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Tratamiento de aguas residuales

ndice de Contenidos

Tratamiento de aguas residuales........................................................................ 3

1 Introduccin ................................................................................................. 3
1.1 Caracterizacin de las aguas residuales ........................................................ 6
1.2 Operaciones de depuracin de aguas residuales........................................... 16

2 Tratamiento previo ..................................................................................... 19


2.1 Cribado.................................................................................................. 19
2.1.1 Rejas ............................................................................................... 22
2.1.2 Tamices............................................................................................ 25
2.2 Dilaceracin............................................................................................ 27
2.3 Desarenado ............................................................................................ 30
2.3.1 Desarenador de flujo horizontal ........................................................... 31
2.3.2 Desarenador de flujo inducido.............................................................. 31
2.4 Desengrasado......................................................................................... 32
2.5 Homogeneizacin .................................................................................... 35

3 Tratamiento primario .................................................................................. 37


3.1 Sedimentacin ........................................................................................ 37
3.1.1 Fundamento de la sedimentacin ......................................................... 38
3.1.2 Tipos de sedimentadores o tanques de decantacin ................................ 40
3.2 Flotacin ................................................................................................ 45
3.2.1 Flotacin por disolucin de aire ............................................................ 47
3.2.2 Flotacin por inyeccin de aire ............................................................. 48
3.2.3 Flotacin por vaco ............................................................................. 48
3.2.4 Separadores o cmaras de tranquilizacin ............................................. 49
3.3 Floculacin ............................................................................................. 49
3.3.1 Proceso fsico .................................................................................... 51
3.3.2 Proceso qumico................................................................................. 52
3.4 Neutralizacin......................................................................................... 56

4 Tratamiento secundario .............................................................................. 59


4.1 Principios de la depuracin biolgica .......................................................... 62
4.1.1 Microflora predominante en el tratamiento biolgico................................ 63

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Tratamiento de aguas residuales

4.2 Tratamientos biolgicos de tipo natural....................................................... 64


4.2.1 Lagunas de aireacin.......................................................................... 65
4.2.2 Lagunas o estanques de estabilizacin .................................................. 66
4.3 Tratamientos biolgicos de instalacin ........................................................ 71
4.3.1 Procesos aerobios de biomasa suspendida ............................................. 72
4.3.2 Procesos anaerobios de Biomasa suspendida ......................................... 79
4.3.3 Procesos aerobios de biomasa fija ........................................................ 85
4.3.4 Procesos anaerobios de biomasa fija..................................................... 90
4.4 Tratamiento de los residuos obtenidos en la depuracin de las aguas residuales93
4.4.1 Operaciones preliminares en el tratamiento de fangos ............................. 95
4.4.2 Espesamiento.................................................................................... 96
4.4.3 Estabilizacin .................................................................................... 97
4.4.4 Deshidratacin .................................................................................. 98
4.4.5 Sistemas de eliminacin del fango ...................................................... 101

5 Tratamiento terciario ................................................................................ 107


5.1 Eliminacin de contaminantes no biodegradables ....................................... 108
5.2 Eliminacin de nutrientes ....................................................................... 112
5.2.1 Eliminacin del nitrgeno .................................................................. 112
5.2.2 Eliminacin del fsforo...................................................................... 115

6 Desinfeccin ............................................................................................. 121


6.1 Desinfectantes qumicos ......................................................................... 122
6.1.1 Cloracin ........................................................................................ 123
6.1.2 Ozonizacin .................................................................................... 126
6.2 Desinfectantes fsicos............................................................................. 127

7 Ejemplos prcticos .................................................................................... 129


7.1 Sistema de tratamiento de aguas de un ncleo urbano ............................... 129
7.2 Ejemplo de dimensionado y clculo de un sistema de depuracin de aguas
urbanas e industriales .................................................................................... 131
7.2.1 Clculos previos............................................................................... 133
7.2.2 Dimensionado del desarenador-desengrasador..................................... 136
7.2.3 Clculo del tratamiento de sedimentacin primaria ............................... 139
7.2.4 Clculo del tratamiento de fangos activos ............................................ 139

8 Bibliografa ............................................................................................... 154

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Tratamiento de aguas residuales

Tratamiento de aguas residuales

1 Introduccin

La utilizacin del agua como recurso provoca una disminucin de su calidad y, en muchos
casos, se presenta un deterioro en el medio ambiente al ser devuelta sta al medio
acutico tras su utilizacin; de ah la importancia de depurar el agua para reutilizarla y
evitar de esta forma impactos ambientales negativos.

Para conseguir este propsito, se deben tener adecuados conocimientos de las diferentes
caractersticas fsico-qumicas y biolgicas de las aguas residuales, ya que de acuerdo
con esta premisa, y los estudios de tratabilidad y/o experiencia, se pueden preseleccionar
los posibles mtodos de tratamiento y, en consecuencia, disear una planta de
tratamiento de aguas residuales o la optimizacin de procesos industriales que puedan
brindar los mejores resultados.

Es de gran importancia que los criterios que se utilicen sean los mismos: medicin de
caudales y toma de muestras, ya que la discrepancia entre ellos impide un adecuado
anlisis de los resultados: por ello, es necesario mantener una gua para la realizacin de
los trabajos de caracterizacin, con el objetivo de establecer pautas lineales sobre la
forma de realizar las medidas de caudales, toma, manipulacin y preservacin de
muestras.

En este contexto, el tratamiento de los residuos en general, se puede hacer segn tres
mtodos diferentes:

Dilucin o eliminacin: su objetivo es conseguir que la concentracin final de


contaminante sea la correcta para el medio ambiente, lo cual se logra diluyendo
los contaminantes en las mismas aguas de la corriente receptora. Un ejemplo
tpico son los emisarios submarinos que conducen los contaminantes hasta
corrientes profundas y alejadas, donde se diluyen.
Acumulacin o inyeccin en el terreno: los contaminantes son inyectados
en cajas sedimentarias del terreno, entre capas totalmente impermeables. Este

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mtodo no se debe practicar si existen aguas subterrneas.


Concentracin o tratamiento especfico: consiste en la aplicacin de un
tratamiento fsico, qumico o biolgico, (segn sea la caracterizacin de las
sustancias contaminantes a eliminar), de forma que se produzca una
concentracin de los contaminantes. El ejemplo ms claro de este sistema es el
tratamiento de las aguas residuales.

Las actividades y fuentes que ms contaminacin acutica generan son las siguientes:

Las aguas residuales urbanas. Estas aguas tienen su origen en reas residenciales
y de actividades de tipo domstico, procedentes de establecimientos tales como
hospitales, escuelas, universidades, etc. Se producen bsicamente en baos,
cocinas y lavanderas. Sin embargo, algunos de estos establecimientos generan
aguas catalogadas como industriales, y que pueden llegar algunas veces a ser
txicas.
Los efluentes industriales. De naturaleza diferente a las aguas de suministro
utilizadas por el establecimiento en sus procesos de produccin, estn
constituidas por desechos lquidos provenientes de una fbrica o empresa que
produce cualquier clase de material o artculo sometido a oferta y demanda en el
mercado.
Las aguas de escorrenta generadas por las actividades terrestres (por ejemplo,
las explotaciones agrarias). Estas aguas se originan por el escurrimiento
superficial de las lluvias que fluyen desde los techos, calles, y dems superficies
del terreno. Algunas de ellas van al sistema de drenaje y son conducidas por la
red de alcantarillado.
La naturaleza de dichas aguas vara de acuerdo con su procedencia: zonas
urbanas, rurales, semirurales, y zonas dentro de las cuales existe presencia de
enormes variaciones, segn el tipo de actividad o suelo que se tenga.
La deposicin de la contaminacin atmosfrica.
Los lixiviados generados por los vertederos y por las explotaciones mineras.

Actividad Contaminantes
1 2 3 4 5 6 7 8 9 10 11 12 13
Agricultura x x x x

Qumica x x x x x x
Carbn x x

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Coque y gas x x x x
Tintes x x x x

Alimentacin x x x x x x x
Hierro x x x x
Acabados x x x x x x
metlicos
Minera x x x
metlica
Refinado de x x x x
aceites
Papel x x x x x

Acero x x x x
Curtidos x x x x x
(tenera)
Textiles x x x x x x x x x x

1: cidos. 2: alcals. 3: residuos qumicos. 4: color. 5: cianuro. 6: detergentes. 7:


elevada temperatura. 8: grasas. 9: residuos qumicos orgnicos. 10: fenoles. 11: slidos.
12: materiales txicos orgnicos. 13: materiales txicos.

Las fuentes de contaminacin pueden clasificarse en dos tipos principales:

1. Fuentes puntuales o localizadas. Son aquellas fuentes que vierten sustancias


contaminantes en el interior de un sistema de agua terrestre a travs de
unos puntos concretos. Estos puntos pueden ser conducciones, acequias,
colectores, etc.
Las fuentes puntuales suelen estar asociadas a un nico emisor (fbricas,
industrias, estaciones de depuracin de aguas residuales, etc.), por lo que
son fcilmente identificables y controlables.

2. Fuentes no puntuales o dispersas. Son aquellas fuentes que vierten


sustancias contaminantes en el interior de un sistema de agua terrestre, de
forma no conducida, a travs de un rea considerable. Dentro de este grupo
se engloban las aguas de escorrenta o las que fluyen a travs de filtraciones
del terreno. Entre los ejemplos ms comunes encontramos granjas, cultivos,

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jardines, solares en construccin, vas de comunicacin terrestres,


vertederos, etc. Estos efluentes procedentes de las aguas de lluvia y de
riego, suelen contener restos de productos fitosanitarios, fertilizantes,
aceites, gomas, metales pesados, etc. La polucin que originan es de difcil
control, ya que su descarga no est localizada en un punto. Una de las
mayores dificultades que entraa su identificacin es el hecho de que la
polucin se puede manifestar en lugares alejados de la fuente no puntual;
por otra parte, los efectos negativos se pueden manifestar al cabo de varios
aos de haberse producido el vertido, ya que el suelo retiene los elementos
contaminantes y retarda su deteccin.

El objetivo de los tratamientos de depuracin de un agua residual es el de separar y


concentrar o transformar los diferentes tipos de contaminantes presentes, para
garantizar la calidad que exige la legislacin para poder verter agua depurada al cauce
final receptor. Esta depuracin se lleva a cabo a travs de una serie de etapas u
operaciones unitarias secuenciadas, las cuales pueden desarrollarse, todas o alguna de
ellas, en el mismo lugar de produccin del agua residual o en plantas centralizadas al
servicio de varios usuarios (por ejemplo, depuradoras donde se tratan conjuntamente
aguas residuales de origen urbano y de origen industrial).

1.1 Caracterizacin de las aguas residuales

La caracterizacin de aguas residuales est sujeta a los objetivos que persigue la


Empresa (exigencias de entidades reguladoras, optimizacin de recursos, etc.) y est
asociada a la informacin bsica que ella tenga: por ello, es preciso conocer las razones
que mueven a una industria a realizar un trabajo, conocer su situacin real (interna y
externa), para as determinar los lmites del estudio y programar el trabajo ms
adecuado.

La informacin obtenida permite determinar el sitio, tiempo de duracin y clase de


muestreo que se debe realizar.

Despus de que haya sido identificado el tipo de descarga y se hayan determinado los
sitios de aforo y muestreo, se deben realizar las adecuaciones necesarias para garantizar
que la toma de muestras sea fidedigna, ya que de la representatividad de stas depende
la veracidad de los resultados; asimismo, se debe definir la frecuencia de muestreo, y de

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acuerdo con los parmetros que se determinen, establecer la forma de manejo y


preservacin de las muestras.

Para finalizar, es necesario analizar los resultados y hacer una interpretacin, basndose
en la informacin suministrada (figura 1).

Figura 1.- Etapas para el desarrollo de una caracterizacin de aguas residuales.

Las etapas de depuracin a llevar a trmino dependen de las caractersticas del agua a
tratar y del grado de depuracin que se quiere conseguir, el cual ser funcin del destino
del agua tratada (consumo, vertido, etc.). Para poder determinar cul es el proceso ms
adecuado y efectivo se deben caracterizar las aguas residuales.

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Parmetros para la caracterizacin de


las aguas residuales
Variacin del caudal en el tiempo.

Parmetros organolpticos.

Slidos totales.

Contenido en materia orgnica (DBO y


DQO).
Temperatura.

Nitrgeno.

Fsforo.

Alcalinidad.

Grasas.
Metales pesados.

Los parmetros de caracterizacin que habitualmente se determinan son:

1. Variacin del caudal de las aguas respecto del tiempo. Constituye un


parmetro fundamental para dimensionar la planta depuradora y seleccionar la
maquinaria adecuada.
2. Parmetros organolpticos (sabor, olor, turbidez y color). Pueden dar una
indicacin sobre el origen de las aguas y, en algunos casos, nos pueden ahorrar
muchos anlisis intermedios.

Ejemplos:

Un color amarillo-rojizo (como el de las aguas de la red de Mosc) delata


un alto contenido de hierro en el agua.
Un agua con un ligero olor a huevos podridos es muy probable que
contenga cido sulfhdrico (H2S) de agua industrial o urbana.
Un agua salada suele ser consecuencia de la presencia de agua marina
en un acufero o de una disolucin de sales procedentes de una mina
cercana.
Un agua turbia (alto contenido en slidos en suspensin) puede ser

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debida al paso de este agua por un terreno arcilloso.

3. Slidos totales. Analticamente se define el contenido en slidos totales como la


materia que se obtiene como residuo tras someter un volumen conocido de agua
a un proceso de evaporacin a 103-105C. Dentro de los slidos totales se
distinguen dos fracciones:

Slidos filtrables: partculas de dimetro menor a 0,1 mm. Es el


conjunto de slidos en disolucin y partculas en dispersin coloidal. Los
slidos en disolucin se caracterizan por precipitar al ser sometidos a una
reaccin qumica, y pueden tener un origen natural (sales disueltas y aniones)
o bien artificial (originados por la accin humana). Las partculas en dispersin
coloidal son tan pequeas (menores de 0,1 mm), que las corrientes de
conveccin las mantienen en suspensin y, por tanto, no sedimentarn nunca
por s mismas, por mucha calma que haya. Normalmente, los coloides llevan
una carga elctrica asociada que les impide juntarse para sedimentar: por ello
se necesita la presencia de polielectrolitos, que rompan dicha carga y permitan
la sedimentacin de los coloides.

Slidos no filtrables: partculas de dimetro mayor a 0,1 mm.


Constituyen los slidos en suspensin. Son partculas relativamente grandes
(mayores de 0,1 mm), que tienen tendencia a sedimentar, pero no lo pueden
hacer debido a las turbulencias y velocidad del agua.

Un concepto diferente es el de "Slidos Sedimentables" que se define como


aquellos que sedimentan en el fondo de un recipiente de forma cnica ("Cono de
Imhoff") en el transcurso de un perodo de 60 minutos (figura 1.2). Constituye
una medida aproximada de la cantidad de fango que se obtendr en la
decantacin primaria del agua residual y, por consiguiente, es de gran ayuda para
dimensionar dicho tratamiento.

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Tratamiento de aguas residuales

Figura 2.- Conos Imhoff. Los slidos sedimentables se acumulan en la parte inferior.
Fuente: resea bibliogrfica n 9.

A su vez, los slidos pueden clasificarse en "Slidos Voltiles" y "Slidos Fijos"


segn su volatibilidad a 55050C. Los slidos voltiles estn constituidos por los
slidos orgnicos que a la temperatura citada se oxidan y desaparecen como gas,
mientras que los slidos fijos los forman los slidos inorgnicos que a 550C
quedan en forma de cenizas.

4. Contenido en materia orgnica. Se mide, en la mayora de las ocasiones, en


funcin de la DBO (Demanda Bioqumica de Oxgeno) y de la DQO (Demanda
Qumica de Oxgeno).

DBO (Demanda Bioqumica de Oxgeno). Se define como la cantidad de oxgeno


disuelto (expresado en mg/l o ppm) en una muestra de agua, usado por los
microorganismos para realizar la oxidacin bioqumica de la materia orgnica
biodegradable contenida en este agua.

El mtodo de la DBO se efecta siguiendo los siguientes pasos:

1. Diluir un volumen de muestra de agua residual, con otro volumen de


agua inoculada con un cultivo mixto de bacterias saprfitas y bacterias
auttrofas. Cuando el agua residual contiene una gran poblacin de
microorganismos la inoculacin no es necesaria.
2. Analizar el contenido de oxgeno de la dilucin resultante.
3. Dejar reposar la disolucin resultante en una incubadora a 20 C (si se
deja en reposo 5 das se obtendr la DBO5).

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4. Analizar el contenido de oxgeno de la dilucin incubada.


5. El valor de la DBO5 corresponder a la diferencia entre el oxgeno
disuelto existente en la muestra antes y despus de la incubacin de
cinco das.

Debe mencionarse que 5 das no son suficientes para lograr la completa oxidacin
biolgica ya que ste es un proceso lento que tericamente necesitara de un
tiempo infinito para completarse. Se considera que en un perodo de 20 das se
completa en un 95-99% la oxidacin de la materia orgnica, mientras que en 5
das este valor es del 60-70% (figura 1.3).

A pesar de las limitaciones de este parmetro (requiere de inculos con una alta
concentracin de microorganismos aclimatados, debe reducirse el efecto de las
bacterias nitrificadoras, necesita pretratamientos cuando se trabaja con agua
residual que contiene agentes txicos, slo mide la materia orgnica
biodegradable, etc.) se usa habitualmente porque:

Determina la cantidad aproximada de oxgeno necesario para la estabilidad


biolgica de la materia orgnica.
Sirve para dimensionar las instalaciones de tratamiento de agua residual.
Mide la eficacia de algunos procesos.
Determina la conformidad con los valores de descarga permitidos.

En referencia a la figura 3, la curva real de la variacin de la DBO es la resultante


de dos reacciones principales:

Sntesis bacteriana: A partir de las materias orgnicas degradables.


Generalmente se completa en 1 2 das (Fase A).
Crecimiento de bacterias: Utilizando la biomasa sintetizada anteriormente
como sustrato (Fase B).
La curva terica surge de considerar que la DBO vara con el tiempo, segn
una ecuacin de primer orden:

DBOt = DBOu (1-e-kt).

Donde:

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DBOt: DBO a t das.


DBOu: DBO ltima (cuando se ha completado la oxidacin de la materia
orgnica).
t: tiempo de incubacin (en das).
k: constante cintica o constante de desoxigenacin, se trata de un valor
emprico que oscila entre 0,10 y 0,8 das-1 (valor medio 0,25 das-1).

Figura 3.- Variacin de la DBO con el tiempo. Fuente: elaboracin propia a partir de
resea bibliogrfica n 12.

Segn el valor de la DBO5 se puede establecer una clasificacin emprica del


grado de contaminacin de un agua residual urbana (segn Moreno Grau):

Contaminacin
Dbil Media Fuerte Muy fuerte
del agua
DBO5 (mg/l) <200 350 500 >750
DQO (mg/l) <400 700 1000 >1500

Los valores de la DBO5 de un agua residual de origen domstico oscilan entre los
200-400 mg/l, mientras que los de vertidos de industrias alimentarias suelen ser
superiores a los 1000 mg/l (exceptuando algunas industrias altamente
contaminantes como las que vierten alpechines (aceiteras) y vinazas (industrias
alcoholeras), donde la DBO5 supera los 5000 mg/l).

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Tratamiento de aguas residuales

DQO (Demanda Qumica de Oxgeno). Este mtodo se basa en realizar la


oxidacin de la materia orgnica (biodegradable y no biodegradable) mediante un
reactivo qumico oxidante (actualmente se emplea dicromato potsico) en medio
cido, a elevada temperatura y en presencia de un catalizador (se suele emplear
sulfato de plata) para facilitar la oxidacin de cierta clase de compuestos
orgnicos.

La reaccin, sin igualar, es:

Las ventajas que presenta el mtodo de la DQO frente al de la DBO son:

Es ms rpido que el de la DBO (dura unas 3 horas).


Es aplicable cuando las aguas contaminadas contienen agentes txicos
para los microorganismos, ya que en este caso el mtodo de la DBO dara
valores de materia orgnica mucho ms bajos de los que realmente hay.

Dado que el compuesto qumico oxidante es mucho menos selectivo que los
microorganismos, toda la materia oxidable presente se oxidar (incluso aquella
que no sera descompuesta por microorganismos). Por lo tanto, los valores
obtenidos de DQO sern superiores (o como mnimo iguales) a los valores
correspondientes de DBO. Normalmente, se acepta que si el valor de la relacin
DBO/DQO es de aproximadamente 0,5 o ms, el agua es tratable biolgicamente
(biodegradable), mientras que si es ms pequeo de 0,5 se considera difcilmente
biodegradable:

Agua biodegradable Agua difcilmente


biodegradable

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Figura 4.- Ejemplo de clculo de la materia orgnica.

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Otra manera de medir la materia orgnica presente, cada vez ms popular por su
rapidez, es la determinacin del Carbono Orgnico Total que es especialmente
aplicable para pequeas concentraciones de materia orgnica.

El anlisis consiste en inyectar una cantidad conocida de muestra en un horno de


alta temperatura a un medio oxidante. En estas condiciones, y en presencia de un
catalizador, el carbono orgnico se oxida a dixido de carbono el cual se cuantifica
por medio de un analizador de infrarrojos.

5. Temperatura. La temperatura del agua residual suele ser siempre mayor que la
del agua de suministro, debido principalmente a la incorporacin de agua caliente
de las casas y de los diferentes usos industriales.

6. Nitrgeno. Puesto que el nitrgeno es absolutamente bsico para la sntesis de


protenas, ser preciso conocer datos sobre su contenido en las aguas residuales
para valorar la posibilidad de su tratamiento mediante procesos biolgicos.
Cuando su contenido sea insuficiente, ser preciso aadirlo para hacer tratable el
agua residual.

7. Fsforo. El fsforo orgnico es de poca importancia en la mayor parte de los


residuos domsticos, pero puede ser un constituyente importante en los vertidos
industriales y fangos de aguas residuales domsticas.

8. Alcalinidad. Normalmente, las aguas residuales son alcalinas (es decir, tienen un
pH superior a 7) debido a la presencia en ellas de hidrxidos, carbonatos y
bicarbonatos aadidos en los usos domsticos. El grado de alcalinidad en un agua
residual es importante para el desarrollo de tratamientos qumicos e influye
tambin en la eliminacin biolgica de nutrientes.

9. Grasas. La presencia de grasas y aceites en el agua residual puede provocar


problemas tanto en la red de alcantarillado como en las plantas de tratamiento.
Este problema se solventa con la introduccin de sistemas de desengrasado en las
plantas de tratamiento de aguas. Si no se eliminan las grasas y aceites antes de
su vertido, pueden interferir con la vida biolgica en aguas superficiales y crear
pelculas y acumulaciones de materia flotante degradable.

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Tratamiento de aguas residuales

10. Metales pesados. Son frecuentemente aadidos al agua residual en el curso de


ciertas actividades comerciales e industriales. Debido a su toxicidad, la presencia
de cualquiera de ellos en cantidades excesivas interferir con gran nmero de
usos del agua, por lo que debern separarse si se pretende reutilizarla.

1.2 Operaciones de depuracin de aguas residuales

Las operaciones de depuracin de un agua admiten dos clasificaciones distintas. La


primera se realiza en base al tipo de elemento utilizado en el proceso y se distinguen:

Tratamientos Biolgicos. Cuando hay actuacin de elementos vivos


(microorganismos).
Tratamientos Fsico-Qumicos. Cuando lo que intervienen son reactivos
qumicos y/o factores fsicos.

La segunda clasificacin se realiza segn la ubicacin del proceso dentro del esquema de
la planta de tratamiento, lo que conduce a definir:

Tratamientos Previos o Pretratamientos. Para separar slidos groseros.


Tratamientos Primarios. El artculo 2 de la directiva 91/271/CEE los define
como los tratamientos fsicos y/o qumicos que comportan la sedimentacin de
slidos en suspensin, reducindose la DBO5 al menos en un 20% y los slidos en
suspensin totales en, como mnimo, un 50%.
Tratamientos Secundarios. En el mismo artculo de la directiva citada se
definen como el tratamiento del agua residual mediante un proceso que, en
general, comporta un tratamiento biolgico con sedimentacin secundaria, u otro
proceso en el que se respetan los requisitos establecidos en la tabla 1.2.

Parmetro Concentracin mxima (1) a la Porcentaje mnimo de


salida del trat. secundario reduccin(1)(2)
DBO(3)(4) 25 mg O2/l 70-90 %

DQO(3) 75 %
125 mg O2/l
Slidos Totales 35 mg SS/l(5)
90 %
(1) Se aplica el valor de la concentracin o el porcentaje de reduccin.
(2) Reduccin en relacin a la carga del influente.

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Tratamiento de aguas residuales

(3) Muestras homogeneizadas no filtradas ni decantadas, excepto el caso de agua


procedente de lagunaje, cuyo anlisis se hace sobre muestras filtradas (si los slidos
suspendidos totales no son superiores a 150 mg SS/l).
(4) El anlisis se realiza adicionando un inhibidor de nitrificacin.
(5) Requisito facultativo.

Tabla 1.- Requisitos que deben cumplir los vertidos de instalaciones de depuracin de
aguas residuales, segn la directiva 9l/27l/CEE.

Tratamientos Terciarios, encaminados a eliminar los contaminantes orgnicos


no biodegradables (compuestos sintticos) y nutrientes minerales (especialmente
nitrgeno y sales de fsforo).

Desinfeccin, es el paso final en los procesos de tratamiento de aguas


residuales, su misin es matar bacterias enteropatgenas y virus que no fueron
eliminados en las etapas previas del tratamiento.

En lo que sigue nos basaremos en esta ltima clasificacin para ir describiendo los
procesos de depuracin de un agua residual.

Es frecuente disponer, como medida de seguridad contra un exceso de caudal ya sea por
agua de lluvia o del mismo influente a tratar, de un aliviadero de seguridad que hace las
veces de by-pass general a una corriente.

Despus de ser tratada, el agua residual debe ser evacuada al medio acutico (vertido y
dilucin en corrientes, alcantarillado, ros, lagos, estuarios o el mar) o reutilizada, por
ejemplo, como agua de riego o como agua para refrigeracin industrial.

Tipo de proceso de Tipo de proceso de Ejemplo Objetivos


tratamiento tratamiento
Pre-tratamiento. Procesos fsicos. Cribado y tamizado. Retencin de gruesos
Dilaceracin. flotantes.
Desarenado. Reduccin del tamao
Desengrasado. de los slidos.
Homogeneizado. Separacin de arena en
suspensin.
Separacin de grasas y
aceites.
Homogeneizar la
concentracin y el

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Tratamiento de aguas residuales

caudal del agua


residual.
Tratamiento primario. Procesos fsicos y Sedimentacin. Reduccin de la DBO5
qumicos. Flotacin. en al menos un 20%.
Floculacin. Reduccin de los
Neutralizacin. slidos en suspensin
en un 50-85%.
Procesos biolgicos. Procesos aerobios.
Tratamiento Procesos anaerobios. El influente del
secundario. Procesado de los tratamiento secundario
residuos slidos. debe haber reducido su
DBO inicial en un 70-
90% y los slidos
totales en un 90%.
Tratamiento terciario.
Procesos qumicos. Eliminacin de Separacin de los
contaminantes no contaminantes
biodegradables. orgnicos no
Eliminacin de biodegradables y los
nutrientes nutrientes minerales.
Desinfeccin.
Procesos fsicos y Desinfeccin qumica. Eliminacin de
qumicos . microorganismos
patgenos.

Tabla 2.- Proceso tpico en una estacin depuradora de aguas residuales. Fuente: Junta
de Sanejament (Generalitat de Catalunya).

Puntos a destacar

El uso que el hombre hace del agua provoca su contaminacin, hecho que obliga a
depurarla para poder reutilizarla o para evitar impactos ambientales negativos.
La mayor parte de las aguas residuales proceden de: Aguas Residuales Urbanas,
Efluentes Industriales y Aguas de Escorrenta de Usos Terrestres.
Las fuentes de contaminacin de agua residual se dividen en: Fuentes puntuales
(la descarga de elementos contaminantes en el interior de un sistema de agua
terrestre se realiza a travs de puntos especficos) y Fuentes no puntuales o
dispersas (la descarga en el interior de un sistema de agua terrestre es a travs
de un rea considerable).
La depuracin de un agua residual consiste en separar y concentrar o transformar
los diferentes tipos de contaminantes presentes.

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Tratamiento de aguas residuales

Los parmetros de caracterizacin de un agua residual ms empleados son:


Slidos en suspensin (S.S.), Demanda Biolgica o Bioqumica de Oxgeno (DBO),
Demanda Qumica de Oxgeno (DQO).
Las operaciones de depuracin de un agua residual se clasifican en: Tratamientos
Previos o Pretratamientos, Tratamientos Primarios, Tratamientos Secundarios,
Tratamientos Terciarios y Desinfeccin.

2 Tratamiento previo

La misin del tratamiento previo es la separacin de materias y cuerpos gruesos


(maderas, plsticos, ramas, telas, etc.) y arenosos, que son arrastrados junto con las
aguas y, que de no ser apartados:

Daaran mecnicamente los equipos de las siguientes fases de tratamiento.


Sedimentaran en las tuberas y conductos de la instalacin, obstruyndolos.

Los pretratamientos ms frecuentes son:

1. Cribado (rejas y tamices).


2. Dilaceracin.
3. Desarenado.
4. Desengrasado.
5. Homogeneizacin.

Aunque consideraremos la operacin de desarenado en el tratamiento previo, en algunas


obras la consideran perteneciente al tratamiento primario. Algo parecido sucede con la
separacin de aceites y grasas, ya que hay quien la considera un tratamiento previo
mientras que para otros es un tratamiento primario; de cualquier forma, esta separacin,
que se realiza por flotacin (proceso fsico), es frecuente que se efecte simultneamente
al desarenado en una instalacin nica para ambos.

2.1 Cribado

Al inicio de la lnea de tratamiento de aguas de la mayora de estaciones depuradoras, se


sita un Pozo de Gruesos (figura 6) con el objetivo principal de retener en su interior una

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Tratamiento de aguas residuales

parte de los slidos de tamao mayor (operacin de desbastado) como cartones,


botellas, plsticos grandes, etc. Estos slidos son peridicamente separados del fondo del
pozo mediante palas bivalvas.

Figura 5.- Pozo de gruesos a la entrada de la depuradora de Rub (Barcelona). Fuente:


Entrecanales y la Junta de Sanejament (Generalitat de Catalunya).

Desde el pozo de gruesos, y tras elevar el agua mediante un tornillo sin fin (figura 7) si
el nivel del pozo est por debajo del de la planta depuradora, se inicia el tratamiento
propiamente dicho, siendo normalmente un cribado (mtodo fsico de separacin de
slidos) la primera etapa que se realiza en una planta de tratamiento de aguas
residuales.

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Tratamiento de aguas residuales

Figura 6.- Tornillos sin fin para la elevacin de las aguas desde el pozo de gruesos al
nivel de tratamiento en la EDAR de Granollers (Barcelona). (A) Fuente: catlogo de
Cubiertas y la Junta de Sanejament (Generalitat de Catalunya). (B) Esquema de
funcionamiento.

Este cribado no es ms que una continuacin del proceso de desbastado ya iniciado en el


pozo de gruesos y, cuando los hayan, en los tornillos sin fin que, adems de realizar una
accin de bombeo, dejan en el nivel inferior los objetos de gran tamao.

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Tratamiento de aguas residuales

El cribado se efecta mediante rejas o tamices y tiene como objetivo separar todos
aquellos materiales de tamao excesivamente grueso que, adems de representar de por
s una forma de contaminacin (slidos en suspensin), pueden daar u obstaculizar las
fases sucesivas de tratamiento.

El desbastado mediante rejas o tamices es una operacin sencilla pero llamativa, ya que
en ella se retienen los slidos de gran tamao. Estos slidos son una verdadera muestra
de la actividad que se ha realizado en la poblacin unas horas antes, ya que en su
mayora proceden de los restos que se arrojan por los inodoros y los fregaderos urbanos.
As encontramos desde restos de comida hasta pelos, plsticos, trozos de cristales y
algunos objetos sorprendentes (lentillas, piezas dentales, etc.).

2.1.1 Rejas

En el canal de entrada del agua a una planta depuradora lo habitual es encontrar una
reja, constituida por barras paralelas que forman un ngulo de 30 a 80 respecto a la
superficie del agua (aunque tambin las hay horizontales y verticales). En esta reja
quedarn retenidos todos aquellos cuerpos voluminosos, flotantes y en suspensin,
arrastrados por el agua y cuyas dimensiones superen la luz de paso de la reja.

Las rejas ms simples son las de limpieza manual que suelen presentar una separacin
entre barras de 5 a 10 cm (se denominan Rejas de Separacin Gruesa). Otras
aprovechan la limpieza hidrulica efectuada por el mismo flujo del influente. Ambos
sistemas presentan bajos costes de instalacin, pero no garantizan un alto rendimiento
de separacin y adems deben controlarse continuamente, especialmente en los perodos
de fuerte presencia de corpsculos.

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Tratamiento de aguas residuales

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Tratamiento de aguas residuales

Figura 7.- Reja mecnica de limpieza automtica con rastrillos (izq.) Mecanismo tractor
del rastrillo. Fuente: resea bibliogrfica n 7. (derecha.) Esquema de funcionamiento de
las rejas de limpieza automtica.

Frente a las citadas encontramos las rejas de limpieza automtica (figura 8) con
separacin de sus barras de entre 1 y 5 cm (son las Rejas de Separacin Media). Estas
disponen de unos "peines" o "rastrillos" que, movidos por un sistema tractor de cadenas,
arrastran los objetos retenidos hasta el interior de un cesto o los descargan sobre una
cinta transportadora.

Tambin son muy utilizadas las rejas autolimpiables sin sistema de rastrillo (figura 9).

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Tratamiento de aguas residuales

Figura 8.- Esquema de rejas autolimpiables sin sistema de rastrillo. Fuente: elaboracin
propia.

El diseo ms comn es colocar en la entrada del colector a la estacin depuradora una


reja de apertura gruesa de limpieza manual, como pretratamiento respecto a la reja de
apertura media colocada a continuacin.

En cualquiera de los casos, todo lo recogido en las rejas normalmente es escurrido y


compactado, mediante prensas hidrulicas o mecnicas, para facilitar su transporte en
recipientes cerrados a una incineradora o a un vertedero.

2.1.2 Tamices

Con los tamices se busca un proceso de eliminacin de residuos slidos ms afinado que
el que se logra usando rejas, ya que la separacin libre entre barras de los tamices oscila
entre 0,2 y 1,5 mm. Se busca, igualmente, un sistema sencillo autolimpiable, que
permita la eliminacin de arenas gruesas y hasta porcentajes del 30% de grasas y
sobrenadantes.

Existen dos tipos de tamices:

Tamices Estticos (figura 10). Normalmente son de limpieza hidrulica por


ducha de agua que acelera la cada del fango retenido (el cual rueda sobre la
superficie del tamiz debido a la energa cintica residual), evitndose as que se
reseque y quede depositado sobre la superficie del tamiz, obturndolo.

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Tratamiento de aguas residuales

Figura 9.- Izq: Tamiz Esttico de la EDAR de Alcanar (Tarragona). Fuente: Obras y
Contratas Javier Guinovart y Junta de Sanejament (Generalitat de Catalunya). Drcha.:

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Tratamiento de aguas residuales

Esquema de funcionamiento: El agua pasa a travs del tamiz y es recogida por un


colector, mientras que los slidos son conducidos hacia la parte delantera y separados
por un tornillo sin fin.

Tamices Rotativos (figura 11). En ellos la limpieza puede ser hidrulica o


mecnica automatizada. Son muy efectivos para la eliminacin de algas o en los
casos en los que se quieren aprovechar los slidos tamizados.

Los tamices son mucho ms eficaces que las rejas pero sus costes son ms
elevados (especialmente los rotativos) y, aunque requieren un escaso
mantenimiento, ste debe ser realizado por personal especializado. Por estos
motivos se adaptan slo a instalaciones de una cierta importancia.

Figura 10.- Tamiz Rotativo. Esquema de funcionamiento de un tamiz rotativo. Fuente:


elaboracin propia.

2.2 Dilaceracin

Algunas estaciones de depuracin cuentan con unos mecanismos dilaceradores como


sustitutos de las rejas o tras una reja grosera; normalmente, se trata de plantas
depuradoras que reciben aguas que no contienen plsticos. El dilacerador (figuras 2.7 y
2.8) es un aparato que tritura los slidos gruesos, en vez de separarlos del flujo. Para

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Tratamiento de aguas residuales

realizar esta operacin cuenta con unos discos cortantes o unas cuchillas que convierten
estos slidos en partculas de un tamao menor y ms homogneo, de modo que no
entorpecen el funcionamiento de las instalaciones posteriores (especialmente bombas).

La ventaja de la sustitucin de las rejas por un dilacerador radica en que se minimiza el


problema de acumulacin de los residuos slidos, cuyos depsitos generan malos olores
y atraccin de ratas e insectos y que en zonas fras se pueden congelar dificultando el
proceso. El inconveniente es que los slidos dilacerados continan en el interior del
influente y sedimentan en etapas posteriores del tratamiento. La instalacin del
dilacerador puede conllevar dos problemas:

Puede representar un colapso del proceso si hay un incremento no previsto del


caudal del influente, o si hay algn problema tcnico (un corte de tensin, una
avera, etc.), por lo que normalmente se instala en paralelo con rejas.
Las unidades de tratamiento posteriores quedan recargadas de trabajo, ya que
aumenta la cantidad de residuo a separar en el resto de etapas.

Existe diferencia de opiniones sobre la conveniencia o no de instalar dilaceradores. En


general, salvo en algunas ocasiones, no se acostumbra a realizar esta trituracin de
residuos, ya que su posterior concentracin y retirada encarecen el proceso; resulta ms
econmico realizar un desbastado con rejas que sobredimensionar el resto de la
instalacin para poder asumir la carga contaminante adicional de un agua no cribada.

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Tratamiento de aguas residuales

Figura 11.- Aspecto externo de un dilacerador. Fuente: resea bibliogrfica n 7.

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Tratamiento de aguas residuales

Figura 12.- Seccin transversal de una instalacin de dilaceracin (de FMC de Chigaco
Pump). Fuente: resea bibliogrfica n 9.

2.3 Desarenado

El desarenador se utiliza para separar la arena arrastrada en suspensin por el influente.


En el tratamiento de aguas residuales se catalogan como arena aquellas sustancias
slidas densas (dimetro mayor o igual a 0,2 mm y peso especfico mayor o igual a 1,5
g/ml), no putrescibles y con una velocidad de sedimentacin notablemente superior a la
de los slidos orgnicos putrescibles.

Esta "arena" origina depsitos en canales y tuberas, abrasin y desgaste sobre los
elementos mecnicos en movimiento y dificulta la eliminacin y digestin de los lodos
separados en los tanques de sedimentacin (al aumentar su densidad). A pesar de estar
concebido para eliminar la arena, el desarenador es capaz de retener otros materiales,
como cscaras de huevo, trozos de huesos, granos de caf, residuos de comidas, etc. Los
sedimentos retenidos en los desarenadores son recogidos, lavados y acarreados para su
posterior incineracin o transporte a vertedero.

Existen dos tipos generales de desarenadores segn el procedimiento utilizado en la


separacin:

Separacin natural por decantacin: son los "Desarenadores de Flujo Horizontal".

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Tratamiento de aguas residuales

Separador dinmico con procesos que utilizan la inyeccin de aire o efectos de


separacin centrfuga: son los "Desarenadores de Flujo Inducido".

2.3.1 Desarenador de flujo horizontal

Es el tipo ms frecuente de desarenador. Est constituido por un tanque o un conjunto


de canales de sedimentacin, diseados de forma que favorezcan una velocidad de la
corriente de agua inferior a los 20-30 cm/s ya que, de este modo, se produce la
separacin por gravedad de las partculas pesadas de un dimetro superior a 0,2 mm.

La eficacia del desarenador depende fundamentalmente de su superficie horizontal y de


la velocidad de cada de las partculas en suspensin, mientras que otros factores como
la profundidad, la seccin transversal del tanque y la velocidad horizontal de circulacin
tienen una importancia secundaria.

El principal problema de los desarenadores de flujo horizontal, es que una parte de la


materia orgnica se separa junto con la arena, producindose, al descomponerse, olores
desagradables. Para minimizar este problema, hay que lavar las arenas que se han
separado e incluir el agua de lavado dentro del proceso de tratamiento de aguas
residuales. Otras desventajas, respecto de los desarenadores de flujo inducido, son:

Mayor prdida de carga (prdida de presin).


Mayor superficie requerida para su implantacin.
Mayor coste de instalacin.

Para mejorar el rendimiento de los desarenadores estticos, se pueden introducir


elementos mecnicos de ayuda; en esta idea se basa el funcionamiento de los
desarenadores cuadrados o cubetas de desarenado. En este sistema se incorpora un
agitador que remueve suavemente el fondo y un mecanismo de elevacin de la arena, la
cual es deslizada sobre una rampa para acabar depositndose en el fondo. El resultado
es una arena ms limpia y ms seca que no precisa un lavado posterior.

2.3.2 Desarenador de flujo inducido

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Tratamiento de aguas residuales

Dentro de este grupo, los ms frecuentes son los desarenadores aireados (figura 14),
con los que se obtiene un alto rendimiento de desarenacin ya que permiten trabajar a
caudales mayores. La circulacin del agua a travs del tanque se produce en forma de
espiral, gracias a la inyeccin de aire y a un diseo especial de la entrada del agua
residual; este movimiento en espiral hace que la longitud del desarenador pueda ser
menor, con lo que se ahorra espacio. El aire inyectado, adems de un papel motor,
favorece, por su efecto de agitacin, la separacin de las materias orgnicas que
pudieran quedar adheridas a las partculas de arena, obtenindose de esta manera una
arena bien lavada.

La extraccin de la arena, en un desarenador aireado, se realiza mecnicamente, bien


sea por barrido hacia una fosa de recepcin, de donde se bombea, o bien directamente
por una bomba aspirante.

Su gran desventaja respecto a los de flujo horizontal es su mayor consumo energtico.

Figura 13.- Vista area de la EDAR de Granollers. Los tanques desarenadores aireados se
encuentran en la zona central izquierda, y pueden identificarse por su forma rectangular
y por la espuma que genera la inyeccin de aire. Fuente: catlogo de Cubiertas y de la
Junta de Sanejament (Generalitat de Catalunya).

2.4 Desengrasado

El desengrasado consiste en la separacin, en forma de espumas flotantes, de las grasas


y aceites arrastrados por el agua residual.

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Tratamiento de aguas residuales

Se considera que en las aguas residuales urbanas las grasas constituyen hasta un 28%
de los slidos en suspensin, creando numerosos problemas en el proceso de depuracin,
de entre los que destacan:

Adhesin a aparatos, conductos o depsitos, dificultando la depuracin.


Obstruccin de las rejillas finas.
Formacin de una capa en la superficie de los decantadores que dificulta la
sedimentacin, al atraer hacia arriba pequeas partculas de materia orgnica.
Dificulta la correcta aireacin en la depuracin por fangos activos.
Perturba el proceso de digestin de lodos.

Es muy frecuente que desarenado y desengrasado se realicen conjuntamente en una


nica instalacin, caracterizndose esta realizacin conjunta de ambos procesos por:

1. Las velocidades de sedimentacin de las arenas y de flotacin de las partculas de


grasa no se ven prcticamente modificadas por realizar los dos procesos en el
mismo depsito, debido a la diferencia de densidad entre ambos tipos de
partculas. Esta circunstancia permite obtener buenos resultados tanto en la
sedimentacin de las arenas como en la flotacin de las grasas.
2. El aire comprimido, que suele ser aadido para facilitar la desemulsin y la
flotacin de las grasas, tambin ayuda a impedir la sedimentacin de la materia
sedimentable no arenosa (partculas de fango), por lo que la arena depositada en
el fondo del desarenador es ms limpia.
3. Las partculas de arena, al sedimentar, frenan las velocidades ascensionales de las
partculas de grasa que, de esta manera, disponen de ms tiempo para ponerse
en contacto entre s durante su recorrido hacia la superficie, incrementndose el
rendimiento de la flotacin.
4. Ahorro econmico, pues se reduce el espacio total necesario y las obras de
construccin.

La grasa residual que puede quedar tras el desengrasado, se separa en las balsas de
decantacin, siendo retirada por medio de rasquetas superficiales.

Las grasas retiradas se conducen a un depsito y de ah se transportan para su


recuperacin o incineracin. En plantas pequeas se aconseja bombear peridicamente

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Tratamiento de aguas residuales

las grasas al contenedor de recogida de las arenas, y as mezcladas se transportan al


vertedero.

Figura 14.- Esquema de funcionamiento de un desarenador - desengrasador. Fuente:


elaboracin propia.

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Tratamiento de aguas residuales

2.5 Homogeneizacin

La situacin ms habitual es que la entrada de agua residual a la planta depuradora sea


variable en el tiempo, tanto en lo que respecta a caudal como a carga contaminante.
Estas desviaciones suelen ser tanto mayores cuanto ms pequea es la comunidad
servida, pudiendo crear notables problemas de gestin en aquellas depuradoras no
adecuadamente protegidas de los "golpes" de volumen y/o contaminacin. Estas
variaciones, especialmente las de carga, dificultan el correcto desarrollo de los
tratamientos, ya sean de tipo qumico-fsico o de tipo biolgico.

Para solventar tales problemas se puede recurrir a la igualacin de caudales y/o a la


homogeneizacin de la concentracin de los contaminantes. Las ventajas que aportan
estos procesos son:
1. Limitacin de las sobrecargas hidrulicas en los sedimentadores primarios y
secundarios que, particularmente en el segundo caso, podran comportar la "fuga"
de la biomasa activa y una peor calidad del efluente.
2. Limitacin de los golpes de carga orgnica en los procesos biolgicos.
3. Posibilidad de alimentar de manera continuada los sistemas biolgicos de
depuracin lo que mejora el rendimiento.
4. Posibilidad de obtener mejores prestaciones de los tratamientos qumico-fsicos,
facilitando el control de la dosificacin de reactivos y, mejorando la fiabilidad de
los procesos.
5. A igualdad de rendimiento, reduccin de las dimensiones de las varias secciones
que constituyen la planta.
6. A igualdad de dimensin de las secciones, mejora de las prestaciones de las
plantas infradimensionadas.
7. Disminucin de los consumos energticos debidos a la punta de carga hidrulica.

En definitiva, se pueden resumir todas las ventajas enumeradas en una sola:


optimizacin de las condiciones operativas de las fases siguientes.

Sin embargo, en las pequeas instalaciones de depuracin donde nicamente se tratan


influentes urbanos, la homogeneizacin es bastante rara ya que, en estos casos, los
tratamientos biolgicos previstos suelen ser lo suficientemente robustos como para
garantizar efluentes aceptables a pesar de las fluctuaciones de carga contaminante. De
hecho, la homogeneizacin como fase especfica de un proceso de depuracin de aguas,

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Tratamiento de aguas residuales

es slo adecuada para plantas de grandes dimensiones y con una presencia importante
de influentes de origen industrial.

Bsicamente, se aplican dos tipos de tcnicas de homogeneizacin:

Homogeneizacin en Lnea: todo el caudal de agua pasa por el tanque de


homogeneizacin. Se consigue as una buena homogeneizacin y se amortiguan
posibles variaciones de la composicin de las aguas y del caudal entrante.
Homogeneizacin en Derivacin o Paralelo: slo la parte que supera el caudal
medio diario pasa por el tanque de homogeneizacin. Este sistema es til en los
casos en los que se esperan variaciones importantes del caudal, pero no se
amortiguan los posibles cambios de composicin de las aguas.

Los tanques de homogeneizacin pueden ser muy variados:

Balsas de homogeneizacin: se trata de una opcin bastante frecuente ya que


pueden contener grandes cantidades de agua y son de construccin sencilla
(pueden consistir en un zanja en el suelo recubierta con material plstico).
Tanques de homogeneizacin metlicos: se utilizan en estaciones depuradoras
pequeas que reciben agua con variaciones muy pequeas de caudal; la
homogeneizacin se realiza con mecanismos agitadores.
Homogeneizacin con aireacin: el sistema de aireacin es el que garantiza el
mezclado; este sistema, adems, dificulta la formacin de sedimentos, con lo que
se evita la formacin de fango y se inhiben las malolientes fermentaciones
anaerbicas.
En general, la homogeneizacin constituye el ltimo de los pretratamientos.

El tanque de homogeneizacin debe inserirse en la lnea de tratamiento de la forma ms


econmica posible, minimizando los costes de realizacin y la envergadura de las obras
electromecnicas instaladas. Pueden desarrollar funciones de homogeneizacin de los
contaminantes los tanques de aireacin de fangos activos que, dimensionados sobre la
base de bajas cargas orgnicas, tienen largos tiempos de retencin hidrulica (no por
casualidad se afirma que los tanques de fangos activos con aireacin prolongada poseen
una ptima capacidad de resistencia frente a los golpes de carga orgnica).

Puntos a destacar

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Tratamiento de aguas residuales

1. El tratamiento previo tiene como objetivo separar las materias groseras, cuerpos
gruesos y arenosos, que son arrastrados junto con el agua residual.
2. Cribado: Mtodo fsico de separacin de slidos por diferencia de luz de paso a
travs de rejas o tamices. Constituye un proceso de debastado.
3. Dilaceracin: Consiste en la trituracin mecnica de los slidos groseros
arrastrados por el agua residual. En algunas instalaciones se emplea en
sustitucin del cribado.
4. Desarenado: Operacin encaminada a separar los slidos en suspensin densos y
no putrescibles que contenga el agua residual y cuya velocidad de sedimentacin
sea notablemente superior a la de los slidos orgnicos putrescibles.
5. Desengrasado: consiste en la separacin por flotacin (proceso fsico) de las
grasas y aceites arrastrados por el agua residual.
6. Homogeneizacin: proceso destinado a igualar el volumen y/o la carga
contaminantes de las aguas residuales que llegan a una planta depuradora.

3 Tratamiento primario

El tratamiento primario tiene como objetivo la separacin por medios fsicos,


habitualmente complementados con medios qumicos, de los slidos en suspensin
sedimentables no retenidos en el tratamiento previo, as como de las sustancias flotantes
como grasas, fibras, etc...

Las operaciones unitarias normalmente utilizadas en el tratamiento primario son:

Sedimentacin o decantacin.
Flotacin.
Floculacin.

Tambin como tratamiento primario se considera la neutralizacin del pH ya que las


aguas residuales, especialmente aquellas de origen industrial, es frecuente que sean
cidas o alcalinas.

3.1 Sedimentacin

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Tratamiento de aguas residuales

La mayor parte de las sustancias en suspensin y disolucin en las aguas residuales no


pueden retenerse, por razn de su finura o densidad, en las rejas y desarenadores, ni
tampoco pueden separarse mediante flotacin por ser ms pesadas que el agua. Por ello,
se recurre a la sedimentacin (tambin llamada decantacin) que es la separacin de un
slido del seno de un lquido por efecto de la gravedad. La decantacin se produce
minimizando la velocidad de circulacin de las aguas residuales, con lo que el rgimen de
circulacin se vuelve cada vez menos turbulento y las partculas en suspensin se van
depositando en el fondo del sedimentador.
En los esquemas convencionales de tratamiento de un agua residual, la sedimentacin es
aplicable en dos posiciones distintas:

Como tratamiento primario: la "Sedimentacin Primaria" se realiza inmediatamente


despus de los pretratamientos con la finalidad de separar los slidos en suspensin
sedimentables que, en un agua residual, suponen entre el 50 y el 70% de los slidos en
suspensin totales. Esta operacin tambin permite una rebaja de la carga de sustancias
orgnicas que llegan a la fase biolgica (tratamiento secundario), rebaja cifrable en una
reduccin de un 25 a un 35% de la DBO5. Esta circunstancia limita el dimensionado y los
costes de gestin del tratamiento biolgico, pero tiene la desventaja de producir un
residuo (fango) muy putrescible que requiere un tratamiento de estabilizacin.

Como tratamiento secundario: la "Sedimentacin Secundaria" es, por el contrario, el


necesario complemento de un tratamiento biolgico. Es sta, de hecho, la fase en la cual
el material orgnico, transformado en sedimentable por la accin de los
microorganismos, se separa del agua.

3.1.1 Fundamento de la sedimentacin

La sedimentacin es un proceso fsico de separacin por gravedad, que


fundamentalmente es funcin de la densidad del lquido (funcin de su temperatura), del
tamao, del peso especfico y de la morfologa de las partculas.

Ejemplo:
Tomamos un puado de arcilla y lo introducimos dentro de un vaso alargado
lleno de agua; agitamos la mezcla y esperamos unas horas. Observamos como
las partculas de arcilla se van depositando en el fondo y como la zona superior
del vaso ofrece un aspecto menos turbio que la zona intermedia. La arcilla est

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Tratamiento de aguas residuales

sedimentando.

Durante el proceso de sedimentacin y de una forma emprica, pueden observarse las


siguientes zonas en un lquido que sedimenta (figura 16):

Zona de partculas discretas. En esta zona se da un proceso simple de decantacin; es


decir, se trata de la sedimentacin libre de partculas, sin interaccin entre ellas y a una
velocidad constante de cada.

Zona floculante. Conforme las partculas van sedimentando aumenta su concentracin,


por lo que comienzan a chocar entre ellas, aglomerndose por adsorcin o coalescencia y
originando flculos.
Los flculos as formados se van agregando en su descenso, incrementando de esta
manera su tamao y con l su velocidad de sedimentacin.

Zona retardada. Se trata de un proceso de sedimentacin de una suspensin bastante


concentrada, en la que las partculas estn tan prximas, aunque sin llegar a tocarse,
que el agua que desplazan en su cada se opone al movimiento y frena su descenso. Este
fenmeno hace que se denomine sedimentacin impedida o retardada.

Zona de compresin. Formada por los slidos depositados en el fondo del tanque de
sedimentacin. En esta zona hay contacto fsico entre las partculas, las cuales acaban
formando una masa compacta que se va comprimiendo con la sedimentacin.

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Tratamiento de aguas residuales

Figura 15.- Esquema de las zonas de sedimentacin en una probeta. Fuente: resea
bibliogrfica n 9.

3.1.2 Tipos de sedimentadores o tanques de decantacin

Los sedimentadores o tanques de decantacin son las unidades en las que se lleva a cabo
el proceso de sedimentacin. Se caracterizan por su gran tamao, en relacin al resto de
unidades de la planta depuradora, y por sus puentes mviles. Despus del proceso de
sedimentacin se obtienen dos productos: un agua clarificada y un decantado (lodos o
fangos primarios).

En ocasiones, y si las condiciones de vertido al cauce lo permiten, la sedimentacin


primaria puede ser el nico tratamiento al que se someta el agua residual, pero lo normal
es que forme parte de un proceso con otras operaciones unitarias y su funcin sea
reducir la carga contaminante, mejorando el rendimiento y las condiciones de
funcionamiento de los procesos posteriores.

Los dos tipos de decantadores ms habituales son:

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Tratamiento de aguas residuales

1. Tanques de Decantacin Circulares. Sedimentadores de seccin circular en los


que el agua fluye del centro a la periferia (figura 17).
2. Tanques de Decantacin Rectangulares. Sedimentadores de seccin
rectangular en los que el agua fluye horizontalmente de un extremo al otro del
decantador (figura 18).

Tanques de decantacin circulares

Los tanques de decantacin circular son los sedimentadores ms extendidos. Su dimetro


oscila entre 10 y 60 m y sus dispositivos ms importantes son:

La entrada del agua normalmente se realiza a travs de una campana


deflectora que la reparte de forma uniforme en las zona inferiores del
decantador y, adems, produce una importante prdida de carga, evitndose
con ello turbulencias que podran afectar a todo el depsito y dificultar la
sedimentacin.

La salida de agua suele ser con vertederos o rebosaderos perimetrales de tipo


dentado, protegidos con una pantalla deflectora que evita la salida de la capa
superficial, la cual puede llevar espumas y slidos sobrenadantes.

El sistema de barrido de fangos sedimentados se efecta, en los decantadores


de pequeo dimetro, mediante un eje de rasquetas de barrido de fondo que
es accionado desde un eje central. En los grandes decantadores suele
recurrirse a un puente giratorio de rasquetas de traccin perifrica (la traccin
es desde la periferia mediante un carro tractor) para descargar de esfuerzos el
eje.

La poceta de recogida de los fangos barridos por las rasquetas puede ser o
bien central o bien longitudinal intermedia si el decantador es grande (se
reduce a la mitad el trayecto del fango en el fondo del decantador).

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Tratamiento de aguas residuales

Figura 16.- Esquema de un tanque circular de sedimentacin. Fuente: adaptado de


resea bibliogrfica n 15.

La purga de fangos puede hacerse por una tubera de fondo que los recoge de
la poceta central y los conduce a otra adosada, o bien, aprovechando la
presin hidroesttica del fondo, se extrae a un nivel superior.

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Tratamiento de aguas residuales

La retirada de grasas y sobrenadantes suele hacerse con una barredera


superficial que recorre perifricamente el sedimentador y los recoge y vierte
sobre la poceta.

Tanques de decantacin rectangulares

Figura 17.- Esquema de un tanque rectangular de sedimentacin. Fuente: elaboracin


propia a partir de la resea bibliogrfica n 15.

En los tanques de decantacin rectangulares, los dispositivos ms importantes son:

Para la entrada del agua se suele emplear el tipo de entrada por vertederos, que
la reparte uniformemente por las capas inferiores del decantador, con una
mampara frontal para reducir la energa con la que entra el agua (prdida de
carga).

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Tratamiento de aguas residuales

Para la salida del agua suelen usarse el mismo tipo de rebosaderos dentados ya
mencionados para los sedimentadores circulares, situados en la pared opuesta a
la entrada del influente.

El barrido de fangos sedimentados se hace mediante rasquetas situadas sobre un


puente, este puente puede ser de barrido longitudinal, el cual conducir los fangos
hasta unas pocetas situadas en el extremo de llegada del agua, o bien puede ser
de barrido transversal, el cual conducir los fangos hacia una poceta corrida a lo
largo del decantador. Una alternativa al puente de rasquetas la constituyen las
rasquetas arrastradas por cadena sin fin.

Las rasquetas, por tanto, o bien son varias situadas en el extremo del decantador
o bien es una longitudinal corrida.

La purga de fangos se hace por sistemas similares a los descritos para los
decantadores circulares; es decir, existen sistemas de salida de fondo y de salida
a nivel superior.

La retirada de grasas y sobrenadantes suele llevarse a trmino por una barredera


superficial que los arrastra hasta un canal en la pared de entrada.

Sistemas de drenaje de los sedimentos

Los sedimentos generados en los tanques de sedimentacin deben ser evacuados o


drenados de la lnea de depuracin de aguas.

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Tratamiento de aguas residuales

Figura 18.- Sistemas de drenaje de sedimentos. Fuente: elaboracin propia.

Para realizar esta operacin se pueden emplear varios sistemas, ayudados o no de algn
medio mecnico (raspador, tornillo sin fin, etc.), tal como ilustra la figura 19.

3.2 Flotacin

La flotacin es un proceso fsico de separacin slido-lquido fundamentado, al igual que


la sedimentacin, en la diferencia de densidades.

Se ha visto que la sedimentacin permite separar aquellas partculas que poseen una
mayor densidad que la del fluido que las contiene, al predominar en ellas el efecto de la
gravedad debido a su peso sobre las fuerzas de rozamiento y la fuerza de empuje del
lquido (Ley de Arqumedes) que se oponen a su cada. La flotacin, en cambio, permite
separar las partculas de menor densidad que la del fluido, por ascenso de stas hasta la
superficie del fluido, ya que en este caso, las fuerzas que "tiran hacia arriba" (rozamiento
y empuje del lquido) superan a la fuerza de la gravedad.

El ltimo de los procesos descritos es la Flotacin Natural que, en el tratamiento de las


aguas residuales, nicamente se emplea para eliminar los glbulos de grasa o aceite
(etapa de desengrasado). Frente a sta, y para superar sus limitaciones, existe la
Flotacin Acelerada por introduccin de finas burbujas de gas, normalmente aire, en la
fase lquida, a las que se adhieren partculas, subiendo hasta la superficie el conjunto
partcula-burbuja. Esta adhesin es consecuencia de la aparicin de una zona de presin

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Tratamiento de aguas residuales

negativa en la parte inferior de la burbuja de aire en su ascenso a travs del lquido, y es


esta depresin la que capta y arrastra las partculas.

La flotacin acelerada posibilita el ascenso de partculas de densidad mayor que la del


lquido, adems de favorecer el ascenso de las partculas de densidad inferior al
incrementar su velocidad ascensional.

En el proceso de depuracin de las aguas residuales la flotacin puede emplearse con


diferentes objetivos:

El ya citado de separacin de grasas.


Espesar los lechos originados por las partculas floculadas qumicamente y que
son de baja densidad (la floculacin ser el prximo proceso que se tratar en el
presente captulo).
Espesar los fangos biolgicos en aquellos casos en los que sean difciles de
separar mediante sedimentacin secundaria.

En cuanto a las ventajas que presenta la flotacin frente a la sedimentacin hay que
mencionar como las ms importantes:

Menor inversin de implantacin, pues se trata de un sistema compacto que


ocupa poca superficie.
Permite eliminar mejor y en menos tiempo las partculas pequeas o ligeras cuya
deposicin es lenta.

Frente a las ventajas enumeradas, la flotacin presenta el inconveniente de que requiere


para su desarrollo de muchos elementos mecnicos, tal y como puede observarse en la
figura 3.5 (motores, vlvula reductora, etc.), lo que provoca unos mayores costes de
explotacin al necesitar una mayor infraestructura de mantenimiento.

En la actualidad se emplean cuatro sistemas diferentes para realizar la flotacin:

Diferentes tipos de separacin por


flotacin

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Tratamiento de aguas residuales

Flotacin por disolucin de aire.


Flotacin por inyeccin de aire.
Flotacin por vaco.
Flotacin en cmaras de
tranquilizacin.

3.2.1 Flotacin por disolucin de aire

En el sistema de flotacin por disolucin de aire, (figura 20) parte del caudal a tratar
(que puede ser todo en el caso de instalaciones de pequeo tamao), es mezclado con
aire en un depsito de retencin presurizado (bajo 4-5 kg/cm2 de presin) donde
permanece durante algunos minutos; para dar tiempo a que el aire se disuelva una vez
transcurridos estos minutos, se inyecta esta mezcla al lquido en tratamiento en el
tanque de flotacin a travs de una vlvula reductora de presin, lo que provoca que el
aire deje de estar en disolucin y se expanda en forma de pequeas burbujas que
arrastran las partculas en suspensin hacia la superficie de la cmara de flotacin.

En algunas instalaciones puede recircularse una parte del agua clarificada que se mezcla
con la corriente principal sin presurizar, lo que provoca que el aire an disuelto en el
recirculado deje de estarlo y entre en contacto con las partculas slidas a la entrada del
tanque. Este sistema tiene como ventajas ser menos agresivo, minimizar la formacin de
emulsiones y tener que incorporar una menor cantidad de aire al influente.

Las principales aplicaciones de la flotacin por disolucin de aire seco estn en el


tratamiento de vertidos industriales y en el espesado de fangos.

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Tratamiento de aguas residuales

Figura 19.- Esquema de la operacin de flotacin por disolucin de aire a la entrada.


Fuente: elaboracin propia.

3.2.2 Flotacin por inyeccin de aire

En el sistema de flotacin por inyeccin de aire, el aire se inyecta directamente a la fase


lquida en el tanque de flotacin, por medio de difusores o turbinas sumergidas.

Las burbujas de aire que se generan empleando este sistema son mucho mayores que
las obtenidas en la flotacin por disolucin de aire, ya que su dimetro es de algunos
milmetros. Este mayor dimetro provoca una velocidad ascensional ms alta y, por
tanto, un menor tiempo de recorrido en el tanque y un menor efecto sobre la suspensin,
todo lo cual origina un bajo rendimiento a la hora de conseguir que los slidos floten.

La flotacin por inyeccin de aire nicamente se emplea, por los motivos que se acaban
de exponer, para mejorar los procesos de flotacin natural en la separacin de aceites,
grasas, etc. y en el tratamiento de algunas aguas residuales con tendencia a generar
espumas en las que d buenos resultados.

3.2.3 Flotacin por vaco

En el sistema de flotacin por vaco se satura de aire el agua residual, ya sea


directamente en el tanque de flotacin o permitiendo la entrada del aire en el conducto

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Tratamiento de aguas residuales

de aspiracin de la bomba de vehiculacin de la lnea de alimentacin. Con posterioridad,


se aplica un vaco parcial en la superficie de la masa lquida, para lo cual el tanque de
flotacin debe estar cerrado. Esta operacin provoca que el aire disuelto abandone la
solucin en forma de microburbujas las cuales arrastran en su ascenso a las partculas
slidas que a ellas se adhieren hasta la superficie, donde son barridas por un sistema de
rascado superficial hacia la periferia del tanque, punto desde el cual se extraen de la
instalacin por bombeo, tambin en condiciones de vaco parcial.

Al trabajar en el sistema de flotacin por vaco con burbujas de menor tamao que en el
caso de la flotacin por disolucin de aire, su rendimiento es mayor.

Para facilitar el proceso de flotacin es frecuente el uso de productos qumicos


coagulantes o slice activada, que se introducen en la lnea de alimentacin previo a la
inyeccin de aire, y que actan creando, por agregacin de partculas slidas, una
superficie o una estructura que permite absorber o atrapar fcilmente las burbujas de
aire.

3.2.4 Separadores o cmaras de tranquilizacin

Los separadores o cmaras de tranquilizacin se utilizan en aquellos casos en los que


interesa separar hidrocarburos o aceites del efluente. Estos equipos trabajan en ausencia
de aire y utilizan la diferencia de viscosidad entre el agua y los hidrocarburos al
deslizarse sobre una superficie. Est constituido por un conjunto de placas paralelas e
inclinadas, por donde se hace circular el agua de arriba a abajo, de modo que los
hidrocarburos quedan separados en la parte superior de las placas y el agua queda en la
parte inferior.

3.3 Floculacin

La floculacin es un proceso que permite la sedimentacin de las partculas en


suspensin no sedimentables, es decir, de los coloides. Se denominan disoluciones
coloidales a aquellas cuya fase dispersa est formada por macromolculas o micelas
(agrupacin de pequeas molculas con un tamao entre 50 y 2000 Angstrom). La
sedimentacin se produce provocando la desestabilizacin de las cargas elctricas
superficiales de las micelas, normalmente mediante la dosificacin de sales metlicas (de

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Tratamiento de aguas residuales

calcio, hierro, aluminio), lo que posibilita el contacto entre ellas y su consecuente


aglomeracin, formando flculos con masa suficiente para sedimentar.

Figura 20.- Esquema de un floculador. Fuente: resea bibliogrfica n 9.

La floculacin se puede aplicar con diferentes objetivos en el tratamiento de aguas


residuales:

Disminuir el contenido de los slidos en suspensin y de la DBO a la salida del


decantador primario (mejora el rendimiento de la decantacin).
Acondicionar el agua residual que contenga vertidos industriales.
Mejorar la eficacia de los decantadores secundarios, especialmente cuando se
trata del proceso de fangos activos.

Teora de la doble capa

Se ha comprobado que las impurezas del agua causantes de la turbidez y del


color (slice coloidal, arcillas, cienos, partculas orgnicas, etc.) presentan
caractersticas coloidales con carga negativa en aguas de pH prximo a 7, ya
sea por adsorcin preferente de aniones, por la ionizacin de algn componente
(por ejemplo, ionizacin de grupos amino y carboxilo de las protenas) o por
sustitucin isomorfa (por ejemplo, partculas de arcilla en las que iones de slice
de su estructura son sustituidos por iones de la solucin como el aluminio). Esta

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Tratamiento de aguas residuales

situacin produce que se adhieran iones positivos a la superficie de estos


coloides, aunque en nmero menor de cargas, que quedan fuertemente
retenidos (por fuerzas electroestticas y de Van der Waals) y originan una capa
fina de iones que se desplaza con la partcula. Alrededor de esta capa fina se
forma una segunda capa, no fija y ms difusa, en la que el potencial elctrico
inducido por la carga resultante de la partcula va descendiendo hasta caer en el
seno del fluido ("Teora de la Doble Capa").

Esta teora explica que los coloides no sean por s solos sedimentables, ya que
el potencial elctrico de la micela les da estabilidad. De no ser por este
potencial, las micelas se agregaran como consecuencia de las colisiones
aleatorias entre ellas en su movimiento errtico ("Movimiento Browniano") en el
seno de la fase dispersante. Este potencial elctrico, denominado "Potencial
Zeta", provoca una repulsin elctrica entre coloides del mismo signo
constituyendo una barrera energtica (fuerzas de repulsin entre cargas
elctricas de igual signo) que se debe superar para que puedan formar flculos.

Para lograr la desestabilizacin de la disolucin coloidal se debe vencer el efecto de la


carga elctrica, lo cual puede hacerse:

Por agitacin mecnica (proceso fsico).


Por adicin de sustancias qumicas coagulantes (proceso qumico).

3.3.1 Proceso fsico

En muchas ocasiones, las aguas residuales urbanas presentan una concentracin tan
elevada de slidos en suspensin que basta con agitar para conseguir la floculacin.

En este caso, la floculacin se puede realizar en:

Tanques especialmente proyectados para ello.


Tanques que combinan las operaciones de floculacin y decantacin.

Las paletas, para la agitacin mecnica de estos tanques, normalmente trabajan a una
velocidad tangencial, en sus extremos, de 0,7-0,8 m/s y un tiempo de contacto de unos
15 minutos.

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Tratamiento de aguas residuales

Este sistema no suele incluirse en las instalaciones tpicas de tratamiento.

3.3.2 Proceso qumico

Las aguas residuales industriales presentan composiciones muy variables. En algunos


casos, el agua contiene un constituyente capaz de flocular por simple agitacin o que lo
hace mediante la adicin de un floculante o coadyuvante de floculacin (polielectrolitos);
otras veces, es necesario utilizar un coagulante que permita que los flculos puedan ser
precipitados (Precipitacin Qumica como ayuda de la floculacin).

La Precipitacin Qumica es un proceso que se lleva a cabo mediante la adicin de


sustancias qumicas que modifican el estado fsico de los slidos disueltos y en
suspensin, de modo que puedan separarse por sedimentacin. La precipitacin qumica
se utiliza normalmente para eliminar los slidos en suspensin (permite eliminar hasta el
80-90% de la materia total suspendida, frente al 50-70% de la sedimentacin normal), y
para rebajar la DBO (puede lograrse rebajar entre un 40 y un 70%).

Figura 21.- Esquema del proceso de floculacin-coagulacin. Desde un punto de vista


terico primero tiene lugar la floculacin y posteriormente la coagulacin; en la prctica,
ambos procesos se producen simultnemente. Fuente: elaboracin propia.

Coagulacin

La coagulacin es un proceso qumico en tres etapas:

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Tratamiento de aguas residuales

1. Desestabilizacin de la estructura coloidal mediante la neutralizacin de las cargas


negativas de los coloides con el in coagulante. En ocasiones el reactivo
coagulante no consigue reducir el Potencial Zeta hasta valores prximos a cero,
por lo cual es preciso introducir otros compuestos denominados coadyuvantes o
agentes auxiliares de coagulacin que facilitan el proceso, bien ayudando a
neutralizar el potencial Z, bien modificando el pH del agua.
2. Formacin, por el coagulante, de flculos de xidos hidratados coloidales con
carga positiva, que atraen a los contaminantes de carga negativa del agua.
3. Adsorcin superficial de estos contaminantes por los flculos del coagulante.

Entre los coagulantes, los de uso ms extendido son:

Sulfato de Almina: Al2(SO4)3.14H2O.


Sulfato Ferroso: FeSO4.7H2O.
Sulfato Frrico: Fe2(SO4)3.
Cloruro Frrico: FeCl3.

Y en menor medida:

Aluminato Sdico: NaAlO2.


Cloruro de Aluminio: AlCl3.

Y entre los coadyuvantes o agentes auxiliares de coagulacin destacan:

Aquellos que modifican el pH del agua, como la cal, el carbonato de sosa y la sosa
castica.
Aquellos que neutralizan las cargas elctricas de los coloides como el sulfato de
magnesio (MgSO4).
Aquellos que actan como material de soporte (ncleos de cristalizacin) y medio
adsorbente, facilitando la aglomeracin de flculos, como arcillas, slice activa y
carbn activo. En ocasiones se recirculan parte de los flculos formados para que
acten como coadyuvantes-nucleadores.

Sulfato de Almina

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Tratamiento de aguas residuales

Cuando se adiciona sulfato de almina a un agua residual que contiene alcalinidad en


forma de bicarbonato la reaccin es:

El hidrxido de aluminio insoluble es un flculo gelatinoso que sedimenta lentamente en


el agua residual, arrastrando consigo la materia suspendida. Sulfato Ferroso

En la mayora de los casos no se puede emplear el sulfato ferroso como agente


precipitante individual, sino que se aade junto a cal apagada (Ca(OH)2) como
coadyuvante para formar un precipitado segn las reacciones:

A continuacin, el hidrxido de hierro II (Fe(OH)2) se oxida a hidrxido de hierro III


(Fe(OH)3), la forma final deseada, gracias al oxgeno disuelto en el agua:

El hidrxido de hierro III es insoluble y forma un flculo gelatinoso y voluminoso.


Sulfato Frrico

Normalmente tambin se emplea con cal apagada como coadyuvante:

Su adicin al agua residual se realiza tanto en seco como en solucin. Cloruro Frrico y
Cal

En este caso se forma, igualmente, hidrxido de hierro III como compuesto insoluble:

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Tratamiento de aguas residuales

3.3.3 Polielectrolitos

Normalmente son polmeros orgnicos sintticos, solubles mediante grupos funcionales


que se disocian en el agua dando iones de carga y peso molecular elevados, segn la
siguiente clasificacin:

Polielectrolitos aninicos (caboxlicos, sulfnicos, fosfricos, etc.).


Polielectrolitos catinicos (aminas cuaternarias, fosfoaminas, sulfaminas, etc.).
Polielectrolitos no inicos (polialcoholes, politeres, poliamidas, etc.).

La actuacin de los polielectrolitos puede ser por:

Desestabilizacin del coloide, rebajando su carga (polielectrolitos catinicos), lo


que permite su coagulacin.
Formacin de puentes entre coloides absorbidos por el polielectrolito, en este caso
aninico o no inico y, entrelazado entre polielectrolitos, formndose de esta
forma flculos de tamao decantable.
Accin mixta de coagulacin-formacin de puentes mediante el uso de
polielectrolitos catinicos de alto peso molecular.

El uso de los aditivos que se acaban de comentar produce una apreciable mejora en el
rendimiento del tratamiento primario:

Reduccin de Sin Aditivos Con Aditivos


Contaminantes:
Slidos en suspensin 50-70% 65-85%
DBO5 25-40% 60-80%

En algunas estaciones de depuracin de aguas, la floculacin se realiza en los mismos


equipos donde se realiza la sedimentacin, adicionando previamente el floculante en las
conducciones; de todos modos lo ms comn es que se utilicen unidades especficas para
la floculacin.

Como norma general, el equipo de floculacin o floculador est formado por un tanque de
hormign rectangular y por un agitador. La funcin del agitador es la de poner en

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Tratamiento de aguas residuales

contacto las partculas de modo que se facilite su aglomeracin, pero manteniendo una
velocidad lo suficientemente baja como para evitar que las partculas se vuelvan a
separar por un esfuerzo de cizalladura. Otro sistema de agitacin es por inyeccin de
aire, siendo esta opcin ms apropiada en los casos en los que se persiga una agitacin
ligera.

Figura 22.- Vista de los tanques de floculacin de la EDAR de Granollers (Barcelona).


Fuente: Junta de Sanejament. Generalitat de Catalunya.

Justo antes del tanque de floculacin, puede situarse tambin un tanque adosado de
hormign de pequeo tamao, en el que se efecta el mezclado de las sustancias
coagulantes con el agua mediante una potente agitacin. As se consigue un alto grado
de contacto con los coagulantes. Una vez realizada la mezcla en este tanque, se adiciona
en el tanque de floculacin un floculante, con una agitacin menos vigorosa, de modo
que el crecimiento del flculo no se vea afectado por el esfuerzo de cizalladura.

3.4 Neutralizacin

Las aguas procedentes de procesos industriales suelen contener productos cidos o


alcalinos que deben ser neutralizados en alguno de los siguientes casos:

Antes de la descarga del agua a un medio receptor, ya que la vida acutica es


muy sensible a variaciones de pH fuera de un intervalo cercano a la neutralidad.

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Tratamiento de aguas residuales

Antes de la descarga de estas aguas residuales industriales al alcantarillado, ya


que es ms econmico esto que neutralizar los mayores volmenes de las aguas
residuales mixtas (domsticas + industriales).
Antes de la realizacin de los tratamientos qumicos o biolgicos, tanto para
favorecer su desarrollo (por ejemplo, en el tratamiento biolgico, el pH deber
estar entre 6,5-8,5 para asegurar una ptima actividad microbiolgica) como para
evitar daos a las instalaciones.

El proceso de neutralizacin obedece a la reaccin:

Este proceso se suele realizar utilizando, segn sea el agua bsica o cida, cido sulfrico
(cido) o lechada de cal (base), respectivamente.

Figura 23.- Esquema de funcionamiento de dos tipos de neutralizadores. (A):


Neutralizador en lecho de carbonato clcico. (B): Neutralizador con dosificacin
automatizada. Fuente: elaboracin propia.

En sustitucin de la lechada de cal, que es una suspensin de cal apagada (Ca(OH)2)m,


en algunas ocasiones se utiliza carbonato sdico o hidrxido sdico (NaOH), aunque su
precio es ms elevado, a fin de disminuir la produccin de lodos.

Por otra parte, en la reaccin: cido + Base Sal + Agua, hay que tener en cuenta tres
puntos:

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Tratamiento de aguas residuales

Pueden desprenderse gases durante la reaccin (por ejemplo, cuando se utilizan


carbonatos como bases).
La reaccin puede generar calor (reaccin exotrmica).
La sal formada puede ser insoluble, por lo que tendr que ser retirada.

Proceso de Obtencin de la Lechada de Cal

La cal o cal viva (CaO) se obtiene tras calefaccin de rocas clcicas (CaCO3)
segn:

CaCO3 CaO + CO2

Como que el CO2 es arrastrado por el aire que circula en el interior del horno, el
equilibrio se desplaza hacia la derecha, formndose cal viva (CaO). Si no
controlsemos la temperatura del proceso y sta fuese excesiva, se formara cal
muerta (CaSiO3) como producto resultante de la descomposicin de las arenas
que acompaan a las rocas clcicas. La cal viva, al reaccionar con el agua,
produce cal apagada o hidrxido clcico (Ca(OH)2) segn la reaccin:

CaO + H2O Ca(OH)2

La cal apagada es muy poco soluble en agua, lo que provoca que tenga un
aspecto lechoso que hace que se la conozca como lechada de cal. Si la lechada
de cal se deja sedimentar, se acaba separando la fase slida (cal apagada) de la
fase lquida, conocida como agua de cal.

La neutralizacin debe realizarse de manera precisa. En el caso de sistemas


automatizados de medida y correccin del pH, no es costoso controlar el sistema de
dosificacin, pero se necesita una manutencin apurada para evitar, en el caso de un mal
funcionamiento, la generacin de efectos negativos opuestos a los que se pretendan
originalmente.

Puntos a destacar

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Tratamiento de aguas residuales

1. El tratamiento primario abarca una serie de procesos encaminados a separar los


slidos en suspensin sedimentables no retenidos en el tratamiento previo, junto
con las sustancias flotantes.
2. Sedimentacin: Proceso fsico de separacin por gravedad de aquellos slidos
cuya densidad sea mayor que la del fluido que los contiene. Este tipo de slidos
constituye la mayor parte de los slidos en suspensin de un agua residual y una
parte significativa (25-35%) de las sustancias contenidas en la misma.
3. Flotacin: Proceso fsico de separacin slido-lquido, que permite separar
aquellas partculas de menor densidad que la del fluido que las contiene. Esta
operacin se emplea para separar grasas o para espesar los fangos biolgicos
producidos en los tratamientos secundarios.
4. Floculacin: Mediante esta operacin se consigue la sedimentacin de partculas
en suspensin coloidales no sedimentables. Con ello se mejora la separacin de
slidos en suspensin y la reduccin de la DBO que se obtiene del tratamiento
primario.

4 Tratamiento secundario

El tratamiento secundario tiene como objetivo la eliminacin de la materia orgnica


biodegradable no sedimentable (materia orgnica finamente dividida y disuelta en el
agua residual), junto a otros varios contaminantes. Bsicamente, consiste en provocar el
crecimiento de microorganismos que asimilan la materia orgnica, los cuales se
reproducen y originan nuevos microorganismos insolubles que despus son separados del
flujo tratado (y con ellos varios contaminantes) como un fango destinado a una digestin
definitiva o a la reutilizacin, directa o indirecta, como enmienda del terreno. De hecho,
se trata de una aplicacin controlada de los sistemas naturales de autodepuracin de las
aguas, por lo que a este tipo de tratamiento se le llama tratamiento biolgico.

Los tratamientos secundarios pueden subdividirse en tres categoras:

Tratamientos biolgicos de tipo natural: son aquellos tratamientos


secundarios de agua cuyos requerimientos mecnicos y de instalaciones son
mnimos.
Tratamientos biolgicos de instalacin: son aquellos tratamientos secundarios
de agua que conllevan unos equipos de operacin y que requieren de unas
instalaciones adecuadas.

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Tratamiento de aguas residuales

Tratamientos de separacin de slidos suspendidos de naturaleza


biolgica: son aquellos tratamientos que se aplican para el procesado de los
residuos obtenidos en la depuracin de las aguas residuales.

Existe otra posible subdivisin de los tratamientos biolgicos del agua residual:

Sistemas Aerobios. Los microorganismos obtienen su energa (catabolismo)


oxidando sustancias, predominantemente orgnicas, en presencia de oxgeno.
Sistemas Anaerobios. En este caso la oxidacin de la materia orgnica se
realiza en ausencia de oxgeno.

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Tratamiento de aguas residuales

Figura 24.- Clasificacin de los tratamientos secundarios de aguas y de los residuos


slidos generados en el tratamiento de aguas.
Fuente: elaboracin propia

Los sistemas ms extendidos son los aerobios porque depuran ms rpidamente el agua
residual. Esto es as debido a que el rendimiento energtico que obtienen los
microoganismos en el proceso bioqumico de oxidacin anaerbica es ms bajo que el
que se logra por el proceso aerobio; por ello, la tasa de reproduccin de las bacterias
anaerbicas, y por extensin la masa celular originada, es inferior, lo que se traduce en
una menor velocidad de tratamiento del agua residual. Adems, la puesta en marcha de
los sistemas anaerobios es muy lenta y delicada (es difcil eliminar todo el oxgeno,
resulta complicado lograr el muy bajo Potencial Redox requerido, etc.) y los efluentes
que se obtienen deben someterse a un post-tratamiento que acabe de degradar la
materia orgnica presente y tambin conseguir la denitrificacin cuando sea necesaria.

El sistema aerobio presenta, sin embargo, los inconvenientes de producir una gran
cantidad de fangos no estabilizados y tener un mayor coste energtico (la incorporacin
de oxgeno al agua residual representa un consumo energtico). El sistema anaerobio
genera poco fango y requiere de un mnimo aporte de energa (costes de operacin
bajos) y de l es posible obtener un subproducto como el metano (CH4) til como fuente
energtica y que es el principal componente del biogs.

Proceso Aerobio Proceso Anaerobio


Necesario aporte de Oxgeno. Costes de operacin bajos.
Lmite en la carga que puede tratar. Capacidad para altas cargas orgnicas
e hidrulicas.
Gran produccin de fangos no Pequea produccin de fangos.
estabilizados.
Permite la nitrificacin simultnea. Necesita de post-tratamientos.
Mayor rendimiento de depuracin. Puesta en marcha muy lenta y
delicada.

Tabla 3.- Comparacin de los procesos aerobios y anaerobios aplicados en el tratamiento


secundario.

Los tratamientos anaerobios se emplean casi exclusivamente cuando se tiene una muy
alta carga contaminante, como son los casos de fangos procedentes de un sistema

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61
Tratamiento de aguas residuales

aerobio, de purines, etc., en que el influente es una masa homognea en la que no se


puede distinguir entre fase lquida y fase slida. En estas situaciones no son aplicables
los sistemas aerobios por la inmensa cantidad de oxgeno que se debera aportar para
poder oxidar la carga orgnica. Adems, el hecho de deber estabilizar los fangos
resultantes de los tratamientos aerobios supone un incremento del coste aadido de
stos.

4.1 Principios de la depuracin biolgica

La depuracin biolgica es consecuencia de un fenmeno fsico-biolgico (la


biofloculacin) y de un fenmeno exclusivamente biolgico (el metabolismo bacteriano).

La biofloculacin es el fenmeno mediante el cual se forman los flculos de


materia (que despus son separados con los fangos) en el seno del agua a tratar.
El componente fsico de la biofloculacin es la turbulencia que favorece el
encuentro entre partculas "no vivas" o entre colonias de bacterias, mientras que
el componente biolgico es un no bien conocido efecto de floculacin (adsorcin
de coloides) favorecido por productos del metabolismo de los microorganismos,
primordialmente polisacridos, que pueblan los mismos flculos, y que actan de
forma anloga a los polielectrolitos.
La biofloculacin no origina ninguna variacin qumica en los contaminantes sino
slo un paso de la forma suspendida no sedimentable a la forma suspendida
sedimentable.

El metabolismo bacteriano es un conjunto de reacciones bioqumicas en las que


se emplean compuestos contaminantes solubles para obtener energa
(catabolismo) o para producir biomasa bacteriana (anabolismo):
Catabolismo:

Anabolismo:

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62
Tratamiento de aguas residuales

Es decir, el metabolismo bacteriano permite separar sustancias solubles o fcilmente


solubilizables en forma de gases que salen del sistema acuoso, en el caso del
catabolismo, o en forma de nueva biomasa de bacterias que se adhieren a los
flculos, en el caso del anabolismo.

Metabolismo bacteriano en Metabolismo bacteriano en


condiciones anaerobias condiciones aerobias

5% del C pasa a biomasa 50% del C pasa a biomasa.


Balance de Carbono
95% del C pasa a biogs. 50% del C pasa a CO2.
5-7% de la energa pasa a las 60% de la energa pasa a las
clulas clulas
Balance de Energa
3-5% de la energa se pierde. 40% de la energa se pierde.
90% se recupera en biogs.

Tabla 4.- Balance de materia (concretamente de carbono) y de energa en los procesos


de degradacin de la materia orgnica a travs de vas aerobias (con presencia de
oxgeno) y anaerobias (ausencia de oxgeno).

4.1.1 Microflora predominante en el tratamiento biolgico

Son varios los microorganismos que participan en el tratamiento biolgico de las aguas
residuales:

1. Microorganismos Primarios. Constituidos por las bacterias (aerobias,


anaerobias y facultativas) y las algas unicelulares; estos microorganismos son
capaces de metabolizar la mayora de materiales orgnicos.
2. Algas Fotosintticas. Las algas fotosintticas no consumen directamente la
materia orgnica, pero consumen CO2, amonaco y fosfatos para realizar la
fotosntesis, con lo que ayudan a la permanencia de las condiciones aerobias
(presencia de oxgeno).
3. Hongos y Algas Multicelulares no Fotosintticos. Los hongos pueden
metabolizar la mayora de los compuestos orgnicos. Si bien en condiciones
ptimas no pueden competir con las bacterias, s que pueden llegar a ser

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Tratamiento de aguas residuales

predominantes en los influentes que poseen un alto contenido en carbohidratos en


condiciones de pH bajo (inferior a 6) y dficit de nitrgeno o de oxgeno.
4. Animales Microscpicos. Estos animales necesitan ms materia orgnica que la
que se encuentra en las aguas, por lo que tambin se alimentan con bacterias;
esta caracterstica hace que se utilicen para separar el exceso de bacterias,
contribuyendo a la clarificacin de las aguas. Slo se encuentran en aguas muy
limpias.

Para realizar el tratamiento biolgico no se precisa inocular cultivos especialmente


diseados para estos procesos, ya que se pueden obtener estos organismos aislndolos
directamente de los fangos producidos por este mismo tratamiento.

De hecho, si los fangos no tienen en un principio la mezcla ideal o la cantidad ptima de


organismos, la seleccin natural hace que despus de varios ciclos se vayan ajustando
las poblaciones, de modo que los microorganismos necesarios para el tratamiento
biolgico acaban dominado el medio, mientras que los dems desaparecen.

El citado autoajuste se realiza en funcin de las caractersticas qumicas de los


compuestos presentes en el influente. As una relativamente alta concentracin de
protenas favorece el predominio de Alcaligenes, Flavobacterium y Bacillus; mientras que
un elevado contenido en carbohidratos favorece el crecimiento de Pseudomonas;
adems, una concentracin alta de oxgeno disuelto y baja de sustancias orgnicas
favorece el crecimiento de Nitrosomonas y Nitrobacter.

La presencia de algas y hongos debe considerarse como accidental, y no estn


comprendidos en el ciclo tecnolgico-biolgico del proceso. Las algas no originan daos
relevantes pero se acumulan en la parte superficial de los reactores biolgicos y deben
eliminarse. Sin embargo, los hongos pueden influir negativamente sobre la microbiologa
del proceso porque originan formas filamentosas que obstaculizan la formacin de
flculos y, en general, empeoran las caractersticas de sedimentabilidad.

4.2 Tratamientos biolgicos de tipo natural

Todos ellos presentan una ptima resistencia a los golpes de carga hidrulica y orgnica.
Sin embargo, tienen como inconvenientes el que requieren de mucha superficie y que, en

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Tratamiento de aguas residuales

algunos casos, su rendimiento depurativo est influenciado por las condiciones


climticas.

Actualmente, los dos tratamientos biolgicos naturales que se emplean son:

Lagunas aireadas o de aireacin.


Balsas de estabilizacin.

4.2.1 Lagunas de aireacin

Las lagunas aireadas son un sistema aerobio de mezcla completa (caractersticas


homogneas en todo el volumen de la laguna), o prximo a ella, que se lleva a trmino
en un depsito poco profundo excavado en el terreno que hace las veces de reactor.

El oxgeno es suministrado, en la inmensa mayora de los casos, mediante ventiladores


de superficie rpidos de los que se distribuyen 2-3 en la laguna (son hlices con un
motor encima, instaladas en el centro de un flotador circular que giran a entre 750 y
1.500 rpm. figura 4.2). Las necesidades de oxgeno del sistema de lagunas aireadas, se
cifran entre 0,7 y 1,4 veces la DBO5 que se quiera eliminar.

Entre las ventajas del sistema de aireacin descrito destacan su fcil instalacin y su
flexibilidad de utilizacin (cambio rpido de un aparato por otro).

Entre los inconvenientes, se puede mencionar su bajo aporte especfico de oxgeno


disuelto por unidad de energa elctrica consumida (del orden de 1 kgO2/kWh) y el que
la alta velocidad de giro "maltrata" los flculos de los fangos, aunque esto ltimo no es
un problema muy serio porque normalmente a los efluentes de lagunas aireadas no se
les exige una garanta muy restrictiva en cuanto a las materias en suspensin.

Otro de los aspectos a destacar de las lagunas aireadas, es su alto tiempo de retencin
hidrulica (definible como el tiempo medio de permanencia del agua en la laguna) que se
sita en unos 10 das, circunstancia que permite disponer de una elevada concentracin
de bacterias, ya que se asegura que la velocidad de evacuacin de microorganismos (que
viene limitada por el tiempo de retencin hidrulica) es inferior a su velocidad de
reproduccin.

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Tratamiento de aguas residuales

Figura 25.- Detalle del ventilador de superficie en una laguna aireada.


Fuente: catlogo de Sernagiotto.

La alta concentracin de bacterias y el elevado tiempo de retencin hidrulica garantiza


la eficacia de este sistema de depuracin, aunque tambin debe destacarse que esta
eficacia est muy afectada por las variaciones estacionales de temperatura.

Finalmente, indicar que las lagunas aireadas pueden constituirse con o sin recirculacin
de biomasa desde el sedimentador, aunque la segunda opcin es la situacin ms
comn.

4.2.2 Lagunas o estanques de estabilizacin

Las lagunas de estabilizacin son grandes embalses donde la carga orgnica del influente
es depurada por la accin de microalgas y bacterias saprfitas, principalmente.

Este tipo de tratamiento constituye una buena solucin, por su economa de realizacin y
de gestin, para pequeas comunidades de clima clido o templado (la temperatura tiene
una notable influencia sobre la cintica del proceso). De hecho, son raras las aplicaciones
de lagunas de estabilizacin para grandes plantas de tratamiento y/o en clima fro.
Tambin es aplicable sobre aguas residuales industriales, a condicin de que stas
posean una significativa presencia de sustancias orgnicas y no contengan sustancias
que inhiban la actividad bacteriana.

Entre las caractersticas de las lagunas de estabilizacin destacan:

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Tratamiento de aguas residuales

Permiten un aceptable nivel depurativo.


Presentan una cierta flexibilidad frente a las variaciones de carga contaminante.
Permiten una fcil separacin y digestin de los fangos.
No hay incorporacin artificial de oxgeno, sino que ste procede del aire
atmosfrico.

Pero sin duda, el aspecto que mejor define a estos estanques, y que simultneamente es
su mayor inconveniente, es la gran superficie que ocupan, hecho que lleva a definir la
carga (por unidad de superficie y tiempo) que se puede tratar con ellos en
kgDBO5/ha.da (obsrvese que se trabaja con hectreas en vez de con m2).

Figura 26.- Medicin de pH en una laguna primaria ubicada en el campus de la


Universidad de Piura (Per). El sistema de lagunas de estabilizacin est constituido por
una batera de dos lagunas, una anaerbica conectada en serie con una facultativa.

La forma constructiva ms habitual es la rectangular, que permite un rendimiento


depurativo similar al de la circular y es ms simple de realizar. La alimentacin del
influente se debe realizar en un punto lo ms lejano posible de la salida del efluente para
no afectar negativamente el nivel de depuracin, adems la entrada debe hacerse a baja
velocidad y preferiblemente con largos difusores.

Uno de los principales factores negativos de un estanque de estabilizacin es el


crecimiento de algas por la radiacin solar, que en climas clidos es bastante intensa. La
elevada concentracin de algas determina una disminucin en la eficacia del tratamiento,
en particular en lo que hace referencia a la separacin de slidos suspendidos.

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Tratamiento de aguas residuales

Otro de los problemas que presenta este sistema es la acumulacin de fangos dentro del
mismo estanque, lo que reduce su volumen til y limita su eficacia, adems de poder
originar malos olores al desarrollarse en ellos procesos anaerobios.

La separacin del sedimento fangoso del fondo del estanque se realiza, por trmino
medio, cada 10 aos (en el caso de los anaerobios es a los 5-10 aos) y tras su vaciado,
aunque en algunos casos se lleva a cabo mediante pequeas dragas o con bombas y sin
vaciar el estanque. El fango obtenido puede reutilizarse en agricultura si se est en una
zona rural, dando buenos resultados por las caractersticas qumico-biolgicas que
presenta.

Clasificacin de las lagunas de estabilizacin

Se pueden establecer tres tipos de clasificacin: en funcin del contenido en oxgeno,


segn el lugar ocupado en relacin a otros procesos y, finalmente, de acuerdo a la
secuencia de las unidades. De acuerdo con el contenido de oxgeno

Lagunas aerbicas. En ellas predominan los procesos aerbicos (presencia de


oxgeno).
Lagunas anaerbicas. Fundamentalmente tienen lugar los procesos anaerbicos
(ausencia de oxgeno).
Lagunas facultativas. Predominan tanto los procesos aerbicos como los
anaerbicos.
Lagunas aireadas. En ellas, el oxgeno es suministrado artificialmente, mediante
aireacin mecnica.

De acuerdo al lugar que ocupan en relacin a otros procesos

Lagunas primarias. Reciben aguas residuales crudas.


Lagunas secundarias. Reciben efluentes de otros procesos de tratamiento.
Lagunas de maduracin. Su propsito fundamental es reducir el nmero de
microorganismos indicadores.

De acuerdo a la secuencia de las unidades

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Tratamiento de aguas residuales

Lagunas en serie. Dependen de la topografa del terreno y el nivel de calidad


requerido en el efluente del sistema.
Lagunas en paralelo. Dependen de las etapas de implementacin de las
unidades y topografa del terreno, y las condiciones de operacin y mantenimiento
de la instalacin.

Figura 27.- Esquema de dos bateras de lagunas de estabilizacin en serie, conectadas en


paralelo.

Caractersticas y aplicacin de las lagunas de estabilizacin

Los distintos tipos de lagunas de estabilizacin difieren esencialmente en el proceso


biolgico particular que en ellos se desarrolla y que es funcin de la profundidad que
tengan. As se distinguen:

a) Lagunas aerbicas o de alta produccin de biomasa. Se caracterizan por


tener una profundidad muy reducida (entre 0,3 y 0,5 m.), lo que permite la
penetracin de la radiacin solar hasta el fondo, mantenindose las condiciones
aerbicas en casi todos los niveles de la masa de agua. Trabajan con baja carga
(85-170 kgDBO5/ha.d), con un tiempo de retencin hidrulica de 4-6 das y
permiten una reduccin del 80-95% de la DBO5. Estas condiciones estimulan la
produccin de algas en perodos de retencin cortos.
Tienen su aplicacin en climas calientes y con buena radiacin solar, y en la
produccin y cosecha de algas.

b) Lagunas facultativas. Presentan una profundidad intermedia (entre 1,2-2,5


m) y pueden aplicarse para cargas de entre 85 y 170 kg DBO5/ha.d, siendo su
rendimiento depurativo similar al de las lagunas aerbicas, pero con tiempos de
retencin hidrulica de 5 a 30 das. Se caracterizan porque mantienen unas

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Tratamiento de aguas residuales

condiciones aerobias establecidas en la proximidad de la superficie (degradacin


aerobia y fotosntesis), que contrastan con la descomposicin anaerbica de los
solidos sedimentados en el fondo. La interfase entre ambos niveles vara en el
curso del da en relacin a la irradiacin solar.

Su aplicacin radica como laguna primaria nica de tratamiento, o bien como


una unidad secundaria despus de las lagunas anaerbicas o aireadas.
El mecanismo que caracteriza a las lagunas facultativas se produce en el estrato
superior y corresponde a una simbiosis de algas y bacterias aerbicas, por la
que las bacterias heterotrficas descomponen la materia orgnica (C, N y P). La
cantidad de oxgeno requerido para la descomposicin de la materia orgnica,
proporcionando compuestos inorgnicos solubles (NO3, PO4) y dixido de
carbono (CO2), se suministra gracias al proceso de fotosntesis.

Figura 28.- Laguna secundaria ubicada en el campus de la Universidad de Piura (Per).

c) Lagunas anaerbicas. Son las de mayor profundidad (2,5-5 m) y las que


tambin pueden trabajar con una mayor carga de sustancia orgnica (225-600
kg DBO5/ha.d), inhibiendo la actividad fotosinttica de las algas. Los tiempos de
retencin hidrulica se establecen entre 20-50 das y los rendimientos en la
reduccin de la DBO5 son del 50-85%. En ellas predomina un ambiente falto de
luz y oxgeno en casi todos los niveles de la masa de agua, por lo que los
procesos depurativos que se instauran son exclusivamente anaerobios, motivo

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Tratamiento de aguas residuales

por el cual es menor la eficacia depurativa y, en consecuencia, requieren un


tratamiento adicional, pues el efluente obtenido contiene un alto porcentaje de
materia orgnica.
Su aplicacin radica como primera etapa en el tratamiento de aguas residuales
domsticas industriales.

En este tipo de lagunas, la degradacin de la materia orgnica se desarrolla en


dos etapas:

La etapa de fermentacin cida, donde los organismos formadores de


cidos atacan a las sustancias orgnicas y las transforman en compuestos
orgnicos ms simples y cidos orgnicos.
La etapa de metanognesis, donde los organismos anaerbicos utilizan
los productos intermedios de la primera etapa para producir gases como el
metano (CH4), dixido de carbono (CO2), sulfuro de hidrgeno (H2S) y
agua (H2O).

Los organismos formadores de metano son muy sensibles a las variaciones de


carga, pH y temperatura, dependiendo de ellos la eficiencia del proceso.

4.3 Tratamientos biolgicos de instalacin

Los sistemas biolgicos que aqu se incluyen pueden clasificarse en dos grupos, en base
al modo de "cultivo" de los microorganismos que realizan la depuracin:

1. Sistemas de Biomasa Suspendida.

Aerobios: Fangos Activos.


Anaerobios: Sistemas Anaerobios de Mezcla Completa
(ANIFLOW y ANCONT).
Reactor de lecho de Lodos (UASB).

2. Sistemas de Biomasa Fija.

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Tratamiento de aguas residuales

Lechos Bacterianos o
Filtros Percoladores.
Aerobios:
Biodiscos o contactor
biolgico rotativo.

Filtros Anaerobios
Biolgicos (ANBIOF).
Anaerobios:
Lecho Fluidificado
(FANBIOF).

3. De todos los tratamientos citados, seguramente el de fangos activos sea el de uso


ms extendido por tratarse de una instalacin simple, bastante compacta, fcil de
dirigir por su flexibilidad y con unos costes de funcionamiento moderados.

4. Los sistemas de biomasa fija son ms compactos que los fangos activos. En
comparacin con los sistemas de biomasa suspendida presentan una flexibilidad
frente a cargas variables ms limitada y unos costes de realizacin algo mayores,
pero menores costes de gestin.

4.3.1 Procesos aerobios de biomasa suspendida

Fangos activos

Desde un punto de vista estrictamente tcnico el proceso de fangos o lodos activos est
constituido por un fermentador o reactor aerobio, que es alimentado con el influente a
tratar en flujo continuo, completamente mezclado o no (existen diferentes variantes del
proceso) y que contiene una poblacin bacteriana heterognea (figura 29 y 30).

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Tratamiento de aguas residuales

Figura 29.- Depuradora biolgica de fangos activos de la EDAR de El Pla de Santa Maria
(Tarragona). El tanque rectangular contiene los fangos y el depsito circular corresponde
al sedimentador secundario. Fuente: catlogo de Obras y Contratas Javier Guinovart,
S.A. y la Junta de Sanejament (Generalitat de Catalunya).

La base del proceso de fangos activos es la formacin, mediante el proceso ya citado de


biofloculacin, de agregados bacterianos, denominados flculos de fango, de aspecto
gelatinoso y de algunos milmetros de tamao. Estos flculos estn constituidos por
sustancias en suspensin primordialmente orgnicas y con frecuencia en estado coloidal,
as como de una numerossima poblacin de microorganismos vivos, principalmente
bacterias seleccionadas por las caractersticas del ambiente (pH, luz, oxgeno disuelto,
carga orgnica, micronutrientes, sustancias txicas).

Las bacterias del proceso de fangos activos suelen ser gram negativas e incluyen
miembros de los gneros Pseudomonas, Zooglola, Achromobacter, Flavobacterium,
Nocardia, Bdellovibio, Mycobacterium, y dos bacterias nitrificantes: Nitrosomonas y
Nitrobacter. Adicionalmente, pueden presentarse diversas formas filamentosas como
Sphaerotilus, Beggiatoa, Thiotrix, Lecicothrix y Geotrichum.

Si bien son las bacterias las que realmente degradan el residuo orgnico del influente,
tambin es importante la actividad de otros microorganismos como los protozoos que
consumen las bacterias dispersas que no han floculado, o los rotferos que consumen
cualquier partcula biolgica pequea que no haya sedimentado.

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Tratamiento de aguas residuales

Figura 30.- Esquema del funcionamiento del proceso de fangos activos con
sedimentacin secundaria. Fuente: elaboracin propia.

El proceso que conduce a la eliminacin de las sustancias orgnicas contenidas en el


influente, por medio de los fangos activos, se puede secuenciar de la siguiente forma:

1. El primer paso es la bioadsorcin y biofloculacin del substrato en contacto con los


fangos activos.
2. El segundo es la rotura de las sustancias polimricas y las molculas grandes (por
accin de enzimas hidrolticos liberados por las bacterias al medio colindante) en
molculas ms pequeas fcilmente bioadsorbibles y metabolizables por los
microorganismos.
3. El tercero est constituido por dos procesos que se desarrollan paralela y
simultneamente. Por un lado est la oxidacin aerbica o respiracin del material
orgnico soluble biodegradable con produccin de H2O, CO2, etc. (catabolismo
celular) y, por otro, la sntesis de nuevas clulas bacterianas (anabolismo celular).
4. Finalmente, cuando disminuye la disponibilidad de sustrato, hay una oxidacin del
material orgnico inerte y celular de reserva para obtener la energa necesaria
para mantener el metabolismo basal. Este fenmeno de autooxidacin de las
clulas se denomina "Respiracin Endgena" y, como tal respiracin, consume
oxgeno.

Si bien, tericamente, esta secuencia de procesos podra conducir a la completa


eliminacin de las sustancias orgnicas, en la realidad es muy raro superar el 95%
en su depuracin, debido bsicamente a 2 razones:

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Tratamiento de aguas residuales

Motivos tcnicos. Rendimientos muy elevados comportan notables y no


justificados incrementos en los costes operativos y de implantacin de los fangos
activos.

Motivos biolgicos. Existen sustancias de muy lenta biodegradacin. Adems,


en el efluente final siempre es posible encontrar pequeas cantidades de
metabolitos bacterianos e incluso bacterias y finas partculas en suspensin que
escapan del tanque de sedimentacin que prosigue al tratamiento biolgico; este
tanque tiene la funcin de separar los microorganismos que arrastra el agua
tratada y constituye la denominada "Sedimentacin Secundaria".

Otra de las caractersticas de los procesos de fangos activos es que permite la


eliminacin del nitrgeno en caso de que en el esquema del proceso se prevea una zona
anxica (zona con dficit de oxgeno). En esta zona las bacterias anaerbicas
facultativas1 generaran nitrgeno gas (N2) a partir de la siguiente reaccin de
reduccin:

2NO3- N2

En esta reaccin, los nitratos (NO3-) proceden de la casi completa nitrificacin2 que se
consigue en el tratamiento de fangos activos, concretamente en la zona con oxgeno y
siempre y cuando haya un tiempo suficiente de residencia del agua residual en los
reactores (en los tratamientos convencionales de fangos activos este tiempo de
residencia es de entre 4 y 8 horas).

El correcto funcionamiento de un sistema de fangos activos depende de un adecuado


suministro de oxgeno que permita:

Degradacin biolgica de la sustancia orgnica.


Satisfacer la respiracin endgena.
Producir la mezcla completa en el reactor.
Desarrollo de la nitrificacin si es el caso.
Mantener una concentracin mnima de oxgeno disuelto de 1-2 mg/l para evitar
condiciones anxicas (carencia de oxgeno disuelto).

Por tanto, es de fundamental importancia un correcto dimensionado de los sistemas de
aireacin y un funcionamiento regular de stos.

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Tratamiento de aguas residuales

Existen dos sistemas de incorporacin de aire al influente:

1. Aireacin Mecnica (agitadores superficiales).


2. Aireacin por Insuflacin (difusores sumergidos).

Figura 31.- Aireacin mecnica con un agitador superficial.


Fuente:elaboracin propia a partir de la resea bibliogrfica n 9.

Los aireadores mecnicos actan generando una fuerte agitacin del agua residual
mediante turbinas verticales o rotores horizontales. Ambos sistemas aseguran tanto el
aporte de oxgeno al tanque, procedente del aire atmosfrico, como una buena agitacin
del influente (figura 32). Como inconvenientes de las turbinas podra citarse que son
ruidosas y producen salpicaduras.

La instalacin del sistema de aireacin por insuflacin y de los compresores de aire


necesarios requiere una mayor inversin, por lo que slo se utiliza en las plantas
depuradoras de gran tamao, en la que se consiguen importantes ahorros energticos
por la mayor eficiencia de la aireacin.

El insuflado de aire puede realizarse mediante difusores sumergidos de burbuja fina o de


burbuja gruesa. Son los de burbuja fina los de uso ms frecuente porque presentan una
mejor transferencia de oxgeno al medio (proceso de absorcin), esto es debido al hecho

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Tratamiento de aguas residuales

de que un menor tamao de burbuja de aire implica una menor velocidad de ascenso y,
por consiguiente, mayor ser el tiempo que requiere para llegar hasta la superficie, lo
que permite una ms alta transferencia de oxgeno y, por tanto, el consumo de aire ser
inferior y el consumo energtico tambin (en los difusores de burbuja fina se utilizan 24-
36 m3 aire/kg DBO5 eliminada, mientras que en los de burbuja gruesa se precisan del
orden de 30-55 m3 aire/kg DBO5 eliminada).

Los difusores de burbuja fina fabricados con cermica presentan problemas de


ensuciamiento y un alto coste de mantenimiento, por lo que deben alimentarse con aire
particularmente exento de impurezas; para evitar estos inconvenientes, estn siendo
sustituidos por los de membrana flexible, que no tienen estas desventajas.

Los tratamientos biolgicos convencionales por fangos activos finalizan con una
sedimentacin, denominada sedimentacin secundaria, que tiene como objetivo la
separacin de la fase lquida de los flculos de fango.

Para esta operacin suelen emplearse los tanques de decantacin circulares o


rectangulares anteriormente descritos (apartados 3.1.2.1. y 3.1.2.2.). Del fango
depositado en el fondo de los sedimentadores secundarios, una fraccin se recircula para
mantener la concentracin de microorganismos en el reactor, mientras que el resto, que
coincide con el crecimiento de tejido celular, se purga.

Debe mencionarse que en ocasiones se tienen problemas de sedimentacin debido a


anomalas en los flculos de fango activo. Los problemas que se pueden dar son los
siguientes:

Problemas tpicos del sistema de fangos activos

"Bulking" o rehinchado del fango.- Fenmeno debido a una excesiva


proliferacin de bacterias filamentosas como consecuencia de una serie de
factores (oxigenacin defectuosa, dficit de nutrientes, presencia de productos
inhibidores), que pueden presentarse individual o simultneamente, creando un
ambiente favorable para el crecimiento de las bacterias. La presencia de este
tipo de microorganismos reduce tanto la velocidad de sedimentacin,
pudindose escapar fango del sistema (empeora la calidad del efluente), como
la compactacin del fango, lo que origina un recirculado con una menor
concentracin de fango. Para solucionar este problema resulta aconsejable

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Tratamiento de aguas residuales

realizar un anlisis microscpico, ya que el desarrollo de un determinado tipo de


microorganismo filamentoso est ligado a uno o dos factores especficos y, por
consiguiente, el conocimiento de la especie responsable del "bulking" indicar
las causas y ayudar a escoger las actuaciones a realizar.

"Rising" o reascenso del fango.- Fenmeno tpico de plantas


sobredimensionadas en las que, por este motivo, el tiempo de retencin del
fango en el sedimentador supera las 5 horas. Este tiempo es suficiente para
que, de darse las condiciones anxicas1 adecuadas en el sedimentador y de ser
el influente rico en nitratos y nitritos, se desarrolle el proceso de desnitrificacin
con la consiguiente liberacin de burbujas de nitrgeno que refloten parte de los
fangos sedimentados, que son arrastrados por el efluente. Para solventar este
problema se puede recurrir a incrementar la recirculacin de fango (se reduce el
tiempo en anoxia) o, solucin ms radical y slo aconsejable cuando el rising es
muy marcado, a modificar el valor de carga de fango (con ello, normalmente,
dejar de desarrollarse la nitrificacin en el reactor).

"Desfloculacin".- Rotura de los flculos provocada por el efecto txico de


metales o desinfectantes. Origina un efluente del sedimentador turbio y rico en
pequeos slidos en suspensin. Puede controlarse con la adicin de 1-2 ppm
de un polielectrolito catinico.

Formacin de espuma.- La espuma puede aparecer tanto en el reactor


biolgico como en el sedimentador. Se pueden encontrar diferentes tipos de
espuma:

1. Espuma ligera blanca/gris. Tpico de plantas en fase de arranque (la


espuma desaparece apenas el proceso se estabiliza) o con una carga excesiva
de fango (se soluciona reduciendo la carga de fango aplicada). Esta espuma
parece originada por sustancias orgnicas, con caractersticas tensoactivas, no
degradadas.

2. Espuma gris-porosa (recuerda a la piedra pmez). Tpica de plantas con


una excesiva recirculacin de slidos menudos de los sobrenadantes producidos
en las diversas fases del tratamiento de los fangos (espesamiento, digestin,
deshidratacin, todo ello tratado ms adelante).

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Tratamiento de aguas residuales

3. Espuma griscea, espesa o pastosa. Tpica espuma debida a la carencia


de nutrientes, circunstancia que parece producir una excesiva sntesis
bacteriana de polisacridos extracelurares.

4. Espuma marrn, espesa, viscosa y estable. Es el caso ms frecuente y


severo de formacin de espuma en las instalaciones de depuracin biolgica de
biomasa suspendida. Se debe a una excesiva proliferacin de algunos
microorganismos como Nocardia spp. (lo ms habitual) y Microthrix parvicella.
Las causas que originan esta espuma no se conocen bien por lo que no existen
remedios seguros y eficaces, siendo hasta la actualidad la disminucin de la
edad del fango, aumentando su purga, el sistema usado con mayor frecuencia
al haberse mostrado ms eficaz que otros (como la eliminacin fsica de la
espuma, el uso de antiespumantes, el apagado temporal del sistema de
aireacin, etc.).

4.3.2 Procesos anaerobios de Biomasa suspendida

Digestin anaerbica

En la prctica comn, los procesos aerobios se han empleado para el tratamiento de las
aguas residuales y los anaerobios para tratar residuos con una gran carga contaminante
(como por ejemplo los fangos producidos por los tratamientos primarios y secundarios) o
como tratamiento inicial de aguas residuales, tambin con una elevadsima carga
(efluentes industriales), cuya depuracin se finaliza con sistemas aerobios.

La digestin o fermentacin anaerbica es un proceso microbiolgico que se desarrolla en


ausencia de oxgeno. Consiste en una descomposicin de la materia orgnica, que genera
como productos finales: un gas de alto contenido energtico, denominado biogs, y un
lodo residual.

El biogs es una mezcla gaseosa formada bsicamente por metano (CH4), gas carbnico
(CO2) y pequeas cantidades de otros gases como hidrgeno, nitrgeno y sulfhdrico
(SH2). Este biogs se puede emplear en motores o bien quemarse para calentar el
tanque donde se desarrolla la digestin anaerbica (la temperatura ptima de operacin
es 35-37C), o incluso, puede purificarse y ser vendido a distribuidoras de gas natural.

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Tratamiento de aguas residuales

El lodo residual anaerobio es una mezcla de materia orgnica y microorganismos vivos


o muertos bien estabilizada, por lo que normalmente, tras el secado, puede acumularse
en vertederos o ser usada para acondicionar tierras de labor. Estos tipos de lodos son un
valioso fertilizante ya que, al no degradarse los nutrientes por completo, aparecen en
formas fcilmente asimilables por las plantas; de hecho, su composicin es similar al
humus; sin embargo, es necesario un control peridico del suelo donde se use como
fertilizante porque puede producir una acumulacin de fsforo y potasio.

El proceso de digestin anaerobia comprende un conjunto de reacciones sumamente


complejas, ligadas al metabolismo de los numerosos microorganismos que actan como
intermediarios en la transformacin de la materia orgnica en substratos directamente
asimilables que acaban convirtindose en biogs. Este proceso puede esquematizarse
como sigue:

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Tratamiento de aguas residuales

Figura 32.- Esquema del proceso de la digestin anaerbica. Fuente: elaboracin propia.

Las etapas de este proceso son:

1. Etapa de Hidrlisis. Accin de enzimas hidrolticos -liberados al medio por los


microorganismos-, sobre los polmeros orgnicos (glcidos, lpidos, prtidos), que
hidrolizan a molculas ms sencillas y solubles (aminocidos, azcares, cidos
grasos, alcoholes).
2. Etapa de Acidognesis. Las molculas sencillas originadas en la etapa anterior
experimentan una fermentacin cida, que produce diferentes productos
intermedios, de entre los que destacan los cidos grasos voltiles como el
propinico, el butrico y el valrico. Junto a estos, tambin se generan, aunque en

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Tratamiento de aguas residuales

menor cantidad, otros cidos (caproico, heptanoico, succnico, lctico) as como


etanol, etanodiol, amonaco, hidrgeno y dixido de carbono.

3. Etapa Acetognica. A partir de los cidos de cadena ms larga formados en la


etapa anterior, una serie de bacterias acetognicas, como la Syntrophomonas
wolfei (utiliza el butrico) o la Syntrophobacter wolinii (utiliza el propinico),
producen fundamentalmente cido actico (70%) y, adems, hidrgeno y cido
carbnico.

4. Etapa Metanognica. Formacin de metano por bacterias metanognicas


hidrogenfilas (producen aproximadamente el 15% del metano total por la
reduccin del anhdrido carbnico por medio de hidrgeno molecular u otros
productos de la fermentacin como cidos grasos), y bacterias metanognicas
acetoclsticas (producen el resto del metano a partir de actico por reduccin
directa de grupos metilo). Uno de los inconvenientes de la digestin anaerbica es
el lento crecimiento de las bacterias formadoras de metano, circunstancia que
convierte a la etapa metanognica en el "cuello de botella" y en la responsable de
los muy altos tiempos de retencin del proceso.

Sistemas anaerobios de mezcla completa

La digestin anaerbica se lleva a cabo en un tanque cerrado en el que se introduce, de


manera continua o discontinua, el agua residual o residuo a tratar.

La mezcla completa asegura que la composicin del influente en todo el volumen del
reactor sea homognea. La mezcla puede realizarse mediante agitacin mecnica con
una hlice situada en el interior del reactor o por un sistema neumtico por recirculacin
de gas.

Dentro de este tipo de tratamiento anaerobio existen dos variantes (figura 34):

Reactor de tanque agitado sin recirculacin de biomasa (ANIFLOW).


Reactor de tanque agitado con recirculacin de biomasa o Reactor de contacto
(ANCONT): en este caso, a continuacin del reactor, se sita un decantador
secundario por el que se hace circular el efluente, previa desgasificacin de ste

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Tratamiento de aguas residuales

por agitacin violenta (ya que la presencia de gas podra impedir la


sedimentacin).

Los tanques de digestin anaerobia contienen grandes cantidades de materia orgnica en


suspensin (entre 20 y 100 g/l se considera adecuado). La mayor parte de ese material
suspendido es biomasa bacteriana, en concentraciones de hasta 109-1010 bacterias por
mililitro; los hongos y protozoos se encuentran en nmero muy bajo y no desempean
un papel significativo en la digestin anaerbica.

Figura 33.- Sistemas anaerobios de mezcla completa con y sin recirculacin del fango.
Fuente: resea bibliogrfica n 9.

Es frecuente que estos tanques posean un intercambiador de calor como sistema de


mantenimiento de la temperatura ya que la temperatura ptima de operacin est entre
35 y 37 C. Lo habitual es que sea un sistema indirecto, es decir, se sita una bomba
que extrae el influente del reactor, lo hace circular a contracorriente con el fluido
calefactor del intercambiador y lo vuelve a introducir en el tanque.

Lecho de lodos

Los reactores anaerobios de esta tipologa de tratamiento se denominan UASB (Upflow


Anaerobic Sludge Blanket o Manto de Fango de Flujo Ascendente).

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Tratamiento de aguas residuales

En el interior de estos reactores se favorece la formacin de flculos o agregados de


bacterias; al realizarse la alimentacin del influente por la parte inferior y generarse
gases (principalmente CO2 y metano), estos flculos pueden mantenerse en suspensin
(figura 35). Tanto el gas libre como las partculas a las que se ha adherido el gas,
ascienden hacia la parte superior del reactor donde se produce la liberacin de este gas
adherido, al entrar en contacto con unos deflectores desgasificadores. Las partculas
desgasificadas suelen volver a caer y el gas se captura en una bveda de recogida de
gases instalada en la parte superior del reactor.

Es decir, permanentemente tenemos un flujo ascendente y otro descendente de


agregados bacterianos, aunque no hay una distribucin homognea de los mismos, ya
que su concentracin es tanto mayor cuanto ms prximos estn a la base del reactor.

Figura 34.- Procesos Anaerobios de Biomasa Suspendida con y sin recirculacin de


biomasa (UASB). Fuente: adaptado de resea bibliogrfica n 9.

El lquido tratado que sale del reactor, que contiene algunos slidos residuales y grnulos
biolgicos, se conduce a una cmara de sedimentacin. Los slidos separados se
reintroducen en el reactor.

El tiempo de retencin del reactor UASB es de 4-12 horas, permitiendo una reduccin del
75-85% en la DQO. La velocidad de flujo necesaria para mantener el fango en
suspensin es de 0,6-0,9 m/h.

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Tratamiento de aguas residuales

4.3.3 Procesos aerobios de biomasa fija

La siempre mayor limitacin de los espacios y la exigencia de contener dentro de unos


valores aceptables los costes de construccin y de ejercicio de los tratamientos de
depuracin, estn llevando a reconsiderar cada vez ms las ventajas propias de los
reactores biolgicos de biomasa fija (biopelculas o biofilms) respecto a los de biomasa
suspendida.

La mayor parte de los sistemas de depuracin utilizan medios de soporte fijos o mviles
de una gran superficie especfica y que pueden ser de origen natural (cantos rodados,
escoria, antracita, puzolana) o de plstico.

Entorno a estos soportes se forma una biopelcula (que no es ms que una coleccin
irregular de microorganismos y de sus productos extracelulares) a travs de la cual, una
vez en contacto con el agua residual, se produce un doble proceso de difusin:

Un proceso de materia orgnica disuelta y de oxgeno desde el agua residual al


biofilm, donde se produce la depuracin por metabolizacin microbiana de la
materia orgnica.
Un proceso de CO2 y metabolitos de los microorganismos desde el biofilm al agua.

Debido a que la migracin del substrato es de 3 a 5 veces menor que la del oxgeno, se
desarrollan dos capas:

Una capa externa aerobia que recibe substrato y, por lo tanto, crece.
Otra capa ms interna anaerbica sin substrato ni oxgeno y en fermentacin,
cuyos gases de fermentacin provocan el desprendimiento de trozos de
biopelcula que son arrastrados por el agua y separados en la decantacin
secundaria.

Tambin habr arrastre de bacterias si el agua residual pasa a gran velocidad, debido al
importante esfuerzo cortante que se genera. En cualquier caso, el espacio libre es
ocupado rpidamente por nuevas colonias bacterianas; este fenmeno es la esencia del
mecanismo de autolimpieza que impide el atascamiento del sistema.

En cuanto a las caractersticas y ventajas de estos sistemas cabe destacar:

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Tratamiento de aguas residuales

Facilitan la separacin del lquido y de la biomasa.


Permiten disponer de una elevada concentracin de microorganismos en los
reactores para cualquier tiempo de retencin hidrulico. En estos sistemas, los
tiempos de permanencia son relativamente cortos (de 5 a 15 minutos), por lo que
si no estuviesen las bacterias fijadas a un soporte, habra un lavado de stas, por
ser este tiempo inferior al tiempo de generacin de microorganismos.
Dan elevados rendimientos depurativos.
Puede favorecerse el crecimiento diferenciado de bacterias en diferentes zonas del
reactor, variando el tipo de superficie de soporte.
Poseen estabilidad y resistencia ante variaciones de la carga del substrato.
Presentan una mayor resistencia que los sistemas de biomasa suspendida frente a
toxinas e inhibidores (como por ejemplo antibiticos). La presencia de estos
compuestos afectar, por difusin, a las primeras capas de microorganismos, pero
el biofilm podr recuperarse si esta presencia no es muy duradera.
Los sistemas tradicionales de biomasa fija por lo general no son vlidos para la
eliminacin biolgica de los nutrientes, aspecto que ser obligatorio en la Unin
Europea desde el ao 2000.

Filtros percoladores

Los filtros percoladores son tambin conocidos como lechos bacterianos. En ellos el agua
residual, generalmente decantada para evitar un rpido atascamiento, se derrama sobre
un lecho de grava o de piezas de plstico, donde se adhieren los microorganismos
formando la biopelcula, donde se elimina gran parte de la materia orgnica, tal y como
se ha descrito en el apartado precedente.

Este relleno se debe repartir bien en un reactor, que normalmente es de diseo circular
con distribucin rotativa del agua residual, por ser ste el sistema ms sencillo y eficaz
para producir una buena equireparticin del influente y un buen contacto entre ambas
fases. En algunos casos, los reactores son de construccin rectangular con distribuidores
fijos (aspersores) en las esquinas. La solera de estos reactores tiene un falso fondo que
soporta el material, permitiendo que salga el agua residual y que entre el aire (la casi
totalidad de los lechos bacterianos utilizan la ventilacin natural ascendente).

A la salida del filtro percolador se sita un canal de recogida de las aguas que puede ser
interior o exterior; situado en el exterior, alrededor del lecho, es visitable y ms fcil de

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Tratamiento de aguas residuales

limpiar. Una inclinacin del fondo, al menos del 2%, proporciona una buena velocidad de
circulacin del agua y evita los depsitos.

A continuacin del filtro percolador es conveniente instalar un sedimentador para


eliminar los slidos que puedan desprenderse del filtro; estos slidos, en su cada,
absorben una parte de los materiales no sedimentables, coloidales, no eliminados en la
decantacin primaria y que, por tanto, entran con el agua residual en el lecho bacteriano.
Normalmente, se recircula parte del agua procedente del decantador secundario si la
entrada de agua al filtro no es suficiente como para asegurar que est permanentemente
mojado (pero no sumergido pues no entrara oxgeno), para evitar que se seque el
biofilm. Adems, con la recirculacin se consigue una siembra en la superficie y se
contribuye a la homogeneidad del filtro.

Se busca que los filtros percoladores funcionen por gravedad, sin una sola bomba, con lo
que la potencia instalada ser mnima, as como el mantenimiento requerido. Estas
circunstancias los hacen muy indicados para instalaciones pequeas en zonas de baja
poblacin.

Finalmente, se deben mencionar los dos principales inconvenientes de este sistema:

Sobre la superficie del filtro pueden crecer todo tipo de organismos (algas,
protozoos, gusanos, insectos), lo que, unido al hecho de tener el lecho bacteriano
en contacto con el aire (las bacterias estn mojadas y no sumergidas), termina
por originar malos olores. Para solucionar este problema se puede recurrir a cubrir
el reactor con una lona o con otro tipo de estructura sencilla, aunque ello
incrementa los costes.
Debido al corto tiempo de residencia del agua residual en los lechos bacterianos,
no es posible realizar la nitrificacin (eliminacin de nutrientes) debido a que no
se puede completar la fase de amonificacin, es decir, la transformacin del
nitrgeno orgnico en nitrgeno amoniacal (tan slo los compuestos fcilmente
amonificables, como por ejemplo la urea, se transforman en amonaco). Como
solucin, en los casos en que se busque eliminar el nitrgeno orgnico, se puede
realizar una primera etapa de tratamiento con lechos bacterianos o por fangos
activos, en la que se elimine entre el 80 y el 90% de la contaminacin
carbonatada, seguida de una segunda etapa con lecho bacteriano para la
oxidacin biolgica del nitrgeno amoniacal.

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Tratamiento de aguas residuales

Sistemas biolgicos rotativos de contacto (biodiscos)

El sistema de biodiscos consiste en una batera de discos paralelos (en serie) que giran
sobre un eje horizontal y se sumergen, del orden de un 40%, de forma cortante en la
superficie del agua a tratar (figura 36).

Sobre el material de relleno de los discos se adhieren los microorganismos formando el


biofilm, de forma similar a como sucede sobre el relleno de los filtros percoladores. Al
girar los biodiscos sobre su eje, el biofilm se sumerge en las aguas residuales y contacta
con el oxgeno atmosfrico de forma alternativa, por lo que puede ser considerado como
un sistema aerobio. Adems, este movimiento permite que los slidos del agua estn en
suspensin y no sedimenten.

Figura 35.- Sistema de Biodiscos o sistema biolgico rotativo de contacto. En la fotografa


se ve la instalacin no operativa ya que en funcionamiento los biodiscos quedan
sumergidos en un 40% dentro del agua a tratar. Fuente: catlogo de Sernagiotto.

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Tratamiento de aguas residuales

Figura 36.- Sistema de Biodiscos (cubiertos por una carcasa blanca a la izquierda de la
fotografa) en la poblacin de Montagut (Girona). Fuente: Junta de Sanejament
(Generalitat de Catalunya) e Hidrowatt S.A.

Este sistema permite un mejor control del proceso que los filtros percoladores, ya que la
velocidad de paso del agua residual y la depuracin pueden controlarse a travs de la
velocidad de giro de los biodiscos y de la distancia entre stos.

Sin embargo, al haber partes mviles, requiere un mayor consumo de energa elctrica
(aunque menor al de los procesos tradicionales) y presenta inconvenientes mecnicos
que pueden provocar hasta la rotura del eje horizontal y de giro, en caso de estar
infradimensionado respecto a la carga aplicada, a causa del exceso de peso de la
biomasa.

Por otro lado, se ha podido demostrar tericamente y en ensayos de laboratorio que es


posible lograr la eliminacin combinada de la materia orgnica y del nitrgeno en un
nico reactor, controlando las cargas y concentraciones de sustancias orgnicas, la
temperatura y la presin parcial de oxgeno en la fase gaseosa. Sin embargo, faltan
todava experiencias a mayor escala para verificar la fiabilidad del sistema en condiciones
reales de variaciones de las cargas de ingreso.

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Tratamiento de aguas residuales

4.3.4 Procesos anaerobios de biomasa fija

Filtro anaerobio

Los filtros anaerobios se emplean cada vez ms por su reducido espacio, por lo que sern
especialmente tiles en pequeas industrias, actuando como miniestaciones de
tratamiento de agua transportables (alojndolos en contenedores de unos 6 metros).

Consisten en una columna de relleno sobre la que se desarrollan y fijan las bacterias
anaerbicas. Al encontrarse los microrganismos adheridos sobre un medio slido se
pueden lograr tiempos de retencin celular muy elevados, del orden de 100 das, con
bajos tiempos de retencin hidrulica. Esta circunstancia permite que estos filtros sean
recomendables en tratamientos de aguas residuales de alta concentracin contaminante.

Existen dos variantes de este tratamiento segn el sentido del flujo del agua a tratar:

1. Filtro Anaerobio de Flujo Ascendente (figura 38). En este caso, el agua a


tratar pasa de abajo a arriba por el interior de la columna, llevndose a cabo la
mayor parte de la depuracin por los microorganismos adheridos sobre el soporte
inmvil. Estos microorganismos suman, aproximadamente, el 70% de las
bacterias totales presentes en el sistema ya que hay una parte de ellas que son
arrastradas por el influente y reemplazadas sobre el soporte, segn el ya
mencionado mecanismo de autolimpieza que confiere estabilidad y resistencia a
cambios de caudal.
El borboteo del metano generado produce que la fase lquida est completamente
agitada y sea homognea la carga contaminante.

2. Filtro Anaerobio de Flujo Descendente (figura 38). Aqu el influente entra por
la parte superior y sale por la inferior. Se diferencia del anterior, adems de en el
sentido de circulacin del agua residual, por una distinta distribucin del soporte
en el seno del reactor y por darse una gran turbulencia en la cabeza del mismo
(lugar donde la concentracin de carga contaminante es mayor) debido a la
circulacin en contracorriente del lquido (descendente) y del metano
(ascendente).

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Tratamiento de aguas residuales

Figura 37.- Procesos Anaerobios de Biomasa Fija de flujo asdendente y de flujo


descendente (ANBIOF). Fuente: elaboracin propia a partir de resea bibliogrfica n 9.

Lecho fluidificado

Se trata de un reactor relleno parcialmente de biopartculas en estado fluidizado, esto es,


libremente suspendidas por la corriente lquida; esta corriente est formada por la
recirculacin y por el influente a tratar, que circula en flujo ascendente a travs de las
partculas (figura 38).

Las citadas biopartculas estn constituidas por un soporte inerte (como granos de arena,
carbn, conglomerante expandido) entorno al cual se fija la biomasa microbiana. En
muchas ocasiones se emplea un inculo de lodo, procedente de un reactor anaerobio,
para conseguir una pelcula biolgica bien adherida al soporte, aunque se requerir de un
elevado tiempo de adaptacin de los microorganismos al nuevo substrato y temperatura.

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Tratamiento de aguas residuales

Figura 38.- Procesos anaerobios de biomasa fija de lecho fluidificado (FANBIOF). Fuente:
elaboracin propia a partir de resea bibliogrfica n 9.

Una de las caractersticas de un sistema como el descrito es que si, una vez alcanzada la
velocidad de flujo que permite lograr el estado fluidificado sta aumenta, se incrementa
la longitud del lecho sin que se observe una variacin significativa en la cada de presin.
La diferencia de presin se mantiene, pues, sensiblemente constante e igual al peso de
las partculas por unidad de superficie (la cada de presin a travs del lecho equilibra a
la fuerza de gravedad, lo que significa que la fuerza total de friccin sobre las partculas
debe ser igual al peso efectivo del lecho).

Tambin se observa que las biopartculas no son iguales, al ser variable el espesor de la
biopelcula fijado al soporte, siendo la densidad global de la biopartcula tanto menor
cuanto mayor sea el grosor del biofilm. Esta circunstancia es la responsable de que en el
lecho haya una distribucin de tamaos de biopartculas, fenmeno que recibe el nombre
de estratificacin.

Uno de los principales inconvenientes que presenta este sistema de tratamiento es el


arrastre de biopartculas por las burbujas de metano en el recirculado, que originan
serios problemas de abrasin en conducciones, (que pueden llegar incluso a ser
perforadas), rodetes de bombas, etc. por donde es vehiculada la fraccin que se
recircula. La recirculacin de efluente se realiza para diluir el agua entrante y para
mantener un caudal adecuado que asegure que el medio se halle expandido.

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Tratamiento de aguas residuales

De hecho, si bien los lechos fluidificados son ms eficientes que los filtros anaerobios y
que los reactores USAB, son los menos instalados porque, adems de unos elevados
costes de explotacin, en buena parte debidos al problema de corrosin fsica ya
comentado, son complicados de disear y requieren mltiples mecanismos de control.

Esto ltimo se debe al hecho de que al arrancar el reactor el lecho est formado por
partculas de material inerte, con caractersticas fsico-qumicas seleccionables por el
diseador, pero a medida que los microorganismos se adhieren a la superficie, la
densidad, tamao y forma de las partculas evolucionan, obligando a modificar las
condiciones de operacin.

En los lechos fluidificados se pueden lograr concentraciones de masa superiores a


15.000-40.000 mg/l. Estas concentraciones tan elevadas de biomasa permiten que el
tratamiento del agua residual se pueda realizar con tiempos de retencin hidrulica muy
pequeos.

4.4 Tratamiento de los residuos obtenidos en la depuracin de las aguas residuales

Las diferentes operaciones de depuracin de un agua residual que han sido descritas,
generan una serie de residuos que pueden clasificarse en dos grupos:

Slidos gruesos que normalmente se obtienen en los pretratamientos y que, por


lo general, o bien son incinerados o bien se vierten en vertederos.

Lodos, que se generan tanto en los tratamientos primarios como en los


secundarios; los generados en el primer tipo de tratamiento suelen tener un color
gris y son malolientes, mientras que los generados en el segundo tipo de
tratamiento acostumbran a ser pardo-amarillentos y bastante inodoros.

Los lodos o fangos se presentan en forma lquida o semislida y con un contenido de


entre 0,25-12% (en peso) de slidos, segn el proceso del que procedan.

Los lodos se sometern a uno u otro tratamiento segn sea su origen y su carga
contaminante o txica. Estos tratamientos intentan reducir el volumen de estos fangos
(mediante deshidratacin) y contemplan la posibilidad de, o bien recuperar algn
componente, o bien acondicionarlos para su reutilizacin (por ejemplo, en agricultura).

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Tratamiento de aguas residuales

La acumulacin de lodos o fangos de depuradora genera tres problemas esenciales:

1. Problema de espacio (el fango ocupa un espacio). Por ejemplo se estima que la
produccin de fangos en Catalua en el ao 2000 ser de 325.000 - 450.000 Tm.

2. Problema medioambiental. Debido a:

Los fangos presentan un alto contenido en metales pesados, por lo que su


acumulacin en el suelo es conflictiva.
La presencia de nitratos en los fangos puede originar problemas de
contaminacin en aguas subterrneas.
Los fangos contienen todo tipo de contaminantes orgnicos (compuestos
organofosforados, hidrocarburos, fenoles, detergentes industriales,
disolventes hidrocarbono clorados, etc.).

3. Problema higinico-sanitario en el uso o manipulacin de fangos que hayan


sido sometidos a un tratamiento trmico a alta temperatura que asegure la
eliminacin de los organismos patgenos que puedan contener.

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Tratamiento de aguas residuales

Figura 39.- Aspecto de los fangos deshidratados (izquierda) y de los fangos secados y
granulados (derecha). Fuente: Seghers Engineering nv.

4.4.1 Operaciones preliminares en el tratamiento de fangos

El tratamiento de los fangos es complejo, tanto por el hecho de contener gran parte de
las sustancias responsables de la toxicidad del agua residual no tratada, como por
contener materia orgnica. El fango producido en el tratamiento biolgico contiene la
materia orgnica presente en el agua residual, pero en una forma diferente a la inicial y,
susceptible de descomponerse y llegar a ser txica.

Antes de iniciarse el tratamiento de los fangos es necesario, en ocasiones, realizar una


serie de operaciones preliminares para obtener un compuesto relativamente homogneo
y en cantidad constante. Las operaciones preliminares tpicas son:

El triturado del fango.


El desarenado (cuando la separacin de la arena se haya realizado en el
sedimentador primario).
El mezclado de los distintos fangos producidos a lo largo del proceso de
depuracin y almacenado, as se corrigen las variaciones en la produccin de
fangos.
La acumulacin del mismo en los perodos en que las siguientes etapas del
tratamiento no estn operando (turno de noche, fin de semana, etc.).

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Tratamiento de aguas residuales

4.4.2 Espesamiento

Los fangos suelen someterse a un proceso de concentracin para minimizar al mximo su


humedad y reducir as el volumen de fango. Este proceso es muy beneficioso para las
siguientes operaciones del tratamiento de fangos por distintos motivos:

Se necesitan tanques y equipamientos de menores dimensiones.


Hay una reduccin en los requerimientos qumicos para el acondicionado de
los fangos.
Se rebajan los consumos de fuel tanto de los secadores trmicos como de
las incineradoras.

Los lodos procedentes de la purga del decantador se conducen mediante bombeo a una
unidad de espesamiento. El tipo de bomba empleada (centrfuga, peristltica, de pistn,
etc.) depende de las caractersticas del fango a vehicular, fundamentalmente de su grado
de humedad.

La concentracin de los fangos suele realizarse por mtodos fsicos como la flotacin,
centrifugacin, filtracin (figura 41) y sedimentacin, que es el sistema ms extendido.
La sedimentacin se realiza en un decantador de paredes muy altas y con un puente
diametral central donde suele haber un motorreductor que acciona un conjunto de
elementos verticales que remueven continuamente el fango, abriendo canales para que
se escape el agua y favorecer, de esta forma, la concentracin del fango. En la parte
inferior de estos decantadores, y conectado con el eje central, hay una rasqueta de
barrido que conduce los fangos compactados a una zona central de recogida y
extraccin.

El agua separada en el espesador se conduce a la lnea de tratamiento del agua residual.

Es un prctica comn adicionar agentes espesantes a los fangos que llegan al espesador,
ya que as se potencia el aumento de su densidad, hasta obtener un lodo espesado con
6-10% de slidos.

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Tratamiento de aguas residuales

Figura 40.- Compactador de fangos dinmico giratorio (concentracin de fangos por


filtracin). Los fangos entran por un extremo del compactador y son conducidos por un
tornillo sinfin hasta el otro extremo, de forma que el lquido va siendo filtrado a travs de
la membrana (en blanco en la figura) y se recoge por la parte frontal. Fuente: catlogo
comercial de Sernagiotto.

4.4.3 Estabilizacin

Con la estabilizacin, el fango pierde sus caractersticas iniciales de putrescibilidad, se


limitan los inconvenientes sanitarios que podran derivarse de su uso (presencia de
patgenos) y se eliminan los malos olores. Todos estos inconvenientes son debidos a la
accin microbiana sobre la fraccin orgnica o voltil del fango. Los mecanismos para
solventar estos problemas y obtener productos estables e inertes son:

Reduccin biolgica de voltiles.


Oxidacin qumica de la materia voltil.
Adicin al fango de compuestos qumicos que impidan la supervivencia de
microorganismos.
Aplicacin de calor para desinfectar o esterilizar el fango.

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Tratamiento de aguas residuales

Esta estabilizacin del fango se realiza mediante procedimientos de digestin anaerobia o


aerobia (aireacin prolongada en tanques iguales a los de lodos activos, que permite
oxidar las materias voltiles y descomponer el fango), o mediante tratamientos qumicos
o trmicos como alternativa. De hecho, se considera que existen dos categoras
generales en los procesos de tratamiento de fangos:

Sistemas que incluyen digestin biolgica.


Sistemas sin tratamiento biolgico.

4.4.4 Deshidratacin

Finalmente, se somete a los fangos a algn proceso de deshidratacin a fin de seguir


reduciendo su contenido de humedad para obtener un producto de ms fcil manejo y
reducir los costes de transporte a su destino ltimo; adems, la deshidratacin es
necesaria antes del compostaje o de la incineracin.

Con esta finalidad, normalmente los lodos pasan a una unidad de filtracin (en algunos
casos la filtracin se realiza sin espesamiento previo), a fin de conseguir mayores
concentraciones. Los sistemas utilizados son, por un lado, las centrfugas o los filtros de
vaco, con stos difcilmente se obtienen tortas con un contenido en slidos superior al
30% y, por otro lado, los filtros prensa o filtros continuos de banda, con los que se
obtienen tortas con el 35-50% de contenido en slidos siendo, por tanto, sistemas ms
eficaces .

Los filtros de vaco son un sistema complejo con elevados costes de operacin y
mantenimiento, motivos por los que se han ido sustituyendo a medida que se han
mejorado los mtodos alternativos de deshidratacin.

Los filtros de banda se han mostrado efectivos para casi todos los tipos de fangos, por lo
que son uno de los sistemas predominantemente empleados en el deshidratado de
fangos. Se basan en la aplicacin mecnica de presin sobre el fango, que es estrujado
entre dos bandas porosas. Para mejorar las caractersticas de deshidratacin del fango se
adicionan, en algunos casos, floculantes (polielectrolitos); por lo que, en estos casos, el
agua de lavado del filtro y el agua filtrada deben conducirse al tanque de espesamiento y
no al inicio de la lnea de tratamiento del agua residual, porque el electrolito puede
afectar negativamente al proceso biolgico.

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Tratamiento de aguas residuales

Los filtros prensa, si bien permiten obtener tortas con una alta concentracin de slidos,
presentan el problema de ser mecnicamente complejos, presentar altos costes de
operacin y la limitada vida de las placas del filtro.

Figura 41.- Disposicin de un filtro de banda (derecha) y una cinta transportadora


(izquierda) para la recogida de los lodos deshidratados de la EDAR de Santa Coloma de
Queralt (Tarragona). Fuente: Junta de Residus, Generalitat de Catalunya y Sorigue.

Otro sistema de deshidratacin, distinto a los citados, lo constituyen las "Eras de


Secado". Suelen ser tanques rectangulares contiguos, con un lecho poroso de arena y
grava en su interior por el que se filtran las aguas que contienen los lodos ya digeridos o
espesados. Su diseo permite que la eliminacin de agua se realice tanto por el drenaje
sobre lecho poroso como por evaporacin.

En algunos casos, tras la deshidratacin se procede a realizar una nueva operacin sobre
el fango, como es el "Secado trmico", que permite obtener tortas con menos de un
10% de humedad. Para la realizacin de este proceso existen tres tipos de secadores:

1. Secadores directos (figura 43): En ellos, una fase gaseosa, normalmente aire
caliente, se pone en contacto con el material a secar evaporando y arrastrando
el agua contenida en ste.

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Tratamiento de aguas residuales

Figura 42.- Secadores trmicos directos. Fuente: adaptado a partir de la resea


bibliogrfica n 3.

2. Secadores indirectos (figura 44): En este caso, se verifica un contacto entre


una superficie caliente y los fangos a secar. El vapor que se produce es extrado
por un modesto flujo de aire.

Figura 43.- Secadores trmicos indirectos. Fuente: adaptado a partir de la resea


bibliogrfica n 9.

3. Secadores mixtos (figura 45): Constituyen una solucin intermedia, ya que


una parte del calor, generalmente el 20-30%, es transferido por contacto con
una superficie caliente y otra parte es cedida por un flujo de aire caliente.

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Tratamiento de aguas residuales

Figura 44.- Secadores trmicos mixtos. Fuente: adaptado a partir de la resea


bibliogrfica n 9.

En el caso de emplear secadores directos o mixtos se deber contemplar la instalacin


con sistemas de tratamiento del aire a la salida de los secadores, ya que ste arrastra
vapores mal olientes, partculas de fango en forma de polvo y sustancias incondensables.
Para ello, normalmente se recurre al uso de ciclones (para separar partculas slidas),
torres de lavado (para las sustancias incondensables) y filtros biolgicos que se suelen
rellenar con turba o brezo, para la desodorizacin.

Para los secadores indirectos, esta lnea de tratamiento se simplifica porque el volumen
de aire es muy pequeo y no hay arrastre de partculas de fango, por lo que se suprimen
los ciclones.

El fango secado trmicamente es vlido para ser usado en agricultura ya que no hay
variaciones en el contenido en nutrientes y oligoelementos. nicamente se constata una
modesta conversin de nitrgeno amoniacal a nitrgeno ntrico.

4.4.5 Sistemas de eliminacin del fango

Los fangos de las depuradoras, una vez sometidos a todos o algunos de los tratamientos
que se acaban de describir, se envan a un destino final que puede consistir en:

Eliminacin del fango. Consiste en la incineracin o bien en la deposicin en


vertederos especiales. En ambos casos, se produce una prdida econmica
importante y es inevitable un fuerte impacto medio-ambiental.

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Tratamiento de aguas residuales

Una alternativa a los dos sistemas de eliminacin citados lo constituye el vertido


del fango al mar. Su aplicacin requiere un estudio de las corrientes marinas y la
estabilizacin previa de los fangos para minimizar los problemas medio-
ambientales que pueden originar en el fondo marino. Sin embargo, el vertido de
fango al mar fue prohibido en la CEE en 1999.

Reutilizacin del fango. Minimiza los negativos efectos econmicos y


ambientales de la eliminacin. Los objetivos fundamentales de la reutilizacin son:

Aprovechar los fangos como fuente de energa.


Aprovechar los componentes de los fangos.

El destino ms frecuente de los fangos lo constituye su esparcimiento sobre o justamente


por debajo de la superficie del suelo. Una vez sobre el terreno, la luz y los
microorganismos del suelo terminan de destruir los patgenos y muchas sustancias
orgnicas txicas que se encuentran en el fango.

Esta reutilizacin del fango, para que sea de utilidad agrcola, debe tener un efecto
fertilizante y/o de enmienda y correctivo del suelo (facilitar el transporte de nutrientes;
incrementar la retencin de agua).

Vertido controlado

El vertido se debe realizar en vertederos especiales bajo un estricto control. Se lleva a


cabo de forma compacta y en capas alternadas de fango y suelo sobre materias
impermeables.

Entre los problemas que presenta el vertido controlado se deben mencionar:

Elevado coste de transporte.


Dificultad para encontrar vertederos adecuados.
Contaminacin del suelo y capas freticas por lixiviacin de elementos
potencialmente txicos.

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Tratamiento de aguas residuales

Incineracin del residuo

La incineracin o reduccin trmica de los fangos permite la total o parcial conversin de


los slidos orgnicos a productos finales oxidados, principalmente dixido de carbono y
agua, generndose un residuo, llamado cenizas, biolgicamente inerte pero con una
fuerte carga mineral de macro y micronutrientes que las convierte en un material
aprovechable para el abonado.

Entre las ventajas de la incineracin se encuentran una mxima reduccin del volumen,
destruccin de patgenos y componentes txicos; pero tambin presenta diferentes
inconvenientes como son una alta inversin inicial, fuertes costes de operacin, requerir
de personal especializado y emisin de gases txicos (dispersan a la atmsfera partculas
de aerosol de metales pesados y de xidos de azufre y nitrgeno).

Normalmente, los fangos que se destinan a incineracin estn deshidratados pero no


estabilizados ya que, especialmente la estabilizacin por digestin aerbica o anaerbica,
origina un descenso en el contenido en voltiles del fango lo que determina un aumento
del consumo de fuel. Una excepcin a esta circunstancia la constituye el secado trmico
que origina un fango con muy baja humedad autocombustible.

Reutilizacin agrcola de los fangos

La aplicacin del fango sobre terrenos agrcolas puede ser directa, previa estabilizacin, o
a travs del compostaje.

El compostaje es un proceso de degradacin biolgica, llevado a trmino por bacterias,


actinomicetos y hongos, que estabiliza la materia orgnica. Es aplicable sobre residuos
slidos urbanos, materiales orgnicos naturales fermentables y fangos deshidratados
derivados de la depuracin de aguas residuales. Normalmente, el compostaje se realiza
en condiciones aerbicas por espacio de 21-28 das ya que es ms rpido, se alcanzan
mayores temperaturas (es un proceso exotrmico y pueden alcanzarse hasta 50-70C),
asegurndose la destruccin de patgenos, y se minimizan los problemas por malos
olores. Los fangos debidamente compostados son seguros desde el punto de vista
sanitario y son parecidos al humus del suelo al contener cido hmico.

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Tratamiento de aguas residuales

Los fangos de depuradora y el compost presentan altos contenidos en materia orgnica,


nitrgeno, fsforo y oligoelementos (como cobre, hierro y zinc), circunstancia por lo que
se ha estudiado ampliamente su uso como abono organomineral y como enmienda
orgnica del terreno.

La reutilizacin es de gran inters en el rea mediterrnea, caracterizada por suelos


normalmente muy pobres en materia orgnica y nutrientes, adems de estar sometidos a
una intensa accin erosiva, propiciada, fundamentalmente, por factores climticos. Las
vas de actuacin del fango para corregir estas circunstancias son:

Los fangos actan sobre las propiedades fsicas del suelo, en especial aumentan la
capacidad de retencin de agua del mismo y favorecen la formacin de agregados
estructuralmente estables que elevan la porosidad y facilitan el aireamiento. Este
efecto reestructurador y de mejora de las condiciones qumicas y fsicas del suelo
reduce su erosionabilidad.
Los fangos constituyen una base importante para el desarrollo de los
microorganismos que actan como reguladores de los ciclos biogeoqumicos del
suelo.
El dixido de carbono formado en el proceso de mineralizacin de la materia
orgnica del fango, proceso que transforma en disponible para las plantas los
elementos nutritivos contenidos en el fango, facilita la disgregacin y
solubilizacin de los minerales del terreno. Adems, el incremento del flujo de
carbnico desde el suelo a la atmsfera permite la intensificacin de los procesos
fotosintticos.
Los fangos aumentan la capacidad de intercambio catinico de suelo, mejorando
de esta manera su capacidad de reserva de nutrientes.

Sin embargo, a pesar de todas estas cualidades, el uso agrcola de fangos estabilizados y
compost est afectado por factores agronmicos (su demanda, por parte de los
agricultores, es estacional y ligada a una utilidad agronmica) y por factores medio-
ambientales como son:

Exportacin de contaminantes por lixiviacin.


Exportacin de contaminantes a la atmsfera.
Remanente de contaminantes en el suelo.
Exportacin de contaminantes a la cosecha. De especial importancia son las
limitaciones del contenido en metales pesados del fango, los cuales pueden pasar

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Tratamiento de aguas residuales

a los frutos de la tierra y de stos a hombre y animales (algo parecido ocurre con
algunos compuestos orgnicos txicos que pueden ser directamente ingeridos por
animales de pastoreo).

Otro posible factor limitante en el uso de los fangos puede ser el desconocimiento social
del tema, lo que genera desconfianza, tanto por parte de los organismos como por parte
de los particulares a la hora de emplear fangos en suelos agrcolas. Esta desconfianza
est basada en el peligro de introducir elementos potencialmente txicos en la cadena
trfica, al igual que al hecho de que, al no haber sufrido un proceso de esterilizacin,
puede contener organismos patgenos perjudiciales desde el punto de vista de la salud.

A los factores que se acaban de citar se une el continuo incremento de la produccin de


fangos, como consecuencia de la difusin de las plantas depuradoras de agua residual, y
la disminucin de las posibilidades de encontrar soluciones de reutilizacin o de digestin
en las proximidades de las instalaciones donde son generados ya que, normalmente, las
grandes plantas de depuracin no estn ubicadas en reas agrcolas y las vas de
evacuacin y tratamiento en las proximidades de las ciudades (aplicacin al terreno,
evacuacin a vertederos controlados, incineracin) estn ya completas o casi
completadas. Adems, esta situacin se ve agravada por el permanente aumento de los
costes de transporte y vertido. Por todo ello, debe acentuarse la bsqueda de mtodos
ms eficientes para el tratamiento, evacuacin y reutilizacin de fangos.

Puntos a destacar

1. El objetivo del tratamiento secundario es eliminar la materia orgnica


biodegradable no sedimentable junto a otros contaminantes.

2. Este tratamiento consiste en provocar el crecimiento de microorganismos que


asimilan la materia orgnica, transformndola en nuevos microorganismos
insolubles que despus son separados del agua residual por sedimentacin.

3. Los tratamientos secundarios se subdividen en: Tratamientos Biolgicos de


Tipo Natural y Tratamientos Biolgicos de Instalacin.

4. Tratamientos Biolgicos de Tipo Natural en Lagunas de Aireacin: tratamiento


secundario aerobio de mezcla completa. La laguna de aireacin se excava

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Tratamiento de aguas residuales

directamente en el terreno y es de poca profundidad, suministrndose el


oxgeno, normalmente, mediante ventiladores de superficie.

5. Tratamientos Biolgicos de Tipo Natural en Lagunas de Estabilizacin: en este


caso el tratamiento secundario se realiza en grandes embalses de hasta 5 m
de profundidad, en los cuales pueden desarrollarse tanto procesos aerobios
(en las zonas prximas a la superficie) como anaerobios (en zonas ms
profundas) de depuracin biolgica.
6. Tratamientos Biolgicos de Instalacin por Sistemas de Biomasa Suspendida.
En ellos los microorganismos se hallan dispersos por todo el volumen del
reactor biolgico.

a) El tratamiento secundario aerobio de biomasa suspendida es el de


Fangos Activos, un reactor aerobio alimentado con el influente a tratar
y que contiene una poblacin bacteriana heterognea.
b) Los procesos anaerobios de biomasa suspendida son los Sistemas
Anaerobios de Mezcla Completa, en los que la digestin anaerobia se
realiza en un tanque cerrado donde el agua residual es mezclada
mecnicamente por reactores que favorecen la formacin de agregados
de bacterias que se mantienen en suspensin.

7. Tratamientos Biolgicos de Instalacin por Sistemas de Biomasa Fija. En ellos


los microorganismos se encuentran retenidos sobre algn soporte slido.

a) Como sistemas aerobios de biomasa fija se emplean los Filtros


Percoladores, constituidos por un lecho de grava o piezas de plstico
donde se adhieren las bacterias y travs del cual se hace circular el
agua residual a tratar; y los Biodiscos son discos con un material de
relleno sobre el que se adhieren los microorganismos, y que giran
sumergindose parcialmente en el agua residual a depurar.
b) Como sistemas anaerobios de biomasa fija se emplean los Filtros
Anaerobios, columna de relleno sobre la que se desarrollan y fijan las
bacterias anaerobias, y a travs de la cual se hace circular el agua
residual; y el Lecho Fluidificado, un reactor relleno parcialmente de
biopartculas en estado fluidificado, por el cual circula en flujo
ascendente el agua residual.

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Tratamiento de aguas residuales

8. Durante todos los procesos de depuracin de las aguas residuales que se han
citado se generan tres tipos de residuos:

a) Slidos gruesos que normalmente se obtienen en los pretratamientos y


suelen incinerarse o enviarse a vertederos.
b) Lodos de tratamientos primarios.
c) Lodos de tratamientos secundarios.

9. Existen diferentes sistemas de depuracin de lodos, todos los cuales buscan


disminuir su volumen (deshidratacin) y evaluar la posibilidad de recuperar
alguno de sus componentes o su reutilizacin.

10. Los procesos que habitualmente constituyen el tratamiento de los lodos son:

a) Tratamientos Preliminares, encaminados a obtener un compuesto


relativamente homogneo y en cantidad constante.
b) Espesamiento, proceso de concentracin de fango a fin de eliminar la
mayor parte posible de agua y reducir, de esta manera, el volumen de
fango. Esta concentracin suele realizarse por mtodos fsicos
(flotacin, centrifugacin, filtracin y sedimentacin).
c) Estabilizacin, con ella el fango pierde sus caractersticas de
putrescibilidad, se eliminan malos olores e inconvenientes sanitarios. La
estabilizacin se realiza mediante procedimientos de digestin
anaerobia o aerobia, o con tratamientos qumicos o trmicos.
d) Deshidratacin, proceso final de reduccin del contenido de agua del
fango, y normalmente se realiza por filtracin o centrifugacin; en
ocasiones tras la deshidratacin se procede al Secado Trmico de los
fangos para reducir an ms su contenido en humedad.

11. Los fangos, una vez depurados, se envan a un destino final que puede ser:

a) Eliminacin del Fango (incineracin o envo a vertederos).


b) Reutilizacin del Fango (uso agrcola de los fangos).

5 Tratamiento terciario

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Tratamiento de aguas residuales

Los procesos de tratamiento biolgicos anaerobios o aerobios de las aguas residuales han
sido desarrollados para eliminar sustancias orgnicas biodegradables y compuestos
inorgnicos oxidables.

El tratamiento terciario, definido como cualquier prctica ms all de los procesos


secundarios, est diseado para retirar los contaminantes orgnicos no biodegradables y
nutrientes minerales, especialmente nitrgeno y sales de fsforo, que todava restan en
suspensin o disueltos en el agua residual tras el tratamiento biolgico.

Todo ello produce un incremento de las posibilidades de reutilizacin de los fangos.

5.1 Eliminacin de contaminantes no biodegradables

La separacin de compuestos como clorofenoles y otros contaminantes sintticos cada


vez ms numerosos, necesaria para reducir a niveles aceptables la toxicidad de la aguas
residuales efluentes, se realiza, normalmente, con filtros de carbn activo.

El carbn activo se caracteriza por su capacidad de adsorcin de casi todas las sustancias
orgnicas y de componentes residuales inorgnicos como nitrgeno, sulfuros y metales
pesados.

La adsorcin es un proceso consistente en la retencin sobre la superficie de un slido,


denominado adsorbente o sorbente, de un soluto, denominado adsorbato o sorbato y
que, normalmente, es un contaminante contenido en un fluido. Esta retencin puede ser,
como sucede con el carbn activo, por mecanismos fsicos, tpicamente mediante Fuerzas
de Van der Waals, en cuyo caso cabe la posibilidad de regenerar el adsorbente, o por
mecanismos qumicos por reaccin entre el adsorbato y puntos especficos activos del
adsorbente, llamados puntos de adsorcin (en la adsorcin fsica la retencin del soluto
puede ser en cualquier punto de la superficie del sorbente), siendo ste normalmente un
proceso irreversible.

Se requiere haber sometido el agua residual a tratamiento secundario para evitar


sobrecargar los filtros de carbn activo con materiales biodegradables, as como a un
filtrado previo para retener los slidos en suspensin que an pueda contener el
efluente secundario y que podran formar depsitos sobre el carbn, provocando prdidas
de presin, obturacin del filtro y disminucin de la capacidad adsorbente.

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Tratamiento de aguas residuales

Este filtrado se suele realizar con filtros granulares, con un lecho filtrante normalmente
de arena, grava, antracita o tierra de diatomeas (figuras 46 y 47). Este tipo de filtros
tambin se emplean como ltimo tratamiento del agua, antes de ser canalizada hacia su
destino, con la finalidad de eliminar los slidos finos en suspensin que permanecen tras
el proceso de depuracin.

Figura 45.- Vista externa de un filtro de arena. Fuente: catlogo Sernagiotto.

Figura 46.- Filtros de arena. Esquema de funcionamiento de un filtro de arena a presin


atmosfrica. Fuente: adaptado de "Tcnicas de defensa del medio ambiente".

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Tratamiento de aguas residuales

Los filtros de carbn activo, adems de emplearse para eliminar la materia orgnica
residual tras el tratamiento biolgico, pueden ser usados para eliminar sabores y olores
(por ejemplo retienen los compuestos organoclorados, resultantes de la desinfeccin,
responsables del sabor "a cloro" tan caracterstico de las aguas potabilizadas) o como
tratamiento previo al biolgico para eliminar toxinas, como por ejemplo detergentes, que
dificultaran el desarrollo de ste.

Existen dos alternativas en el uso del carbn activo:

1. Procedimiento en Discontinuo o Discreto. Se emplea carbn activo en


polvo fino que se adiciona por la parte superior de la columna de
tratamiento, alimentndose el influente a contracorriente. Se deja en reposo
para que vaya sedimentando el carbn y el agua tratada se extrae y filtra,
por un filtro granular, para separar las finas partculas de carbn que puede
arrastrar el efluente, en otros casos se adiciona un coagulante.
Es una alternativa poco extendida pues no permite reutilizar el carbn ya
que no se conoce bien el mtodo de regeneracin del carbn activo en polvo.
Un uso similar al descrito es la adicin directa, tambin de carbn activo en
polvo fino, al influente del tratamiento biolgico. De esta manera, oxidacin
biolgica y adsorcin fsica se desarrollan a la vez. El carbn es eliminado
posteriormente por filtracin.

2. Procedimiento en Continuo. Tpicamente se trabaja con varias columnas


de carbn activo granular dispuestas en serie, para conseguir un tratamiento
ms econmico, a travs de las cuales se hace circular el agua residual. Lo
usual es disponer de una columna de reserva, idntica a las restantes, que
se coloca a continuacin de la ltima de las columnas; cuando la primera
columna de la serie se ha agotado (se agota cuando el efluente sale del filtro
de carbn prcticamente con la misma DQO con la que haba entrado) se
retira del proceso para proceder a su regeneracin.
Dentro del procedimiento en continuo existen dos variantes:

Columnas de Lecho Fijo. Son las ms extendidas. En ellas habitualmente se


trabaja con flujo descendente de agua residual, lo que permite que puedan
realizarse, de manera simultnea, la adsorcin de compuestos orgnicos y la
filtracin de los slidos en suspensin, con la consiguiente eliminacin del paso
previo de filtrado del influente, aunque ello produce un ms rpido

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Tratamiento de aguas residuales

agotamiento de las columnas y, por lo tanto, un decrecimiento en la vida til


del carbn.
Columnas de Lecho Mvil. En este caso el lquido se mueve desde la base
de la columna hacia arriba, ello produce la expansin del lecho de carbn en el
seno de la columna y una mayor presencia de finas partculas de carbn en el
influente.

Figura 47.- Vista de un horno de regeneracin de carbn activo en la planta de


tratamiento de aguas residuales de Sant Joan Desp (Barcelona). Fuente: Aguas de
Barcelona.

El carbn activo cuando se agota puede ser regenerado en la propia depuradora,


mediante un horno que trabaja a alta temperatura pero con bajo contenido de oxgeno
(figura 48). En este horno se oxida la materia orgnica, que abandona as la superficie
del carbn. Con la regeneracin se consigue que se pueda reutilizar el carbn durante
varios ciclos, siendo necesario reponer nicamente las prdidas (que suelen estar entre
el 5 y el 10%), aunque la eliminacin del adsorbato no es total y, por consiguiente, no se
recupera adsorbente puro.

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Tratamiento de aguas residuales

5.2 Eliminacin de nutrientes

Nitrgeno y fsforo son los principales nutrientes a considerar en las descargas de las
aguas residuales tratadas en los ecosistemas acuticos, ya que pueden acelerar el
proceso de eutrofizacin. El proceso de la eutrofizacin se basa en que el exceso de
estos nutrientes en un ecosistema acutico (normalmente lagos), provocado por la
descarga de efluentes o drenajes agrcolas, dispara una explosiva proliferacin de algas.
Sin embargo, y debido a una gran variedad de causas, entre las que se incluyen el
sombreado mutuo, el consumo exhaustivo de micronutrientes, la presencia de productos
txicos y/o poblaciones antagonistas y otros motivos desconocidos, la poblacin de algas
suele fracasar; la consecuencia es una descomposicin de la biomasa lgica, mediante
mecanismos heterotrficos, que termina con el oxgeno disuelto en el agua, provocando
una importante mortandad de peces y unas condiciones insalubres. An cuando la
eutrofizacin no llegase hasta los extremos descritos, los colchones de algas, la turbidez
del agua, el cambio de color, los cambios en las poblaciones de peces, etc. representan
variaciones indeseables.

Varios tratamientos qumicos, fsicos y biolgicos han sido empleados para limitar o
controlar el contenido y forma de los nutrientes descargados. Los procesos ms usados
son la nitrificacin biolgica para oxidar y controlar el nitrgeno amoniacal, la
denitrificacin biolgica para eliminar el nitrgeno y la precipitacin qumica para retirar
el fsforo. En los ltimos aos se han desarrollado algunos procesos biolgicos para
separar el fsforo solo o conjuntamente con el nitrgeno.

5.2.1 Eliminacin del nitrgeno

En los influentes urbanos, industriales y zootcnicos, el nitrgeno se encuentra


prevalentemente bajo forma orgnica y como urea (CO(NH2)2); no obstante, ambas
formas sufrirn, por descomposicin bacteriana e hidrlisis, una transformacin a
nitrgeno amoniacal (NH3 y NH4+).

De esta manera, la mayora del nitrgeno del influente que llega a las planta de
depuracin es nitrgeno amoniacal, que puede seguir dos caminos: por un lado, ser
asimilado por los microorganismos para incorporarlo a su masa celular, con formacin de
nuevo nitrgeno orgnico que, posteriormente con la muerte de la clula, retornar al

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Tratamiento de aguas residuales

agua residual en forma amoniacal y, por otro lado, sufrir procesos de nitrificacin-
denitrificacin.

El objetivo final de la nitrificacin-denitrificacin es la eliminacin del nitrgeno en forma


gaseosa.
La nitrificacin, que se desarrolla en dos etapas, es el primer paso en la eliminacin del
nitrgeno. En la primera etapa, se produce la oxidacin del amoniaco en nitrito (NO2-) y,
en la segunda, se transforma el nitrito en nitrato (NO3-). Se trata de un proceso
auttrofo en el que las bacterias responsables del mismo - Nitrosomonas y Nitrobacter-
obtienen la energa que necesitan para sus funciones vitales de la oxidacin de un
compuesto inorgnico como el amonaco, mejor que de la materia orgnica. Adems,
estas bacterias tampoco usan materia orgnica como fuente de carbono, sino que
emplean el dixido de carbono. Las reacciones simplificadas de ambas etapas se dan a
continuacin:

El consumo terico de oxgeno del proceso global de nitrificacin se cifra en 4,3


miligramos de oxgeno por cada miligramo de nitrgeno amoniacal oxidado. De hecho,
los microorganismos nitrificadores estn presentes en casi todos procesos biolgicos
aerobios, aunque normalmente en un nmero limitado por su baja velocidad de
crecimiento, por lo que en ellos puede acontecer, de forma simultnea, la oxidacin de la
materia carbonatada (rebaja de la DBO y la DQO) junto con la nitrificacin.

Si bien con la nitrificacin se rebaja la toxicidad del amonio para los peces y se disminuye
el impacto en los recursos de oxgeno en arroyos y estuarios, no se resuelve el problema
de la eutrofizacin, ya que el nitrgeno sigue presente en el efluente. Por este motivo
debe complementarse el proceso con un sistema de denitrificacin.

La denitrificacin consiste en una serie de reacciones en condiciones anxicas (carencia


de oxgeno) en la que el nitrgeno se va reduciendo de forma progresiva; de esta
manera, el nitrato se reducir de nuevo a nitrito, ste a xido ntrico (NO), el cual se

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Tratamiento de aguas residuales

reducir, a su vez, a xido nitroso (N2O) para, finalmente, producir nitrgeno gas (N2).
Estos tres ltimos gases se pueden liberar a la atmsfera. Segn esta secuencia de
reacciones, todas las bacterias denitrificantes pueden emplear los nitritos, en vez de los
nitratos, como aceptores finales de electrones, obteniendo siempre nitrgeno gas como
producto final.

De esta manera, se puede eliminar ms del 90% del nitrgeno total presente en el agua
residual, frente al 10-40% de los sistemas biolgicos clsicos logrado por los fenmenos
de biofloculacin y sntesis bacteriana.

La denitrificacin se lleva a cabo por bacterias heterotrficas facultativas pertenecientes


a numerosos gneros (Pseudomonas, Micrococcus, Archronobacter, Bacillus, etc.). Estos
microorganismos, normalmente abundantes en los tratamientos biolgicos
convencionales en condiciones anxicas, pueden utilizar los nitratos en lugar del oxgeno
como aceptor final de electrones en los procesos catablicos de obtencin de energa, y
producir N2 como catabolito gaseoso. Por otro lado, para la sntesis celular anaerobia, se
hace indispensable un cierto contenido de carbono del que carece el efluente, ya que la
materia orgnica se ha consumido en el previo proceso de nitrificacin y reduccin de la
DBO: por ello, se necesita adicionar una fuente externa de carbono como metanol o
sacarosa.

Esquemticamente el proceso de denitrificacin es como sigue:

CxHyOz + NO 3- N2 + CO2 + H 2O + Energa

Frente a los proceso fsicos y qumicos de eliminacin de nitrgeno, son los mtodos
biolgicos de nitrificacin/denitrificacin los ms adecuados porque permiten eliminar la
mayor parte del nitrgeno total y, adems, son relativamente fciles de controlar y
tienen un coste moderado.

No necesariamente se debe realizar en primer lugar la nitrificacin y luego la


denitrificacin. En la prctica, lo ms habitual es invertir el orden, ya que en estas
condiciones existe un cierto nivel de materia orgnica para la sntesis celular anaerobia y,
por tanto, no se hara tan necesaria la incorporacin externa de una fuente de carbono,
la cual encarece notablemente el tratamiento.

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Tratamiento de aguas residuales

No obstante, sea cual sea la secuencia, se busca el desarrollo simultneo del tratamiento
secundario aerobio junto con la nitrificacin.

Para ello, el agua residual se somete a un proceso aerobio de fangos activos, durante el
cual tambin se desarrolla la nitrificacin (se debe asegurar una edad del fango lo
suficientemente elevada como para evitar un lavado de las bacterias nitrificadoras
motivado por su baja velocidad de crecimiento). Parte del efluente del reactor de fangos
activos se recircula a un tanque anxico de denitrificacin donde se mezcla con agua
residual an no tratada biolgicamente y que aporta la fuente de carbono necesaria. La
fraccin de efluente que no se recircula hasta el reactor anxico abandona el proceso,
tras ser sometida a una sedimentacin secundaria, con la misma concentracin en
nitratos con que sale del tanque de fangos activos; por ello, la eficacia en la eliminacin
de nitrgeno que se logra con esta metodologa de actuacin, depende del rendimiento
de la denitrificacin de la relacin recirculada., siendo lo normal eliminar el 60-80% del
nitrgeno total.

En el tanque anxico se dispone de agitacin mecnica para lograr que el nitrgeno


atmosfrico generado pase de la fase lquida a la fase gaseosa liberndose. Con esta
agitacin se puede incorporar oxgeno lo que constituye el problema ms habitual de este
diseo.

Por otro lado, el estrs que provoca en los microorganismos el paso de unas condiciones
aerobias a otras anxicas provoca que stos capten una gran cantidad de fsforo.

En el caso de optar por nitrificar en primer lugar, a la salida del tratamiento biolgico
aerobio, donde simultneamente tambin se habr producido la nitrificacin, se procede
a la decantacin de la totalidad del efluente que a continuacin se conduce a un reactor
anxico donde, previa adicin de una fuente de carbono, se desarrolla la denitrificacin.
Estos sistemas presentan como ventajas, respecto a los anteriores, que la denitrificacin
acontece ms rpidamente y que permite un mayor nivel de eliminacin de nitrgeno.

5.2.2 Eliminacin del fsforo

Normalmente, alrededor del 10% del fsforo total contenido en las aguas residuales est
presente en formas insolubles. Este fsforo se separa en los primeros pasos de

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Tratamiento de aguas residuales

depuracin, mientras que la reduccin del fsforo restante es mnima en los procesos
biolgicos convencionales.

La eliminacin del fsforo puede hacerse por va qumica, biolgica o fsica.

Cuando se requieren muy bajos niveles de fsforo (inferiores a 1 mg/l) se emplea la


filtracin en combinacin con procesos qumicos o biolgicos.

Eliminacin del fsforo por va qumica

Se trabaja con precipitacin qumica, para lo cual normalmente se adiciona al agua


residual aluminato sdico o cloruro frrico. Tambin se emplea, aunque con menor
frecuencia, sulfato frrico, cal e incluso en ocasiones se han usado, con buenos
resultados, polmeros conjuntamente con cal.

Esta precipitacin puede realizarse como parte integral de la sedimentacin primaria o


secundaria, o como un proceso aparte, posterior a la sedimentacin secundaria, en cuyo
caso el agente precipitado puede ser reciclado.

Las reacciones de precipitacin que describen estos procesos son:

Para la cal (Ca(OH)2):

El escaso uso de la cal en la precipitacin del fsforo se debe a que origina un


incremento substancial en la masa de fango en comparacin con el uso de
sales metlicas de hierro y de aluminio.

Por otro lado, la cal reacciona, en primer lugar, con el bicarbonato presente en
el agua residual para formar un precipitado de CaCO3. nicamente el exceso
de iones de calcio reacciona con el fsforo. Por este motivo, la dosificacin
depende, primordialmente, de la alcalinidad del influente y no del contenido en
fsforo. Para determinar la dosificacin ptima de la cal se debe recurrir a
ensayos "in situ".

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Tratamiento de aguas residuales

Para el aluminato sdico (Na2Al2O4):.

Para las sales frricas (FeCl3; Fe2(SO4)3):.

La dosificacin de las sales de aluminio o hierro se hace en base a ensayos a escala


previos, ya que existen mltiples reacciones secundarias que compiten con las descritas.
Por este motivo, no se puede dosificar por estimacin directa, considerando,
exclusivamente, las dos reacciones enunciadas.

Eliminacin del fsforo por va biolgica

Se trabaja con mtodos basados en el estresamiento de un grupo de microorganismos


(primordialmente Acinetobacter, pero tambin Pseudomonas, Aeromonas, Enterobacter,
etc.) capaces de acumular, en su medio interno celular, una cantidad de fsforo
sensiblemente mayor del que requieren para su crecimiento normal.

Para lograr el estresamiento de estas bacterias se las somete a unas condiciones iniciales
de anaerobiosis, en las cuales liberan fsforo al medio, seguidas de un paso a
condiciones aerobias, donde se verifica una acumulacin celular de fsforo superior a la
cantidad del mismo inicial liberada y, por tanto, superior a las exigencias efectivas
metablicas.

El fenmeno descrito es consecuencia de un comportamiento metablico caracterstico de


estos microorganismos consistente en el hecho de que, si bien necesitan oxgeno para
respirar (todas son bacterias aerobias), prefieren, como fuente de carbono, compuestos
de bajo peso molecular (etanol, acetato, etc.) que difcilmente estn presentes en una
adecuada concentracin en ambiente aerobio ya que son compuestos comnmente
producidos en procesos de fermentacin y, por consiguiente, en condiciones anaerobias.
Por este motivo, cuando se somete a estos microorganismos a condiciones cclicas de
aerobiosis/anaerobiosis adoptan una estrategia consistente en acumular substrato, sin

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Tratamiento de aguas residuales

metabolizarlo, en el interior de las clulas cuando se encuentran en ambiente anaerobio,


mientras que el proceso de respiracin celular se efecta durante la fase aerobia. Para
poder actuar de esta manera las bacterias emplean como fuente de energa, en los
perodos anaerobios, polifosfatos acumulados en las clulas en la fase oxidativa gracias a
una asimilacin de fsforo inorgnico del medio externo celular superior a las exigencias
metablicas normales.

En los ltimos aos se han desarrollado varios procesos biolgicos para eliminar
conjuntamente nitrgeno y fsforo. Muchos de ellos son distintas variantes del
sistema de fangos activos pero empleando una combinacin de zonas, o reactores,
anaerobia, anxica y aerobia, seguidas de un nico sedimentador por lo que el mismo
fango interviene en diferentes momentos en la eliminacin de materia orgnica,
nitrgeno y fsforo (figura 49).

Figura 48.- Esquema del proceso de eliminacin biolgica del fsforo y del nitrgeno.
Fuente: elaboracin propia.

En estos sistemas se comienza mezclando, en condiciones anaerobias, el fango


recirculado proveniente del sedimentador (en algunas variantes el fango recirculado se
incorpora a la zona anxica y una parte de ste se recircula a la anaerobia) y el influente
a tratar. El fango libera el exceso de fsforo que ha absorbido en la zona aerobia.

A continuacin, se pasa al reactor anxico donde se mezcla con el flujo recirculado del
reactor aerobio que ser rico en nitratos. En esta etapa anxica acontece la
denitrificacin y, simultneamente, hay una remocin de materia orgnica.

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Tratamiento de aguas residuales

Finalmente, se pasa al reactor aerobio donde se completa la eliminacin de la materia


carbonatada y tambin se desarrollan los procesos de absorcin del fsforo por el fango y
de nitrificacin. Una parte importante del efluente aireado retorna a la zona anxica
intermedia de denitrificacin, para lograr remover los nitratos. El resto del efluente va al
sedimentador, donde se separan fase acuosa y fango de recirculacin, que es conducido
al estadio anaerobio donde se da la liberacin de fsforo.

Un fango que haya efectuado una buena liberacin de fsforo acumular, de forma
bastante rpida, fosfatos durante la fase de aireacin dejando en solucin, en muchos
casos, slo trazas de ellos.

Con el proceso descrito se puede obtener un efluente que contenga 0,5-2 mg/l de fsforo
total, mientras que el fango presentar un contenido de fsforo del orden del 4-5%.

Eliminacin del fsforo por va fsica

Tanto la Ultrafiltracin como la smosis Inversa son efectivas en la reduccin de


fsforo. Aunque estos dos procesos se emplean ms para la reduccin del contenido total
de slidos inorgnicos disueltos.

Cuando se tienen dos soluciones en reposo de distinta concentracin, comunicadas por


una membrana semipermeable que permita el paso del solvente pero no del soluto, se
produce una circulacin de solvente a travs de la membrana desde la solucin ms
diluida a la ms concentrada que tiende a igualar ambas concentraciones. El fenmeno
descrito se denomina smosis.

Como resultado del paso del solvente, el volumen de la solucin ms concentrada


aumenta, y en consecuencia tambin la presin ejercida por sta sobre la membrana,
hasta que se llega al punto de equilibrio. El incremento de presin resultante recibe el
nombre de Presin Osmtica.

Si sobre la solucin concentrada se aplica una presin mayor a la osmtica se consigue


que la circulacin de solvente sea desde la fase ms concentrada a la ms diluida. Este
es el fundamento tanto de la smosis inversa como de la ultrafiltracin, que se
diferencian entre s en las presiones de trabajo, ya que mientras en la ultrafiltracin se

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Tratamiento de aguas residuales

emplean presiones relativamente bajas (normalmente inferiores a 1.000 kN/m2) en la


smosis inversa se usan presiones que van desde la atmosfrica hasta 6.900 kN/m2.

La ultrafiltracin se suele emplear para eliminar materia coloidal y molculas de gran


tamao (con peso molecular superior a 5.000 uma), por lo que se destina para:

Eliminar aceites en cursos de agua.


Eliminar la turbidez provocada por los coloides causantes del color.
Tambin es posible su uso como proceso unitario para la eliminacin del
fsforo.

En cuanto a la smosis inversa, es posible separar, con esta tcnica, la materia orgnica
disuelta que no es posible eliminar con otras tcnicas de desmineralizacin. Sin embargo,
el tratamiento por smosis inversa presenta como inconveniente su coste elevado ya
que, aparte del consumo energtico que supone el bombeo a alta presin, el influente
debe ser tratado previamente a fin de eliminar los slidos en suspensin que pudieran
contaminar las membranas, por lo que suele ser necesario hacer un pretratamiento del
efluente secundario por decantacin qumica y filtracin con medio mltiple o por
filtracin con medio mltiple y ultrafiltracin. Adems la vida de las membranas
(habitualmente son de acetato de celulosa o de nylon) es relativamente corta y su precio
alto.

Todo ello, unido a la poca experiencia en su aplicacin sobre aguas residuales, hace que
la smosis inversa se aplique slo cuando exista un componente contaminante de difcil
eliminacin por los mtodos convencionales, o cuando sea viable (tcnica y
econmicamente) la recuperacin de las sustancias contenidas en el concentrado.

Puntos a destacar

1. El objetivo de los tratamientos terciarios es eliminar los contaminantes


orgnicos no biodegradables y algunos nutrientes minerales solubles
(especialmente nitrgeno y sales de fsforo).
2. Se deben eliminar toda una serie e contaminantes sintticos no
biodegradables para reducir los niveles de toxicidad de las aguas residuales
efluentes. Para ello normalmente se recurre a la adsorcin de estos
compuestos en filtros de carbn activo.

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Tratamiento de aguas residuales

3. En cuanto a la eliminacin del nitrgeno se recurre a la combinacin de dos


procesos biolgicos, a saber que la Nitrificacin permite controlar el
contenido en nitrgeno amoniacal del agua residual al oxidarlo a nitratos y
nitritos, en cambio la denitrificacin permite eliminar el nitrgeno por
conversin de los nitratos y nitritos a nitrgeno molecular gaseoso.
4. Para remover las formas solubles de fsforo contenidas en las aguas
residuales se recurre, de manera habitual a la precipitacin qumica.

6 Desinfeccin

El proceso de desinfeccin se realiza para eliminar los microorganismos patgenos que


puedan haber en el agua que ha sido sometida a los tratamientos primarios y/o
secundarios.

La desinfeccin se aplica en potabilizacin y antes del vertido de las aguas depuradas en


corrientes especialmente sensibles a la presencia de microorganismos (aguas de bao y
algunas aguas de riego).

Desde un punto de vista general, un buen proceso de desinfeccin debe inactivar en el


menor tiempo posible prcticamente todos los agente patgenos usando bajas dosis y sin
formar residuos o subproductos potencialmente dainos para las aguas receptoras
finales.

Los desinfectantes de uso comn en el tratamiento de las aguas pueden clasificarse en:

Desinfectantes Qumicos. Se emplea cloro en varias formas (cloro gas;


hipoclorito, dixido de cloro), ozono, cido peractico, etc.
Desinfectantes Fsicos. En la prctica dentro de este grupo se encuentran
slo los rayos ultravioletas (UV), aunque se han realizado pruebas con otros
mtodos.

Si bien todos los mtodos de desinfeccin sealados son aplicados en la desinfeccin de


los efluentes depurados, debe indicarse que es la cloracin con hipoclorito el sistema ms
difundido, con independencia de las dimensiones de las plantas de tratamiento y de las
condiciones de funcionamiento.

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Tratamiento de aguas residuales

De hecho, se considera que las desinfecciones mediante dixido de cloro y mediante


ozono no son adecuadas en pequeas plantas de depuracin, pues requieren de un
mayor personal especializado y de una fuerte vigilancia en su uso. Algo parecido ocurre
con el cloro gaseoso que es de manejo peligroso y exige unas instalaciones adecuadas.

Por ello, y desde un punto de vista econmico, los rayos UV parecen ser la primera
alternativa a la cloracin simple, esto es, sin decloracin posterior para evitar efectos
txicos en el medio receptor de un exceso de cloro activo (operacin que, en muchos
casos, anula la ventaja econmica de la cloracin).

ORGANISMO ENFERMEDADES PROVOCADAS


Bacterias
Salmonella (1.700 tipos aprox). Salmonelosis, fiebres tifoideas, etc.
Shigella (4 especies). Sigelosis disentera bacilar.
E. Coli. (tipo entero-patgenos). Gastroenteritis.
Virus entricos
Rotavirus Gastroenteritis.
Enterovirus (67 tipos). Gastroenteritis: anomalas cardacas,
Parvovirus (al menos 2 tipos). meningitis, etc.
Hepatitis A. Gastroenteritis.
Adenovirus. Hepatitis infecciosa.
Enfermedades respiratorias: conjuntivitis,
etc.
Protozoos
Balantidium Coli Balantidiosis.
Entamoeba hystolytica. Amebiasis o disentera amebiana.
Giardia lamblia. Giardiasis.
Otros
Nemtodos (10 tipos aprox.). Ascaridiosis, trichuriasis, etc.
Cestodes (4 tipos aprox.). Teniasis, equinococosis, etc.

Tabla 5.- Ejemplos de organismos de inters higinico, que pueden estar presentes en
las aguas y enfermedades que pueden provocar de estar en condiciones y
concentraciones adecuadas.

6.1 Desinfectantes qumicos

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Tratamiento de aguas residuales

Nos centraremos en la cloracin y en la ozonizacin. Otra posibilidad es el uso de cido


peractico pero su utilizacin es, hasta ahora, marginal, por lo que no se dispone de
muchos datos.

6.1.1 Cloracin

El cloro (Cl2) es un gas txico (sofocante) de color amarillo/verdoso, fcilmente


identificable por su olor, muy irritante e insoluble en agua y que se utiliza para la
desinfeccin de las aguas bajo diferentes formas qumicas: cloro gaseoso, hipoclorito
sdico o dixido de cloro.

Cuando el cloro (o uno de sus compuestos) se libera en agua, se hidroliza rpidamente:

El cido hipocloroso (HClO) a su vez se ioniza, formndose iones hidrgeno e iones


hipoclorito:

El equilibrio de esta ltima reaccin se desplaza segn sea el pH del agua. As, a pH algo
superior a 5, el cloro est todo bajo forma de cido hipocloroso, mientras que a pH de
7,4 la solucin contiene igual cantidad de cido hipocloroso que de iones hipoclorito.

Ya se ha mencionado que la situacin ms comn es que el cloro se adicione como


hipoclorito, normalmente sdico, siendo en este caso la reaccin de hidrlisis con
formacin de cido hipocloroso como sigue:

En cualquier caso, la suma [ClO-] + [HClO] define la cantidad de "Cloro Residual Libre".

La eficacia desinfectante del HClO es 40-80 veces mayor que la del ClO-. Si bien todava
no est muy clara su forma de actuacin, se sabe que sta implica la inhibicin de las

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Tratamiento de aguas residuales

enzimas esenciales del metabolismo celular y la destruccin de constituyentes celulares.


A pesar de su amplio espectro de actuacin, son poco efectivos frente a esporas,
micobacterias y virus.

El cloro posee una elevada actividad qumica por lo que, ms all de las reacciones de
hidrlisis descritas, su introduccin en el agua produce un complejo sistema de
reacciones que afectan tanto a la fraccin orgnica como a la inorgnica.

Inicialmente todo el cloro adicionado es rpidamente consumido por materia orgnica


(reaccin no reversible), a continuacin se inicia la reaccin con el nitrgeno amoniacal
con formacin de cloraminas segn las reacciones:

En este caso la suma [NH2Cl] + [NHCl2] define la cantidad de "Cloro Residual


Combinado" (a pH 8 el NCl3 est ausente) que, unido al cloro residual libre, determina el
contenido de "Cloro Residual" que es el que asegura la desinfeccin.

Si se sigue adicionando cloro, ste reacciona destruyendo las cloraminas (son


clorocompuestos inestables), segn las reacciones:

Hasta llegar a un punto de mnima concentracin de cloro residual (Punto de Ruptura o


"break point") donde slo hay compuestos de cloro estables pero no activos. Cualquier
adicin posterior de cloro origina un incremento equivalente del cloro residual, como
cloro residual libre (figura 50):

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Tratamiento de aguas residuales

Figura 49.- Evolucin del Cloro Residual en funcin de la dosis de Cloro. Fuente:
elaboracin propia.

En las instalaciones normales de depuracin se suele trabajar en condiciones alejadas del


punto de ruptura. En esta situacin las cloraminas formadas son luego, aunque con
lentitud (motivo por el cual los tiempos de contacto se sitan en 40-60 minutos),
parcialmente hidrolizadas, originando de nuevo HClO, con efecto desinfectante, el cual
permite mantener la desinfeccin ms all de la planta de tratamiento.

Sin embargo, las cloraminas que resten pueden tener efecto txico en la flora y fauna del
medio receptor y sobre la salud humana, motivo por el cual se procede a la decloracin,
que consiste en eliminar el cloro residual combinado. +

La decloracin se efecta adicionando sustancias reductoras como anhdrido sulfuroso, el


sulfito de sodio, el biosulfito de sodio, o bien mediante adsorcin sobre carbn activo.

La reaccin del sulfuroso (seguramente el declorante ms empleado) con las cloraminas


es como sigue:

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Tratamiento de aguas residuales

Esta reaccin es muy rpida por lo que pocos minutos de mezcla y contacto son
suficientes.

Dosaje y contacto

Ya se ha hecho referencia a que el hipoclorito sdico es el producto de uso ms


extendido en el proceso de cloracin. Normalmente, se encuentra disponible en el
mercado en forma de solucin.

Como norma, sobre el agua ya depurada biolgicamente, las concentraciones de cloro


activo usadas son inferiores a 10 mg/l, siempre que el tiempo de contacto sea superior a
30 minutos (con un valor aconsejable de 60 minutos).

Para la mezcla de agua e hipoclorito, es recomendable prever una operacin especfica de


mezclado rpido antes de pasar al embalse de contacto del tipo canal, con pocas
inversiones del flujo de 180 (figura 51) y dimensiones adecuados para no superar una
velocidad de circulacin de 5 cm/s.

Figura 50.- Ejemplo de embalse de contacto para la cloracin. Fuente: adaptado de


resea bibliogrfica n 6.

Finalmente, mencionar que el conocido sabor residual que deja en las aguas es resultado
de la formacin de los compuestos organoclorados que se han ido enumerando.

6.1.2 Ozonizacin

La ozonizacin es una tcnica de desinfeccin ms reciente que la cloracin. El ozono es


un gas de ms complicado manejo que el cloro ya que es inestable (por ello debe

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Tratamiento de aguas residuales

producirse en el propio lugar de utilizacin) y adems es ms caro. Su accin


desinfectante es comparable a la del cloro, siendo incluso ms eficaz que ste con los
virus y esporas.

El ozono es un oxidante muy enrgico, incluso ms que el cloro, de accin independiente


del pH por lo que se puede usar para destruir compuestos orgnicos, como por ejemplo
fenoles sin formar compuestos intermedios indeseables (el ozono no forma subproductos
en sus reacciones por lo que no deja sabores) y considerar la desinfeccin como un
beneficio adicional ya que su tiempo de residencia en el agua es mucho menor que el del
cloro (no deja un grado de desinfeccin residual) por lo que se deber prevenir una
posible contaminacin posterior de las aguas tratadas en los casos en que stas se
destinen al consumo.

Reaccin de los fenoles con el ozono (obsrvese que no hay formacin de subproductos
de reaccin):

6.2 Desinfectantes fsicos

Como desinfectante fsico nicamente se comentar el uso de radiacin ultravioleta, que


se presenta como una buena alternativa a la cloracin en las pequeas plantas
depuradoras. 6.2.1 Radiacin ultravioleta

La zona del espectro electromagntico con longitudes de onda comprendidas entre los
450 y los 15 nm corresponde a la llamada radiacin ultravioleta (UV), aunque la longitud
de onda ms eficaz como biocida est alrededor de los 260 nm.

Para obtener estas radiaciones se emplean habitualmente lmparas de vapor de


mercurio, ya sea de baja o media presin, que reciben el nombre de "Lmparas
Germicidas". Las de baja presin suministran la radiaccin en un campo ms especfico
de longitud de onda (alrededor del 85% de la radiacin que emiten corresponde a una 8
de 254 nm) que las de media presin; pero ambas dan resultados anlogos, ya que para
longitudes de onda 8=240-280 nm y dosis de 1.000-6.000 mW/scm2 los rayos UV son
capaces de daar los cido nucleicos celulares y matar a las bacterias, siendo las gram
positivas ms resistentes a los UV que las gram negativas, aunque son mucho ms

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Tratamiento de aguas residuales

resistentes las esporas (las esporas de bacterias necesitan 10 veces ms dosis de


radiaccin), los hongos (50 veces ms) y los virus (dosis entre 10 y 100 veces mayores).
Una de las caractersticas de las radiaciones UV es su baja capacidad de penetracin, por
lo que el agua a tratar debe ser trasparente, sin turbidez y en circulacin laminar. Por
este motivo, la desinfeccin con rayos UV no es til para grandes caudales, adems que
la posible presencia de slidos suspendidos hace perder eficacia al tratamiento porque en
su interior pueden "anidar" numerosas colonias de microorganismos, que quedan de esta
manera protegidas de la irradacin.

Figura 51.- Algunos esquemas de instalacin de rayos UV. Fuente: adaptado de resea
bibliogrfica n 6.

Los sistemas entubados (tubos de tefln) han sido los primeros en ser utilizados, pero
recientemente han empezado a difundirse los de canales, sobre todo por la mayor
simplicidad de uso. De hecho, la limpieza peridica de las lmparas se facilita en las
instalaciones de canales ya que los "Paquetes-Lmpara" pueden extraerse en bloque y
sumergirse en la solucin de limpieza (cido ctrico o fosfrico al 5%) sin tener que
desmontar ni extraer cada lmpara simple.

Puntos a destacar

1. La desinfeccin busca la eliminacin de los microorganismos patgenos


contenidos en el agua residual tras el tratamiento primario y/o secundario,
cuando el efluente se va a abocar a una corriente de agua especialmente
sensible a los microorganismos.

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Tratamiento de aguas residuales

2. Desinfectantes qumicos. Normalmente se recurre a la cloracin con hipoclorito


sdico. Adems, en algunas ocasiones, se emplean otras formas de cloro
(cloro gas, dixido de cloro), ozono, etc.
3. Desinfectantes fsicos. Se est trabajando en el uso de rayos ultravioletas
como alternativa a la cloracin.

7 Ejemplos prcticos

7.1 Sistema de tratamiento de aguas de un ncleo urbano

A continuacin se expone de forma esquemtica el sistema de tratamiento de aguas de


la ciudad de Lrida. Las instalaciones que se utilizan en cada una de las fases del
tratamiento son:

Pretratamiento:
Poceta de recogida de slidos.
Desbastador.
Desarenador/desengrasador.

Tratamiento primario:
Sedimentador primario.

Tratamiento secundario:
Tanques de aireacin.
Sedimentador secundario.

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Tratamiento de aguas residuales

Figura 52.- Diagrama de flujo. Sistema de tratamiento de aguas residuales de la ciudad


de Lrida. Fuente: elaboracin propia.

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Tratamiento de aguas residuales

7.2 Ejemplo de dimensionado y clculo de un sistema de depuracin de aguas


urbanas e industriales

A continuacin se plantea el dimensionado de alguna de las operaciones ms frecuentes


para una planta depuradora ficticia que trata, conjuntamente, aguas residuales de origen
domstico y de origen industrial.

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Tratamiento de aguas residuales

Figura 53.- Pasos a seguir en el dimensionado del sistema de depuracin de aguas


residuales que se propone en este ejemplo.

Supondremos que el origen de las aguas residuales se puede desglosar en los siguientes
focos:

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132
Tratamiento de aguas residuales

Domstico: se trata de la planta depuradora de una localidad de 30.000


habitantes de poblacin media y 40.000 habitantes de poblacin mxima.
Industrial: en el trmino municipal hay una bodega que vierte sus aguas
residuales a la misma depuradora.

7.2.1 Clculos previos

Caracterizacin de las aguas residuales

1. Aguas residuales de origen domstico en situacin normal: Esta


caracterizacin se realiza nicamente con los habitantes residentes (los valores
adoptados son los tpicos, segn la bibliografa, de las aguas residuales
domsticas).

Poblacin (aprox.). 30.000


habitantes.
Dotacin hdrica per cpita. 200-300 l/da.

DBO5 por persona. 75 g/da.

DQO por persona. 150 g/da.

Slidos en Suspensin (SS) por 60 g/da.


persona.
N2 por persona. 12 g/da

Fsforo total (P). 3 g/da.

Aceites y grasas por persona (ac. y 30 g/da.


g).

Con los valores anteriormente supuestos se realiza el clculo del caudal total de influente
y de su carga contaminante, multiplicando los valores por el nmero de habitantes en
situacin normal y ajustando las unidades.

2. Aguas residuales de origen domstico en situacin de carga mxima: En los


clculos se incluye la poblacin de residentes, los trabajadores temporales y los
turistas:

Poblacin 40.000 habitantes

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Tratamiento de aguas residuales

(aprox.).

Caudal total. 12.000 m3/da.

3.000 kg DBO5/da.
6.000 kg DQO/da.
2.400 kg SS/da.
Carga
480 kg N2/da.
contaminante
120 kg P/da.
1.200 kg ac. y g./da.

3. Aguas residuales de origen industrial en situacin de carga mxima: se


considera la poca en la que las industrias de la localidad estn en plena
produccin. Como que se trata de una bodega, se considera la poca de vendimia
porque sta es, para este tipo de industria, la de mayor produccin de agua residual
y de un agua residual con una mayor carga contaminante:

Produccin media de campaa 448.000 Hl de vino.


Duracin de la vendimia 40 das.
Produccin diaria 11.200 Hl de vino/da
Caudal de aguas residuales 1,5 l A.R./l vino.
3.095 mg DBO5/l
9.000 mg DQO/l.
Carga contaminante media de una bodega
1.500 mg SS/l.

Con estos datos podemos calcular el caudal y la carga contaminante del agua residual
que generar nuestra bodega.

Multiplicando este caudal por los valores de la carga contaminante media de una bodega
y ajustando las unidades, obtenemos la carga contaminante del efluente de nuestra
bodega.

Caudal de aguas residuales 1.680 m3/da.


5.200 kg DBO5/da.
15.120 kg DQO/da.

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Tratamiento de aguas residuales

Carga contaminante. 2.520 kg SS/da.

Clculo del volumen total de influente y de su carga contaminante

Si tenemos en cuenta los datos anteriores podemos obtener el caudal de influente


mximo a tratar (sumando los caudales mximos de influente de origen domstico e
industrial) y su carga contaminante (sumando los valores correspondientes):

Caudal total de aguas residuales 13.680 m3/da.


Caudal medio por hora (Q24)1. 570 m3/h .
Caudal Punta (Q24 x 2,75)2. 1.568 m3/h

14.000 kg DBO20/da.
Carga contaminante. 8.200 kg DBO5/da.
21.120 kg DQO/da.
4.920 kg SS/da.

1 Se supone que la planta depuradora funciona durante las 24 horas del da.

2 Para un Q24 de 570m3/h, la bibliografa consultada aconseja tomar 2,75 como factor
de punta horaria.

Para transformar la carga contaminante a unidades adecuadas, dividimos los valores


entre el caudal y ajustamos las unidades:

600 mg DBO5/l.
1.544 mg DQO/l.
Contaminacin media que llegar a la 360 mg SS/l.
instalacin.

Caractersticas que debe tener el efluente segn la legislacin vigente

Las caractersticas del efluente se ajustan a los niveles fijados en la Directiva del
Consejo de la CEE de 21 de mayo de 1991 (91/271 CEE):

DBO5 no superior a 25 mg/l.

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Tratamiento de aguas residuales

SS no superior a 35 mg/l.

7.2.2 Dimensionado del desarenador-desengrasador

En la depuradora supuesta, tras un inicial cribado, el influente pasa a un desarenador -


desengrasador.

Clculo de las dimensiones del desarenador-desengrasador

La carga hidrulica expresa el caudal de agua residual que puede atravesar una unidad
de superficie y el tiempo de retencin expresa el tiempo que permanece el agua residual
en el desarenador-desengrasador. Para poder iniciar los clculos adoptaremos unos
valores que son considerados como tpicos para estas magnitudes:

A caudal medio (Q24) A caudal punta (Qp)


3 2
Carga hidrulica 15 m /m .h 24 m3/m2.h
Tiempo de Retencin 15 min 10 min

Se inicia el clculo determinando la superficie horizontal (Sh)del desarenar-


desengrasador, considerando que es una unidad rectangular:

Figura 54.- Esquema del desarenador-desengrasador.

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136
Tratamiento de aguas residuales

Como solucin escogemos dos depsitos de 32,7 m2 de superficie horizontal (Sh) cada
uno. Los valores tpicos para desarenadores aireados, a los cuales se puede asimilar un
desarenador-desengrasador aireado como el que estamos dimensionado, poseen una
anchura entre 2,5 y 7 m y una longitud entre 7,5 y 20 m. Escogemos una longitud del
canal (l) de 10 m, por lo que la anchura del canal (a) deber ser de 3,3 m, ya que:

a = Sh/l; a = 32,7 m2/10m = 3,27 m, aproximadamente 3,3 m

Por tanto, las dimensiones de estos depsitos son:

Anchura del canal: a = 3,3 m


Longitud del canal: l = 10,0 m

A continuacin calculamos el volumen unitario de cada uno de los desarenadores-


desengrasadores:

V= Caudal circulante punta x Tiempo de retencin punta;

Siendo el volumen de cada uno de los dos depsitos:

261,3 m3/2 = 131 m3/depsito.

A partir de estos datos podemos calcular la altura (h) del depsito:

La profundidad de estas instalaciones se sita entre 2,5 y 5 m y la seccin Transversal:


St= a x h = 3,3m x 4m = 13,2 m2

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137
Tratamiento de aguas residuales

Figura 55.- Dimensiones del desarenador-desengrasador.

Clculo de las necesidades de aireacin del desarenador-desengrasador y del


numero de difusores

El suministro tpico de aire en los desarenadores aireados es de 0,3 m3/m long. min. Por
tanto, el caudal de aire a aportar es:

0,3 m3/m long. min x 10 m long. = 3 m3/min

Este caudal equivale a 180 m3aire/h.

Esta aireacin se llevar a trmino con difusores no porosos de eje longitudinal,


sumergidos dentro del desarenador y adosados a una de las paredes mantenindose a
una determinada profundidad bajo el agua (normalmente a 0,45-0,6 m por encima del
plano normal del fondo). Su aportacin de aire se fija en 15 m3/h (segn la bibliografa
este tipo de difusores dan caudales de entre 7 y 75 m3/h.difusor), por lo que sern
necesarios:

Si la longitud del desarenador es de 10 m, la separacin de los difusores ser de 0,83 m.

Clculo del caudal de agua-arena a extraer del desarenador-desengrasador

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Tratamiento de aguas residuales

En el puente mvil del desarenador-desengrasador se instala una bomba de succin de


agua-arena.

Para determinar la cantidad de arena extrada se acepta como valor tpico 0,015 l de
arena/m3. Si la concentracin de arena de la mezcla arena-agua se estima en 0,5%, el
caudal de aspiracin para los distintos caudales de entrada es:

Caudal Medio de agua-arena: 570 m3/h x 0,015 l/m3 x (100/0,5) = 1.710 l/h
Caudal Punta de agua-arena: 1.568 m3/h x 0,015 l/m3 x (100/0,5) = 4.704 l/h

7.2.3 Clculo del tratamiento de sedimentacin primaria

A continuacin del desarenador-desengrasador se sita un depsito de


acumulacin/homogeneizacin, seguido de un sedimentador primario, para continuar con
el tratamiento biolgico de fangos activos.

Consideramos que el tratamiento de sedimentacin primario comprende:

Una reduccin de entre el 25-40% de la DBO5; tomaremos como valor de clculo


un 30%, por lo que despus del tratamiento primario el agua residual tendr un
70% de la DBO5 inicial.
Una reduccin de un 50% (aproximadamente) del total de slidos en suspensin.

Por lo tanto, la carga contaminante del efluente del tratamiento primario estar
caracterizada por los siguientes valores:

DBO5 : 600 mg/l x 0,7 = 420 mg/l (So).


S.S.: 360 mg/l x 0,5 = 180 mg/l.

7.2.4 Clculo del tratamiento de fangos activos

Trabajaremos con reactores aerobios de fangos activos de mezcla completa porque


presentan una digestin ms rpida que los reactores de flujo de pistn, que son los
otros reactores aerobios de fangos activos tpicamente utilizados.

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Tratamiento de aguas residuales

Figura 56.- Reactor aerobio de fangos activos de mezcla completa. Fuente: elaboracin
propia.

Clculo de la eficacia del reactor

La concentracin normal de microorganismos en el interior de estos reactores es de


3.500 a 4.000 mgSSVR/l (donde SSVR son los slidos en suspensin voltiles en el
reactor, de los cuales aproximadamente un 65% son sustancias orgnicas y el resto son
cenizas, no biodegradables). Nosotros tomaremos como valor de clculo 3.750 mgSSVR/l
(X) y consideramos que la concentracin de slidos en suspensin totales en el reactor
(SSR) ser de 4.500 mgSSR/l, ya que estos valores se consideran como tpicos de estos
procesos.

El caudal a tratar es de 13.680 m3/d (12.000 m3/d de aguas residuales urbanas ms


1.680 m3/d de aguas residuales industriales).

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Tratamiento de aguas residuales

Figura 57.- Esquema de las entradas de slidos solubles en el reactor de fangos activos.
SS son los slidos solubles del influente, SSR son los del reactor y SSF los del fango. Las
siglas V y NV indican si son o no voltiles. Fuente: elaboracin propia.

Para poder efectuar los clculos partiremos de las siguientes suposiciones:

Consideramos que el contenido en slidos en suspensin voltiles (SSV), es decir, de


microorganismos, del influente es menospreciable (Xo=0) en comparacin con el del
reactor.

En el reactor sabemos que en 4.500 mg/l de SSR hay 3.750mg/l de SSVR, es


decir, un 83%, y esta misma proporcin se mantendr en los fangos de retorno.

Suponemos que la concentracin en slidos solubles del fango de retorno (SSF)


es de 10.000 mgSSF/l, por lo que podemos calcular su contenido en slidos
solubles voltiles (SSVF) que ser:

El tiempo de retencin celular (Oc) es el cociente entre la masa de


microorganismos del reactor y la masa de microorganismos purgada del sistema
cada da. Se sita entre 3 y 15 das, por tanto, se tomar para el clculo un valor
de 10 das.

Suponemos que el contenido en nitrgeno, fsforo y otros nutrientes a nivel de


trazas es suficiente para el crecimiento biolgico.

Fijaremos la DBO5 del efluente en 20 mg/l (cumple la legislacin por ser menor
que 25mg/l). Esta carga de salida estar formada por:

DBO5 efluente = DBO5 soluble del influyente que escapa al tratamiento (S) +
DBO5 debida a los microorganismos del reactor arrastrados por el efluente
(Smicroorg).

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Tratamiento de aguas residuales

La presencia de esta carga en el efluente es debida al hecho de que ni el


rendimiento del reactor ni el del sedimentador secundario, tienen una eficacia del
100%, por lo que en el efluente hay una parte de DBO no consumida y una parte
de microrganismos o slidos biolgicos:

DBO5 no consumida, que escapa al tratamiento (S).


Slidos biolgicos (Smicroorg): En un sedimentador secundario tpico que
funcione correctamente es inevitable que sean arrastrados con el efluente
una cierta cantidad de slidos biolgicos (es decir, microorganismos).

Por ejemplo, si consideramos para nuestros clculos que la DBO5 es de 20 mg/l y,


adems, tenemos en cuenta que slo una parte de los microorganismos es
biodegradable, y que stos suponen un 65% del total, de la DBO5, quedar
reducida al 65% de estos 20 mg/l, es decir, ser de 13 mg/l.

Por lo tanto, si consideramos que la DBO5 del efluente tiene que ser de 20 mg/l
(cumple la legislacin por ser menor que 25mg/l):

20 mg/l = S + Smicroorg ; 20 mg/l = S + 13 mg/l ; S = 7 mg/l

Figura 58.- Esquema del tratamiento secundario con indicacin de la DBO5 del agua
residual a la entrada y a la salida del tratamiento. Fuente: elaboracin propia.

La eficacia (E) del reactor deber ser:.

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Tratamiento de aguas residuales

La eficacia conjunta (Econ) de la planta de tratamiento:

Clculo del volumen del reactor

Se har con las expresiones:

donde:

Q = Caudal de agua residual a tratar (en m3/d).


X = Concentracin de microorganismos en el interior del reactor (en mgSSVR/l).
Oc = Tiempo de retencin celular (en das).
So= DBO5 del influente que entra en el tratamiento secundario (en mg/l).
S = DBO5 no consumida en el tratamiento secundario (en mg/l).
Y = Coeficiente mximo de crecimiento microbitico en el reactor expresado como
la relacin de masa de clulas formadas y la masa de substrato consumido.
= Tiempo de retencin hidrulica (en das).
Kd = Constante de muerte en reacciones cinticas de primer orden (en das-1).

Q X Oc So S

13.680 m3/d 3.750mg/l 10 d 420 mg/l 7 mg/l

Los valores tpicos de los coeficientes cinticos son:

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Tratamiento de aguas residuales

Y = Valores entre 0,4 y 0,8 mg SSVR/mgDBO5. Tomaremos como valor de 0,6


mgSSVR/mgDBO5.
Kd = Valores de entre 0,04 y 0,075 d-1. Tomaremos un valor de 0,06 d-1.

Por tanto:

Al requerirse un volumen tan grande, lo haremos en varias unidades de tratamiento. Se


ha escogido un sistema de 4 reactores de planta cuadrada de 1.450 m3 de volumen cada
uno (capacidad total de 5.800 m3, algo superior a los 5.650 m3 previstos, lo cual nos da
un cierto margen de seguridad) que proponemos sean de 19,04 m x 19,04 m x 4 m
(superficie horizontal de 362,5 m2).

Figura 59.- Tratamiento de fangos activos constituido por 4 reactores en paralelo.


Fuente: elaboracin propia.

Clculo de la cantidad de fango a purgar

Calcularemos, a continuacin, la cantidad de fango a purgar diariamente (PSSF) con las


ecuaciones cinticas:

donde:

Yobs = coeficiente observado de crecimiento microbitico expresado como la


relacin de masa de clculos formados y la masa de substrato consumido.
Kd = constante de muerte en las reacciones cinticas de primer orden (das-1).

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Tratamiento de aguas residuales

Oc = tiempo de retencin celular (en das).


PSSVF = Yobs. Q (So - S).

donde:

Q = caudal de agua residual a tratar (en m3/d).


So= DBO5 del influente que entra en el tratamiento secundario (en mg/l).
S = DBO5 no consumida en el tratamiento secundario (en mg/l).
PSSVF = cantidad de slidos en suspensin voltiles a purgar diariamente (en
kgSSVF/d).

Est Yobs tambin se mantendr en el fango, por lo que se puede expresar como:

Yobs = 0,375 mgSSVF/mgDBO5

Pero nosotros extraemos slidos en suspensin totales y no slo slidos en suspensin


voltiles (SSV), por lo que tenemos que calcular la cantidad de slidos en suspensin
totales a purgar diariamente (PSSF):

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Tratamiento de aguas residuales

Calcularemos ahora el caudal de purga (Qw). En nuestra lnea de tratamiento, la purga


se hace desde la lnea de retorno del fango:

donde:

V = volumen necesario del reactor (en m3).


Oc = Tiempo de retencin celular (en das).
X = Concentracin de microorganismos en el interior del reactor (mgSSVR/l).
Qe = caudal de agua de salida (en m3).
Q = caudal que entra en el reactor (en m3).
Xe = concentracin de microorganismos en el agua de salida:

Xe = Smicroorg Y = 13 mgDBO5/l; 0,6 mgSSV/mgDBO5 = 7,8 mgSSV/l.

Xr = contenido en slidos en suspensin voltiles (SSVF) en fango de retorno (en


mgSSVF/l).

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Tratamiento de aguas residuales

Figura 60.- Esquema de los caudales que entran y salen del tratamiento secundario.
Fuente: elaboracin propia.

A continuacin encontramos la relacin de recirculacin, que requiere hacer un balance


de masa respecto al reactor en estado estacionario.

Para hacer este balance se parte de la base de que la masa que entra en el reactor en
una unidad de tiempo, tiene que ser igual a la masa que sale de este reactor en esa
unidad de tiempo. Para plantear los clculos multiplicamos los caudales por la cantidad
de microorganismos que entran y salen del reactor:

Q Xo + Qr Xr = (Q + Qr)X

La concentracin de microorganismos en el caudal de entrada la hemos considerado nula


(Xo = 0), por tanto:

Qr . Xr = (Q + Qr) . X

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Tratamiento de aguas residuales

Es decir, recircularemos el 82% del caudal de entrada (Q). Como que Q = 13.680 m3/d,
el caudal del fango a recircular (Qr) ser: Qr = 11.218 m3/d.

Clculo del tiempo de retencin hidrulico del fango

Tiempo de retencin hidrulico (O) :

Clculo de la carga volumtrica del fango

Carga volumtrica (CV) es la cantidad terica de DBO5 que se registra en el fango por
unidad de tiempo y de volumen:

Clculo de la tasa especfica de utilizacin del substrato del fango

La tasa especfica de utilizacin del substrato (U) es la cantidad real de DBO5 que se
registra en el fango por unidad de tiempo y en funcin de una cantidad determinada de
microorganismos:

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Tratamiento de aguas residuales

Clculo de la carga aplicada por unidad de biomasa del fango

La carga aplicada por unidad de biomasa (F/M) es la cantidad terica de DBO5 que se
registra en el fango por unidad de tiempo y en funcin de una cantidad determinada de
microorganismos:

Clculo de las necesidades de oxgeno y de aire en el reactor

Oxgeno necesario

Este clculo est basado en la DBO ltima y sin considerar el O2 necesario para la
nitrificacin:

Consideramos que el factor de conversin (f) para pasar el valor de la DBO5 a DBO
ltima es 0,68 (correspondiente a un valor de K de 0,1 d-1 en la ecuacin de la DBO).

Requerimientos de O2 = 5.300 kg O2 /d.

Clculo del caudal de aire necesario

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Tratamiento de aguas residuales

La eficacia en la transferencia de oxgeno de los equipos de aireacin es baja (inferior al


10%). En este caso consideraremos que es de un 8%. Igualmente, se suele considerar
un factor de seguridad de 2 para determinar el caudal real de proyecto en el
dimensionado de los difusores.

Consideramos que el aire contiene un 23,2% de O2 en peso y que la densidad del aire es
de 1,201 kg/m3.

El caudal terico de aire necesario ser:

El aire realmente necesario ser:

es decir, 165 m3 aire /min.

El aire necesario a efectos de proyecto ser:

2 x 165 m3 aire/min = 330 m3 aire/min, es decir 475.200 m3 aire/d

Por tanto:

El aire necesario por unidad de volumen de agua residual ser:

El aire necesario por kg de DBO5 real eliminada (So - S) ser:

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Tratamiento de aguas residuales

Conclusin

La solucin propuesta consistir en cuatro reactores de fangos activos de seccin


cuadrada de 1.450 m3 de volumen y 362,5 m2 de rea cada una.

En los reactores se mantendr una concentracin de 4,5 kgSSR/m3 con una carga de
fango de 0,27 kgDBO5/kgSSVR x d (carga volumtrica de 1,02 kgDBO5/m3 x d).

Las necesidades tericas de aire (sin considerar las de la nitrificacin) son de 19.022 m3
aire/d que, en condiciones reales se espera llegar a los 330 m3aire/min (475.200 m3/d).

Despus de los reactores de fangos activos se sitan los decantadores secundarios.

Para proyectar la instalacin de sedimentacin sin disponer de ensayos de


sedimentacin, se recurre a la "Teora del Flujo de Slidos" que, adems de muy
empleada, es fiable.

Clculo de la carga hidrulica superficial

La Carga Hidrulica Superficial (CHS) expresa el caudal de agua residual que puede
atravesar una unidad de superficie.

Las cargas superficiales se basan normalmente en las condiciones de caudal punta (Qp) o
en las del caudal medio (Q24) si hay depsito de homogeneizacin, tal como sucede en el
ejemplo que estamos desarrollando (Q24= 570 m3/h).

En un proceso de fangos activos normal (sin aireacin prolongada), el valor de la Carga


Hidrulica Superficial para el caudal medio no debe superar el intervalo 16-32 m3/m2d
(equivalente a 0,7-1,3 m3/m2.h). Como valor de clculo tomaremos un valor
conservador: 0,7 m3/m2.h:

Donde:

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Tratamiento de aguas residuales

Q24 = Caudal medio (en m3/h).

IVF = ndice Volumtrico Medio. Permite estimar las caractersticas de sedimentabilidad


del fango. Se define como el volumen ocupado por un gramo de fango tras 30 minutos
de sedimentacin en un cilindro graduado de 1.000 ml. Su valor es caracterstico y vara
segn la concentracin de los slidos en el lquido mezcla. Los valores observados en una
planta determinada no deben compararse con otros valores mencionados en la
bibliografa, a menos que se sepa que las condiciones de funcionamiento son semejantes.
Sin embargo, como se debe adoptar algn valor, se considera que para fangos activos
los IVF correctos son de 200-220 cm3/g. Tomaremos un valor de 0,225 m3/kg siguiendo
con el criterio conservador adoptado.

SSVR = Concentracin del lquido de mezcla. Ya se ha definido, en el clculo del reactor


de fangos activos, que su valor es de 3.750 mg/l.

S = Superficie del Decantador Secundario.

Calculamos el valor de S:

Para adoptar nmeros redondos tomaremos un decantador de 700 m2.

Por tanto la Carga Hidrulica Superficial (CHS):

Clculo de la carga de slidos superficial

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Tratamiento de aguas residuales

Carga de Slidos Superficial (CSS) expresa la cantidad de slidos que puede atravesar
una unidad de superficie. Segn la bibliografa, para un proceso de fangos activos su
valor debe estar comprendido entre 3 y 6 kgSS/m2.h.

Clculo del volumen del sedimentador secundario

La altura (h) de los depsitos de sedimentacin de seccin circular para fangos activos se
sita entre 3,5-5 metros. Para este clculo optamos por un valor de 4 m. Por tanto, el
volumen total de sedimentacin secundaria es:

V = S x h = 700 m2 x 4 m = 2.800 m3

Al tratarse de un volumen realmente importante se puede optar por dos depsitos de


1.400 m3 de capacidad cada uno, por lo que la superficie de cada depsito ser:

y el radio (r) y el dimetro (D) de cada depsito sern:

D = 2 r = 2 10,5 m = 21 m

Volumen real de cada depsito = 1.385 m3

Clculo del tiempo de retencin hidrulica

Por cada depsito circula la mitad del caudal medio de 570 m3/h, es decir, 285 m3/h.
Adems sabemos que el volumen real de cada depsito es de 1.385 m3.

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Tratamiento de aguas residuales

Con todo ello podemos calcular el tiempo de retencin hidrulico (O) en el sedimentador
secundario:

Este valor se encuentra entre los aconsejados para un proceso de fangos activos, que
son entre 3 y 5 horas.

Conclusin

Las dimensiones y caractersticas de los depsitos de sedimentacin secundaria de


nuestra lnea de tratamiento son:

Nmero de Depsitos 2
Dimetro de los Depsitos 21m
Superficie de los Depsitos 350 m2
Altura de los Depsitos 4m
Volumen de los Depsitos 1.385 m3
Carga Hidrulica Superficial 0,69 m3/m2.d
Carga de Slidos Superficial 3,1 kgSS/m2.h
Tiempo de Retencin Hidrulica 4,9 h.

Puntos a destacar

1. Para dimensionar las instalaciones de tratamiento de aguas es


imprescindible conocer los niveles de contaminantes marcados por la
legislacin y las caractersticas de las aguas a tratar (caracterizacin).
2. Para hacer los clculos de la instalacin hay que considerar que ni el caudal
de agua a tratar ni su contaminacin sern constantes. El dimensionado de
cada operacin depender de los resultados obtenidos en la operacin
anterior

8 Bibliografa

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