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UNIDAD 6

Humboldt y el relativismo: lengua, accin y carcter nacional

ndice esquemtico

1. El papel del lenguaje en la formacin de las ideas

2. La articulacin fnica y la articulacin mental: la forma del lenguaje. Pensamiento pre-

articulado y articulado

3. Palabra y concepto

4. La naturaleza de la gramtica: formas y relaciones gramaticales

5. La tesis de la superioridad de las lenguas flexivas

6. La tesis de la relatividad lingstica

7. Las relaciones entre lengua y carcter nacional

8. La influencia de Humboldt en E. Sapir y B.L. Whorf

1. El papel del lenguaje en la formacin de las ideas

La idea de la relatividad lingstica no era una idea original en tiempos de Humboldt.

Poda encontrarse, implcita al menos, en muchas teoras filosficas del lenguaje desde Locke,

que ya mantena la tesis de la intraducibilidad de las lenguas, y haba sido ms o menos

explcitamente formulada por diversos autores franceses (Condillac, Maupertuis, Destutt de

Tracy, de Grando) a lo largo del siglo XVIII. Pero slo en Humboldt adquiere la tesis de la

relatividad lingstica la funcin de ncleo central de toda una teora sobre el lenguaje y sobre

el hombre. Slo a partir de su obra el relativismo lingstico se convierte en un tema recurrente

en el pensamiento antropolgico y social.

Como en el caso de los enciclopedistas y los idelogos, el inters de Humboldt por los

estudios lingsticos era ms bien metodolgico que sustantivo. Humboldt, como anteriores

filsofos del lenguaje, consideraba que el estudio de ste constitua el medio ideal para inquirir
en la naturaleza humana, en la estructura del entendimiento humano y en su proceso de

constitucin. Esto no quiere decir que Humboldt se despreocupara del anlisis emprico y

comparativo de lenguas concretas, entregndose a especulaciones ms o menos gratuitas. Su

labor filolgica, ampliamente reconocida y de una decisiva influencia a lo largo de todo el siglo

XIX, es inmensa y profunda pero, en cualquier caso, es de ndole complementaria a su teora

filosfica del lenguaje y del hombre.

Una caracterstica central de la filosofa lingstica de Humboldt es su consideracin del

lenguaje en conexin con los procesos psicolgicos de percepcin y conceptualizacin.

Humboldt pensaba que el lenguaje desempea un papel decisivo, constitutivo, en los procesos

de pensamiento, tanto individual como colectivamente, y que era bajo este prisma psicolgico

bajo el que haba que abordar su estudio. Esta dimensin psicolgica era considerada como

primaria y previa a la dimensin social: En consecuencia, independientemente de la

comunicacin entre hombres, hablar es una condicin necesaria para el pensamiento de un

individuo aislado (GS, V, pg. 377). El lenguaje era concebido antes como instrumento del

pensamiento que como sistema de comunicacin; primero como herramienta cognitiva y, luego,

como sistema de transmisin de informacin. En este sentido, Humboldt segua la orientacin

de los idelogos: el lenguaje no es un mero sistema representativo de ideas ya conformadas,

sino que tiene una funcin esencialmente dinmica en la formacin y desarrollo de stas.

2. La articulacin fnica y la articulacin mental: la forma del lenguaje. Pensamiento pre-

articulado y articulado.

El concepto de articulacin es esencial para entender la concepcin de Humboldt

sobre las relaciones entre lenguaje y pensamiento. Se aplica en dos niveles, en el fnico y en el

mental. Del mismo modo que el sonido se produce en el lenguaje de forma articulada, esto es,

descompuesta en unidades, as sucede con el pensamiento. El flujo mental, la corriente

continua de estados mentales en que consiste nuestra experiencia se encuentra, en el

pensamiento, dividida en elementos, que son los conceptos. Pero este paralelismo no es
puramente analgico, sino causal. No es una simple similaridad entre los procesos de

constitucin del lenguaje y el pensamiento, sino que expresa una conexin ms ntima: la

articulacin lingstica es una condicin necesaria para el surgimiento de la

conceptualizacin, que implica anlisis (en el sentido de Condillac) de la experiencia. Antes de

que el lenguaje descomponga el pensamiento, slo existe una corriente de sensaciones

indiferenciada, en la que se mezclan las percepciones puras, los sentimientos, los deseos, etc.

Se trata del pensamiento pre-articulado, del pensamiento indiferenciado, indeterminado, que

Humboldt contrapone al autntico pensamiento, de conceptos concatenados mediante el

lenguaje. En el primer tipo de pensamiento existe pura conciencia; en el segundo, en cambio,

se da la auto-conciencia, que se produce por reflexin sobre el contenido de la conciencia.

Cuando se afirma que Humboldt mantena que el lenguaje era una condicin necesaria para el

pensamiento, se habla de esta segunda clase de pensamiento, pensamiento articulado. El

lenguaje es el instrumento que permite al individuo dar el salto cualitativo desde el

pensamiento pre-articulado al pensamiento conceptualmente organizado. El lenguaje permite

fijar (y hacer independiente de la sensacin) conjuntos de contenidos de conciencia

(colecciones de ideas simples, segn la epistemologa de Locke). Estos conjuntos son los

conceptos, que se encuentran causalmente ligados con los smbolos lingsticos que se les

aplican; son, adems, el producto de la actividad del entendimiento. Con respecto a ciertas

epistemologas racionalistas, la de Humboldt se distingue por el nfasis que pone en el carcter

activo de la mente humana: el entendimiento no es el mero receptor de sensaciones, inerme

ante el flujo de estmulos sensoriales, sino la facultad de organizar y dividir la experiencia en

unidades (similares, oponibles, compatibles ... ), en conceptos lingsticamente determinados y

consolidados: El hombre que busca el lenguaje busca signos mediante los cuales, en virtud de

las divisiones que operan en su pensamiento, puede reunir totalidades en una unidad (GS, VII,

pg. 582).

3. Palabra y concepto
Las palabras desempean pues un papel decisivo en la construccin del concepto; por

un lado, permiten fijar una determinada totalidad compuesta, liberando a la memoria del

trabajo de reconstituirla cada vez que sea necesario. Por otro, el lenguaje permite tratar a los

conceptos como totalidades que son ms que meros agregados, creando literalmente realidades

nuevas, de carcter abstracto: El principio que domina la totalidad del lenguaje es la

articulacin; su cualidad ms importante es la disposicin fcil y consistente, pero que

presupone los elementos simples y en s mismos inseparables. La esencia del lenguaje consiste

en moldear el material del mundo fenomnico para darle la forma de pensamiento (GS, IV, pg.

17). El lenguaje tiene una funcin cognitiva, permite aprehender la realidad organizando la

experiencia y el pensamiento: De una masa de pensamientos indeterminados, informes, una

palabra extrae un cierto nmero de rasgos, los conecta, les proporciona estructura y color y,

con ello, los individualiza (GS, IV, pg. 248). La palabra permite identificar el concepto, le

proporciona sus criterios de identidad y, por tanto, es condicin necesaria para su comparacin

y conexin. Para Humboldt, la concepcin semitica que separa, como realidades diferentes, el

signo lingstico y aquella realidad conceptual a la que se aplica es fundamentalmente errnea:

el concepto slo alcanza su plenitud mediante la palabra, y no se puede separar al uno de la

otra. Confundir esto, y considerar las palabras como simples signos, es el error bsico que

arruina cualquier lingstica y cualquier consideracin correcta del lenguaje (GS, V, Pg. 428).

Humboldt se inscribe as en una tradicin de pensamiento racionalista que tiene ms que ver

con Locke y Condillac que con Leibniz y Kant. Aqullos consideran que el lenguaje tiene un

papel constitutivo y central en el surgimiento y desarrollo del pensamiento; en cambio, los

ltimos conciben el lenguaje como un sistema auxiliar til para la representacin y transmisin

del pensamiento.

En cuanto a la teora propiamente semntica de Humboldt hay que sealar dos

caractersticas: 1) su conciencia del carcter relacional del enunciado lingstico, frente a la

concepcin puramente nominativa, predominante en la lingstica anterior, y 2) su defensa del

simbolismo fnico, como fenmeno lingstico corrector de la arbitrariedad del signo lingstico.
Humboldt distingue entre dos tipos de designacin lingstica: la que atae a los elementos

categoremticos y la que es propia de las expresiones sincategoremticas, relacionales: Parece

existir una doble designacin en el lenguaje: la de los conceptos mediante las palabras y la de

la sintaxis mediante la estructuracin de las palabras, mediante trminos especficos o

mediante cualquier otro recurso que examinaremos (GS, VI, 2, pg. 361). Con esto se distancia

de la semntica del siglo XVIII que, siguiendo a Locke, est centrada sobre las modalidades de

la funcin nominativa (los nombres significan ideas), descuidando los aspectos estructurales de

la representacin del pensamiento. En cambio, por lo que se refiere a la designacin lxica,

Humboldt comparte la concepcin dieciochesca de la referencia mediata, esto es, la tesis segn

la cual existe un doble proceso nominativo; por una parte, los trminos designan conceptos y,

por otra, stos remiten a los objetos. El lenguaje slo puede referirse a la realidad con la

mediacin del nivel conceptual. Lo que ocurre en el caso de la teora semntica de Humboldt es

que, dada la identificacin entre palabra y concepto, esta mediacin queda diluida, sobre todo

si se tiene en cuenta que distingue entre conceptos 'intelectuales', esto es, abstractos o

generales, y conceptos individuales, correspondientes a entidades particulares y originados en

la percepcin.

Respecto al modo en que se relacionan el lenguaje y la realidad, Humboldt mantiene

una cierta concepcin naturalista, siguiendo con ello a Leibniz: A la hora de elegir sonidos para

los conceptos, el lenguaje se gua de forma natural por las relaciones ms o menos claras que

los sentidos y la imaginacin encuentran entre ellos, de acuerdo con la personalidad individual

de las naciones (GS, V, pg. 416). Pero es evidente que tal concepcin se separa de la de

Leibniz al no admitir la unicidad originaria de la relacin entre concepto y palabra, sino la

heterogeneidad bsica de los pueblos y sus culturas. Adems, la naturalidad de la designacin,

deshecha por la evolucin conceptual y fontica de las lenguas, no se limita al simbolismo

fnico, sino que incluye otro tipo de asociaciones: Originalmente esta designacin (que en

realidad slo es tal con respecto al oyente, pero que es ms bien una aprehensin para el
hablante) se encuentra en toda palabra; en las que imitan los sonidos naturales que producen

los objetos, en otras, en cosas corpreas, en diferentes propiedades de la cosa, en los objetos

intelectuales, en las metforas escogidas para su indicacin (GS, V, Pg. 426).

Para Humboldt, ms all de las similaridades puramente fsicas entre palabras y

realidades referidas, existen parecidos en las impresiones que producen, y seran tales

impresiones los motores causales de su particular rotulacin lingstica. En el caso de realidades

abstractas, jugara un papel adicional la analoga, que permite extrapolar designaciones sobre la

base de comparaciones implcitas.

4. La naturaleza de la gramtica: formas y relaciones gramaticales.

La gramtica es, segn Humboldt, un sistema designativo similar al semntico; la

diferencia reside en que las reglas gramaticales no designan elementos de la realidad, sino ms

bien las posibilidades de su estructuracin: Las palabras representan en su mayor parte objetos

corpreos. Lo que designa la gramtica no es nada corpreo, nada visible, nada que se

encuentre en el mundo exterior, sino puramente suspendido, como una forma incorprea, en

las cosas, hasta que una fuerza representadora las saca a la luz, constituyendo as relaciones

intelectuales (GS, VI, 2, pg. 337).

En la gramtica hay que distinguir las formas gramaticales de las relaciones

gramaticales; las primeras designan o expresan las segundas. Las formas gramaticales pueden

aadirse, adjuntarse, y modificar el concepto ligado a un trmino; por ejemplo, la flexin verbal

o la flexin de caso modifican el ncleo conceptual de una expresin lingstica situndola en

un marco relacional, el del enunciado o del discurso. Pero las formas gramaticales no slo estn

constituidas por modificaciones morfolgicas de trminos conceptuales, tambin incluyen los

trminos propiamente relacionales, las conjunciones por ejemplo, e incluso el propio orden de

las palabras, en la medida en que en ciertas lenguas se es el nico recurso utilizable para la

expresin de relaciones sintcticas.


5. La tesis de la superioridad de las lenguas flexivas

Segn la tipologa lingstica de comienzos del XIX, las diferentes lenguas son

comparables de acuerdo con sus recursos para la expresin de las relaciones gramaticales,

entre otras cosas, y Humboldt mantuvo en este sentido la tesis de la superioridad de las

lenguas flexivas sobre otros tipos de lenguas, como tambin haba hecho Schlegel. Para

Humboldt, los mtodos flexivos para expresar las relaciones gramaticales eran ms 'orgnicos'

que los aglutinantes, por ejemplo, que calificaba de 'mecnicos'. La flexin permite la

realizacin de la unidad lingstica de modo ms conveniente para la expresin de los

conceptos relacionales. Otras lenguas expresan las relaciones gramaticales mediante la

combinacin de dos o ms palabras significativas; las lenguas flexivas, en cambio, disponen de

recursos para que las dimensiones relacionales de una palabra queden expresadas en la misma

palabra formando una totalidad completa. No obstante, las relaciones gramaticales no se

confunden con los conceptos, sino que son funciones de ellos: La primera y ms importante

cuestin es que el espritu requiere del lenguaje que distinga claramente entre objeto y forma,

objeto y relacin, y no los mezcle entre s .. Pero esta separacin se consigue precisamente slo

con el desarrollo de la forma gramatical genuina a travs de la flexin y de palabras

gramaticales (GS, IV, Pg. 308). En la relacin no hay contenido, por lo que Humboldt sostiene

que los 'autnticos' trminos relacionales son asignificativos, carentes de contenido conceptual.

Su funcin se agota en la conexin de los elementos de la frase o del discurso. En resumen, la

tesis de la superioridad de las lenguas flexivas, mantenida por Humboldt, viene a afirmar que la

flexin es el mejor mtodo expresivo para mantener la distincin entre conceptos y relaciones.

La dimensin sintctica es una de las varias en que se pueden establecer

comparaciones entre las lenguas. Otras son la fontica y la conceptual. A la filosofa del

lenguaje le atae especialmente sta ltima, en la que Humboldt es considerado un precursor

claro de dos tesis distintas, pero relacionadas en su caso: la tesis de la relatividad lingstica y

la tesis de la relacin entre la lengua y el 'carcter nacional'.


6. La tesis de la relatividad lingstica

La tesis de la relatividad lingstica tiene en Humboldt races en sus consideraciones

sobre las razones de la variedad de las lenguas. Segn Humboldt, estas razones se reducen a

dos: la variabilidad de las 'percepciones' de los individuos y los diferentes caracteres de las

naciones o culturas. Respecto a la variedad de las percepciones, el caso ms sencillo es que

stas difieran por producirse en entornos (fsicos) radicalmente distintos. As, los sistemas

lingsticos de una cultura del rtico y de otra tropical diferirn porque se correspondern con

categorizaciones de diferentes experiencias. Incluso cuando la experiencia de un objeto (su

percepcin, en el sentido de Humboldt) est realmente presente en dos comunidades

diferentes, hay que tener en cuenta el lugar y la frecuencia de tal experiencia en esa cultura.

Este es un caso en el que ms tarde insistirn antroplogos como B. L. Whorf, destacando que

la percepcin y conceptualizacin es tanto ms fina y compleja cuanto la experiencia es ms

importante (para la supervivencia por ejemplo) dentro de una cultura. En este sentido, los

sistemas conceptuales de dos lenguas pueden diferir no slo en que posean trminos que

designan experiencias que no comparten, sino tambin en la organizacin de campos lxicos

compartidos, ms o menos analticos.

Otra cosa diferente es que dos culturas (naciones, en la terminologa de Humboldt)

tengan diferentes percepciones de una misma realidad. Como la percepcin, en la poca

de Humboldt, era entendida como captacin del objeto bajo una determinada propiedad o

rasgo (Kant, Herder), su tesis equivale a la de que diferentes culturas categorizan los mismos

objetos bajo caractersticas diferentes. Dicho de otro modo, los sistemas conceptuales de dos

lenguas pueden diferir porque sus hablantes tienen perspectivas diferentes a la hora de

considerar unas mismas realidades: los hablantes de A tienden a destacar el (tipo de) rasgo a,

mientras que los hablantes de B son ms sensibles al (tipo de) rasgo b: Porque el lenguaje

nunca representa los objetos, sino siempre los conceptos activamente construidos por el

entendimiento en el proceso de produccin lingstica (GS, Vll. pg. 90).


Segn Humboldt, estas diferentes opciones cognitivas han sido plausiblemente el motor

de las diferenciaciones entre los sistemas semntico/conceptuales de las lenguas. E incluso en

el caso de la sinonimia intralingstica, los diferentes trminos sinnimos representan tambin

diferentes elecciones cognitivas: Por tanto, en los trminos sinnimos en muchas lenguas, se

dan representaciones diversas de un mismo objeto, y esta propiedad de la palabra remite

especialmente al hecho de que cada lengua incorpora una perspectiva especfica del mundo

(GS, V, pg. 420).

7. Las relaciones entre lengua y carcter nacional

Por otro lado, Humboldt mantuvo que existe una relacin entre la lengua y el carcter

nacional en que es muy difcil establecer la prioridad. Por carcter nacional entenda

Humboldt una cierta disposicin cognitiva que determinaba la forma en que una sociedad

captaba su entorno y su relacin con l. Si la lengua de esa nacin es el que determina la

conformacin de ese carcter o se limita a ser su expresin, es una cuestin que Humboldt

juzgaba insoluble. Ms bien pensaba que se produca un proceso de doble influencia o

interrelacin: El lenguaje recibe, mediante influencias que sobre l actan, un carcter

individual que se convierte esencialmente en su propio carcter, a la vez que por su parte tiene

tambin un efecto sobre l y que slo se pueda usar dentro de los lmites de ese carcter (GS,

IV, pg. 424). En cualquier caso, Humboldt conceba el carcter nacional y el carcter

lingstico de una forma muy abstracta, subyaciendo por una parte a los usos y costumbres de

una colectividad y, por otra, a la gramtica. Lo que el carcter determinaba en cada caso era la

forma de la cultura y de la gramtica. Por ejemplo, Humboldt pensaba que la forma que tena

una cultura se situaba entre dos polos, el sensual y el espiritual, distinguindose por su

mayor o menos tendencia a la categorizacin en trminos de propiedades de uno u otro tipo.

Esta clase de tendencia u orientacin cognitiva que es el carcter tena igualmente una

importancia causal en la determinacin de la forma de la gramtica, sin llegar a confundirse con

ella; En modo alguno se agota la esencia del lenguaje en la estructura gramatical, tal como la
hemos considerado hasta ahora globalmente, ni en la estructura externa del lenguaje en

general. El autntico y real carcter del lenguaje reside en algo ms sutil, ms oculto, menos

accesible al anlisis (G5, VII, pg. 165). Pero, as como Humboldt describi al menos dos

formas ideales de caracteres culturales, no explicit una tipologa de caracteres lingsticos, ni

utiliz ese concepto en sus anlisis de filologa comparada.

Una de las doctrinas lingsticas de Humboldt que ha tenido ms repercusin ha sido la

de la relatividad lingstica. Aunque la idea de dicha relatividad no es originalmente

humboldtiana, como se indicaba al principio, fue el filsofo alemn quien le dio una concrecin

y sistematizacin de la que hasta entonces careca. Desde el Ensayo de Locke, donde aparece

formulada por vez primera la idea de la imposibilidad de la traduccin como consecuencia de la

relatividad lingstica, a lo largo de todo el siglo XVIII se expresan vislumbres de la idea central

de esta doctrina, la de que el lenguaje determina el pensamiento. La propia filosofa del

lenguaje de Condillac, que afirma la identidad de pensamiento y lenguaje, se encuentra muy

prxima al establecimiento de tal tesis. Igualmente ejercieron una influencia importante en la

teora humboldtiana ideas expuestas en las obras de Hamann y de Herder, como la

importancia, menospreciada por Kant, del anlisis lingstico para resolver el problema de la

objetividad, y la nocin de genio lingstico, expresin de la espiritualidad de la comunidad.

Segn algunos, tambin influy decisivamente en la conformacin de su teora el conocimiento

de la filosofa francesa de los enciclopedistas y, sobre todo, de los idelogos (Destutt de Tracy),

en lo que respecta a su anlisis de los procesos de constitucin del pensamiento y la funcin del

lenguaje en ellos.

La primera parte de la tesis de la relatividad lingstica es desde luego comn y

compartida por muchos filsofos de la poca: el lenguaje determina el pensamiento, juega un

papel decisivo en su conformacin. El lenguaje es el medio fundamental para la organizacin

del caos de experiencias que constituye el pensamiento pre-articulado. El paso del pensamiento

pre-articulado al articulado se alcanza cuando el flujo sensorial es analizado, dividido,

categorizado. En ese estadio, el pensamiento adquiere auto-conciencia, para lo que es esencial


el proceso de fijacin y el mecanismo de reconocimiento de las unidades en que articula el flujo

de sensaciones. Esto slo se consigue por intermedio del lenguaje. La experiencia, la sensacin,

la memoria, el reconocimiento se efectan con su mediacin, son actividades que se desarrollan

dentro de los moldes formales determinados por la estructura (la forma interior) de la

lengua.

Pero, a su vez, el carcter lingstico est en relacin con el carcter nacional. Esa

forma colectiva e histricamente conformada de concebir y categorizar las relaciones con el

entorno queda impresa en la lengua. El fondo de objetividad existe, constituido por la

estructura de la realidad misma, pero la objetividad se pierde cuando se sale uno del nivel de lo

puramente sensible: Las expresiones de los objetos sensibles son probablemente equivalentes,

es decir, en diferentes lenguas, en la medida en que en todas ellas se concibe el mismo objeto,

pero, en cuanto expresan el modo determinado en que se presenta, su significado puede ser

diferente en cada caso. Porque el efecto de la visin particular del objeto sobre la conformacin

de la palabra tambin determina, en la medida en que permanece activa, la forma en que la

palabra remite al objeto (GS, IV, Pg. 29). Incluso en ese nivel bajo de abstraccin cual es la

denominacin del objeto realmente existente, es rastreable la influencia del carcter nacional.

Tanto ms cuanto se asciende en la escala de la abstraccin; las denominaciones basadas en

analogas o metforas, y que designan realidades no sensibles exhiben trazas ms evidentes de

esa influencia. En suma, todo el sistema semntico de la lengua no es sino la expresin del

carcter y desarrollo intelectual de una comunidad, constituyendo el acervo conceptual que, en

esa etapa histrica, ha alcanzado la sociedad. Representa ese sistema una peculiar forma de

consideracin del mundo, que no es puramente subjetiva, propia de un individuo particular,

sino que equivale a una subjetividad homognea" o a una objetividad social, pulida por el

propio decurso de la historia y por las condiciones mismas de la comunicacin. Cada lengua

incorpora su propia visin del mundo, su propio prisma a travs del cual miran la realidad los

que la hablan: En uno de mis primeros ensayos acadmicos trate de llamar la atencin sobre el

hecho de que la variacin de las lenguas consiste en algo ms que en la mera variacin de los
signos, que los trminos y la sintaxis forman y determinan al mismo tiempo los conceptos y

que, considerados con respecto a su conexin e influencia sobre el conocimiento y la sensacin,

las diferentes lenguas representan en realidad diferentes visiones del mundo (GS, IV, pg.

420).

Mientras que la filosofa racionalista del lenguaje destaca la unidad del entendimiento

humano y de sus productos, la filosofa romntica de Humboldt pone el nfasis en su

heterogeneidad, en las diferentes formas en que el espritu humano se plasma en sus obras.

Asimismo, la filosofa lingstica de Humboldt es particularmente sensible al carcter histrico y

dinmico del lenguaje. La cadena causal de determinaciones entre el carcter nacional, el

lingstico y el pensamiento nunca es concebida de una forma unidireccional. Es posible que

Humboldt asignara un papel primigenio a la nocin de carcter nacional (sobre lo que no se han

puesto de acuerdo an sus intrpretes), pero lo que resulta evidente es que no consideraba

ste como un polo fijo, ahistrico, de la evolucin lingstica. Tampoco se puede afirmar que la

tesis de la relatividad lingstica, tal como la mantena Humboldt, sea inconsistente con el

progreso en el conocimiento que una sociedad puede alcanzar. Humboldt era consciente de que

tal progreso se produca, que en toda lengua se estn elaborando continuamente nuevos

conceptos que quedan incorporados al sistema semntico. Estos nuevos conceptos modifican a

su vez la visin del mundo y, por lo tanto, el lenguaje en que se expresan. La relacin entre

lenguaje y pensamiento no tiene pues nada de mecnica, sino que consiste en una regulacin

mutua que se efecta adems en un marco histrico y social. La filosofa del lenguaje de

Humboldt concibe ste bajo la metfora organicista que lleg a ser tan corriente en el siglo XIX

como la mecanicista en el XVII. El lenguaje no es un sistema fijo, sujeto a acciones y reacciones

causales simples y unidireccionales, sino que es un organismo vivo, sujeto a desarrollo, para

cuya comprensin es necesario el anlisis de las influencias regulativas a que est sometido por

la realidad y el pensamiento.

8. La influencia de Humboldt en E. Sapir y B.L. Whorf


La influencia de la tesis del relativismo lingstico formulada por Humboldt no fue tan

inmediata como la de sus estudios de lingstica comparada, pero tuvo un alcance mayor. De

hecho, se puede afirmar que es una de las pocas ideas lingsticas del siglo XIX que ha

sobrevivido a la revolucin estructuralista de nuestro siglo, suscitando atencin en diversas

disciplinas, como la filosofa, la antropologa o la psicologa. Los objetos de esa atencin han

sido muy diversos, pero se puede establecer una primera divisin en los problemas planteados:

los que son de ndole metodolgica o metaterica, y los que remiten a cuestiones sustantivas,

de contenido terico.

La ambicin general de todos los que se han hecho eco de las tesis humboldtianas ha

sido la de convertir dichas tesis en proposiciones cientficas acerca de las relaciones entre el

lenguaje, el pensamiento y la cultura. Por tanto, es natural que buena parte de las reflexiones

filosficas se haya dirigido al anlisis de las condiciones de contrastacin de dicha hiptesis en

sus diferentes reformulaciones, tanto antropolgicas como psicolgicas. Este anlisis no ha

resultado fcil, debido tanto a las ambigedades en sus diferentes versiones como a la

dificultad de hallar un marco de contrastacin adecuado. Aqullas han oscilado entre una

versin fuerte, que afirma que el lenguaje determina el pensamiento, y una versin dbil, que

nicamente asevera que el lenguaje influye el pensamiento.

Uno de los primeros defensores de una de estas versiones del relativismo lingstico fue

E. Sapir, quien en 1929 afirm: Los seres humanos no viven slo en un mundo objetivo ni slo

en el mundo de la actividad social como ordinariamente se entiende, sino que en gran medida

se encuentran a merced de la lengua particular que se ha convertido en el medio de expresin

para su sociedad. Constituye una ilusin imaginarse que uno se ajusta a la realidad

esencialmente sin el uso de la lengua y que el lenguaje slo es un medio conveniente para la

resolucin de problemas especficos de comunicacin o reflexin. El hecho es que en gran

medida el mundo real se construye inconscientemente de acuerdo con los usos lingsticos

del grupo (Sapir, 1929, pg. 209). En esta versin de Sapir es destacable el hecho de que se
refiera a los usos lingsticos, y no a la estructura del lenguaje. Con ello parece excluirse una

relacin directa entre la forma lingstica y la forma conceptual, acentuando los rasgos

dinmicos del proceso de constitucin del pensamiento. Ello es as porque Sapir era ms

proclive, en cuanto antroplogo, a considerar el lenguaje bajo su dimensin comportamental,

como accin tendente a la consecucin de cohesin y coordinacin entre los miembros de una

sociedad. Pero, al igual que Condillac, los idelogos y Humboldt, juzgaba imposible el

pensamiento sin el lenguaje, considerando a ste corno una funcin pre-racional. El lenguaje no

es el producto del pensamiento sino que, desde el punto de vista gentico, es anterior a l,

condicin necesaria para su desarrollo. Adems, el lenguaje es, considerado en el individuo,

una entidad supra-fisiolgica, no reducible a la constitucin neurofisiolgica del ser humano: No

tenemos otro remedio que aceptar el lenguaje como un sistema funcional completamente

formado dentro de la constitucin psquica o espiritual del hombre. Como entidad, no la

podemos definir nicamente en trminos psicofsicos, por mucho que la base psicofsica sea

esencial para su funcionamiento en el individuo (Sapir, 1921, pg. 9). Esto sita al lenguaje en

un plano ontolgico supramaterial, similar en estatuto al Geist de Humboldt. El lenguaje,

aunque ligado al funcionamiento de ciertas estructuras cerebrales, no consiste en esas

estructuras, sino que stas son nicamente su soporte en el individuo.

En el caso de B.L. Whorf, la afirmacin del relativismo lingstico es, si cabe, an ms

clara. Uno de los textos clsicos en que proclama su concepcin sobre las relaciones entre el

lenguaje y el pensamiento es el siguiente: Se ha encontrado que el sistema lingstico bsico

(dicho de otro modo, la gramtica) de cada lengua no es solamente un instrumento

reproductor para la expresin material de las ideas sino que ms bien es en s mismo el

modelador de las ideas, el programa y la gua de la actividad mental del individuo, de su

anlisis de las impresiones, de su sntesis de su almacn conceptual (Whorf, 1956, pg. 212).

Esta concepcin, as expuesta en ste y en otros textos, se distribuye en dos pares de

dimensiones que han destacado los sistematizadores de la hiptesis: 1) la formal y la

sustantiva, por el lado del lenguaje, y 2) la individual y la colectiva, por el lado del pensamiento.

Whorf estaba ms interesado en destacar las relaciones entre los aspectos formales del
lenguaje y su incidencia en la conformacin de visiones colectivas de la realidad (concepciones

del mundo). De acuerdo con su concepcin, es la gramtica la que influye decisivamente en la

asimilacin de la experiencia, de tal modo que gramticas muy diferentes guiarn a los

individuos que las utilizan a visiones de la realidad muy diferentes. Por ejemplo, los sistemas

verbales de lenguas amerindias, como el hopi, y de lenguas indoeuropeas, como el ingls,

pueden diferir tanto que la misma concepcin del tiempo puede variar de una cultura a otra

sustancialmente. Tan sustancialmente que los mismos sistemas culturales sean

inconmensurables, esto es, intraducibles entre s, no slo en cuanto a sus lenguas, sino tambin

en cuanto a sus concepciones del mundo y organizaciones de la experiencia. La tesis de Sapir-

Whof ha sido utilizada en consecuencia como un argumento contra las concepciones kantianas

y neo-racionalistas de la experiencia, segn la cuales sta, independientemente de la cultura de

su sujeto, est enmarcada por parmetros fijos (ideas innatas, formas a priori de la

sensibilidad) de carcter universal. Igualmente se ha querido ver en ella el fundamento para el

rechazo de una gramtica universal, constituida por reglas y elementos de carcter sumamente

abstracto, comunes a todas las lenguas conocidas.