Está en la página 1de 15

INTRODUCCIN

Una de las caractersticas de los seres vivos es su alta COMPLEJIDAD ESTRUCTURAL (ver Unidad 1). Esta les
permite desarrollar todas sus actividades y se mantiene gracias al intercambio constante de materia y energa con el
entorno. Todos los seres vivos presentan una gran homogeneidad en cuanto a los elementos que los forman. Estos
elementos se organizan en molculas complejas: hidratos de carbono, lpidos, protenas y cidos nucleicos, que solo
estn presentes, en forma conjunta, en los seres vivos; por ello se han denominado BIOMOLCULAS.
Los elementos que forman las biomolculas establecen, entre s, uniones o enlaces covalentes, en los que se
comparten electrones de tomos vecinos. Estos enlaces son estables, aunque pueden romperse y dar lugar a la
formacin de otras molculas. Adems, muchas veces permiten la disolucin de las molculas en agua, que es el
medio en el ocurren todas las reacciones qumicas que posibilitan la vida.

EL AGUA, SOLVENTE DE LAS BIOMOLCULAS


El agua constituye ms del setenta por ciento del peso de un ser vivo. Se encuentra tanto en el exterior como en el
interior de las clulas, y es el medio donde se producen las reacciones qumicas responsables del mantenimiento de
la vida.
Una molcula de agua est formada por un tomo de oxgeno y dos tomos de hidrgeno. Si bien esta molcula es
neutra (no tiene carga), presenta un rea parcialmente negativa y otra rea parcialmente positiva, es decir, es una
molcula polar (un rea o polo positivo y un rea o polo negativo). Eso provoca que las molculas de agua tiendan a
acercarse entre s, ya que la zona positiva se acerca a la negativa. El resultado es que las molculas se unen a
travs de un tipo de enlace llamado puente hidrgeno, que no es una unin qumica, sino una fuerte atraccin entre
las molculas que las mantiene cohesionadas.
Figura 1. Dos molculas de agua se atraen y unen
mediante una unin puente hidrgeno (en lnea
punteada)

Si bien los enlaces puente hidrgeno son dbiles (en


comparacin con una unin qumica) varios de ellos
forman una unin fuerte como para mantener a las
molculas de agua cohesionadas en estado lquido o
slido, segn la temperatura.
A temperaturas altas, las molculas se encuentran separadas entre s (estado gaseoso), mientras que a
temperaturas bajas, los enlaces puente de hidrgeno estn firmes (estado slido). El estado lquido en un intermedio
entre ambos, ya que las molculas de agua no estn todas unidas ni todas separadas, sino en un estado constante
de armado y desarmado de uniones puente hidrgeno que es el estado lquido.
Figura 2. Molculas de agua en estado lquido formando uniones puente
hidrgeno. Estas uniones se arman y desarmen continuamente.

Las molculas de agua no son las nicas que pueden formar uniones puente
hidrgeno entre s. Hay otras molculas que, al igual que el agua, tienen reas
negativas y reas positivas, y pueden formar enlaces puente hidrgeno entre s,
o con molculas de agua.
Cuando una molcula forma uniones puente de hidrgeno en el agua, se
disuelve en ella. Por ejemplo, el azcar tiene una estructura qumica que le
permite formar estos enlaces en el agua, entonces se disuelve, en cambio el aceite no.

MOLCULAS ORGNICAS Y GRUPOS FUNCIONALES


Retomando el concepto de niveles de organizacin, recordemos que los seres vivos estamos formados por clulas, y
que estas, a su vez, estn formadas por molculas orgnicas que son de cuatro tipos: hidratos de carbono, lpidos,
protenas y cidos nucleicos.
Todas las sustancias orgnicas, a diferencia de las inorgnicas, estn formadas por tomos de carbono unidos entre
s a travs de uniones covalentes (que son las uniones que se forman entre sustancias no metlicas). Cada tomo de
carbono tiene cuatro sitios de unin, con los que puede unirse a otros tomos del mismo tipo y formar cadenas
carbonadas que pueden ser lineales, ramificadas o en forma de
anillos. Pero siempre constituirn un esqueleto al que tambin se le
unirn otros tomos, como hidrgeno (H), oxgeno (O), nitrgeno (N),
fsforo (P) o azufre (S). En las biomolculas, los elementos
preponderantes son el C, H y O. Las protenas tienen adems N y S
(en menor proporcin); y los cidos nucleicos, N y P.
De modo que, como se muestra en la figura siguiente a modo de
ejemplo, las distintas molculas orgnicas diferirn entre s segn el
tipo de tomos, la cantidad, la proporcin y la forma en que estn
combinados entre s.
Figura 3. Cuatro molculas orgnicas
Sin embargo, haremos hincapi en que toda molcula orgnica tendr ciertas propiedades particulares debido a la
presencia grupos funcionales. Un grupo funcional se define como un conjunto de tomos presente en la cadena
carbonada de un compuesto, que le confiere determinadas a dicho compuesto, por ejemplo, la propiedad de ser
soluble en agua.
En la figura siguiente se ilustran algunos grupos funcionales:

Figura 4. Grupos funcionales.


a) Oxhidrilo (los compuestos con este grupo se denominan
alcoholes); b) Cetona, c) Aldehdo, d) Carboxilo (los
compuestos con este grupo son cidos); e) Amino; f)
Fosfato; g) Metilo.

Todos los grupos funcionales enumerados, excepto el


metilo, son solubles en agua, ya que forman uniones puente hidrgeno con ella). Por ende, si una molcula presenta
esos grupos funcionales ser capaz de disolverse en el agua, o al menos, ser soluble la parte de la molcula que
contenga ese grupo funcional.
Aclaremos con algunos ejemplos:
La molcula dibujada en el centro (inmersa en agua) tiene varios grupos
funcionales solubles en agua, por ende, ser totalmente soluble en agua (las
lneas punteadas representan los enlaces puente hidrgeno).
Figura 5. Molcula polar en agua
La molcula que se presenta a continuacin, en cambio, es insoluble agua:
no presenta grupos funcionales polares que hagan uniones puente hidrgeno
con ella. Esto se debe a que la distribucin de cargas en ella es simtrica, no
presenta zonas o polos.
Figura 6. Molcula no polar en agua
Esta tercera molcula, tiene una
parte soluble y otra no. Las
molculas de este tipo denominan
anfipticas. Por regla general,
cuanto ms larga es la cadena
carbonada, menos soluble ser la
molcula en su totalidad.
Figura 7. Molcula anfiptica en
agua

LA DISOLUCIN DE LAS SALES EN AGUA


Las sales tambin son solubles en agua, aunque por un mecanismo distinto al expuesto. La sal de mesa est
formada por un tomo de sodio y uno de cloro. Al sumergirse en agua, estos tomos se separan o disocian en dos
iones. Los iones son tomos con carga, los de carga positiva (como el sodio) se denominan cationes; y los de carga
negativa (como el cloro), aniones.
La razn por la que ambos iones se separan es la siguiente: el catin atrae a las molculas de agua a travs de su
rea negativa; mientras que el anin hace lo mismo pero a travs de su rea positiva. El resultado es que las
molculas de agua se aglomeran en torno a los iones, y de ese modo los separan; de esta manera la sal se disuelve
(figura 8).
Figura 8. Disociacin del cloruro de sodio en agua

HIDRATOS DE CARBONO
Los hidratos de carbono o glcidos son molculas que
contienen un grupo aldehdo o un grupo cetona; y varios
grupos oxhidrilo; es decir, son polialcoholes. Podemos
deducir entonces, que son molculas solubles en agua, ya
que todos estos grupos funcionales permiten hacer enlaces puente hidrgeno con ella, tal como ocurre cuando
arrojamos azcar al agua.
1. MONOSACRIDOS
Los hidratos de carbono ms simples se denominan monosacridos, y presentan, en general, de tres a siete tomos
de carbono. Cuando tienen un grupo aldehdo se denominan aldosas; y si presentan cetona, cetosas. Los
monosacridos con tres tomos de carbono se llaman triosas; con cuatro, tetrosas; con cinco, pentosas; con seis,
hexosas, y as sucesivamente. Los monosacridos en los que haremos mayor nfasis sern ciertas pentosas y
hexosas.
Dentro de las hexosas, mencionaremos a la glucosa, la fructosa y la
galactosa; cuya principal funcin biolgica es suministrar energa a los
seres vivos. Estas molculas se incorporan a travs de alimento, luego de
atravesar el tubo digestivo pasan a la sangre, y finalmente a las clulas,
donde son degradadas para obtener energa. No son las nicas
molculas que suministran energa, pero la energa que aportan puede
usarse rpidamente. Por ejemplo, es preferible que un deportista, antes
de iniciar la actividad, consuma alimentos con hidratos de carbono en
lugar de grasas, ya que podr utilizar su energa mucho ms rpido.
Por ltimo, dentro del grupo de las pentosas mencionaremos a la ribosa y
a la desoxirribosa, que forman parte de los cidos nucleicos, como se
ver en el captulo correspondiente a estas biomolculas.
Figura 1. Tres monosacridos: glucosa (una aldosa de 6 carbonos), fructosa (una cetosa de 6 carbonos) y ribosa
(una aldosa de 5 carbonos)

1.1 Estructura espacial


Existen dos maneras de representar la frmula desarrollada de los
monosacridos: la forma lineal y la anillada. Esta ltima es la que se
encuentra en solucin, y en las clulas.
El anillo se forma cuando el carbono que tiene el grupo aldehdo (o el
grupo cetona) se une con otro carbono de la cadena; como se muestra en
la figura siguiente.
Los carbonos de los monosacridos se numeran, correspondiendo el
carbono 1 al carbono que presenta el grupo aldehdo, o si es una cetona,
al carbono del extremo ms cercano a la cetona.
La figura 2 muestra el paso de la glucosa de la forma lineal a la anillada,
donde el carbono 1 se une al carbono 5 a travs de un oxgeno. Los
oxhidrilos que en la molcula lineal miran hacia la derecha, en el anillo lo
hacen hacia abajo.
Figura 2. Molcula de glucosa lineal que pasa a la forma anillada.
Los carbonos marcados con el crculo negro son los que se unirn al formarse el anillo.

Figura 3. Fructosa y ribosa en forma anillada

2. OLIGOSACRIDOS
Los monmeros como la glucosa, la fructosa o la galactosa, pueden unirse entre s mediante uniones covalentes.
Cuando se unen dos monosacridos, la molcula resultante se denomina disacrido; tres, trisacrido, y as
sucesivamente. Si lo hacen en un nmero mayor -aproximadamente hasta diez- tenemos un oligosacrido (oligo
significa pocos).
El mecanismo por el cual se unen qumicamente dos monosacridos se denomina condensacin (en el cual se forma
una molcula de agua) y el tipo de enlace se llama glucosdico. Por otra parte, las uniones entre los monmeros
tambin pueden romperse quedando las molculas libres, mecanismo llamado hidrlisis. Hidrlisis significa ruptura
por el agua, puesto que en el proceso de separacin requiere la intervencin de una molcula de agua.
Figura 4. Formacin del enlace glucosdico entre dos molculas de glucosa, y la formacin del disacrico maltosa. La
reaccin inversa sera una hidrlisis, en la cual obtendramos monmeros libres.
En los alimentos con gusto dulce, los azcares se
encuentran como disacridos. El azcar de mesa,
proveniente de la caa de azcar, es un disacrido
llamado sacarosa, compuesto por una glucosa y
una fructosa. El azcar de la leche, la lactosa, est
formada por una glucosa y una galactosa; en tanto
que el azcar de malta, por dos glucosas. Cuando un individuo consume estos disacridos, las molculas se
hidrolizan en el tubo digestivo, luego los monosacridos pasan a la sangre, y de ah a las clulas, donde son
degradadas para la obtencin de energa.
Figura 5. Dos disacridos. Arriba, molcula de sacarosa, el azcar de mesa, formada por
una glucosa y una fructosa. Abajo, lactosa, el azcar presenta en la leche, compuesta por
una galactosa y una glucosa

Los oligosacridos tambin se encuentran en las membranas celulares, unidos a protenas


o a lpidos, y consisten en cortas cadenas ramificadas formadas por distintos tipos de
monosacridos, cuya funcin es participar en la comunicacin entre las clulas. Las
clulas se comunican entre s liberando sustancias
qumicas a modo de mensajes. Para que el
mensaje sea recibido por otra clula, esta debe ser
capaz de captar esta sustancia a travs de
molculas receptoras. En este proceso de
reconocimiento es donde participan los
oligosacridos.
Figura 6. Oligosacrido con siete monmeros unidos por enlaces glucosdicos

3. POLSACRIDOS
3.1 Monmeros y polmeros
Una cadena de monosacridos formada ya no por pocas molculas, sino por cientos o miles de ellas, no es un
oligosacrido, sino un polisacrido.
Antes de describir los polisacridos, nos detendremos brevemente en los conceptos de monmeno y polmero,
puesto que tambin se mencionarn en los otros tipos de biomolculas.
Un polmero es una macromolcula formada por varias molculas del mismo tipo, unidas una tras otra formando una
cadena; como las cuentas de un collar.
Los monosacridos no son las nicas molculas que pueden formar cadenas, tambin lo hacen otras molculas,
como los aminocidos que forman las protenas, y los nucletidos que forman cidos nucleicos. En todos los casos,
independientemente del tipo de biomolcula, cada unidad que forma la cadena es un monmero, y la cadena
completa es un polmero.
Figura 7. Polmero y monmeros
En el caso de los hidratos de carbono, los monmeros son monosacridos, y
el polmero, un polisacrido. Estas largas cadenas de monosacridos pueden
ser lineales o ramificadas.
Nosotros describiremos cuatro polisacridos: el almidn, el glucgeno, la
celulosa y la quitina. Los tres primeros tienen en comn que estn formadas
por molculas de glucosa, no obstante, difieren en la forma en que se unen
estos monmeros, en su estructura espacial, en su funcin, y en los organismos donde se encuentran.

3.2 Almidn y glucgeno


Como se dijo anteriormente, los seres vivos utilizan monosacridos (como la glucosa) para degradarlos y obtener
energa. Ahora bien, cuando un ser vivo contiene ms glucosas de las que utiliza para obtener energa, las almacena
para el futuro. La forma de hacerlo es unindolas entre s formando polmeros. El polmero fabricado por las plantas
se llama almidn, que en realidad, est formado por dos polisacridos, la amilosa y la amilopectina; que se
almacenan en unas estructuras celulares llamadas amiloplastos.
La papa, por ejemplo, es un tallo subterrneo con gran cantidad de almidn como reserva; de ah que una papa
puede estar enterrada durante mucho tiempo (o bien, guardada en la cocina) hasta que se dan las condiciones
adecuadas, entonces la papa brota y la planta se desarrolla. Lo mismo ocurre con los bulbos que permanecen
enterrados durante el invierno, y luego brotan al llegar la primavera.
En los animales, el polmero fabricado es el glucgeno, que se almacena en las clulas del hgado y los msculos.
Tanto en el almidn como en el glucgeno, cuando el individuo necesita energa, las glucosas se separan entre s (se
hidrolizan) y los monosacridos libres estn disponibles para ser utilizados por las clulas del individuo.
Qumicamente, la amilosa y la amilopectina del almidn, as como el glucgeno de los animales, estn formados por
la misma molcula: la glucosa. Difieren entre s por la forma en que se unen los monosacridos, ya que en qumica,
las propiedades de una molcula no depende solamente de los tomos que la componen, sino tambin de la forma
en que estos se unen entre s.
En la figura 9 se muestra un esquema de la amilosa y la amilopectina. La primera es lineal, pero en el espacio adopta
una forma helicoidal; en tanto que la amilopectina es ramificada, pues se observa que de una cadena lineal, sale otra
cadena del mismo tipo. El glucgeno tambin es ramificado, pero no por eso es igual a la amilopectina, ya que
presenta mayor nmero de ramificaciones.

Figura 9. Amilosa (lineal con forma helicoidal), amilopectina (ramificado) Figura 10. Glucgeno

3.3 Celulosa
Este polisacrido tambin est formado por glucosas, y es lineal. No obstante, no tiene las mismas propiedades que
la amilosa. Esto se debe a que las uniones entre los monmeros no son iguales, aunque el resultado sea una
molcula lineal.
Los diferentes tipos de unin que se dan entre los monmeros en la amilosa y la celulosa, tienen consecuencias en la
digestin de estos polisacridos por parte de los humanos.
Cuando una persona ingiere polisacridos, sus enzimas del tubo digestivo rompe los enlaces glucosdicos dando
monosacridos libres que pasan a la sangre y luego a las clulas. Pero esto no ocurre con la celulosa, porque el
hombre no tiene enzimas capaces de romper sus enlaces. Esto significa que la celulosa no es un alimento para el
hombre, pero s para otros animales que sean capaces de digerirla, como los herbvoros.
En cuanto a la funcin, la celulosa es un polisacrido
estructural, ya que forma parte de las paredes de las
clulas vegetales. Las clulas vegetales fabrican
celulosa (entre otros polisacridos) que forman
haces, y estos se unen en fibras que, a su vez,
forman un entramado a modo de pared por fuera de
la membrana plasmtica. Esta pared proporciona
proteccin mecnica y sostn a la clula. En las
plantas leosas, las molculas de celulosa junto con
otros polisacridos, forman la corteza.
La celulosa es el polisacrido ms abundante del
planeta, aproximadamente un 50% de la madera est
formada por esta macromolcula.

Figura 11. Los polmeros de celulosa forman haces de fibras que, a su vez, forman un entramado a modo de red.
Junto con otras molculas, constituyen la pared celular de las clulas vegetales.

3.4 Quitina
La quitina es un polisacrido lineal formado por monmeros de N-acetil-glucosamina, que no es ms que una
molcula de glucosa modificada. La
quitina tambin tiene una funcin
estructural, ya que forma parte del
exoesqueleto de los insectos y de la
pared celular de los hongos.

Figura 12 . La quitina es un polisacrido


lineal de molculas derivadas de la
glucosa, que forma parte del exoesqueleto de los insectos

LPIDOS
Los lpidos comprenden un grupo de molculas muy heterogneo en su estructura qumica y en su funcin. A
diferencia de los hidratos de carbono (que se definen por ser polialcoholes con un grupo aldehdo o un grupo cetona)
los lpidos no tienen una definicin tan precisa porque no presentan un grupo funcional comn a todos ellos. La
caracterstica que comparten es estar formados por tomos de C, H y O, y ser insolubles en agua, o anfipticos.
Como existen distintos tipos de molculas con estas propiedades, los lpidos se clasifican en grupos segn su
estructura qumica.
Las funciones tambin son variadas, y si bien se vern con mayor detalle cuando analicemos cada grupo en
particular, en lneas generales podemos mencionar las siguientes: forman parte de las membranas celulares y de las
organelas, suministran energa, almacenan energa, forman una cubierta aislante contra el fro en los animales, y
forman la estructura de algunas vitaminas y hormonas.

1. ACIDOS GRASOS. FUNCIN Y ESTRUCTURA


La funcin de los cidos grasos, al igual que los monosacridos, es suministrar energa a los seres vivos. Los cidos
grasos aportan mayor cantidad de energa, pero no puede ser utilizada tan rpidamente como la de los azcares.
Los cidos grasos son lpidos que presentan una cadena hidrocarbonada unida a un grupo carboxilo (cido) en su
extremo. La cadena carbonada es de longitud variable, y las ms largas poseen entre 14 y 22 carbonos.
Los carbonos pueden estar unidos entre s mediante enlaces simples o dobles. Si son simples, el cido graso se
denomina saturado; mientras que si hay al menos un doble enlace, es insaturado o no saturado.
La presencia o ausencia de enlaces dobles determinan algunas propiedades fsicas de los cidos grasos, como el
punto de fusin y la solubilidad. As, los cidos grasos insaturados son generalmente lquidos a temperatura
ambiente, mientras que los saturados son slidos.
El nmero de tomos de carbono tambin influye en su solubilidad en agua. Por su estructura qumica, los cidos
grasos son anfipticos, ya que el grupo carboxilo es polar, y
la cola carbonada, hidrofbica; de manera que cuanto
mayor sea la cola, menos soluble ser la molcula.
El suministro de energa no es la nica funcin de los
cidos grasos, sino que tambin forman parte de molculas
de mayor tamao, como los fosfolpidos que forman las
membranas biolgicas, y que se analizarn luego.
Los cidos grasos pueden ser incorporados en la dieta, o
sintetizarse en el organismo. No obstante, algunos cidos
grasos se obtienen nicamente con los alimentos porque el
individuo no puede fabricarlos, y se los llama cidos grasos
esenciales.

Figura 1. cido graso saturado, insaturado, y


representacin esquemtica de la molcula.

1.1 Los cidos grasos forman micelas en el agua


Los cidos grasos poseen una parte parte polar o hidroflica, que es el grupo carboxilo; y una porcin
hidrofbica que corresponde la cadena hidrocarbonada. Recordemos que las molculas con estas caractersticas se
llaman anfipticas (no son totalmente solubles en agua, ni totalmente insolubles), y que la solubilidad depende del
largo de la cadena carbonada, y si es saturada o no saturada.
Cuando los cidos grasos estn inmersos en medio acuoso, los grupos carboxilo polares se disuelven en el
agua, mientras que las colas hidrocarbonadas no polares la repelen, y entonces tienden a agruparse entre s. El
resultado es la formacin de una microesfera, la micela, que presenta una superficie soluble expuesta al agua, y un
interior insoluble con todas las colas hidrocarbonadas. Figura 2. Micela
2. ACILGLICRIDOS: GRASAS Y ACEITES
Las grasas y los aceites son molculas que en su conjunto, se denominan triglicridos. Estn formadas por una
molcula de glicerol (un alcohol de tres carbonos con un oxhidrilo en cada uno) unida a tres cidos grasos. Estos tres
cidos grasos pueden ser iguales o distintos.
El hecho de que los triglicridos tengan consistencia de grasas o un de aceite (a temperatura ambiente), depende de
la estructura de sus cidos grasos: cuanto mas largas sean las cadenas y/o cuando menores enlaces dobles tengan,
tendern a ser ms slidos, en cuyo caso, sern grasas. Si por el contrario, predominan las cadenas cortas y/o con
mayor nmero de enlaces dobles, sern aceites.
En general, las grasas suelen estar presentes en los animales, y los aceites en los vegetales.
Los triglicridos son lpidos cuya funcin es almacenar la energa contenida en los cidos grasos. De la misma
manera en que las glucosas se unen formando polmeros que almacena la energa qumica, los cidos grasos se
unen a una molcula de glicerol y forman un triglicrido. Luego, cuando la energa es requerida, se hidrolizan del
glicerol y la clula los degrada para obtener energa.
Las grasas pueden cumplir otras funciones en los animales. Por ejemplo, los mamferos presentan una capa de grasa
bajo la piel, que es de mayor espesor en las especies que habitan
en zonas fras, y acta como aislante.
Las molculas formadas por glicerol y cidos grasos, tambin se
denominan, en forma genrica, acilglicridos. Si tienen tres
molculas de cido graso es un triglicrido (ya sea grasa o aceite);
dos cidos grasos, diglicrido; y uno, monoglicrido.

Figura 3. Formacin de un triglicrido. Una molcula de glicerol se


une a tres cidos grasos. El enlace por el cual se une el oxhidrilo
del glicerol y el cido del lpido, se denomina ster.

3. FOSFOLPIDOS
Son molculas formadas por un glicerol unido a dos cidos grasos
y a un cido fosfrico. Este a su vez, se une a otra molcula polar que en general es un compuesto nitrogenado. Los
fosfolpidos son anfipticos, ya que el grupo fosfato es polar, mientras que los cidos grasos son insolubles; de
manera que en solucin acuosa se comportan de manera similar a los cidos grasos: las cabezas polares miran
hacia el agua, en tanto que las colas hidrofbicas la rechazan y se agrupan entre s. Pero a diferencia de los cidos
grasos, los fosfolpidos no forman micelas sino bicapas,
que pueden unirse por sus extremos y formar
vesculas cerradas. De hecho, las membranas celulares,
que comprenden la membrana plasmtica, la de
las organelas, y otras membranas internas, estn
formadas por fosfolpidos (entre otras molculas).
Figura 4. Detalle de la formacin de la unin ster entre
el oxhidrilo
del glicerol y el carboxilo del cido graso. Es una reaccin de
condensacin
donde se pierde una molcula de agua

Figura 5. Aceites y grasas. Un aceite est formado por


triglicridos con cidos grasos donde predominan los dobles
enlaces (arriba), en comparacin con los de una grasa abajo).

Figura 6. Esquema de un fosfolpido.


Al grupo fosfato se le une un
compuesto polar, en general
nitrogenado (no se muestra en la
figura). A la derecha, representacin
de un fosfolpido destacando la
cabeza polar y las colas hidrofbicas.
Figura 7. En medio acuoso los fosfolpidos forman bicapas, ya que las cabezas polares miran hacia el agua y las
colas la repelen.

Figura 8. La figura representa el corte de una vescula formada por fosfolpidos. Esta forma
de organizacin de los lpidos es la estructura bsica de las membranas biolgicas, como la
membrana plasmtica y la de las organelas. Los fosfolpidos no son todos iguales, sino que
se diferencian en sus cidos grasos y los grupos polares que se unen al fosfato.
Las membranas biolgicas no estn formadas solamente pos estos lpidos, sino que
tambin presentan oligosacridos y protenas, como se ver en el captulo de membranas
biolgicas.
4. CERAS
Las ceras son macromolculas formadas por alcoholes de gran nmero de carbonos, unidos a cidos grasos de
cadena larga. A temperatura ambiente son slidas y son insolubles en agua.
Las abejas producen ceras para fabricar los panales; y tambin se encuentran sobre la piel, el pelaje y las plumas,
donde cumplen funciones de lubricante e impermeabilizante.
5. ESTEROIDES
Los esteroides constituyen un grupo de lpidos con una estructura totalmente distinta a los mencionados
anteriormente.
Todos presentan una estructura bsica de cinco anillos carbonados llamada ciclopentano-perhidro-fenantreno, pero
difieren entre s, segn los distintos grupos de tomos que se unan a esa estructura. Ejemplos de esteroides son el
colesterol (un lpido presente junto a los fosfolpidos en las membranas celulares de los animales); algunas hormonas
sexuales como la testosterona (masculina) y la progesterona (femenina); y algunas vitaminas como la D.
Deducimos entonces que NO hay una funcin exclusiva de los esteroides, sino que distintos tipos cumplen diferentes
funciones: pueden ser lpidos de membrana, hormonas o vitaminas.
Ciclopentano- Coles
perhidro-fenantreno terol

Testostero
na

Progeste
rona

Figura 9. El colesterol, la testosterona y la progesterona son formas derivadas del ciclopentano-perhidro-fenantreno


Si se compara la estructura del colesterol, la testosterona y la progesterona, se observa que las tres molculas
presentan cuatro anillos pero difieren en los grupos laterales que se unen a ella.

PROTENAS
Las protenas son las biomolculas ms abundantes de las clulas, constituyendo el 50% de su peso seco
aproximadamente. Asimismo, existe una enorme variedad de este tipo de molculas, que desempean las ms
diversas funciones.
Algunas protenas actan como enzimas. Las enzimas catalizan (aceleran) y regulan las reacciones qumicas que
ocurren en un ser vivo, que consisten en fabricar y degradar otras molculas. Si las reacciones qumicas no se
realizara en presencia de enzimas, lo haran a una velocidad tan lenta, que la vida sera imposible.
Algunas protenas proporcionan soporte estructural, tanto dentro de la clula como en el espacio extracelular.
Como ejemplo pueden citarse el colgeno del tejido conectivo, las queratinas de uas y pelo, o la elastina, que
forma los ligamentos en el tejido conectivo.
Existen protenas con funcin hormonal (transmisin de mensajes qumicos a travs del sistema circulatorio),
como la insulina, que da la seal para que una clula incorpore glucosa desde el plasma sanguneo.
Ciertas protenas transportan sustancias, como la hemoglobina, que traslada oxgeno y dixido de carbono
en el sistema circulatorio; la mioglobina, que transporta oxgeno dentro del tejido muscular, y la seroalbmina, que
transporta cidos grasos en la sangre.
Hay protenas que cumplen una funcin protectora. Estas protenas reconocen partculas extraas al
organismo (antgenos), y al unirse a ellas, las inactivan. Se trata de las inmunoglobulinas del sistema inmunitario..
Otras protenas intervienen en los procesos de coagulacin sangunea, como la trombina y el fibringeno.
Existen protenas contrctiles, como la actina y la miosina, que forman las fibras musculares.
En las membranas celulares existen protenas que permiten la entrada y la salida de sustancias como agua,
los monosacridos, los aminocidos o los iones. Algunas de ellas reciben el nombre de bombas, ya que gastan
energa para permitir el ingreso o la salida de sustancias.
No obstante, algunas protenas que se producen en un ser vivo pueden resultar txicas para ciertas clulas
de otros organismos. Ejemplo de estas protenas son la toxina colrica, que es producida por una bacteria y acta a
nivel del epitelio intestinal, o las toxinas del veneno de serpiente, que hidrolizan fosfolpidos.

1. PROTENAS: POLMEROS DE AMINOCIDOS


A diferencia de lo que ocurre en los lpidos, donde hay variedad de funciones pero al mismo tiempo, hay gran
variedad de estructuras qumicas; todas las protenas, cualquiera sea la funcin que cumpla, tienen una estructura
qumica en comn. Todas las protenas son polmeros lineales cuyos monmeros son los aminocidos; de los cuales
existen veinte tipos diferentes. De manera que, cualquiera sea la funcin, tamao o forma de la protena, siempre
estar formada por aminocidos unidos entre s.
A su vez, todos los aminocidos presentan una caracterstica comn: estn formados por un carbono unido a un
grupo amino ( -NH2), un grupo carboxilo
( -COOH) y una cadena carbonada (-R). La diferencia entre los veinte tipos de aminocidos radica en su cadena
carbonada, que tambin se designa como grupo R.
Los grupos carboxilo y amino son solubles en agua, en tanto, el grupo R puede ser
polar o no, de ah que los aminocidos se clasifican en polares o no polares, segn si
el grupo R es soluble en agua o no.
Las clulas fabrican las protenas en los ribosomas uniendo los aminocidos entre s.
Los aminocidos pueden provenir de los alimentos, o bien ser fabricados por la propia
clula. En el primer caso, cuando uno ingiere protenas, estas se hidrolizan en el tubo
digestivo, y los aminocidos libres van a la sangre y luego a las clulas, de la misma
manera que ocurre con los polisacridos. En cuanto a la sntesis, no todos los
aminocidos pueden fabricarse en el organismo. Los aminocidos de este tipo se
denominan esenciales; y la nica posibilidad de obtenerlos es a travs de la dieta.

Figura 1. Estructura de un aminocido. Todos los aminocidos presentan un grupo


amino y un grupo carboxilo, pero se diferencian en su cadena lateral, tambin llamada
grupo R

En la naturaleza, existen unos


20 aminocidos que se
clasifican segn el grupo R que
presenten. A continuacin, se
esquematizan las frmulas de
los distintos aminocidos:

Figura 2. Los veinte


aminocidos

2. UNIONES ENTRE LOS


AMINOCIDOS
Para formar el polmero, los
aminocidos se unen entre s a
travs de un enlace llamado
unin peptdica. Esta unin se
produce entre el grupo carboxilo
de un aminocido y el grupo
amino del otro. Los grupos R no
participan de ella, y quedan
expuestos en la cadena. La
reaccin es de condensacin,
por lo que se pierde una
molcula de agua, como se
observa en la figura siguiente.
Figura 3. Formacin del enlace peptdico.

De manera similar a los hidratos de carbono, una cadena de dos aminocidos se denomina dipptido; de tres,
tripptido, de cuatro, tetrapptido, y as sucesivamente. Una cadena corta es un oligopptido, y las de mayor longitud
son los polipptidos. Las protenas tienen una longitud tal que son polipptidos.

3. ESTRUCTURA DE LAS PROTENAS


En las clulas, las cadenas polipeptdicas no estn extendidas, sino que se pliegan y adquieren una forma
tridimensional que se denomina conformacin. Segn su conformacin, las protenas se dividen en dos grupos:
fibrosas y globulares.
Las fibrosas, como su nombre lo indica, forman estructuras con aspecto de fibras, y son muy resistentes. Las
globulares, en cambio, adquieren forma globular (con apariencia ms parecida a una esfera).
En las secciones siguientes veremos de qu manera se pliegan las cadenas polipeptdicas para dar lugar a los
distintos tipos de estructuras.

3.1 Estructura primaria


La estructura primaria de una protenas la secuencia u orden de los aminocidos que la componen.
Comparemos dos pequeas cadenas de aminocidos:

valina-leucina-leucina-leucina-valina-histidina-triptofano.

leucina- valina-leucina-leucina-valina-triptofano- histidina

Si observamos las cadenas detenidamente, veremos que ambas estn formadas por los mismos aminocidos: dos
valinas, tres leucinas, una histidina y un triptofano. No obstante, ambas cadenas presentan estructuras primarias
diferentes, ya que los aminocidos estn ubicados en diferente orden. Vemos as que dos estructura primarias
difieren en la secuencia de aminocidos.
En este caso esquematizamos dos cadenas con el mismo nmero de aminocidos, pero la longitud de las cadenas
es variable.
En suma, las cadenas polipeptdicas varan en el tipo, orden y nmero de aminocidos. Se deduce que la cantidad de
cadenas que pueden formarse es inmensa: de ah la gran variedad de protenas existentes con las ms diversas
funciones.
Como se dijo anteriormente, en las clulas, las cadenas polipeptdicas no estn en forma lineal, sino que se pliegan
de distintas maneras. La forma de plegarse le dar una forma particular que le permitir cumplir determinada funcin.
A continuacin veremos cmo se producen estos plegamientos de la cadena.

3.2 Estructura secundaria


Los tomos que forman los aminocidos pueden establecer uniones puente hidrgeno entre s. Cuando lo hacen, la
cadena ya deja de ser lineal y pasa a ser plegada. Decimos entonces que tiene estructura secundaria.
Ahora bien, la cadena plegada puede originar diferentes estructuras.
Una posibilidad es que las uniones puente hidrgeno sigan un patrn regular, y que la estructura resultante tenga
forma de hlice; o bien, que adopte una forma de hoja plegada.
Figura 4. Estructuras secundarias en hlice (izquierda) y en hoja
plegada (derecha). Las lneas rectas representan los enlaces
puente hidrgeno.

El hecho de que una cadena se pliegue en forma de hlice,


depender de su estructura primaria, es decir, del tipo y la
secuencia de aminocidos; porque son ellos los que interactan
entre s plegando la cadena. Hay estructuras primarias que
darn una hlice, y otras que darn una hoja plegada. Puede ser
que en la misma cadena haya sectores de doble hlice y
sectores de hoja plegada. Asimismo tambin puede ocurrir que
las uniones puente hidrgeno no formen un patrn regular (ni
con forma de hlice ni de hoja plegada), que se denomina disposicin al azar.

Ejemplos de protenas con estructura de hlice son la queratina (presente en el pelo, las uas y la lana); y el
tropocolgeno. Varias unidades de tropocolgeno se unen entre s y forman las fibras de colgeno, presentes en el
tejido conectivo, los tendones, ligamentos, la crnea, etc.
3.3 Estructura terciaria
Una vez que una cadena polipepttica est plegada formando una estructura secundaria, los grupos R de los
aminocidos pueden interactuar entre s, y con el medio en que se encuentran.
Por ejemplo, en solucin acuosa, los restos laterales hidrofbicos se agrupan mirando hacia el interior de la molcula
porque repelen el agua (algo similar a lo que ocurra con las colas no polares en los cidos grasos y los fosfolpidos),
mientras que los grupos hidroflicos se extienden hacia afuera, hacia el agua, unindose a esta mediante uniones
puente de hidrgeno.
Otra forma de interaccin es a travs de puentes disulfuro: el aminocido cistena
tiene un tomo de azufre, y puede ocurrir que dos cistenas de la cadena, se unan
entre s a travs de ese tomo.
Una tercera interaccin se da entre las cargas de los grupos R. Hay grupos R con
cargas negativa y otros con carga positiva. Los grupos R con igual carga se repelen,
mientas que los de cargas opuestas se atraen, de manera que estas atracciones y
repulsiones evitan que la cadena sea lineal.
Figura 5. Hlice plegada en estructura terciaria. Las interacciones representadas
son una atraccin por diferencia de cargas (a la izquierda) y un puente disulfuro (a
la derecha)

3.4 Estructura cuaternaria.


Algunas protenas estn compuestas por ms de una cadena polipeptdica. Estas cadenas se mantienen unidas entre
s por las mismas interacciones que se producen en la estructura terciaria.
En las protenas con estructura cuaternaria, a las distintas cadenas se las llama subunidades, y generalmente son
entre dos y cuatro.
Un ejemplo tpico de protenas con estructura cuaternaria es la hemoglobina
(la protena que transporta el oxgeno por la sangre, desde los pulmones
hacia todas las clulas) que est formada por cuatro cadenas: dos cadenas
alfa y dos cadenas beta.

Figura 6: El esquema de la izquierda representa una protena de estructura


cuaternaria: dos cadenas polipeptdicas (una blanca y otra negra). El detalle
indica la estructura secundaria en hlice.
El esquema de la derecha es una representacin de la misma protena, solo
que aqu se destaca su aspecto globular y su forma.

3.5 Relacin entre los cuatro tipos de estructuras


El plegamiento de la cadena en una estructura secundaria, terciaria o cuaternaria, depende en ltima instancia de su
estructura primaria pues, como mencionamos anteriormente, es una consecuencia de las interacciones entre los
grupos R de los aminocidos. Por ese motivo, distintas secuencias darn origen a distintos plegamientos, a distintas
conformaciones, y por ende, a distintas funciones.
Otra consecuencia de lo expuesto, es que no todas las protenas alcanzan los mismos niveles de estructura. Todas
las protenas tendrn, lgicamente una estructura primaria (de lo contrario seran aminocidos libres), pero algunas
solamente tendrn estructura secundaria, otras alcanzarn una estructura terciaria, y otras cuaternaria. Pero, a la
inversa, una protena que tenga una estructura de nivel superior, tambin tendr los niveles inferiores: la de
estructura cuaternaria tendr terciaria y secundaria; y la de estructura terciaria, tambin tendr secundaria.

3.6 La funcin de la protena depende de su plegamiento


Para que una protena funcione normalmente debe tener determinada forma, que a su vez, depender del
plegamiento, y en ltima instancia, de su estructura primaria. Si la forma de la protena est alterada puede ser que
funcione defectuosamente, que directamente no lo haga, o incluso, que funcione mejor. Los plegamiento anmalos
se deben que la protena no tiene la estructura primaria normal, sino que la secuencia de aminocidos est alterada.
No hay relacin directa entre la magnitud del cambio en la estructura primaria y la afectacin a la protena: un cambio
de un solo aminocido puede impedir que la protena funcione y, a la inversa, un cambio mayor puede no producir
consecuencias. Eso depende de cmo afecte al plegamiento de la cadena.
La secuencia de aminocidos depende de la informacin gentica del individuo (tema que desarrollaremos en otra
unidad). Por esto, los cambios en la informacin gentica (llamados mutaciones), provocarn cambios en las
protenas.
Figura 7. Se compara una protena normal con una alterada. Una alteracin
aparentemente pequea, como la que se muestra en la figura de la derecha,
puede ser suficiente para que la protena pierda actividad. Un cambio de este
tipo puede deberse a la alteracin de un solo aminocido en la estructura
primaria.

4. Desnaturalizacin
Una protena se desnaturaliza cuando cambia su conformacin por algn factor externo, como la
temperatura, agentes qumicos que interactan con los aminocidos o cambios en el pH. En todos los casos, las
interacciones que mantenan la estructura (secundaria, terciaria o cuaternaria) se rompen y la protena cambia su
forma. Si la desnaturalizacin es total, la cadena puede desplegarse en su totalidad.
Como dijimos antes, la funcin depende de la forma; por ende, una protena desnaturalizada no tendr actividad
biolgica. Para que ocurra esto, no es necesario que la protena se desorganice totalmente, una modificacin parcial
de la forma puede ser suficiente.
Si la desnaturalizacin se produce en condiciones controladas de laboratorio, puede ocurrir
que la cadena desnaturalizada vuelva a plegarse espontneamente. No ocurre lo mismo
cuando el proceso es drstico. Por ejemplo, cuando se cocina un alimento rico en protenas
(como carne o huevos), estas se desnaturalizan, pero no se renaturalizan cuando se enfran.
No debe confundirse la desnaturalizacin con la hidrlisis. La hidrlisis es la ruptura de las
uniones entre los aminocidos. Si bien en la desnaturalizacin y en la hidrlisis se pierda la
actividad de la protena; en el primer caso no hay prdida de la estructura primaria, y el
proceso podra llegar a ser reversible.
CIDOS NUCLEICOS
Los cidos nucleicos son molculas formadas por C, H, O, N, y P. Al igual que los polisacridos y las protenas, los
cidos nucleicos son polmeros, pero en este caso, sus monmeros se denominan nucletidos. Los dos tipos de
cidos nucleicos son el ADN (cido desoxirribonucleico) y el ARN (cido ribonucleico), donde los nucletidos se
denominan desoxirribonucletidos y ribonucletidos, respectivamente.
El ADN se encuentra en el ncleo de las clulas eucariontes, y libre en las procariontes, ya que carecen de ncleo.
Es la molcula encargada de almacenar la informacin gentica que determina las caractersticas de un individuo, y
de transmitirla de generacin en generacin. Las caractersticas de un ser vivo, tanto las ms visibles (color de ojos,
de pelo, altura, etc) como las bioqumicas (que solamente se pueden determinar mediante anlisis de laboratorio);
dependen de la informacin gentica.
En cuanto al ARN, existen tres tipos: el mensajero, el ribosomal y el de transferencia, y su funcin es participar en la
sntesis de protenas que se lleva a cabo en los ribosomas; en el citoplasma de la clula.
En este captulo se har nfasis en la estructura qumica de los cidos nucleicos, ya que la funcin y los procesos en
los que participan se desarrollarn en el captulo de sntesis de protenas.

1. ADN Y ARN: ESTRUCTURA Y DIFERENCIAS


Tanto el ADN como el ARN son polmeros de nucletidos, sin embargo, la primera
diferencia es que el ADN est formado por dos cadenas y el ARN por una sola.
Qumicamente, ambos polmeros difieren en los monmeros (nucletidos) que forman
la cadena; por lo cual, analizaremos estas unidades.
Un nucletido de ADN o de ARN, es una molcula formada por una pentosa (un
azcar de cinco carbonos), un grupo fosfato y una base nitrogenada (una molcula
con forma anillada) tal como se ilustra en la figura siguiente.
Figura 1. Esquema simplificado de un nuclotido de ADN o ARN

La descripcin anterior corresponde a la estructura bsica de cualquier nucletido. Ahora, veremos la diferencia entre
los nucletidos del ADN y los del ARN.
1) En los nucletidos de ADN, el azcar es una desoxirribosa; y en el ARN, una ribosa.
Figura 2. Ribosa y desoxirribosa. La diferencia entre ambas pentosas
es que la primera contiene un tomo de oxgeno en el carbono dos;
en cambio, la segunda, posee un oxgeno en el mismo carbono
(formando un oxhidrilo).
Por esa diferencia, los nucletidos del ARN se denominan
ribonucletidos, y los del ADN,
desoxirribonucletidos.
2) La segunda diferencia entre nucletido de ADN y ARN est en una de las bases nitrogenadas. Existen cinco tipos
de bases nitrogenadas que se clasifican en dos grupos. El primer grupo es el de las bases pricas (formadas por dos
anillos) que comprenden la adenina (A) y la guanina (G). El segundo grupo es el de las bases pirimdicas, integrado
por la timina (T), la citosina (C) y el uracilo (U).
El ADN contiene nucletidos con adenina, guanina, citosina y timina; mientas que los de ARN tienen adenina,
guanina, citosina y uracilo.
Figura 3. Bases nitrogenadas. Arriba: adenina y guanina.Abajo: timina, uracilo y citosina

1.1 Uniones entre nucletidos.


Figura 4. Como se observa en la figura de la derecha, los nucletidos forman polmeros
unindose entre s a travs de sus grupos fosfato de la siguiente manera: el fosfato del carbono
5 del azcar de un nucletido se une al oxgeno del carbono 3 de la ribosa de otro nucletido. El
enlace covalente entre el fosfato y ambas pentosas se llama unin fosfodister.
Los carbonos de los extremos de la cadena (un carbono 5 y un carbono 3) ya no se unen a otro
nucletido. Por eso se dice que cada cadena tiene un extremo 3' y un extremo 5'.

2. LA DOBLE HEBRA DEL ADN


Figura 5. Finalmente, en el ADN, ambas hebras se unen entre s a travs de sus bases
nitrogenadas mediante enlaces puente de hidrgeno. Estas uniones entre las bases
nitrogenadas no son al azar: siempre se une una adenina con una timina mediante dos enlaces
puente hidrgeno; y una citosina con una guanina mediante tres enlaces. Esto significa que las
bases adenina-timina y citosina-guanina, son complementarias entre s debido a que su
estructura qumica permite formar dichos enlaces.
Por otra parte, las dos cadenas unidas no son paralelas entre s, sino antiparalelas; ya que una corre en sentido 3'-5',
y la otra en sentido 5'-3'.

La estructura espacial del ADN


es similar a una doble hlice o a una
escalera de caracol, donde los
pasamanos corresponderan a los
azcares unidos a los grupos fosfato, y
los peldaos a las bases
complementarias unidas entre s.
Esta representacin se conoce como
"modelo de Watson y Crick", ya que
stos fueron los investigadores que lo
elaboraron en la dcada de 1950.
La figura siguiente ilustra este modelo. A la derecha se muestra una forma
ms simplificada de representar la molcula.
Figura 6. Dos maneras de representar el ADN

Podemos resumir entonces las caractersticas del ADN diciendo que es una doble hlice cuyas cadenas son
complementarias (a travs de las bases nitrogenadas) y antiparalelas.

3. ARN
Las uniones entre los nuclotidos del ARN son del mismo tipo que las dell ADN, solo que ste consta de una sola
cadena y contiene uracilo en lugar de timina.
Si bien el ARN es una sola hebra, puede haber apareamiento entre algunas de sus bases y formar sectores de doble
cadena. La complementariedad de bases es igual a la del ADN, solo que la adenina se une con el uracilo. Esto se
observa en los ARNs ribosomales y de transferencia.
Figura 8. Dos molculas de ARN. Un ARN mensajero (arriba) y
uno de transferencia (abajo). Ambos son lineales, pero el ARN de
transferencia presenta uniones entre sus bases nitrogenadas

Los distintos ARNs (mensajero, de transferencia y ribosomal) difieren en su funcin, pero qumicamente son iguales,
en el sentido que son cadenas de nucletidos de adenina, guanina, citosina y uracilo. Vale aclarar sin embargo, que
en al ARN de transferencia hay algunas bases modificadas, que son derivados de estas. Exceptuando esta salvedad,
la diferencia entre los ARNs est por su secuencia de bases, que lgicamente, determinar su funcin.

4. NUCLETIDOS: NOMENCLATURA Y FUNCIN


Como se indic previamente, los nucletidos son monosacridos unidos a un grupo fosfato y a una base
nitrogenada. Los nuclotidos que forman la cadena de ADN o ARN contienen un solo fosfato, pero cuando estn
libres, pueden tener ms de uno.
Si el nucletido libre presenta una adenina y un fosfato, se llamar
adenosn mono fosfato (AMP). Si presenta dos fosfatos, ser un adenosn di
fosfato (ADP); y con tres fosfatos, adenosn tri fosfato (ATP).
Para todos los nucletidos se emplea la misma nomenclatura, ya que lo
nico que vara es el nombre de la base. Por ejemplo, si esta es guanina, el
nuclotido se llamar guanosin mono, di o tri fosfato (GMP, GDP y GTP). Si es
timidina, ser timidin mono, di o tri fosfato; y as sucesivamente.
Figura 7. Nucletido trifosfato.
Por ltimo, si tenemos solamente un azcar unido a una base (sin fosfato) la molcula se denomina
nuclesido.
Los nucletidos que vimos hasta el momento cumplen bsicamente dos funciones:
-La primera, como ya dijimos, es polimerizarse para formar los cidos nucleicos.
-La segunda, es transportar energa dentro de la clula y suministrarla donde se la requiera. Esto es porque las
uniones entre los fosfatos del nucletido libre presentan elevada energa qumica, y cuando se hidrolizan, la liberan.
Esta es la energa que las clulas utilizan para sintetizar molculas orgnicas, desplazarse, o realizar cualquier
funcin que requiera energa. La energa es suministrada principalmente por el ATP, y en algunos procesos, por el
GTP.

5. OTROS NUCLETIDOS
Adems de los nucletidos ya mencionados, sealaremos otros
que se vern en captulos posteriores. Uno es el dinucletido de adenina y
nicotinamida (NAD), y otro, el dinucletido de flavina y adenina (FAD). El
primero es una molcula formada por dos nuclotidos, de los cuales uno
es la adenina, y el otro, la nicotinamida. En el FAD, tenemos los
nucletidos adenina y flavina.
La funcin de estos nucletidos se ver posteriormente en los captulos
correspondientes a las enzimas, puesto que son necesarios para el
funcionamiento de stas, y en los de fotosntesis y respiracin.

Figura 9. Molcula de NAD: dinucletido con dos bases nitrogenadas,


adenina y nicotinamida.

COMPLEJOS MACROMOLECULARES
Hasta el momento hemos visto la estructura qumica de los cuatro tipos de biomolculas por separado. No obstante,
las molculas de distintos tipos pueden combinarse entre s y formar molculas mayores, o agregados de molculas;
de los que citaremos algunos ejemplos:
Glucoprotenas y glucolpidos
Se llama as a los complejos formados por la unin covalente de oligosacridos a una protena o a una lpido
respectivamente.
Encontramos glucoprotenas y glucolpidos en la membrana de las clulas, donde los oligosacridos miran hacia al
exterior. Estos hidratos de carbono suelen participar en reacciones de reconocimiento y comunicacin celular.
Las clulas de un organismo actan coordinadamente, por lo que deben comunicarse entre s (incluso los
unicelulares tambin se comunican con otros microorganismos y reconocen las sustancias del ambiente).
Las clulas se comunican entre s liberando sustancias qumicas. Estas sustancias pueden viajar por la sangre o
difundir por el espacio extracelular, y luego ser reconocidas por otras clulas. Segn cul sea esa seal, la clula
receptora de la seal adoptar determinada respuesta (multiplicarse, desplazarse, fabricar determinada protena,
etc).
Para poder reaccionar a la seal, la clula primero debe reconocerla. Las molculas encargadas de este
reconocimiento se denominan, en forma general, receptores; y contienen oligosacridos que participan en dicha
funcin.

Lipoprotenas
Son complejos formados por lpidos y protenas. Estos complejos transportan lpidos por la sangre hacia las clulas
de un rgano a otro. Como ejemplo podemos citar a las lipoprotenas LDL y HDL que transportan colesterol, un lpido
necesario para la composicin de las membranas celulares, y que tambin es utilizado por algunas clulas como
precursor para fabricar otras molculas.
El colesterol se obtiene con la dieta, y al mismo tiempo, se fabrica en las clulas del hgado, que las exporta y las
distribuye a las clulas del cuerpo a travs de la sangre. En este caso, el colesterol viaja en las lipoprotenas LDL.
Las lipoprotenas HDL, en cambio, llevan el exceso de colesterol al hgado para que este lo degrade y excrete.
Normalmente el sistema est balanceado: cuando hay poco colesterol, el hgado fabrica ms y lo exporta a travs de
las LDL; y si hay exceso, degradar ms colesterol.
El hgado detecta y controla el nivel de colesterol en la sangre a travs de la captacin de LDL por medio de
receptores en las membranas celulares. El problema surge cuando, por una alteracin, no hay receptores para esta
lipoprotena . Entonces el hgado no lo detecta y seguir sintetizando y exportando colesterol, como si ste faltara. El
resultado es que el exceso de LDL en la sangre tapiza paulatinamente las arterias y las va bloqueando, dificultando la
circulacin de la sangre; lo que puede conducir a un ataque cardaco

Ribosomas
Los ribosomas son estructuras citoplasmticas no rodeadas por membrana, donde se produce la sntesis de
protenas, tanto en clulas eucariontes como en procariontes. En las eucariontes, pueden estar libres en el
citoplasma o unidos al retculo endoplasmtico rugoso.
Estas estructuras presentan dos subunidades, una mayor y otra menor, que estn formadas varias cadenas
polipeptdicas y molculas de ARN ribosomal ensambladas entre s.
Los ribosomas eucariontes y procariontes difieren en el tamao (los segundos son ms pequeos) y en la cantidad y
tipo de ARN y protenas.
A las subunidades y a los ARN ribosomales se los identifica con la sigla S. La sigla S es una unidad de medida
(Svedberg) que representa la velocidad con la que sedimentan cuando son centrifugados. Por ejemplo, la subunidad
menor de un ribosoma eucarionte es 40S y la mayor, 60S (la subunidad 60S migra a mayor velocidad por accin de
una fuerza centrifuga). El ribosoma completo forma la unidad 80S. Como vemos, los nmeros 40 y 60 no se suman
en el ribosoma completo, puesto que no representan el peso de las subunidades.
Los ARN de transferencia tambin se miden de esta manera. Por ejemplo, el ribosoma eucarionte est formado por
cuatro ARNs de este tipo. Los de la subunidad mayor son 5S, 5,8S y 28S; y en la menor, uno 18S

Ribosoma completo y con las subunidades separadas


: