que se juntan
aguas arriba de la ciudad
de Latacunga. La distribu-
cin y precisin de las sec-
ciones transversales no per-
mite obtener una informa-
cin detallada sobre las al-
turas y tiempos de llegada
en los diferentes tramos, porque el objetivo principal del modelo es-
tuvo orientado a evaluar los posibles impactos sobre la Presa Ago-
yn; no obstante, se ha podido extraer los siguientes:

CARACTERISTICAS DE LOS LAHARES DE LA CUENCA SUR


Lugar Distancia (Km) Altura Mxima
Fbrica San Gabriel 32.5 13.0 m
Puente Eloy Alfaro 33.6 17.0 m
Puente Pansaleo 51.5 16.0 m
Salcedo 60.0 12.0 m
Puente San Martn 122.0 63.0 m
Baos 123.0 9.0 m
Presa Agoyn 129.0 12.5 m
26

v. Cotopaxi

Ilinizas

Latacunga

Modelo 3D
de la cuenca
sur del Volcn
Cotopaxi.

Puente sobre el Ro
Cutuchi,
en Latacunga,
que sera destrudo
por un lahar.
El Volcn Cotopaxi, una amenaza que acecha 27

v. Cotopaxi

Latacunga

Puente de Pansaleo, sobre


el Rio Cutuchi, cerca de la ciudad
de Salcedo. En este sitio estuvo
emplazado el Puente Bolvar,
destrudo por el lahar de 1877,
el cual alcanz en este sitio
Salcedo una altura medida de 48 m.

Ambato

La Presa de Agoyn tiene


una elevada vulnerabilidad
Represa Agoyn frente a los lahares del Cotopaxi.

Mapa 3D del recorrido


de los lahares del Cotopaxi
en la cuenca sur.

v. Tungurahua
28

5.3 Recorrido de los lahares


(Foto primera a la izquierda):
Comuna La Serena, ubicada
en la cuenca oriental
en la margen derecha del Rio
Jatunyacu, sobre una planicie Los lahares del Cotopaxi tambin transitan por los ros Tambo,
inundable an por crecidas Tamboyacu, Valle Vicioso y Jatunyacu, que forman la Cuenca del
hidrolgicas. Napo. El primer asentamiento humano consolidado que encontra-
ran en su trayectoria es la Comuna "La Serena", formado por cua-
(Foto segunda a la derecha): renta familias asentadas en la margen derecha del Ro Jatunyacu.
Puente en la Comuna La Serena, Aguas abajo se encuentra la ciudad de Puerto Napo. A travs de
de 205 m de luz, que constituye
las crnicas histricas, se conoce que el tiempo de llegada de la on-
la nica via de evacuacin.
da mxima es de alrededor de cuatro horas y media. No se dispo-
(Figura inferior): ne de informacin confiable sobre los niveles que alcanzara la cre-
Mapa en 3D del recorrido cida, pero se puede asumir que seran iguales, o mayores, que las
de los lahares del Cotopaxi crecidas hidrolgicas que han afectado seriamente a las poblacio-
en la cuenca oriental. nes ribereas.

v. Cotopaxi

Rios Tambo
y Tamboyacu

Rio Valle Vicioso

Tena

Puerto Napo Rio Napo

Rio Jatunyacu
El Volcn Cotopaxi, una amenaza que acecha 29

6. GESTION DEL RIESGO VOLCANICO


e debe subrayar, como premisa, que la percepcin y aceptacin

S del riesgo es una actitud fuertemente condicionada por factores


culturales que hacen que la poblacin se divida en segmentos, de
acuerdo con su nivel de educacin, intereses econmicos, fe reli-
giosa, actividades que realiza, etc. A partir de lo anterior, en el Ecua-
dor se han consolidado dos tipos bsicos de comportamiento pobla-
cional: pasividad y reactividad.

La primera, muy generalizada, es una consecuencia directa de la


actitud fatalista, que atribuye a la voluntad divina la ocurrencia
del desastre y, por consiguiente, lo nico que resulta factible es
resignarse a sufrir sus consecuencias o, a lo sumo, confiar en la
misericordia divina para que nunca se presente. Se trata as de
soslayar la verdadera connotacin de un fenmeno natural de ca-
rcter recurrente.

(...) Si en una Otras personas mantienen y reflejan una actitud puramente reacti-
comunidad del tercer va y esperan que ocurra el evento para, recin entonces, decidir lo
mundo, amenazada que podran hacer para reducir los impactos. Como una ratificacin
de este comportamiento, se ha constatado el caso de alguna autori-
por una erupcin volcnica
dad local que se encarg de comunicar profusamente a la poblacin,
o cualquier peligro natural, un mensaje tan contradictorio como que El Cotopaxi no represen-
se averigua sobre las ta actualmente un peligro real.
prioridades y necesidades
de sus miembros, De cualquier forma, es un hecho reconocido el que "el riesgo solo es
casi con seguridad aceptable en el mbito de las actividades que generen beneficios",
se encontrar que, con la nica acotacin indispensable de que sera deseable que esos
beneficios se los pueda extender a la mayora de la comunidad, en
en el caso bastante trminos de mejoramiento de la calidad de vida, para sustentar las
improbable que apareciera, acciones de prevencin del riesgo.
la preocupacin por
el posible desastre Ante estas circunstancias, es evidente la necesidad de empezar a
ocupar los ltimos lugares. atender, en forma prioritaria, las actividades orientadas a incremen-
tar la capacidad de autogestin comunitaria para reducir, en la me-
dida de lo posible, su actual incapacidad de absorber, mediante el
auto ajuste, los efectos de un fuerte cambio en el ambiente, a la vez
que reducir su impotencia frente al riesgo (Wilches G., 2004).
30

6.1 La dificultad de predecir


las erupciones volcnicas
En los volcanes la transicin desde una condicin de reposo tempo-
ral a eruptiva, es un proceso de duracin y culminacin incierta que
implica una migracin progresiva del magma, desde la cmara en la
que se encuentra almacenado, hasta la superficie; no obstante, es
evidente que el ascenso del magma bajo una determinada zona no
implica necesariamente su erupcin; es decir que una intrusin mag-
mtica superficial, detectada o no, por un sistema de vigilancia vol-
cnica, puede que nunca llegue a abandonar el subsuelo.
Arriba: Muestreo de gases
En trminos generales, las erupciones volcnicas estn comnmen- en el Volcn Sierra Negra,
te precedidas de algunos cambios fsicos y qumicos detectables a Galpagos, 2004.
partir de los siguientes parmetros:

 Sismicidad;
 Deformaciones del suelo;
 Composicin qumica e isotpica de las fumarolas
y aguas termales;
 Campo gravimtrico;
 Campo magntico; y, Abajo: Fumarolas sobre
 Propiedades elctricas del volcn. el domo de 1660 del Volcn
Guagua Pichincha, el da 7
Con el objeto de clarificar un asunto tan sensible e importante para de octubre de 1999.
abordar el tema de la previsin de las erupciones y el manejo de las
crisis volcnicas, se debe establecer, con absoluta certeza, que los
volcanes son sistemas dinmicos muy complejos, que actan contro-
lados por la interaccin de varios procesos comnmente no lineales
y estocsticos. En efecto, mientras se desarrolla el proceso de ascen-
so del magma, desde la cmara hasta el crter, para una eventual y
ulterior erupcin, sus propiedades fsicas y qumicas sufren drsti-
cas transformaciones gobernadas por procesos no lineales depen-
dientes del tiempo. La desgasificacin y el enfriamiento del magma
inducen la cristalizacin fraccionada, incrementan la viscosidad, la
resistencia al corte y la compresibilidad hasta en varios rdenes de
magnitud, dentro de lapsos muy cortos.

En tales condiciones, la conjugacin de procesos cinticos y dinmi-


cos muy complejos, claramente no lineales, determinan una amplia
gama de comportamientos inherentemente impredecibles, caracte-
rsticos de los sistemas volcnicos. En consecuencia, a pesar de los
importantes avances cientficos, la previsin de las erupciones, que
constituye el objetivo fundamental de la vigilancia volcnica, conti-
na fuertemente afectada por una serie de incertidumbres intrnse-
cas, lo que hace verdaderamente imposible obtener una prediccin
precisa sobre el momento y las caractersticas de una prxima erup-
cin, an en volcanes muy bien vigilados con todas las tecnologas
aplicables. Al igual que el clima, la previsin de las erupciones se la
debe concebir nicamente en trminos probabilsticos (R.S.J.
Sparks, 2003).
El Volcn Cotopaxi, una amenaza que acecha 31

() "Est muy extendida Como una complicacin adicional que atenta contra la posibilidad de
la creencia que con unos realizar una previsin exitosa, ocurre, casi siempre, que en la fase
instrumentos dispuestos que precede inmediatamente a una erupcin, en el volcn se desarro-
lla un sistema abierto, en el cual la influencia de los agentes exter-
alrededor de un volcn
nos al magma, muy difciles de cuantificar, puede resultar determi-
es posible conocer con nante (Araa V. y Ortiz R., 1993).
suficiente antelacin
el inicio de una erupcin. Bajo las condiciones antes descritas, es indispensable hacer un ver-
Esta idea est apoyada dadero hincapi respecto a lo que la vulcanologa, como disciplina
incluso por organizaciones cientfica, puede realmente aportar en la mitigacin de los desastres
internacionales que con ello volcnicos.
pretenden acallar la mala Para los mismos autores citados, el problema radica en que se con-
conciencia ante desastres funden, voluntaria o involuntariamente, tres conceptos distintos,
ocurridos en el tercer que resultan fundamentales dentro del anlisis del riesgo volcnico:
mundo, amparndose seguimiento, pronstico y prediccin.
en que el volcn no
estaba adecuadamente Con el seguimiento se puede conocer, en cada momento, el estado de
la actividad del volcn; es decir, donde se encuentra el magma; cul
instrumentado ()
es su temperatura; su contenido de gases; la actividad ssmica rela-
Tambin un cierto colectivo cionada, etc. As es posible describir la actividad del volcn, realizar
de cientficos pretende un recuento diario o mensual del nmero de sismos, pero sin que se
con ello obtener una pueda arriesgar ninguna hiptesis sobre su comportamiento futuro.
financiacin extraordinaria
para desarrollar trabajos El pronstico recurre al seguimiento para inferir cul ser la evo-
de ndole acadmica, lucin de la actividad volcnica, pero sin que pueda aventurar tiem-
pos o secuencias. Esta proyeccin se sustenta en una extrapolacin,
cuya proyeccin en cuanto
a futuro, de la evolucin de la actividad volcnica, con un grado de
a la mitigacin del riesgo incertidumbre que se incrementa mientras mayor sea el intervalo
es ms bien remota" temporal. Este es un concepto muy extendido en otras disciplinas,
(Swanson et al.,1985, citado como la meteorologa, en la que a nadie le sorprende que un prons-
por Araa V. y Ortiz R., 2000). tico del clima resulte totalmente equivocado.

Con la prediccin se trata de determinar cul ser el comporta-


miento del volcn en el futuro inmediato. Intrnsecamente, el con-
cepto de prediccin no est asociado con incertidumbre alguna; en
consecuencia, la prediccin implica afirmar, con certeza, que el
evento E ocurrir en la localidad X, en el da D.

Segn las experiencias mundiales, en el estado actual del conocimien-


to sobre los fenmenos volcnicos, resulta nicamente factible realizar
un seguimiento de la actividad, aventurar un pronstico y, solo en ca-
sos excepcionales, realizar una prediccin inmediata sobre la evolu-
cin de la actividad; no obstante, la actual planificacin de acciones de
emergencia mantiene invariable la teora del "volcn dcil" susten-
tada en una supuesta infalibilidad de los sistemas de vigilancia volc-
nica, a pesar de que existe una corriente cientfica internacional que
est manifestando serias dudas sobre esta ingenua suposicin, con ba-
se en un mejor conocimiento de los sistemas volcnicos y la casustica
de una multitud de eventos acaecidos en todo el mundo.
32

"En los ltimos aos la comunidad cientfica internacional ha presen-


ciado el fracaso estrepitoso de las tcnicas de prediccin de las erup-
ciones, que se ha consagrado a partir de las experiencias de Campi
Flegrei (Italia) con un fuerte proceso de actividad ssmica y otras ma-
nifestaciones entre 1983 y 1985; Long Valley (USA), donde se mani-
fiestan todos los precursores y no se produce erupcin alguna, o Ra-
baul (Nueva Guinea) con una crisis que se inici en 1983, mientras la
erupcin ocurri en 1994, con solo unos pequeos precursores. Las tra-
gedias del Unzen (Japn, 1991) con la muerte de dos cientficos y otras
41 personas, por una falla en la previsin y, especialmente, la del Vol-
cn Galeras (Colombia, 1993), donde un volcn en reposo, sin activi-
dad ssmica ni emisiones anmalas de gases, produjo una explosin
con una columna de 4 km de altura, que mat a tres turistas y seis vul-
canlogos que se encontraban, justamente, demostrando las tcnicas
de prediccin de las erupciones, han cuestionado an ms la infabili-
dad de la vigilancia volcnica" (Araa V. y Ortiz R., 2000).

6.2 La incertidumbre en la prediccin


de las erupciones y su repercusin
para el manejo de las crisis volcnicas
En el caso ecuatoriano, las recientes crisis volcnicas (Guagua Pi-
chincha, Tungurahua y El Reventador) confirmaron las dificul-
tades estructurales que afectan a las tcnicas de prediccin volcni-
ca aqu y en cualquier pas del mundo.

A partir de agosto de 1998, el Volcn Guagua Pichincha, ubicado


a 12 km al oeste de la ciudad de Quito, comenz una crisis que se re-
flejaba en la ocurrencia de numerosas explosiones freticas y en el
incremento del nmero de eventos ssmicos (alrededor de 2.000 men-
suales durante septiembre y octubre de ese ao), que decreci al ca-
bo de unos das. Dichos fenmenos desembocaron en la declaratoria
de una "alerta amarilla" que estuvo vigente, sin interrupciones,
desde inicios de septiembre de 1998 hasta el 27 de septiembre de
1999, cuando un nuevo incremento del nmero de eventos ssmicos
hizo que se decidiera cambiar a "alerta naranja".
Secuencia de una explosin
Esta decisin hizo que alrededor de 2.000 personas evacuaran volun- fretica en el crter del Cotopaxi
tariamente la ciudad de Quito para buscar refugio en la Costa. Por el 15 de marzo de 2002. El fen-
su parte, la Defensa Civil orden la evacuacin forzosa de 2.400 per- meno empieza con la expulsin
sonas que habitaban la zona de Lloa, aunque un 25% de ellas se ne- de una nube de vapor, cargada de
g rotundamente a aceptar dicha orden. partculas slidas provenientes
de las rocas hidrotermalizadas
de un acufero superficial, que
En el Distrito Metropolitano de Quito se interrumpi la asistencia a co-
comienza a dispersarse paulatina-
legios y escuelas, afectando a una poblacin de 400.000 estudiantes. Los mente, impulsada por el viento.
grandes supermercados agotaron varias veces sus inventarios de ali- Al agotarse la carga slida,
mentos en conserva, agua embotellada y velas; en cambio, descendi no- el vapor recupera su color blanco
tablemente la demanda de alimentos frescos, como carnes y verduras, caracterstico. Fotos A. S.
El Volcn Cotopaxi, una amenaza que acecha 33

que suministran principalmente los pequeos y me-


dianos agricultores.

La noche del 4 de octubre de 1999, en vista que


haba descendido el nmero de sismos y que los
estudios tcnicos determinan que el proceso erup-
tivo del Guagua Pichincha ser lento y podra du-
rar meses o aos, el alcalde de Quito, responsable
directo del manejo de la emergencia, comunic a
la poblacin el retorno a la "alerta amarilla".

Alrededor de las 14h00 del siguiente da, 5 de oc-


tubre de 1999, el volcn erupcion provocando
una lluvia de cenizas que afect principalmente al
centro y norte de la ciudad de Quito, caus algu-
nas molestias en el trnsito y el cierre del aero-
puerto internacional, con las consiguientes prdi-
das econmicas. Afortunadamente, las condicio-
nes meteorolgicas impidieron que la poblacin
de Quito observe la columna de esa erupcin y,
por consiguiente, no se alarm por la lluvia de ce-
nizas que presenciaba, an ms considerando que
la noche anterior se haba retornado a la "alerta
amarilla" y, supuestamente, la erupcin destruc-
tiva poda ocurrir solo despus de que se hubiese
Arriba: Columna de erupcin declarado la alerta roja. El 7 de octubre de 1999,
del V. Guagua Pichincha el 7 mientras continuaba la alerta amarilla, se produjo una segunda
de octubre de 1999. Foto A. S. erupcin que fue observada por toda la poblacin de Quito y sus
alrededores. La actividad volcnica continu manifestndose con
nuevas explosiones que produjeron cada de cenizas y los conse-
cuentes problemas para el trfico areo y la operacin del aeropuer-
Abajo: Actividad estromboliana
to de Quito, los das 26 de noviembre y 10 de diciembre de 1999, sin
durante la erupcin del V.
Tungurahua que se inici
que hayan sido advertidas por la vigilancia volcnica.
en noviembre de 1999. Foto A. S.
Durante la crisis volcnica
del Tungurahua, la ciudad de
Baos de Agua Santa, fue decla-
rada varias veces en alerta na-
ranja y en alerta roja, con la con-
secuente evacuacin forzosa.
Tras ms de tres meses en los
cuales la ciudad no lleg a ser
afectada por fenmeno volcnico
alguno, la poblacin impuso por
la fuerza el retorno a su ciudad,
an a costa de incrementar su
grado de exposicin.

El 3 de noviembre de 2002, la po-


blacin de Quito despert con la
34

noticia -originada en la versin del piloto de una aero-


lnea comercial en aproximacin al aeropuerto de Qui-
to-, que se avistaba una columna eruptiva en el vol-
cn El Reventador, con la que haba culminado un
proceso que, segn el responsable del sistema de vigi-
lancia volcnica, se haba iniciado y concluido en no
ms de cinco (5) horas. Las autoridades responsables
del manejo de la emergencia se enteraron del proble-
ma despus de cinco horas y media de haberse inicia-
do y, por consiguiente, no hubo posibilidad de advertir
del fenmeno a la poblacin que iba a ser afectada.

No obstante, tal como se ha mencionado, la situa-


cin de incertidumbre en las predicciones volcni-
cas tambin ocurre en los pases desarrollados, con
lo cual se anula el argumento respecto a que la
asignacin de ms recursos econmicos y materia-
les para la vigilancia volcnica puede mejorar la
precisin. En efecto, hacia finales de septiembre de
2004, el volcn St. Helens, en los Estados Unidos
de Norteamrica, comenz a manifestar un incre-
mento de la actividad ssmica, evidenciada por va-
rios enjambres ssmicos y otros eventos superficia-
les que sugeran el ascenso de fluidos presurizados
(agua, vapor o magma). En esas condiciones, el 26 de septiembre de Arriba: Columna de erupcin
del Volcn El Reventador, en
2004, los cientficos responsables de la vigilancia volcnica anuncia-
noviembre de 2002. Foto A. S.
ron oficialmente una reactivacin volcnica. .

Ante la presencia de un significativo incremento en la actividad ssmi-


ca concentrada muy cerca de la superficie, bajo el domo volcnico de Abajo: Columna de vapor y ceniza
1980, con una frecuencia de acaecimiento de hasta 4 eventos por minu- originada por la explosin del 8
to, el 29 de septiembre de 2004 se declar la alerta naranja (Nivel II). de marzo de 2005 en el V. St.
El proceso de reactivacin volcnica continu con emisiones de vapor, Helens (USA), Matt Logun de USGS
ceniza y con la presencia de
eventos ssmicos que refleja-
ban ruptura de rocas (sismos
VT). Ante tales sntomas
premonitores, el 2 de octu-
bre de 2004, el volcn entr
en alerta roja, que se la
mantuvo durante cinco das,
hasta el 6 de octubre, cuando
el decaimiento de los snto-
mas justific el retorno a la
alerta naranja (Nivel II).

Hasta el 30 de mayo de
2005, haban transcurrido
doscientos catorce (214)
das desde cuando se decla-
r la alerta naranja, cinco
El Volcn Cotopaxi, una amenaza que acecha 35

Imagen captada por de los cuales correspondieron a un nivel superior, alerta roja, y la
una web cam, instalada erupcin todava no se presentaba (USGS, 2005).
en el interior del crter, de la
explosin del 8 de marzo de 2005 Sin embargo, el 8 de marzo de 2005, mientras permaneca en vigen-
en el V. St. Helens (USA). USGS
cia la alerta naranja, el volcn present una explosin, calificada por
los cientficos como "pequea pero significa-
tiva", que estuvo precedida, durante algu-
nas horas, por un ligero incremento de la
sismicidad, que fue advertido por ellos, pe-
ro sin que se lo interprete como una activi-
dad premonitoria. No hubo ninguna otra in-
dicacin sobre un inminente cambio de la
actividad en curso. La explosin en referen-
cia origin una pluma de vapor y ceniza que
se elev rpidamente hasta una altura de
12 km y, posteriormente, una lluvia de ceni-
zas, de dos horas de duracin, en tres ciuda-
des ubicadas en el entorno del volcn.

No hace falta remarcar que el sistema de vi-


gilancia volcnica del Mt. St. Helens es, sin
lugar a dudas, el mejor dotado en recursos humanos, materiales y
cientficos de todo el mundo y, por consiguiente, queda, de hecho, des-
cartada la posibilidad de atribuir a una carencia de recursos humanos,
materiales o econmicos el grado de imprecisin demostrado en la pre-
visin de las erupciones durante la actual crisis.

El caso antes descrito puede resultar muy aleccionador si es que se


intenta visualizar lo que ocurrira en un eventual proceso de reacti-
vacin volcnica del Cotopaxi, en el que habra que admitir, sin dila-
Vista del poliducto ciones, que una alerta naranja que se extienda por el lapso de va-
Quito-Ambato-Riobamba rias semanas, tendra, por s misma, un efecto devastador sobre la
y de cultivos intensivos, economa regional, antes de que ocurra cualquier evento volcnico.
para exportacin, ubicados dentro
de la zona de mximo riesgo, A manera de ilustracin, convendra imaginar las prdidas dia-
cerca del Ro Cutuchi. rias que originara una obligada suspensin o, por lo menos, una
inevitable restriccin para el
trnsito de pasajeros y carga
por la Carretera Panamerica-
na, entre Ambato y Quito; la
interrupcin de las actividades
de produccin de bienes expor-
tables que la realizan cientos
de empresas agrcolas y otras
ubicadas entre Callo y Lata-
cunga; la suspensin de las ac-
tividades industriales, comer-
ciales, educativas y adminis-
trativas en Latacunga, Salce-
do, Sangolqu y San Rafael.
36

El 70% de los alimentos que consume la ciudad de Quito llega por


la Carretera Panamericana Sur, que, como se ha mencionado,
tendra algunos puntos de interrupcin o trfico restringido, una
vez que se adopten las medidas de seguridad anteriores a una
erupcin volcnica, congruentemente con los actuales niveles de
alerta. El poliducto Quito-Ambato, que abastece de combustibles
a la regin central del Pas, tiene tramos que transcurren muy
cerca de la ribera del Ro Cutuchi y, por lo tanto, tendra que so-
meterse a restricciones operativas durante el desarrollo de una
eventual crisis volcnica del Cotopaxi, acarreando las previsibles
consecuencias en el desabastecimiento de combustibles para la
regin central del Pas. Bajo las circunstancias antes descritas, se
puede prever, con un buen grado de certeza, que las comunida-
des afectadas por el riesgo volcnico del Cotopaxi, ten-
dran que afrontar una grave crisis social y econmica,
desde varios meses antes de que se presente la erupcin
volcnica con todos sus efectos destructivos.

Resulta importante prever el impacto negativo que acarreara,


para el manejo de una eventual crisis volcnica, la incertidumbre
que conlleva la previsin del desenlace de un evento eruptivo so-
bre la confianza de la poblacin afectada, que tendra que estar
sujeta a abandonar su lugar de habitacin, cada vez que se incre-
menten los sntomas premonitores de la actividad. La UNDRO
(1995), advierte la necesidad de considerar el nmero de falsas
alarmas que la poblacin est dispuesta a tolerar.

Las condiciones econmicas y sociales imperantes, junto con las


influencias culturales y la propia idiosincrasia popular, hacen su-
poner que sera muy difcil mantener una evacuacin, espontnea
o forzosa, de las miles de familias que habitan en las zonas de
riesgo, durante los extensos perodos que puede durar el desarro-
llo de una crisis volcnica, dentro de los cuales, las manifestacio-
nes visibles de la actividad pueden ser leves o inexistentes. Ante
estos eventos se desarrolla automticamente una presin social
para regresar a los hogares y retomar las actividades producti-
vas, an cuando esta decisin resulte en franca contraposicin
con el cdigo de alerta sustentado en las manifestaciones, no vi-
sibles, detectadas por los instrumentos de vigilancia volcnica.
La experiencia reciente en los eventos que han afectado al Pas
confirma tal suposicin y, por lo tanto, habra que admitir que los
planes de contingencia deben contemplar la posibilidad, de que la
prxima erupcin del Cotopaxi ocurra cuando toda la poblacin
est dedicada a atender sus actividades cotidianas y no tranqui-
lamente evacuada en los refugios.

Por todo lo anterior, el manejo de una emergencia volcnica consti-


tuye un verdadero reto para los responsables de salvaguardar la
seguridad de la poblacin, incluidos los lderes comunitarios, en
vista de la complejidad del problema relacionado con las erupcio-
nes, que se manifiestan en muy diferentes formas y en situaciones
El Volcn Cotopaxi, una amenaza que acecha 37

El sistema de alerta temprana, imprevistas, para afectar, de muy distintas maneras, a un gran n-
(SAT), debe garantizar un 100% mero de personas.
de certeza en la identificacin
de un evento, de carcter Tal como se ha explicado con anterioridad, las caractersticas del fen-
irreversible, en el momento que
meno lahartico del Cotopaxi y la distancia que separa al volcn de los
cruza el lugar en el que se inicia
el modelo numrico que simula
principales asentamientos humanos de las zonas de Latacunga y el Va-
el trnsito de los flujos de lodo. lle de Los Chillos, hacen que el tiempo de recorrido sea bastante corto;
Solo as se podran evitar por consiguiente, se considera que la mejor y posiblemente la nica al-
las falsas alarmas, que causan ternativa, para salvaguardar la seguridad de la poblacin, consistira
un efecto devastador sobre en la instalacin y adecuado empleo de un sistema de alerta tempra-
la moral de la poblacin. na (SAT), independiente del sistema de vigilancia volcnica.

El mencionado sistema
consta bsicamente de
una serie de componentes
concatenados y redundan-
tes para medir en tiempo
real -en el perfil N1 (PT1)
del modelo numrico-, los
niveles del Ro Pita junto
con otros parmetros ne-
cesarios para garantizar
un 100% de confiabilidad.
Al detectarse un nivel pe-
ligroso, que confirmara la
presencia de un lahar en
movimiento, se activar
automticamente un sis-
tema sonoro perfectamen-
te audible, para alertar a
toda la poblacin sobre el
mismo instante en el que
un fenmeno irreversible
ha cruzado el sitio en el
que se marca el tiempo ce-
ro del modelo numrico
que simula el trnsito del
flujo hacia el Valle.

En vista de lo anterior, sur-


ge la necesidad de que a la
gestin del riesgo se la con-
ciba como un autntico pro-
ceso de desarrollo comuni-
tario, dentro del cual la
poblacin tiene que asumir
el papel ms importante,
porque es ella la que resul-
tar directamente afectada
por cualquier evento o deci-
38

sin que se tome; en consecuencia, su participacin debera conside-


rarse indispensable dentro de la planificacin para afrontar un po-
sible desastre, porque ser la que defina el xito o fracaso de las
acciones que se emprendan. Es tambin preciso que la planificacin
se encuentre siempre adaptada a las caractersticas culturales y so-
ciales de cada poblacin. La actual normativa prescinde en absoluto,
de esta importante consideracin.

La gestin del riesgo G se la puede expresar a travs de la siguiente


ecuacin:

G = TxVxP
En la cual T es el trabajo tcnico cientfico al que se le ha venido asig-
nando una importancia preponderante; V la voluntad poltica de
afrontar un posible desastre, y P la participacin comunitaria.

Al tratarse de un producto si uno de los factores es igual a cero, se


anula el resultado. La participacin comunitaria, hasta ahora "Si la gente dispone de
muy dbil o ausente, constituye la nica opcin para promo- la informacin necesaria,
ver una voluntad poltica, con el respaldo de su propia capa-
oportuna y pertinente
cidad de autogestin para desarrollar las acciones de miti-
gacin y preparacin, lo que podra lograrse mediante la di-
sobre los procesos que
versificacin y fortalecimiento de la estructura social de ca- le ataen, cuenta con un
da comunidad afectada por el riesgo. Para lograr este objetivo, elemento indispensable
se hace necesario desarrollar un amplio y sostenido programa de ca- para poder intervenir
pacitacin comunitaria, especficamente orientado a fortalecer las a favor de sus intereses".
capacidades locales y contrarrestar las influencias culturales y po- Calendario COSUDE, 2005.
lticas que inducen a que la poblacin mantenga una actitud pasiva
o a lo sumo reactiva, frente a un problema que, en las actuales con-
diciones de vulnerabilidad global, exige la proactividad como la ni-
ca alternativa posible para sustentar una verdadera y efectiva ges-
tin del riesgo.

La planificacin para enfrentar un desastre volcnico en el Cotopa-


xi se la debera articular en cuatro fases bien identificadas:

a) Mitigacin (reduccin del riesgo);


b) Preparacin (elaboracin y actualizacin de los planes para
reducir los impactos);
c) Respuesta (evacuacin, ayuda de emergencia, rescate, etc.); y
d) Recuperacin en el corto, mediano y largo plazo.
El Volcn Cotopaxi, una amenaza que acecha 39

CONCLUSIONES
 Por tratarse de un volcn activo y de edad cada de cenizas; flujos piroclsticos,
geolgica muy reciente, se debe admitir, sin y lahares.
dilaciones, que una prxima erupcin del
Cotopaxi es un hecho indefectible, que  La cada de cenizas ha sido, hasta ahora,
ocurrir en una fecha imposible precisarla. un peligro que se lo ha subestimado, toda vez
que no se ha tomado en cuenta sus probables
 La previsin de las erupciones volcnicas impactos sobre el trfico areo y la eventual
puede determinar solamente probabilidades necesidad de suspender, por un lapso
de que ocurra el evento. De esta forma, con indeterminado, la operacin de los
base en una reconstruccin de la historia aeropuertos de Quito, Guayaquil y Manta,
eruptiva de los ltimos 2.000 aos, se ha adems del colapso de techos inestables y
determinado que el tiempo que transcurre destruccin de floricultivos.
entre dos erupciones sucesivas del Cotopaxi
es igual a 117 70 aos; por consiguiente,  A lo largo de la historia eruptiva del
a partir de ahora y en el lapso de los Cotopaxi, los lahares han sido los fenmenos
prximos 50 aos, es muy alta y siempre ms destructivos y recurrentes, derivados
creciente la probabilidad de que el volcn de la actividad volcnica.
se reactive.
 Todos los drenajes naturales que se originan
 La previsin de corto plazo, que se realiza en el cono volcnico, constituyen rutas
a travs de las redes de monitoreo, est preferenciales para el trnsito de los lahares
afectada por grandes incertidumbres y, por consiguiente, el escenario de afectacin
derivadas de las caractersticas intrnsecas por este fenmeno se extiende a las cuencas
de los sistemas volcnicos, lo que hace hidrogrficas del Esmeraldas (Sangolqu,
verdaderamente imposible predecir San Rafael, Cumbay, Guayllabamba), por
el momento y las caractersticas de una el norte; del Pastaza (Lasso, Latacunga,
prxima erupcin, an en volcanes muy bien Salcedo y Patate), por el sur; y, del Napo
vigilados, con todas las tecnologas (La Serena, Puerto Napo, Misahuall,
disponibles. As se explica el fracaso El Ahuano), por el este.
estrepitoso de las tcnicas de prediccin
de las erupciones que, en los ltimos aos,  En los ltimos 471 aos, que cubre el perodo
ha constatado la comunidad cientfica histrico, la actividad volcnica del Cotopaxi
internacional. ha generado, por lo menos, diez (10) eventos
destructivos de lahar. Por consiguiente, es
 La reactivacin volcnica es un proceso preciso reconocer que no se trata de eventos
de duracin y culminacin incierta y, por ello, puntuales, sino, por el contrario, extensibles
los perodos de alerta naranja y alerta roja, a un lapso de varios aos que normalmente
en los cuales se debe evacuar a los duran los episodios volcnicos.
habitantes de las zonas de riesgo, pueden
llegar a extenderse durante varios meses,  Los lahares del Cotopaxi necesitan un tiempo
lo que originara una grave crisis social muy corto (alrededor de media hora) para
y econmica, antes de que ocurra la erupcin recorrer la distancia que separa al cono
volcnica con todos sus efectos destructivos. volcnico de los primeros asentamientos
humanos consolidados en las cuencas norte
 Los peligros relacionados con una erupcin y sur; Sangolqu, Selva Alegre, San Rafael
del Cotopaxi son, bsicamente, los siguientes: y Mulal.
40

RECOMENDACIONES
 En un lapso temporal tan estrecho, la nica y econmicas de la poblacin afectada,
alternativa posible para alertar a la bajo un sistema organizativo capaz
poblacin en procura de salvaguardar sus de garantizar el cumplimiento de tres
vidas, es un sistema de alerta temprana atributos indispensables:
infalible, independiente del sistema especializacin, coordinacin y sinergia.
de monitoreo volcnico y fuertemente
apoyado en un plan comunitario de gestin  Las organizaciones involucradas (cientficas,
del riesgo, que incorpore las obras tcnicas, proteccin civil, organismos
de mitigacin. de socorro, comunidad, agencias
internacionales) deberan identificar
 Algunas obras de infraestructura su propio campo de accin, sin pretender
de importancia estratgica para la vida extenderse a cubrir otros que no son
de la poblacin, como los sistemas de su responsabilidad y, mucho menos,
de aprovisionamiento de agua potable para de su especialidad.
el sur de Quito (Pita-Tambo, Mica-Quito Sur)
y de Mulal, estn completamente expuestos  La mejor alternativa para promover
al peligro de los lahares y, por consiguiente, el cumplimiento de esta importante
quedaran destruidas en el lapso de pocos aspiracin, indispensable para conducir
minutos y, con ellas, la posibilidad de eficientemente la gestin del riesgo
abastecer del lquido vital, durante varias volcnico del Cotopaxi, consistira
semanas o meses, a cientos de miles en organizar una Fuerza de Tarea
de personas, lo que hace imprescindible (Task Force) de carcter nacional,
la oportuna planificacin y construccin multidisciplinario e interinstitucional,
de obras de proteccin, que no pueden para que aborde, con eficacia, las tareas
esperar hasta cuando se presenten sntomas inherentes a las fases de mitigacin
visibles de la actividad volcnica. y preparacin.
En este grupo deberan involucrarse
 La gestin del riesgo debe ser concebida directamente: la Secretara Nacional
como un autntico proceso de desarrollo de Planificacin (SENPLADES),
comunitario, dentro del cual la poblacin los gobiernos locales de las zonas afectadas,
tiene que asumir un papel protagnico. la Defensa Civil, el Instituto Geofsico
de la Escuela Politcnica Nacional, las
 La planificacin de la emergencia debera organizaciones comunitarias, los gremios
adaptarse especficamente a las profesionales, las Fuerzas Armadas y,
caractersticas culturales, sociales las universidades y escuelas politcnicas.
El Volcn Cotopaxi, una amenaza que acecha 41

ERUPCIONES HISTRICAS DEL VOLCN COTOPAXI


AO DESCRIPCIN

1532 Las crnicas histricas se contradicen en cuanto a la fecha


de la primera erupcin histrica del volcn que pudo haber
ocurrido en 1533 (Ref: 3-12).

1534 En junio o julio de aquel ao, el Cotopaxi reinici su actividad,


interrumpida durante un tiempo indeterminado, con violentas
explosiones, la formacin de una columna de humo y la cada
de cenizas y piedras. Tambin se reporta, por primera vez,
la destruccin de un poblado por la accin de un lahar
() En aquel tiempo se derriti la nieve de una de aquellas
sierras que hundi y aneg a un pueblo que se llamaba La
Contiega (Ref: 3-9-11).

1742 El 15 de junio se inici un nuevo perodo de actividad


del volcn, que durara 26 aos y causara "la devastacin
y el empobrecimiento de la provincia de Latacunga". (Ref: 12)
La erupcin del 15 de junio de 1742 fue observada, desde
la cima del Guagua Pichincha, por La Condamine; produjo
frecuentes detonaciones audibles en Quito y un oscuro
penacho de humo y cenizas sobre la cima del Cotopaxi. (Ref: 6).

El 9 de diciembre del mismo ao, ocurri una segunda erupcin,


ms fuerte que la primera. La actividad produjo "avenidas
de agua y lodo", por efecto de la fusin de los glaciares, que se
encanalaron, hacia el sur, por el ro Cutuchi y causaron graves
daos a la ciudad de Latacunga (Ref: 3-12).

1743 Entre septiembre y octubre, contina manifestndose la actividad


explosiva del volcn, con cada de cenizas y actividades efusiva,
aunque en realidad, bien pudo tratarse de flujos piroclsticos
(Ref: 3).

1744 El 30 de noviembre, el volcn volvi a emitir flujos de "lava",


en varias direcciones, que originaron lahares que inundaron:
el Valle de Chillo; el Ro Cutuchi, y el el ro Napo, al este.
Oscuridad en la Provincia de Len. (Ref: 3 -12).

1766 El 10 de febrero, se produjo una actividad con la emisin


de flujos piroclsticos que originaron lahares. Abundantes
piroclastos, segn se desprende de la cada de lapilli grueso
en Tanicuch (Ref. 15).

1768 El 2 de abril comenz la erupcin con una fortsima explosin


seguida del lanzamiento de piedras y material incandescente.
Tambin abundantes cenizas que "cambiaron en noche al da
recin iniciado". La lava emergi del crter originando lahares
que volvieron a devastar los valles de Chillo y Latacunga
causando vctimas e ingentes daos materiales. La ciudad
de Latacunga fue, otra vez, gravemente afectada.
En Tumbaco se destruy un puente por efecto de lahar,
que tom una hora y media en llegar hasta ese sitio (Ref: 1-12).

1803 En enero de 1803 ocurri una nueva erupcin, bastante intensa,


caracterizada por coladas de "lava" y lahares. Se escucharon
detonaciones en Guayaquil (Ref: 4-9-11).

1845 Es poco conocida la actividad de este ao, salvo una referencia


aislada de Humboldt (Ref: 4).
42

AO DESCRIPCIN

1851 Idem (Ref: 13)

1853 Esta erupcin, mas fuerte que las anteriores, produjo, adems
de la cada de cenizas y formacin de lahares, una colada
de lava a lo largo de la pendiente oriental del cono, que se
bifurc en la parte inferior. Dicha colada la utiliz Reiss, como
camino, para su ascensin al crter en 1874, y es la nica de
edad histrica y gran tamao (Ref: 5-8).

1855 La informacin es bastante imprecisa (Ref: 3 - 11).

1856 En octubre, noviembre y diciembre se produjo cada de cenizas


(Ref: 3 -11).

1863 Pequeos flujos de lava que habra observado el Dr. Stubel


(Ref: 11).

1866 Idem

1877 Es la mayor erupcin del perodo histrico del Cotopaxi.


Existe una informacin muy detallada, que permite reconstruir
con precisin su fenomenologa eruptiva. La actividad empez a
manifestarse desde inicios de aquel ao, con varias explosiones
y la emisin de cenizas, hasta el 26 de junio, a las 10 de la
maana, cuando se produjo la erupcin paroxismal con la
emisin de flujos piroclsticos que fundieron el hielo glacial
y originaron grandes lahares que transitaron por todas las
vertientes naturales, causando cuantiosas prdidas econmicas
y, alrededor, de 1.000 vctimas (Ref: 9 - 11).

1880 Emisiones de ceniza, efusin de pequeas coladas de lava y


formacin de lahares de pequeo volumen. (Ref: 3)
A las 5:40h del 3 de julio comenz la erupcin observada por
Whymper E., desde el Chimborazo. "... a las 5:45 principi a
levantarse una columna negra como de tinta, que subi derecho
en el aire, con una velocidad tan prodigiosa, que en menos
de un minuto se haba levantado a ms de 20.000 pies sobre
el borde del crter".

1883 Idem (Ref: 3).

1885 Idem. Segn Pedro Pino, escribano de Latacunga, el 7 de junio


se produjo un "aluvin de tierras" (Ref: 1 - 3).

1903 Pequea erupcin con emisiones de "lavas" y lahares de escaso


volumen (Ref: 3 ).

1904 Idem (Ref: 3).

1906 Actividad explosiva en el crter, emisin de bombas, lapilli y


ceniza gruesa con la formacin de una inmensa columna.
Lluvia de ceniza en Callo (Ref. 3-7).

1912 En febrero y marzo, pequeas pero muy frecuentes explosiones


y en mayo, una columna de humo y gases (Ref: 3 - 7).

1942 Aunque se admite que la ltima erupcin corresponde


a la de 1904, hay noticias sobre un evento eruptivo que
se habra presentado en febrero de 1942, con la emisin
de lava desde el crter, despus de espordicas explosiones
que se manifestaron entre 1922 y 1940 (Ref: 2-3).
El Volcn Cotopaxi, una amenaza que acecha 43

Referencias sobre las erupciones histricas


1. ALMEIDA, E., (1994): Flujos de Lodo del Volcn Cotopaxi. Revista
Geogrfica (I.G.M.) No. 34, Quito, pp 153-162.

2. HANTKE G., (1951): Uebersicht ueber die vulkanische Taetigkeit 1941


1947.Bull volc.II/IX 1951,pp 173.

3. HANTKE G. y PARODI I., (1966): Catalogue of the active volcanoes and


solfatara fields of Colombia, Ecuador and Peru, IAVCEI, Roma, pp 40-46.

4. HUMBOLDT A.V.,(1858): Kosmos IV, Berln

5. KARSTEN H., (1873): Ueber lavastroeme des Tunguragua and Cotopaxi.


Zeitschr. d.Dt.Geol. Ges. 25, pp 568-572.

6. LA CONDAMINE, Ch., (1751): Diario del Viaje al Ecuador, pp 132-133.

7. MARTINEZ N.G., MENA E.L., (1931): Exploraciones y estudios efectua


dos en el Cotopaxi y en el Pichincha. Imprenta Nacional. Quito.

8. REISS W., (1874): Ueber Lavastroeme des Tunguragua and Cotopaxi.


Zeitschr. d.Dt. Geol. Ges. 26, pp 907-927.

9. SODIRO L., (1877): Relacin sobre la erupcin del Cotopaxi acaecida el


da 26 de junio de 1877. Quito pp.41.

10. STUBEL A., (1903): Karte der vulkanberge Antisana, Chacana,


Sincholagua, Quilindaa, Cotopaxi, Rumiahui und Pasochoa. Leipzig.

11. WOLF T., (1878): Memoria sobre el Cotopaxi y su ltima erupcin.


Imprenta El Comercio, Guayaquil, pp.48.

12. WOLF T., (1904): Crnica de los fenmenos volcnicos y terremotos


en el Ecuador, pp 120.

13. VILLAVICENCIO M., (1858): Geografa de la Repblica del Ecuador,


New York.

14. WHYMPER E., (1994): Viajes a travs de los Majestuosos Andes


del Ecuador. Ediciones Abya-Yala. Quito, pp. 321.

15. CEDULARIO DE LATACUNGA. Sin fecha, autor annimo.


44

REFERENCIAS:

- Aguilera E.; El Riesgo Volcnico del Cotopaxi. EDIESPE, Sangolqu,


Ecuador, 2004. pp.12
- Aguilera E., Pareschi M.T., Rosi M., Zanchetta G.; Risk from Lahars
in the Northern Valleys of Cotopaxi Volcano (Ecuador). Natural Hazards
33: 161-189, 2004. Kluwer Academic Publishers, Netherlands.
- Almeida E., Flujos de lodo del Volcn Cotopaxi, Revista Geogrfica No. 34.
Instituto Geogrfico Militar, Quito 1995.
- Araa V. y Ortiz R.; El Riesgo Volcnico. www. icoddelosvinos.com/volcan
- Barberi F., Macedonio G., Pareschi M.T.; Numerical Simultarion of past
lahars implication for hazard assesment. Internactional Conference on
Active Volcanoes and Risk Mitigation, Napoli - Italia, 1991.
- Bagnold R.A.; Experiments on gravity-free dispersion of large solid
sphere in a Newtonian fluid under shear. Proc. Royal Society of London,
225A, 1954.
- Castro M. et al.; Uso del Modelo HEC-1 para el estudio de los lahares
del volcn Cotopaxi. Politcnica Revista de Informacin Cient. No. 3
Quito. 1992.
- Cummans J.; Mudflows resulting from the may 18, 1980 eruption of Mt.
St. Helens, Washington.
U.S. Geological Survey Profesional Paper 1250, 479, 486, 1981.
- Hantke G. y Parodi I.; Catalogue of the Active Volcanoes and Solfatara
Fields of Colombia, Ecuador and Peru. International Association of
Volcanology, 1966.
- INECEL, Asociacin de Cas, Consultoras del Proyecto Coca Codo
Sinclair, Estudio Vulcanolgico de El Reventador, 1988.
- INECEL, Proyecto Hidroelctrico San Francisco; Estudio Complementario
de Vulcanologa, Quito, 1992.
- Martinez N.; Exploraciones y Estudios Efectuados en el Cotopaxi y en
el Pichincha. Observatorio Astronmico de Quito. Imprenta Nacional.
Quito, 1932.
- Pareschi M.T.; Fsica de los lahares y simulacin numrica. Escuela
Politcnica del Ejrcito, Quito, 1994.
- Pierson T.C.; Initiation and flow behavior of the 1980 Pine Creek and
Mudy River lahars. Mount St. Helen, Washington. Geol Soc. Am. Bull.,
96, 1985.
- Sodiro; Relacin sobre la erupcin del Cotopaxi acaecido el da 26
de junio de 1877. Imprenta Nacional, Quito, 1877.
- Sparks R.S.J.; Forecasting Volcanic Eruptions. Earth and Planetary
Science Letters 210 (2003) 1-15.
- Swanson, D.A. et al.; Forecast and prediction of eruptive activity at Mount
St. Helens, Washington (USA), 1975-1984: Jour. Geodynamics 3:397-423
(1985)
- Toulkeridis y Aguilera, 2004, Chile.
- USGS; http://vulcan.wr.usgs.gov.home.html
- Wilches-Chaux G.; La Vulnerabilidad Global. La Red, Red de Estudios
Sociales en Prevencin de Desastres en Amrica Latina, 29 pp.
- Wolf T., Memoria sobre el Cotopaxi y su ltima erupcin acaecida el 26
de junio de 1877. Imprenta del Comercio, Guayaquil, 1878.
- Wolf T., Crnica de los Fenmenos volcnicos y terremotos en el Ecuador,
Quito, 1873.
El Volcn Cotopaxi, una amenaza que acecha 45

Anexo 1

ACTIVIDAD HISTRICA DEL COTOPAXI


El Cotopaxi es uno de los volcanes ms activos del destructivos que afectaron a las tres principales
Ecuador y, por lo tanto, existe un apreciable nme- cuencas hidrogrficas que drenan al cono del Coto-
ro de crnicas histricas que datan del tiempo de paxi (Pita, Cutuchi y Napo). Existen crnicas que
la conquista espaola. La mayora de ellas fueron resean los daos causados por dichos flujos de lo-
recopiladas por Hantke y Parodi (1966), Hradecka do; el pueblo de Napo fue alcanzado y destruido
et al. (1974), Hall (1977), Simkin et al., (1981), despus de seis horas del inicio de la erupcin. En
Barberi et al., (1995). Las crnicas confirman que la ciudad de Latacunga se afect el Colegio de la
en los ltimos 471 aos han ocurrido 4 episodios Compaa de Jess (actualmente Vicente Len) y
laharticos de grandes dimensiones; 1534, 1742- la Plaza Mayor de la ciudad.
1744, 1768 y 1877-1885.
En 1766, los flujos de lodo desencadenados por
Las crnicas de Sodiro (1877) y Wolf (1878) presen- una erupcin inundaron la planicie de Latacunga
tan datos sobre algunos lahares histricos del Coto- y acumularon tal cantidad de materiales, que el
paxi. Adicionalmente, existen testimonios de even- Ro Alquez fue obligado a cambiar el curso, a pe-
tos laharticos anteriores a la conquista espaola, sar de que no sobrepas los niveles mximos de
que habran causado muerte y destruccin entre la 1744 (Almeida, 1994).
poblacin indgena (Cieza de Len, Agustn de Z-
rate, citados en Wolf, 1878). Agustn de Zrate men- La erupcin explosiva del 4 de abril de 1768 es-
ciona a un pequeo pueblo, denominado "La Contie- tuvo caracterizada por una lluvia inicial de
ga", que fue alcanzado por la onda de crecida de un bombas que provoc algunas vctimas en Mula-
flujo de lodo. Desafortunadamente, hasta ahora no l. Despus continu manifestndose con una
ha sido posible determinar su ubicacin pero, no lluvia de cenizas y lapilli. La lava emergi del
obstante, ste sera el primer asentamiento huma- crter originando lahares que volvieron a de-
no destruido por un lahar del Cotopaxi, del que se vastar los valles de Chillo y Latacunga, causan-
tiene referencias en la historia del Ecuador. do ingentes daos materiales y vctimas. La
ciudad de Latacunga fue, otra vez, gravemente
A pesar de que se conoce poco sobre el lahar de afectada. En Tumbaco se destruy un puente,
1534, las crnicas mencionan una "lluvia de ceni- por efecto del lahar que se tard una hora y me-
zas" que afect al pequeo ejrcito de Pedro de Al- dia en llegar hasta ese sitio. En la cuenca del
varado, que se encontraba movilizndose por el Cutuchi, nuevamente cambi el curso del Ro
pie de la Cordillera Occidental (Wolf, 1878). Segn Alquez.
el mismo autor, la poblacin indgena que resista
a los conquistadores interpret este fenmeno na- La erupcin de 1853 produjo, aparte de la cada de
tural como una seal contraria a esa causa. Agus- cenizas y la formacin de lahares, una colada de
tn de Zrate describi la actividad como "una co- lava que se desplaz sobre la pendiente oriental
rriente de agua y piedras". del cono y se bifurc en la parte inferior. Esta co-
lada es la que utiliz Reiss como ruta para su as-
En 1742 ocurrieron dos eventos laharticos, descri- censin al crter, en 1874. Un viajero alemn, H.
tos por Pedro Muoz de Chamorro, escribano de La- Karsten, que se encontraba de paso, tambin des-
tacunga, quien advirti la enorme fuerza destructi- cribi esta erupcin (Wolf, 1878). Segn Sodiro
va, cuando menciona puentes destruidos y molinos (1877), se tienen noticias sobre tres lahares desen-
invadidos por los torrentes de lodo y piedras. cadenados por ella en el mes de septiembre; uno
de ellos, el del da 13, est descrito por el Goberna-
Wolf (1878) describe a estos episodios como "una dor de la Provincia en un informe remitido al Go-
enorme lluvia de arena y ceniza", a la cual siguie- bierno Central, en el que reporta la inundacin de
ron "grandes avenidas de agua y lodo" que, diri- la planicie de Latacunga.
gindose a lo largo de los valles que nacen en el
volcn, devastaron todo lo que encontraban a su Entre 1855 y 1866 se habran verificado, por lo
paso. El mismo autor sostiene que a partir de 1742 menos, cuatro erupciones pequeas que no estn
y por la actividad del Cotopaxi, comenz la deca- muy bien descritas en las crnicas.
dencia de la provincia de Len, o Latacunga, antes
muy rica y frtil. Despus de la gran erupcin de 1877, en el pero-
do 1878-1885, ocurrieron varias pequeas erupcio-
En 1744 ocurri una erupcin explosiva, tipo 1877, nes explosivas con flujos piroclsticos, flujos de la-
con fusin del glaciar y la formacin de lahares va y pequeos flujos de lodo.
46

Anexo 2

LA ERUPCIN Y FLUJO DE LODO DE 1877


En consecuencia, parecera que despus de 1885, un ejemplo clsico de este tipo particular de acti-
aparte de la erupcin no verificada de 1942, el Co- vidad volcnica (Cass y Wright, 1987).
topaxi ha permanecido inactivo hasta el presente.
El 26 de junio de 1877 ocurri la erupcin hist- Sodiro (1877) y Wolf (1878) realizaron una proli-
rica ms importante y mejor conocida, de las ja descripcin del evento en s, al igual que de los
que ha presentado el volcn. Si se toma en daos causados. Por la cuenca sur, el flujo lleg a
cuenta que una erupcin de caractersticas si- Latacunga en menos de una hora y, por la cuen-
milares es la que se puede esperar, como mxi- ca norte, en el mismo tiempo, a Alangas, Guan-
mo, para una prxima reactivacin, es intere- gopolo y Conocoto, que quedaron cubiertos por
sante analizar, a la luz de la informacin hist- arena y piedras.
rica, la forma como se desarroll el evento y los
escenarios comprometidos. ".. Eran inmensos raudales de agua con enormes
masas de hielo, lodo, piedras y peascos que con
Desde el inicio de aquel ao se manifestaron va- mpetu inconcebible se precipitaban del cerro. A
rias seales precursoras, como la aparicin de poco rato brotaban ya de las grandes quebradas
una densa columna de humo y explosiones pro- del austro-occidental arrancando rboles, destru-
fundas que causaron gran sobresalto. El 21 de yendo casas y arrebatando consigo ganados, per-
abril, entre las 7 de la maana y 10 de la noche, sonas y cuanto encontraban en su curso..." (Sodi-
ocurri el primer episodio eruptivo que no caus ro, 1877).
daos, en vista que sus efectos estuvieron sola-
mente restringidos a la periferia inmediata del Al describir el movimiento de los flujos de lodo,
cono. La actividad explosiva continu intermi- Wolf (1878) indica que: ".() las aguas duplica-
tentemente hasta el 25 de junio, cuando despus ron su volumen y fuerza por las sustancias sli-
de una fuerte explosin, se levant del crter das que recibieron cuales son peascos y trozos
una columna de humo negro y cenizas que se ex- de hielo, pedazos de lava nueva, piedra pmez,
pandi por la atmsfera. Al da siguiente, al las escorias menores, etc. ().".
6:30 de la maana, se reinici una fuerte activi-
dad explosiva con la formacin de una columna " () Al lado derecho del ro Cutuchi, pocos mi-
de cenizas. nutos al norte del puente de Latacunga, se hall
el establecimiento y obraje del seor Villagmez,
A partir de las 10 de la maana del mismo da, el uno de los mejores que haba en el pas y provis-
volcn entr en la fase paroxismal de la erupcin; to de una maquinaria magnfica; de todo ello no
"...la lava gnea del crter del volcn entr en efer- qued vestigio y se calcula el dao de esta propie-
vescencia y ebullicin lanzndose con una rapidez dad en 300.000 pesos. Solo en la parroquia de
extraordinaria sobre los flancos del cono". Mulal fueron devastadas ocho haciendas gran-
des y hermosas tan completamente, que de algu-
Los habitantes de la zona describieron la activi- nas apenas se reconocen los sitios en donde estu-
dad en la siguiente forma, recogida por T. Wolf, vieron, muchas otras han sufrido perjuicios tan
(1878): graves, sobretodo por la destruccin de las ace-
quias, que han perdido la mitad de su valor. La
".. una masa negra (la lava) brotaba humeante y hermosa carretera fue destruida en gran parte
con gran turbulencia simultneamente sobre todo desde Callo hasta Latacunga y an algunas le-
el rededor del crter como la espuma que, de una guas ms debajo de la ciudad; todos los puentes
olla de arroz colocada sobre el fuego, comienza de han desaparecido".
un improviso a hervir y rebosar...".
"La circunstancia de que la terrible catstrofe suce-
Esta descripcin, tremendamente grfica, corres- di de da y antes que ocurriera la oscuridad total,
ponde a la formacin de flujos piroclsticos den- fue de provecho a muchas personas, pues pudieron
sos, que vierten por los bordes del crter, sin que salvarse y refugiarse en las alturas circunvecinas,
exista un colapso de columna, a los que se les de- sin embargo a muchas otras cedi en desgracia,
nomina "boiling over". En la actualidad, la litera- porque precisamente en aquella hora la carretera y
tura vulcanolgica mundial los ha tomado como el camino viejo de Latacunga a Callo estaban lle-
El Volcn Cotopaxi, una amenaza que acecha 47

nos de traficantes, sobretodo de arrieros con sus Refirindose a los daos en el Valle de Los Chi-
recuas" (). Esta descripcin ilustra la actitud llos, Wolf dice que: "...El dao principal que hi-
natural de una comunidad que, al cabo de varios zo por este lado consiste sin duda en la comple-
meses de haber contemplado las manifestaciones ta destruccin de dos mquinas para hilados y
visibles del desarrollo de la crisis volcnica, sin tejidos pertenecientes a los seores Aguirre y si-
que se produzca el desenlace, pierde completa- tuadas en su hacienda Chillo. Los perjuicios de
mente la percepcin del peligro, lo ignora, y con- los propietarios se calculan en 200.000 pesos.
centra su atencin en el trabajo cotidiano. Los valles de Tumbaco y de Guayllabamba par-
ticiparon de las devastaciones del de Chillo. A
Los daos entre el Cotopaxi y Latacunga fueron las 4 de la maana siguiente, es decir, 18 horas
descritos por Sodiro (1878), en la siguiente for- despus del principio de la catstrofe, lleg la
ma: () "Todo este trecho cuya extensin se pue- avenida en forma de una creciente del ro Esme-
de valuar en casi cinco leguas de longitud y una raldas al Ocano Pacfico. El nivel del anchuro-
de ancho, se halla reducido a una vasta pampa so ro se levant en algunos pies y los cadveres,
llena de cubierta de barro, de cascajo y de pie- pedazos de casas, muebles de toda clase, palos,
dras. Los caseros que se hallaban diseminados rboles etc. que flotaban en el agua turbia,
en esta grande planicie, en gran parte destrui- anunciaron a los habitantes del Litoral la des-
dos; mucho nmero de personas y casi todo el nu- gracia que haba sucedido a sus hermanos del
meroso ganado, arrebatado por la corriente; las interior...".
sementeras, parte recientes y parte ya en estado
de ser cosechadas, han sido todas arrasadas El impacto que caus el flujo de lodo sobre el Valle
sepultadas" (). de Los Chillos fue tan intenso que, aparte de los
graves estragos econmicos derivados de la des-
Al referirse, en particular, a la cuenca norte, la truccin de los molinos, sembros, puentes, cami-
descripcin contina como sigue: nos, acequias, etc., apareci un problemas indito,
atribuible a la intensa modificacin de la red de
"...Verdad es que por las quebradas del lado norte y drenaje; una epidemia de paludismo que afect a
noreste bajaron cantidades de agua, lodo y piedras los habitantes de Alangas, a partir de septiembre
tan considerables y an ms grandes que por las del de 1877. En abril de 1878 se continuaban presen-
lado de Latacunga, pero la mayor parte de los mate- tando "...estragos de una mortandad, ms de 100
riales y los ms gruesos se depositaron en la altura enfermos que sufren fiebre y fros." (Archivo Nacio-
de los pramos, en las llanuras de Limpiopungo, de nal, Gobernacin de Pichincha 1877- 1878).
Saltopamba y del Mutadero...".
En la vertiente oriental, cuenca del Ro Napo,
"... El Ro Pita corre desde su reunin con el ro Pe- tambin se produjeron estragos, que los refiere el
dregal encajonado en una quebrada profunda hacia Gobernador de la Provincia de Oriente, en un In-
el Valle del Chillo. Pero al entrar en las llanuras es- forme fechado el 20 de julio de 1877:
paciosas se dividi en algunos brazos y devast ho-
rriblemente ese ameno valle, que bien podra llamr- "... El dia martes 26 de Junio a la una de la tar-
sele el vergel de Quito...". de, poco mas o menos, se oy un bramido de vol-
can; media hora despus un ruido como de ca-
"...Despus de haber bajado del volcn y recorrido la rruaje, y hora y media despus se present la cre-
grande planicie que media entre ste y el punto lla- ciente, la que era puro lodo, y vino asolando
mado Llavepungo, la avenida se hallaba encajona- cuanto encontr.
da en el profundo cauce del Ro Pita, entre los dos
cerros Pasochoa y Sincholagua, y habra debido se- Como desde el momento en que se oy el ruido con que
guir en el, en cuyo caso los daos habran sido mu- bajaba, oscureci la atmsfera, no se pudo distinguir
cho menores; pero llegando al sitio llamado La Cal- lo que llevaba sobre las palizadas.
dera, a donde el cauce forma un recodo, por el mpe-
tu con que vena, una gran parte de ella salt la ori- Finalmente dej de crecer a las cinco de la tarde,
lla izquierda, que en aquel punto es bastante baja y se aclar como media hora, y despus volvio a
tomando la direccin de Pillocoto y Sangolqu, enca- oscurecer de manera aterrante, resultando una
nalada en el ro Cunungyacu (o de San Rafael) ...". lluvia de tierra, que dur hasta el amanecer del
(Sodiro, 1877). da siguiente.
48

As que calm un poco la creciente, pude descu- to hacer una explicacin, as que entre el verano, que
brir que los indios que poblaban las cabeceras del ser el mes de Septiembre; pues ofrece mucha facili-
rio, han sido arrebatados con sus casas y sem- dad, porque la creciente ha pasado desmontado las
bros de los cuales han salvado dos hombres y playas, y pocos seran los obstaculos que haya que
una mujer entre las palizadas; el uno baj como vencer; de suerte que no es dificil encontrar el sitio
una milla, y el otro dos, y la mujer con su criatu- de donde arrebat las bestias y el ganado.
ra. Hasta hoy solo se nota la falta de veinte y sie-
te personas entre hombres, mujeres y nios. Del De los pueblos de abajo no he podido saber nada
puerto del pueblo se ha llevado doce casas, con por falta de canoas, de indios y principalmente
muy pocos trastos. As que rebaj un poco ms, se porque se conserva crecido el rio. En este momento
ha encontrado una mula, cuatro caballos y seis lleg un indio que estaba en las Zaparas del Sara-
cabezas de ganado. yacu, y da razon que el rio Pastaza creci ms que
el Napo, y que sus playas se encontraron cuerpos
Este particular da a conocer que hay alguna hacien- despedazados de gente blanca, bestias y ganado en
da inmediata al rio Napo. Con este motivo he resuel- abundancia.". (Quesada, 1877).
El Volcn Cotopaxi, una amenaza que acecha 49

View publication stats