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Louis Pasteur

(Dole, Francia, 1822 - Marnes-la-Coquette, 1895)


Qumico y bacterilogo francs, fundador de la
microbiologa y pionero de la medicina moderna.

Desde los tiempos de Hipcrates (siglo V a.C.) se


haban atribuido las enfermedades a abstractos
desequilibrios de los humores internos del cuerpo
humano. Hubo que esperar al siglo XIX para que,
de la mano de geniales investigadores como Louis
Pasteur y Robert Koch, quedase firmemente
establecida la teora del origen microbiano de las enfermedades infecciosas, segn la
cual stas son provocadas por grmenes patgenos ambientales que penetran en el
organismo sano; la determinacin de las causas concretas y seguras de una amplia gama
de afecciones supuso el inicio de la actual medicina cientfica. Pasteur dio asimismo un
impulso decisivo al desarrollo de las vacunas, siendo especialmente recordado por el
xito de su vacuna contra la rabia (1885).

Biografa

Su padre, que diriga una pequea tenera, se haba trasladado a Arbois durante la
infancia del pequeo Louis, que realiz sus primeros estudios demostrando ms vocacin
por la pintura que por los libros. A pesar de ello, su padre lo oblig a cursar estudios
secundarios en el Liceo de Besanon, donde consigui el ttulo de bachiller en letras en
1840 y en ciencias en 1842. Ese mismo ao fue admitido en la Escuela Normal Superior
de Pars, pero con una baja puntuacin, que al ao siguiente mejor. Estudi qumica
bajo la direccin de Dumas y Balard, y en 1847 se doctor en fsica y qumica.

Al ao siguiente, sus investigaciones sobre el cido racmico, y a continuacin sobre el


paratartrico, le llevaron a formular una teora sobre la disimetra molecular; crea haber
descubierto una lnea de demarcacin entre las sustancias orgnicas elaboradas por
seres vivos (con estructura molecular disimtrica) y las preparadas en los laboratorios
(con estructura simtrica). Tales estudios han valido a Pasteur la consideracin de
fundador de la estereoqumica, rama de la qumica que describe la estructura
tridimensional de las molculas. Hoy sabemos que su concepcin era errnea, pero
igualmente constituira el punto de partida para investigaciones de gran trascendencia.

De la fermentacin a la generacin espontnea

En 1848 fue nombrado profesor de fsica y qumica en el Liceo de Dijon, y tres meses
despus suplente en la ctedra de qumica de la Universidad de Estrasburgo, ctedra de
la que sera titular en 1852, para pasar despus (1854-1857) a la Universidad de Lille
como profesor de qumica y decano de la Facultad de Ciencias. Con una orientacin
principalmente prctica, encaminada a resolver algunas dificultades con que topaban las
industrias vincolas y cerveceras de la regin, Louis Pasteur emprendi en Lille sus
conocidos estudios sobre la fermentacin.

Sus investigaciones le llevaron a corroborar, por un lado, la idea de que las levaduras
eran las responsables de la produccin de alcohol en la fermentacin, y por otro, a
descubrir que la produccin en el proceso de fermentacin de ciertos cidos y sustancias
indeseables (que agriaban el vino o la cerveza) era debida a la accin de
microorganismos como las bacterias. Pasteur resolvi el problema con el simple mtodo
de someter a altas temperaturas las soluciones azucaradas iniciales; se eliminaba con
ello las bacterias, evitando as la acidificacin del producto final.

El ilustre cientfico francs aplicara este mismo sistema al mbito de la conservacin de


los alimentos: calentando la leche a alta temperatura antes de embotellarla, se destruyen
las bacterias patgenas que pueda contener y se impide su fermentacin sin alterar su
estructura ni sus componentes. Este procedimiento, que hoy llamamos pasteurizacin,
complement las aportaciones anteriores de Nicolas Appert y favoreci el crecimiento de
la industria agroalimentaria.

Mientras tanto, Louis Pasteur haba pasado a Pars como director del departamento de
ciencias de la cole Normale (1857-1867), y a continuacin como titular de la ctedra
de qumica de la Facultad de Ciencias de la Universidad (1867-1875). All, en spera
lucha con el bilogo francs Flix Pouchet y los fisilogos teologizantes, desarroll su
gran batalla contra la generacin espontnea. La antigua idea de que algunos seres vivos
no derivan de la reproduccin de otros, sino que se forman espontneamente, se basaba
en una observacin emprica inexacta (de la carne en putrefaccin, por ejemplo, surgen
larvas de dpteros) y haba mantenido su vigencia durante siglos, al ser sostenida por
autoridades como Aristteles. Aunque los experimentos de Francesco Redi (1626-1698)
confutaron ese ejemplo en concreto, el posterior descubrimiento de los microorganismos
resucit esta polmica, una de las ms relevantes de la historia de la biologa.

Experiencia

Las investigaciones sobre la fermentacin haban llevado a Pasteur a preguntarse si


aquellos microorganismos que intervenan en la misma se formaban de manera
espontnea o procedan del entorno. Para resolver la cuestin, ide un experimento
consistente en introducir material nutritivo esterilizado mediante calor en diversos
recipientes; todos ellos fueron sellados para impedir la contaminacin por el aire local.

Los resultados fueron inequvocos: en los recipientes en los que se introduca aire
hmedo se produca una rpida putrefaccin de la materia orgnica; en cambio, en los
recipientes donde el aire introducido contena poca humedad, prcticamente no haba
alteracin de la materia original. Pasteur dedujo que el aire est cargado de grmenes
de microorganismos que se desarrollan en contacto con la materia orgnica en las
condiciones ambientales adecuadas. La publicacin de las conclusiones en 1860 supuso
la definitiva liquidacin de la teora de la generacin espontnea; en la memoria final de
1861, por otra parte, Pasteur intuy que los estudios realizados podan "preparar el
camino a una seria investigacin sobre el origen de las enfermedades".
Mayor gloria haban de darle todava a Pasteur los trabajos que comenz en 1865, ao
en que, habindose difundido en los alrededores de Alais una grave enfermedad que
destrua los gusanos de seda, fue comisionado por el gobierno para que estudiara la
epidemia y buscara sus posibles remedios. Tal enfermedad, llamada pebrina, estaba
alcanzando proporciones inusitadas y amenazaba con hundir la rica industria de la seda
del sur de Francia.

Pasteur analiz en profundidad el problema y logr determinar que la afeccin era


causada por unos corpsculos microscpicos (descritos ya por el italiano Cornaglia) que
aparecan en la puesta efectuada por las hembras enfermas; seleccionando y criando
huevos libres de la plaga, las explotaciones lograron salvarse del desastre. De este modo
fue corroborando su intuicin de que muchas enfermedades eran debidas a infecciones
de microorganismos patgenos, y se encontraba ya en situacin de enunciar los
principios de la patologa microbiana.

La teora microbiana y las vacunas

Los estudios anteriores, en efecto, sugirieron a Pasteur una analoga entre la enfermedad
y la fermentacin: del mismo modo que la accin de microorganismos exteriores es la
causa, por ejemplo, del deterioro de la leche, esos mismos microorganismos podan
invadir un cuerpo sano y causar las afecciones. Lleg as a establecer, como
consecuencia de sus trabajos, la llamada teora microbiana o germinal de las
enfermedades, segn la cual muchas de stas se deben a la penetracin en un cuerpo
sano de microorganismos patgenos. Pese a la incomprensin que suscit (derivada en
cierto modo del sentido comn, para el que resulta sorprendente que seres
microscpicos puedan matar a otros infinitamente ms grandes), los resultados de sus
ulteriores investigaciones acabaran avalando su hiptesis.

Entretanto, la guerra civil que se ensaaba en Pars en 1871 oblig a Pasteur a


abandonar la ciudad, pero no detuvo sus estudios. En Clermont-Ferrand, donde se
refugi, los cerveceros del lugar le invitaron a proseguir y completar las pesquisas sobre
la cerveza. Pacificada la ciudad, regres a Pars, donde fue elegido socio de la Academia
de Medicina (1873) y se le otorg una pensin vitalicia (1874, aumentada en 1883);
recibi luego la Legin de Honor e ingres en la Academia Francesa (1881).

Por esos aos y ya hasta su fallecimiento, Louis Pasteur orient su actividad hacia el
estudio de las enfermedades contagiosas (partiendo del supuesto de que eran debidas
a grmenes que pasaban de un organismo a otro), logrando no slo confirmar su teora,
sino tambin desarrollar la vacunacin como mtodo preventivo. Conocida desde
antiguo, el mecanismo de la vacunacin es simple: estimular el sistema inmunitario
exponindolo al microorganismo responsable de una determinada enfermedad, a fin de
que en el futuro pueda responder de inmediato ante una eventual infeccin.

Sin embargo, su aplicacin prctica hubo de enfrentarse a obstculos insalvables; al no


haber un modo seguro de regular la fuerza infecciosa de los extractos, a menudo se
causaba la enfermedad que se pretenda prevenir. Slo un mdico rural ingls, Edward
Jenner, haba logrado en 1796 una prevencin eficaz contra la viruela humana, que
consista en infectar a un individuo sano con la viruela de las vacas. La infeccin
estimulaba las defensas del individuo hasta el punto de inmunizarlo contra la viruela
humana; al ser la viruela de las vacas inofensiva en el ser humano, el mtodo no
comportaba ningn riesgo.

En 1879, mientras realizaba experimentos con pollos afectados por el clera de las
gallinas, Pasteur advirti que unos animales infectados con un cultivo conservado en
malas condiciones, y por tanto deteriorado, quedaban protegidos frente a la
enfermedad; haba descubierto que, en determinadas condiciones, los grmenes
resultaban menos patgenos, pero que al inocularlos en un individuo sano daban
igualmente lugar a una respuesta defensiva que protega contra los grmenes virulentos.

En 1881 inici sus estudios acerca del carbunco, una enfermedad que causaba estragos
en el ganado lanar. Pasteur descubri el bacilo responsable de la enfermedad y llev a
la prctica la idea de inducir una forma leve de la misma en los animales, inoculndoles
bacilos debilitados para inmunizarlos contra ataques de variedades ms agresivas.
Prepar la vacuna y result un xito: todas las ovejas en las que se haban inoculado
bacilos dbiles resistieron el contagio de los bacilos letales; y todas las no vacunadas
perecieron.

La continuacin de sus investigaciones le permiti desarrollar la vacuna para prevenir la


rabia, una enfermedad contagiosa tambin llamada hidrofobia en el hombre y contra la
que no exista paliativo alguno, resultando casi siempre mortal. Despus de largos
estudios y experimentos ensayados desde 1880, encontr un mtodo seguro para
atenuar el virus: inocular la enfermedad en conejos y, tras su muerte, someter a
desecacin las mdulas de los conejos, de las que podan obtenerse extractos cada vez
menos virulentos a medida que avanzaba el tiempo de desecacin.

La efectividad de esta vacuna, su ltima gran aportacin en el campo de la ciencia, se


prob con xito el 6 de julio de 1885 en un nio alsaciano de nueve aos, Joseph Meister,
que haba recibido catorce mordeduras de un perro rabioso y que, gracias a un paciente
tratamiento de diez das, no lleg a desarrollar la enfermedad. Este xito espectacular
tuvo una gran resonancia, as como consecuencias de orden prctico para Pasteur, quien
hasta entonces haba trabajado con medios ms bien precarios.

El apoyo popular hizo posible la construccin del Instituto Pasteur, fundado en 1888,
que gozara a partir de entonces de un justificado prestigio internacional. Con la salud
muy debilitada (vena padeciendo una hemipleja desde 1868), en 1892 recibi en la
Sorbona un solemne homenaje con motivo de su septuagsimo aniversario; tres aos
despus, el insigne cientfico falleci en Marnes-la-Coquette.