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NEURO CIENCIA

DESARROLLO INFANTIL La investigacin en polluelos


y bebs de los mecanismos cerebrales que permiten
reconocer a otros seres animados revela el desarrollo
neurobiolgico del llamado cerebro social y sus
posibles alteraciones

Con ojos
de neonato
O R S O L A R O S A - S A L VA , E L I S A D I G I O R G I O
Y G I O R G I O VA L L O R T I G A R A

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ISTOCK / BODLER
R
econocemos un rostro en una nube o en En sntesis:Sociales desde la cuna
una mancha sobre la pared. Pero nuestro

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cerebro nos permite distinguir de manera De manera similar a la mayor parte de los animales,
inmediata los objetos inertes de los que los humanos nacemos con la capacidad de reconocer
tienen vida. Hemos evolucionado en un y responder a las seales relacionadas con la presen-
ambiente que incluye muchos tipos de cia de otros seres animados.
agentes animados: presas, depredadores, potenciales

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compaeros sexuales, individuos de la misma especie El estudio de los mecanismos neurobiolgicos que
que pueden ser amistosos u hostiles. Detectar su presen- permiten el reconocimiento de seres animados apor-
cia y entrever sus intenciones resulta fundamental para ta importantes hallazgos sobre el desarrollo del lla-
la supervivencia y reproduccin humanas. mado cerebro social. Esta investigacin se realiza con po-
De hecho, el comportamiento y la semblanza de los lluelos y neonatos humanos.
agentes animados difieren mucho de los que muestran

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los objetos inertes. Los primeros se mueven por s solos, Los resultados amplan los conocimientos sobre las
como si dispusieran de un impulso interno de energa, alteraciones en el cerebro social y contribuyen a la
mientras que los inertes consiguen desplazarse como deteccin precoz de trastornos psquicos, como el
resultado de una accin: un golpe que le propina otro autismo.
objeto, por ejemplo. Parece lgico creer que con la expe-
riencia aprendamos a distinguir estas dos categoras
fundamentales de entidades que nos rodean. Las investi-
gaciones han demostrado que los humanos, de la misma gallina de mimbre, los pollitos mantuvieron su preferen-
manera que gran parte de los animales, nacemos pertre- cia por la gallina. Desde el punto de vista neurobiolgico,
chados biolgicamente para reconocer las seales asocia- no se trataba de una equivocacin, ya que el rea cerebral
das a la presencia de otros seres animados y a responder daada era la que se encuentra implicada en el proceso
en consecuencia. de aprendizaje por impronta. Pero la preferencia por la
El estudio de los mecanismos neurobiolgicos que nos gallina no estaba vinculada a un proceso de aprendizaje;
permiten reconocer la condicin animada de un agente esta tendencia tambin la manifestaban los animales que
ha ocupado el foco principal de nuestras investigaciones apenas haban salido del huevo, por lo que no haban
en los ltimos cinco aos. Los hallazgos pueden arrojar tenido ninguna experiencia visual previa.
luz sobre el conocimiento de los trastornos del desarro- En investigaciones posteriores se observ que las re-
llo neurolgico asociados a la formacin del denomina- giones del cuello y de la cabeza resultan esenciales para
do cerebro social. que se manifieste la preferencia espontnea de los pollos
recin nacidos. Tambin por esa poca, la pediatra Ca-
Cuestin de velocidad rolyn Goren y sus colaboradores en la Universidad de
La historia de estos trabajos arranca en los aos setenta Carolina del Sur observaron que los nios recin nacidos
del siglo pasado, concretamente en la Universidad de prefieren seguir con la mirada esquemas faciales con la
Cambridge, donde un grupo dirigido por el neurobilo- forma clsica de un tringulo invertido. No obstante, el
go Gabriel Horn estudi las bases neurolgicas de la descubrimiento se recibi con cierto escepticismo, pues-
impronta de la cra de pollo domstico. La impronta to que la preferencia desapareca en torno al primer ao
consiste en una forma de aprendizaje fcil de observar de vida. Sin embargo, Mark Johnson, del Colegio Birkbeck
en los animales que presentan un desarrollo precoz, como y antiguo estudiante de Horn, propuso la siguiente hip-
las cras de pato o los polluelos. Estas criaturas nidfugas tesis: tal vez exista un mecanismo general que oriente la
pueden moverse de forma autnoma inmediatamente atencin de los animales hacia los estmulos importantes
despus de la eclosin del huevo. Adems, el primer para el aprendizaje. Las cras, guiadas por una predispo-
agente al que se les expone tras nacer, normalmente por sicin biolgica a prestar atencin a esquemas similares
un escaso perodo de tiempo (algunas horas), se queda a la configuracin tpica de una cara, aprenden a reco-
grabado en su memoria y lo reconocen como compae- nocer a la madre sin distraerse con otros estmulos del
ro social. ambiente.
Horn centr su estudio en un rea cerebral de los En el cerebro, el mecanismo responsable de esa pre-
polluelos que pareca cumplir una funcin crucial para disposicin, que ya se activa al nacer, se encuentra de-
la impronta: cuando se lesionaba esta regin, los polluelos bajo de la corteza. Esta, en su proceso de maduracin,
quedaban amnsicos. As, eran incapaces de diferenciar inhibe tal funcin en torno el mes de vida. En ese
el objeto de impronta (por ejemplo, una caja roja) de un momento del desarrollo, los mecanismos de aprendiza-
elemento nuevo (un cilindro azul). Sin embargo, los in- je han fijado en la memoria una representacin general
vestigadores comprobaron, no sin una cierta consternacin, de los rostros, por lo que el problema salta a un nuevo
que cuando usaban un agente supuestamente natural, una estadio: la capacidad de diferenciar unas caras de otras.

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Cmo estudiar la predisposicin social


Para el estudio de las preferencias por los estmulos so- junto a un conjunto de puntos que se mueven siguiendo
ciales se utiliza un paradigma experimental muy senci- el ritmo semirrgido de la marcha de los vertebrados. En
llo. Se presentan a los neonatos dos imgenes prximas y una de las imgenes, los puntos luminosos mantienen
se mide cunto tiempo las miran: la imagen preferida siempre la misma distancia entre ellos; en otra, varan
ser la que observen durante ms tiempo (A). En la ex- sus distancias recprocas (C). Por otra parte, los pollue-
perimentacin con polluelos se coloca cada animal en el los reconocen la direccin de la marcha de la gallina in-
centro de un corredor oscuro; en cada extremo del pasi- cluso cuando el estmulo camina sobre s mismo, de
llo se muestra un estmulo luminoso diferente: el esque- manera que permanece siempre en el centro de la panta-
ma de una cara en posicin normal y el de una cara in- lla (como en una cinta para correr), y se alinean con ella.
vertida (B). Como sucede en los bebs humanos, los polluelos
Los movimientos del polluelo se miden a partir del pierden esta capacidad si el movimiento se presenta
tiempo que permanece junto a cada estmulo. En su pri- boca abajo, es decir, de forma incoherente con la direc-
mera experiencia visual, los polluelos prefieren situarse cin de la gravedad.

Un neonato observa dos estmulos en un monitor que representan un movimiento biolgico y un movimiento
aleatorio (aparecen en miniatura arriba a la izquierda de cada imagen).

B Los bebs y los polluelos prefieren observar o acercarse a imgenes de caras es-
quemticas en posicin normal (izquierda) frente a los esquemas de rostros en
posicin invertida. Los neonatos con un alto riesgo de autismo pueden no mani-
festar esta preferencia.

CORTESA DE GIORGIO VALLORTIGARA (fotografas e ilustraciones)


C

Disposicin de los puntos luminosos so-


bre el cuerpo de una gallina para crear
estmulos propios de su movimiento
biolgico. En el vdeo que se muestra a
los polluelos y a los neonatos (derecha)
solo se ven los puntos, lo que enfatiza el
movimiento y la forma del animal.

Esto es una cara, de acuerdo, pero se trata de la de mi los rostros esquemticos, fenmeno que tambin suce-
madre o de otra persona? Si bien resulta difcil asegu- de en los bebs.
rarse de que los neonatos no han visto ningn rostro El pollo domstico, con la precocidad de compor-
humano salvo el materno, aunque solo haya sido por tamiento que lo caracteriza y el control experimental
unos instantes, con los polluelos esta posibilidad resul- riguroso que ofrece, se ha convertido en el animal ideal
ta ms fcil de controlar. Aprovechando esta ventaja, para analizar si, de manera innata, tiende a dirigir su
hemos constatado la preferencia de las cras de ave por atencin hacia los agentes animados y potenciales com-

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paeros sociales que le rodean. Tambin hemos explo- nes, que caracterizan el movimiento de las criaturas
rado este fenmeno en neonatos humanos. animadas son las variables fundamentales (parecen ms
En uno de los experimentos, colocamos puntos lumi- eficaces para los cambios de trayectoria). No obstante,
nosos en posiciones estratgicas del cuerpo de un pollo podra pensarse que ello se debe a un aprendizaje; al fin
de modo que reproducan su movimiento biolgico. A y al cabo, un adulto ha contado con mltiples oportuni-
continuacin, expusimos a polluelos recin nacidos y que dades para asociar cierto tipo de movimientos con enti-
todava no haban tenido una experiencia visual a esas dades animadas y otros con objetos inanimados. Los
imgenes, as como a otras en las que un mismo nmero polluelos sin experiencias previas (se experiment con
de puntos de luz se movan con una velocidad media ellos justo despus de que salieran del huevo) manifes-
semejante pero de manera regular o casual. Descubrimos taron una preferencia y una familiaridad selectiva ante
que las cras preferan el movimiento biolgico. No obs- objetos que se movan con velocidad variable (un peque-
tante, esa preferencia no era especfica del movimiento o disco rojo que se mova en una pantalla) frente a los
de la especie, sino que estaba asociada con el patrn de que lo hacan con un desplazamiento uniforme.
variaciones casi regulares que caracterizan el movimien- Cabe resaltar que la base de la preferencia no depende
to de los vertebrados. tanto de las variaciones de velocidad, sino de la observa-
As, por ejemplo, los puntos que reproducan la marcha cin del preciso instante en que el objeto acelera y des-
de un gato resultaban para los polluelos tan atractivos acelera. Un ejemplo: si el momento del cambio de velo-
como los de una gallina. Este hallazgo confirma el papel cidad no resulta visible porque se realiza en un punto de
de gua que ejercen las predisposiciones biolgicas en la trayectoria en el cual el disco queda oculto por una
los procesos de aprendizaje. No se trata tanto de propor- barrera opaca, la preferencia no se manifiesta, a pesar de
cionar al polluelo los detalles del modelo del movimiento que las variaciones de velocidad entre los dos estmulos
de la clueca: en un mundo en el que existen tantos entes (el que tiene una velocidad constante y el que muestra
que se mueven, resulta ms til que la impronta vaya una velocidad variable) se hayan visto. En este caso, las
dirigida a los agentes en movimiento que tengan mayor preferencias espontneas de los polluelos recin nacidos
probabilidad de ser una gallina; y no una piedra que se corresponden con las de los bebs con pocas horas de
rueda por el suelo o una rama que agita el viento. vida: tambin estos se sienten ms atrados por un obje-
Francesca Simion y sus colaboradores de la Universi- to que acelera que por otro que se mueve a velocidad
dad de Padua han utilizado nuestros estmulos gallinceos constante.
luminosos para investigar el fenmeno en recin nacidos
con una media de 70 horas de vida. Comprobaron que, Cimientos del cerebro social
como los polluelos, los neonatos preferan el movimien- La experimentacin con los polluelos no solo permite un
to biolgico. riguroso control de la ausencia de experiencias previas,
Segn mencionbamos al principio, otra propiedad tambin permite indagar los mecanismos nerviosos
fundamental de los agentes animados, que ya reconoci responsables de las preferencias. Mediante una tcnica
Aristteles en su da, consiste en la movilidad. De nuevo que permite analizar la expresin gentica exploramos,
mostramos a un grupo de polluelos un agente que, o bien junto con Uwe Mayer y Elena Lorenzi, de la Universidad
se mova por s solo, o bien como resultado del impulso de Trento, el gen c-fos en el septum, rea del cerebro que
de otro objeto. Los animales preferan tener de compae- parece desempear una funcin crucial en la predispo-
ro social al ente que se mova de manera autnoma. Los sicin al reconocimiento de los objetos animados.
bebs con pocas horas de vida tambin miraban durante Presente en el cerebro de los mamferos y de las aves,
ms tiempo a agentes que se movan por s solos que a el septum se asocia con una funcin importante en la red
otros con un movimiento cuyo origen no estaba claro. neurolgica para la conducta social. En concreto, se
Pero qu sucede con los juguetes con movimiento trata de un conjunto de estructuras subcorticales funda-
errtico? Qu los convierte en animados? Las inves- mentales para la regulacin del comportamiento social
tigaciones con personas adultas sugieren que las varia- en el sistema nervioso de los vertebrados. Adems del
ciones de velocidad bruscas, aceleraciones o deceleracio- septum, forman parte de ella la amgdala, el hipotlamo

L O S AU TO R E S

Orsola Rosa-Salva (izquierda) y Elisa Di Giorgio (centro)son investigadoras


posdoctorales en el Centro Interdepartamental Mente y Cerebro (CIMeC) de
la Universidad de Trento. Giorgio Vallortigaraes profesor de neurociencias en
el mismo centro.

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La ilustracin de la
derecha muestra el
septum (flecha roja)
en el hemisferio iz-
quierdo del telenc-
falo de un polluelo
(seccin coronal). La
imagen al microsco-
pio exhibe la activa-
CORTESA DE GIORGIO VALLORTIGARA

cin cerebral en el
septum. Se aprecian Septum
los somas (turquesa)
y los ncleos de las
neuronas activadas 1 milmetro
0,1 milmetros
(azul oscuro).

anterior y ventromedial, el rea preptica medial y el atencin a los rostros, al movimiento biolgico y a los
mesencfalo. desplazamientos autnomos son seales de la presencia
En una futura fase de nuestro estudio prevemos re- de un agente social y de sus caractersticas (cmo son y
gistrar la actividad de neuronas concretas del septum y se comportan). Es posible que la carencia o el desarrollo
de las reas conectadas mientras el animal observa in- imperfecto de estos cimientos bsicos pueda repercutir
dicios de animalidad. El objetivo es verificar si existe en la formacin de un cerebro social y causar alguna
una seleccin en la respuesta a estos estmulos y descu- alteracin en el neurodesarrollo?
brir los genes implicados en las predisposiciones. Un
paso decisivo en esta direccin es identificar una varia- Primeros pasos para la exploracin
bilidad de base gentica en la respuesta de los animales. Un estudio que llevamos a cabo en colaboracin con la
En nuestro laboratorio, Elisabetta Versace ha estudiado Red Italiana para el Reconocimiento Precoz de las Altera-
razas de pollo seleccionadas genticamente y que se han ciones en el Espectro Autista (NIDA), coordinado por
mantenido aisladas, en similares condiciones, durante Maria Luisa Scattoni, del Instituto Superior de Sanidad de
casi 20 aos. Los polluelos de las diversas razas muestran Italia, apunta en esa direccin. Partimos del hallazgo de
diferencias sutiles en las preferencias por los objetos que en la base de las dificultades sociales propias de los
animados, lo cual abre el camino para la aplicacin de trastornos del espectro autista (TEA) se encuentra un mal
tcnicas de gentica y biologa molecular con el fin de funcionamiento del cerebro social. Estudios mediante
identificar los genes implicados. resonancia magntica funcional han demostrado que los
Por lo comn, resulta comprensible que se utilice un estmulos sociales (rostros y movimiento biolgicos) no
modelo animal para estudiar una cuestin biolgica activan las mismas reas cerebrales en adultos con autismo
fundamental, como es la predisposicin al reconocimien- que en probandos de la misma edad sanos. En estos ltimos,
to de objetos animados, puesto que algunos animales los estmulos sociales activan reas corticales especficas
presentan un repertorio de comportamientos complejos (entre ellas, el rea fusiforme, especializada en el proce-
y bien desarrollados desde el momento en que nacen; samiento de las caras), mientras que en los autistas se
adems, su estudio permite un control riguroso de las activan regiones corticales que, por lo general, se activaran
experiencias sensoriales tanto en la etapa embrionaria en respuesta a la visin de objetos. En otras palabras, para
como tras el nacimiento. Quiz menos fcil de entender las personas con autismo, a diferencia de lo que ocurre
es la utilidad prctica que puede aportar este modelo de con las sanas, los estmulos sociales presentan el mismo
experimentacin para el anlisis del comportamiento valor que los objetos inanimados. Ello sugiere que el es-
humano. Pero los polluelos y los bebs tienen un ante- tudio del cerebro social y de sus orgenes es importante
pasado comn, un antiguo reptil que dio origen a las para la comprensin de esta psicopatologa.
lneas separadas de las aves y los mamferos hace alrede- Para nuestra investigacin exploramos neonatos con
dor de 280 millones de aos. Aunque pueda sorprender, un alto riesgo gentico de desarrollar autismo (tenan un
nuestras investigaciones con cras de pollo domstico hermano diagnosticado de TEA) y otros con un bajo
pueden repercutir en el mbito mdico y clnico humano. riesgo (sin familiares cercanos afectos). Dentro de la pri-
Nuestro razonamiento ha sido sencillo. La predispo- mera dcada de vida, los dos grupos de bebs participaron
sicin a reconocer los agentes animados constituye el en observaciones comportamentales idnticas. Se les
cimiento sobre el que se edifica un cerebro social. La mostraban dos imgenes (por ejemplo, una cara esquem-

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El cerebro social en el autismo


Los trastornos del espectro autista (TEA) consis-
ten en un conjunto heterogneo de modificaciones
en el neurodesarrollo relacionadas con una altera-
cin en la maduracin cerebral presente ya en el
perodo fetal. Se manifiestan durante los primeros
tres aos de vida y se caracterizan por dficits en
la capacidad de comunicacin y la interaccin so-
cial del nio, as como por la presencia de intere-
ses y comportamientos limitados y repetitivos.
Recientes estudios efectuados en Estados Uni-

CORTESA DE GIORGIO VALLORTIGARA


dos indican que uno de cada 88 nios presenta el
trastorno, y que su prevalencia es mayor en el sexo
masculino que en el femenino. En la mayora de
los casos existe una causa gentica. Entre los sig-
nos que pueden hacer sospechar de un TEA en los
primeros meses de vida se hallan que el beb pre-
senta un retraso en el desarrollo lingstico, que
no responde a su nombre, que su contacto visual Un neonato con alto riesgo de autismo observa dos
es escaso e inconstante y que muestra poco inters estmulos en un monitor del laboratorio mvil de
por los dems. los autores.

tica en posicin normal y una cara esquemtica invertida) de su desarrollo, sea tpico o atpico. Asimismo, si se
y se meda el tiempo que miraban cada imagen. De este confirman los datos en un nmero ms amplio de neo-
modo se evaluaba si los neonatos de los dos grupos pres- natos, podra representar el primer paso hacia la puesta
taban la misma atencin a los estmulos sociales. a punto de un protocolo de exploracin precoz en los
Los resultados fueron reveladores: en el grupo de bebs con riesgo de padecer autismo (por lo general, la
bebs con un alto riesgo de autismo se registr una me- patologa se diagnostica en torno a los tres aos).
nor propensin a observar los estmulos sociales (la Todo ello abre las perspectivas para una intervencin
imagen esquemtica de una cara y la de un movimiento rehabilitadora meticulosa y precoz durante los perodos
de tipo biolgico) y una preferencia por los estmulos no sensibles, en los que el sistema nervioso muestra una
sociales (una cara invertida o un movimiento casual). mayor predisposicin para el cambio. Adems, la inves-
Este hallazgo apoya la hiptesis de que una anomala de tigacin sobre las predisposiciones al reconocimiento de
las predisposiciones sociales tpicas en los neonatos los agentes animados puede servir de punto de partida
puede estar relacionada con el desarrollo de trastornos para el estudio del desarrollo del cerebro social y de sus
como el autismo. alteraciones. H
Este descubrimiento arroja luz sobre los mecanismos
que guan la especializacin del cerebro social a lo largo Le Scienze

PA R A S A B E R M S

Difference in visual social predispositions between newborns an low- and high-risk for autism. E. Di Giorgio et al.
en Scientific Reports, vol. 6, art. 26.395, 20 de mayo de 2016.
Filial responses as predisposed and learned preferences: Early attachment in chicks and babies. E. Di Giorgio et al.
en Behavioral Brain Research, publicado en lnea, 8 de septiembre de 2016.
Spontaneus preference for visual cues of animacy in nave domestic chicks: The case of speed changes. O. Rosa-Salva
y G. Vallortigara en Cognition, vol. 157, pgs. 49-60, diciembre de 2016.

EN NUESTRO ARCHIVO

Sentimiento social en paales. Christian Wolf en MyC n.o 54, 2012.


Expertos en rostros. Stefanie Hhl en MyC n.o 58, 2013.

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