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Teora del conocimiento de David Hume

Las percepciones constituyen los objetos del pensamiento. Todo lo que hay en la mente son
percepciones. Son lo inmediatamente manifiesto a la conciencia en cualquier acto mental; por lo
tanto, son lo nico de lo cual podemos tener certeza. Y aquellas percepciones, obviamente,
dependen del mbito mental para su existencia.
Las percepciones se dividen en impresiones e ideas. La diferencia entre las impresiones y las
ideas radica fundamentalmente en los grados de fuerza y vivacidad con afectan a la mente:
las impresiones penetran con mayor fuerza y vivacidad que las ideas. De aquello se puede
establecer que tener una impresin es equivalente a sentir, y tener una idea es equivalente a pensar
Asimismo, las percepciones impresiones o ideas pueden ser simples o complejas. Todas
nuestras percepciones complejas estn constituidas por percepciones simples.
Particular importancia poseen las impresiones simples de sensacin ya que ellas son las
percepciones primarias que nutren nuestra mente, desde la experiencia. El origen de todo aquello
que podemos pensar, percibir, recordar o imaginar es la experiencia sensorial. Todas nuestras ideas
simples, en su primera aparicin, se derivan de impresiones simples a las que corresponden y
representan de manera exacta.
Todos los objetos de la mente todos aquellos objetos que podemos conocer se dividen en dos
clases: relaciones de ideas y cuestiones de hecho. Las relaciones de ideas se dan en el mbito de las
ciencias formales, especficamente en la aritmtica, el lgebra y la geometra. Solo aqu cabe hablar
de certeza demostrativa, pues se trata de demostraciones formales puramente racionales, donde no
es necesario remitirse a hechos concretos o a la experiencia. Por el contrario, en las cuestiones de
hecho no hay certeza demostrativa alguna y es fundamental acudir al mundo emprico de las cosas.
Nuestros razonamientos acerca de las relaciones de ideas son independientes del mundo emprico,
lo que contrastan con la naturaleza contingente y experiencial inherente de los razonamientos sobre
cuestiones de hecho. En el caso de las relaciones de ideas, al existir la certeza demostrativa, las
contradicciones son siempre evidentes. Por el contrario, en todo razonamiento concerniente a
cuestiones de hecho no hay lugar para la certeza.
Las cuestiones de hecho, a diferencia de las relaciones de ideas, tienen que ver con asuntos que
implican la existencia de cosas, es decir, no se trata de proposiciones acerca de entidades abstractas
que puedan ser conocidas con independencia de la experiencia, sino que son acerca del mundo de
los hechos y entidades concretas que estudia las ciencias empricas. La fuente aqu es la
experiencia. Y en este mbito, el de las cuestiones de hecho, cualquier grado de certeza que se logre
no es de carcter lgico, sino solo psicolgico.
Es a travs de la actividad de la imaginacin mediante la cual algunas ideas simples son
relacionadas y vinculadas hasta conformar percepciones complejas. Todas las ideas simples pueden
ser separadas por la imaginacin y unidas de nuevo de la forma que a esta le plazca. Ahora bien,
esta actividad unificadora de la imaginacin admite que nuestras ideas se vinculan, o relacionan, no
de cualquier forma, ya que se apela a una relacin natural entre ellas. Hay 3 relaciones que Hume
denomina naturales, en cuanto se manifiestan de manera automtica como principios asociativos
universales que permiten un trnsito espontneo de una idea a otra. Estos principios o relaciones
naturales son: semejanza, contigidad en tiempo o lugar y causa y efecto. Estas relaciones o
principios de asociacin son naturales debido a que operan en la imaginacin mecnicamente, es
decir, de forma automtica, inconsciente e irreflexiva. Las ideas simples se relacionan sobre la base
de estos tres principios asociativos naturales conformando ideas complejas. Son disposiciones
naturales de la imaginacin que se ponen en marcha por el impulso de la experiencia. Se trata de
principios universales, ya que para Hume ellos son vlidos, se manifiestan y son operativos en cada
uno de nosotros.
Principio de causalidad: los filsofos racionalistas afirmaban que el principio de que todo evento
tiene una causa era intuitivo y demostrativamente verdadero. La certeza de este principio tambin
conocido como el principio de razn suficiente o principio de causalidad estara garantizada por
la necesidad de las leyes lgicas con independencia de la experiencia. Dada su naturaleza a priori y
necesaria, cualquiera que lo comprendiera estara dispuesto a aceptarlo sin cuestionamiento alguno
y a utilizarlo como fundamento para el conocimiento. Por ello se consideraba al principio de
causalidad como un axioma del racionalismo. Ahora bien, Hume tambin le da un rol fundamental
al principio de causalidad, pero l va a argumentar que este no puede ser conocido a priori o por la
sola comprensin de los trminos que lo componen. Por el contrario, Hume asegura que el principio
de que todo evento tiene una causa es una generalizacin emprica que se origina en la observacin,
la experiencia y la costumbre, o sea, se tratara de un principio a posteriori.
La estrategia argumentativa de Hume respecto del principio de causalidad se sustenta en su
distincin de los mbitos del conocimiento. El mbito deductivo de las relaciones de ideas solo
puede informarnos, como ya se dijo, acerca de las relaciones lgicas entre ideas, pero en ningn
caso acerca de cuestiones de hecho o existencia. Lo que caracteriza nuestros razonamientos acerca
de relaciones de ideas es precisamente el comparar dos ideas presentes a la mente. Sobre la base de
esta comparacin aplicamos arbitrariamente relaciones que nos permiten sacar ciertas conclusiones.
En el caso de las cuestiones de hecho, particularmente en nuestros razonamientos sobre causas y
efectos, nuestro operar es diferente. Lo que est en juego es una relacin natural de causalidad que
nos permite proyectarnos e inferir ms all de los contenidos de consciencia que tenemos presentes .
As, al pasar de una impresin presente a una idea ausente, la causalidad implica la existencia de un
objeto o evento que no est presente a la mente. Cuando razonamos causalmente no estamos
comparando contenidos de consciencia, sino proyectando sobre la base de nuestra experiencia
pasada la existencia de objetos, propiedades o eventos ms all de los lmites de nuestra
consciencia presente. Ya que nos es imposible deducir lgicamente que de un evento observado se
infiere necesariamente tal causa o tal efecto, Hume asegura que la visin racionalista de un
principio de causalidad cognoscible a priori, intuitivo y autoevidente, est equivocada.
Uno de los primeros aspectos a considerar en la investigacin que busca la impresin original de
la cual proviene la idea de causalidad, es la imposibilidad de encontrar esta impresin originaria en
las cualidades particulares de aquello que se nos manifiesta inmediatamente a la consciencia
durante la experiencia. Tal como nos asegura Hume, la causalidad no es algo presente en las
percepciones o inherente a nuestros objetos de conocimiento. No somos capaces de detectar en las
cualidades particulares de los objetos ninguna impresin originaria de nuestra idea de causalidad.
La razn fundamental de esta incapacidad radica en el hecho de que nuestra idea de causalidad no
es algo que pueda originarse en los atributos de un objeto particular. Si nuestra idea de causalidad es
una relacin, debemos acudir a la experiencia e identificar cul es aquella relacin de la cual se
deriva.
Pero no es suficiente haber experimentado en el pasado eventos, de un tipo determinado,
vinculados a eventos de otro tipo. Para estar dispuestos a llamar a uno de estos eventos causa y al
otro efecto, es indispensable recordar su conjuncin constante en todos los casos pasados. La
conjuncin constante se convierte as en un elemento clave de toda relacin de causalidad. La
conjuncin constante consiste en la repeticin regular de la conjuncin de las relaciones de
contigidad y prioridad temporal entre dos eventos por ejemplo, entre un evento del tipo A y un
evento del tipo B en varias ocasiones. Esta es ciertamente una repeticin regular de conjunciones
de relaciones directas entre eventos que es siempre observada. Por este motivo, la conjuncin
constante puede caracterizarse tambin como una regularidad observada, caracterizacin que nos
permite destacar el hecho de que lo que est en juego es que en muchas ocasiones hemos observado
o experimentado que un evento de un tipo y un evento de otro tipo instancian conjuntamente las
relaciones de contigidad espacio-temporal y prioridad temporal.
Hume piensa que las relaciones de contigidad, prioridad temporal y conjuncin constante son
ingredientes necesarios, pero en ningn caso suficientes para nuestra idea de causalidad. La razn
por la cual la relacin de conjuncin constante no nos permite descansar en nuestra bsqueda por el
origen de nuestra idea de causalidad estriba en el hecho de que esta nueva relacin se fundamenta
solo en la repeticin regular de la conjuncin de la contigidad espacio-temporal y a la prioridad
temporal. Desde la perspectiva de la bsqueda de una impresin originaria de la idea de causalidad
parece ingenuo pensar que la mera repeticin de una conjuncin de relaciones nos conducir a
descubrir algo nuevo.
Hume se pregunta a qu se debe el que nosotros normalmente concluyamos que de ciertas causas
se deben seguir ciertos efectos o por qu creemos que tal evento ocurrir necesariamente. La
bsqueda de una respuesta a esta interrogante har que Hume introduzca un ltimo elemento
necesario para la comprensin de la gnesis de la idea de causalidad: la conexin necesaria
El haber observado relaciones de contigidad y de prioridad temporal de manera regular entre dos
eventos en el pasado, no justifica nuestra creencia de que otro evento determinado ocurrir. Sin
embargo, igual creemos que un evento de otro tipo ocurrir, y no lo creemos de cualquier forma,
sino como algo que debe suceder. Adems de las relaciones de contigidad y prioridad temporal,
hace falta una conexin necesaria. Hume incorpora explcitamente la relacin de conjuncin
constante o repeticin regular de la conjuncin de estas relaciones de contigidad y prioridad
temporal. Entonces, la bsqueda del origen de nuestra idea de causalidad nos lleva entonces a
especificar cuatro relaciones: contigidad en el tiempo y en el espacio, prioridad temporal de la
causa con relacin al efecto, conjuncin constante entre la causa y el efecto y la conexin
necesaria.
La corroboracin de que a partir de la repeticin de casos semejantes en el pasado no surge
ninguna cualidad sensorial nueva que pueda servir como impresin de la idea de conexin
necesaria, lleva a la idea de que la necesidad no se encuentra en los objetos mismos o en la
conjuncin constante de estos, sino que en la observacin de un nmero suficiente de casos
semejantes en el pasado. Es esta observacin la que produce en la mente una impresin nueva
La idea de necesidad no proviene de una impresin sensorial, porque nuestros sentidos no pueden
transmitirnos nada que pueda originarla. Su origen reside en la subjetividad, especficamente en una
impresin interna que surge en nuestra mente producto de la observacin de experiencias pasadas.
De lo anteriormente dicho se deriva el problema de la induccin.
Problema de la induccin: los razonamientos acerca de cuestiones de hecho constituyen la
preocupacin epistemolgica fundamental de la obra de Hume. Es en este contexto donde se
pregunta acerca de las inferencias que los seres humanos habitualmente realizamos desde lo
observado a lo inobservado, de lo conocido a lo desconocido, vale decir, se pregunta cmo podemos
creer en la existencia de algo en un futuro no observado. El problema inicial es que las percepciones
presentes, sean estas de la sensacin o de la memoria, no son suficientes para justificar nuestras
creencias acerca de lo que no hemos observado o acerca del futuro. En estas inferencias hacia lo
inobservado o hacia el futuro no es posible deducir lgicamente de una existencia cualquiera
presente del tipo A, que esta va a tener un efecto del tipo B, ya que se trata de existencias distintas
que pueden ser separadas sin contradiccin alguna.
En cuanto a la interrogante de si el principio de que el futuro se asemejar al pasado puede
justificarse dentro del mbito de las probabilidades, la respuesta tambin ser negativa: para el
principio de induccin, principio de que el futuro se asemejar al pasado o principio de
uniformidad de la naturaleza, no existe ninguna justificacin experiencial que no acuda o asuma,
previamente, que este principio es verdadero, o sea, debemos aceptar sin justificacin que tal
principio es vlido. Este es el ncleo fundamental del problema de la induccin.