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PROCESOS APLICADOS EN LA CONCENTRACIN DE MINERALES QUE

CONTIENEN TIERRAS RARAS. UNA REVISIN.

Osvaldo Pavez (1), Luis Valderrama (2), Antnio E.C. Peres (3)

(1) Departamento de Metalurgia Universidad de Atacama Av. Copayapu 485


Copiap. opavez@crisol.uda.cl
(2) Instituto de Investigaciones Cientficas y Tecnolgicas Universidad de
Atacama Av. Copayapu 485 Copiap. lvalder@gea.idictec.uda.cl
(3) Departamento de Engenharia Metalurgica Universidade Federal de Minas
Gerais Espirito Santo 35 2 andar Belo Horizonte Brasil.
aecperes@demet.ufmg.br

RESUMEN
Las llamadas tierras raras, definidas por la Unin Internacional de Qumica Pura
y Aplicada (IUPAC), es un conjunto de 17 elementos qumicos, donde se incluyen
los lantnidos, elementos de nmeros atmicos de 57 a 71 y el escandio e itrio.
Las tierras raras son componentes de ms de 250 minerales diferentes, de los
cuales aproximadamente 55 son minerales tpicos que contienen elementos tierras
raras. Actualmente, los principales minerales que se utilizan en la industria para
obtener tierras raras son : monacita, bastnasita y xenotimio.
La produccin mundial de las tierras raras livianas es dominada por los Estados
Unidos y China, como subproducto de la minera del hierro. El itrio y las tierras
raras pesadas son, principalmente, originados por depsitos secundarios de
xenotimio, aluviones, o como sub-producto de la minera del uranio.
En Chile, se han encontrado sectores que presentan minerales portadores de
tierras raras entre la II y IV regin. Estudios recientes efectuados en la
Universidad de Atacama con muestras obtenidas desde depsitos de ripios y
tranques de relaves de diferentes Plantas de tratamiento de minerales de la
Empresa Nacional de Minera ENAMI, han mostrado que la abundancia total de
tierras raras en dichas muestras vara desde 100 a 250 ppm para los tranques de
relaves y desde 100 a 600 ppm para los ripios, concentraciones que no son muy
elevadas, pero que pueden ser compensadas por la densidad y la granulometra de
las partculas presentes, as como, por el gran volumen de material existente en
estos depsitos. De este modo, la presencia de tierras raras en nuestro pas podra
significar la incorporacin de una nueva alternativa para la minera con un
potencial econmico interesante.
Con el propsito de contribuir al conocimiento sobre el beneficio de los minerales
que contienen estos elementos, en el presente trabajo se realiza una revisin sobre
los procesos que se aplican al tratamiento de minerales portadores de tierras raras.
En esta revisin se incluye el tratamiento de menas complejas, como es el caso de
Baiyun Ebo y Mountain Pass, que emplean flotacin selectiva para obtener
bastnasita como producto principal; el proceso de concentracin de arenas
monacticas en las cuales la monacita se encuentra asociada al rutilo, ilmenita y
circn, donde el tratamiento aplicado consiste en la utilizacin de concentracin
gravitacional, magntica y electrosttica; y procesos alternativos para concentrar
monacita va flotacin y xenotimio por mtodos fsicos. Adems, en esta revisin se
efecta un anlisis de los diferentes tipos de colectores que se utilizan en la
flotacin de minerales portadores de tierras raras.