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Cazadores de microbios

Captulo XI
Walter Reed
En inters de la ciencia y por la humanidad

Introduccin.
Walter Reed mdico del ejercito de los Estados Unidos, un hombre lgico e
indulgente, corts e intachable, fue asignado a la jefatura de la comisin para el
estudio de la fiebre amarilla y que a pesar de sus cualidades mencionadas, tuvo
que arriesgar vidas humanas en inters de la ciencia.
Esta es una historia de la fiebre amarilla, donde valientes soldados
norteamericanos se ofrecieron como conejillos de indias para experimentar con
ellos, de igual manera tambin inmigrantes espaoles, aunque en su caso fue
ambicin ya que recibieron dinero por sus esfuerzos y riesgos.
En un principio la lucha contra la fiebre amarilla la comenz un viejo chiflado
como lo llamaban algunos mdicos eminentes, el doctor Carlos Finlay, quien a
pesar de su reputacin hizo una conjetura muy acertada. Todo el mundo tena
maneras propias de combatir la fiebre amarilla, tales como fumigar ropa y cosas
usadas por los afectados, otros decan que quemando dichos objetos era lo
ms eficiente, algunos evitaban contacto con la familia de los enfermos. Todas
las teoras no daban resultados buenos y la fiebre amarilla segua cobrando
vidas, un da el doctor Finlay, en la Habana, dijo <<Se equivocan! La causa de
la fiebre amarilla es un mosquito!>>.

En 1900 las cosas iban muy mal en San Cristbal de la Habana, la fiebre
causaba ms muertes que las propias balas en los soldados norteamericanos y
a pesar de tratar de combatir con este enemigo ms mortfero no hubo suerte.
Fue debido a eso que se comunicaron con Washington, y el 25 de junio de
1900 lleg a la Habana el comandante Walter Reed siendo su misin prestar
atencin a los asuntos de las causas y prevencin de la fiebre amarilla. Reed
no lleg solo, lo acompaaba el doctor James Carroll, al llegar al Hospital, lleno
de soldados jovenes moribundos enfermos de fiebre amarilla, lo esperaba el
bacterilogo con formacin en Europa Jesse Lazear, as como Arstides
Agramonte cubano que se dedicaba a las autopsias. Estos cuatro hombres
fueron los encargados de la comisin para el estudio de la fiebre amarilla.
Su primer intento en la bsqueda de un microbio fue un fracaso, se llevaron a
cabo minuciosos y exhaustivos exmenes en 18 casos, extrayendo sangre,
haciendo cultivos, y con cuatro decesos se les practic a cada uno autopsias,
volvieron a hacer cultivos pero sin xito de encontrar un solo bacilo. Pas el
tiempo y Reed segua fracasando, y los soldados muriendo. Pero entonces
pudo escuchar a ese terico loco del doctor Carlos Finlay diciendo que la causa
es un mosquito.
La comisin visit al doctor Finlay para as conocer su disparatada teora, con
razones ingeniosas pero vagas y con experimentos malos, a su vez el doctor le
entreg unos huevecillos a Lazear (quien algo entenda de mosquitos). Mas
tarde los puso en un lugar caliente y se convirtieron en larvas que a su vez se
tornaron en unos hermosos mosquitos.
Walter Reed estaba fracasando, sin embargo l era un hombre de vista
penetrante y sentido comn, no logr encontrar bacilos, ni en los caso ms
graves donde la gente tena los ojos inyectados de sangre, el pecho amarillo,
hipo y vmitos mortales, aunque observ algo interesante, las enfermeras que
atendan a los enfermos, a pesar de estar en contacto tan estrecho, no
contraan el mal, y no porque fueran inmunes ya que nunca haban tenido la
enfermedad. Entonces Reed pens en que si un bacilo causara la enfermedad,
como sucede con el clera o la peste, algunas enfermeras ya hubieran cado
vctimas del mal. Otro suceso extrao, era que la fiebre amarilla invada un
hogar en determinado vecindario y repentinamente la enfermedad brinc a otra
calle, todo a pesar de que las personas afectadas no se conocan, y ni siquiera
se haban visto en sus vidas. Otro suceso fue que en un hogar un hombre fue
afectado, y de dos a tres semanas, se enfermaban los dems miembros de la
familia. Reed pens en que el virus necesitaba al menos ese tiempo en
desarrollarse en un insecto y tuvo la idea de considerar la teora de Finlay,
aunque su comisin estaba en desacuerdo no tenan nada que hacer ya, as es
que accedieron.
Era bien sabido que la enfermedad no poda transmitirse en animales, por esta
razn se necesitaban seres humanos como sujetos de experimentacin. Para
esto Reed propuso una descabellada idea a la comisin, esta era que si ellos
mismos se dejaban picar por los mosquitos que hayan chupado sangre de
gente infectada, su conducta ser ejemplo para los soldados y as obtendran
ms sujetos de prueba. Ellos accedieron y despus de esto, Walter Reed fue
llamado a Washington para rendir cuentas en la guerra con Espaa, dej
minuciosas instrucciones, secretas y crueles, a Carroll, Lazear y Agramonte.
Jesse Lazear consigui siete voluntarios (quiz a base de engaos), a estos les
aplic los mosquitos que pocos das antes haban chupado sangre de afectados
por la fiebre amarilla, pero desgraciadamente para la comisin ninguno
enferm. La disiplina y determinacin de Carroll lo llev a recordarle a Lazear
que l mismo era un voluntario, entonces le orden que trajera al mosquito ms
peligroso del grupo, este se haba alimentado de cuatro enfermos de gravedad.
El 27 de agosto se instal el mosquito en el brazo de Carroll y a los dos das se
convirti en el primer caso de fiebre amarilla producida por la picadura
experimental de un mosquito. Despus de l un soldado apodado XY (Willian
Dean) se ofreci heroicamente para el experimento, siendo picado por cuatro
mosquitos, entre ellos el verdugo de Carroll, exitosamente tambin enferm y
aunque estuvieron al borde de la muerte lograron vivir. Lazear era un escptico
y afirm que era una lstima el herosmo de estos dos hombres, pero
desgraciadamente ambos haban estado expuestos a zonas peligrosas y ese
hecho afectaba la confiabilidad del experimento. Siendo escptico l segua las
rdenes de recorrer los pabellones del hospital repleto de enfermos para
infectar a los mosquitos de prueba, y el 13 de septiembre mientras cumpla su
labor uno de los mosquitos se par en su brazo y este al pensar que era casi
imposible que fuera el tipo de mosquito transmisor, lo dej llenarse de su
sangre, siendo este mosquito habitante de un lugar lleno de moribundos de
fiebre amarilla. Lamentablemente contrajo la enfermedad y muri 12 das
despus.
Al volver Reed a cuba sinti la muerte de Lazear pero se alegr por el xito de
Carroll y XY, con estas bases acudi con el general a darle cuentas de los
acontecimientos, as este le concedi el permiso de obrar como quisiese y
adems le dio dinero para construir un campamento con siete tiendas para
continuar con la experimentacin y aparte para pagarle a hombres que
estuvieran dispuestos a ser conejillos de indias.
El campamento fue bautizado como Campamento Lazear y en l se construy
primeramente un barraca muy desagradable ingeniosamente desarrollada para
que no hubiera corrientes de aire y para que los mosquitos no pudieran entrar,
adems fue instalada una estufa para conservar una temperatura de 32 grados
y colocaron barreos con agua para aumentar la atmsfera con alto ndice de
humedad. Para empeorar varios soldados sudorosos llevaron unos cajones
sellados provenientes de las salas de enfermos, estos contenan ropa tanto de
cama como de enfermos muertos llenos de sangre, vomito y dems
deyecciones de moribundos infectados. El 30 de noviembre 3 sujetos
ingresaron a la barraca para pasar veinte noches seguidas llenos de un
pestilente olor putrefacto e inmersos en los trapos de los fallecidos por fiebre
amarilla (pero bien alimentados), mientras que Reed y Carroll vigilaban que no
entrara ningn mosquito al lugar, despus de ese periodo horripilante pasaron a
cuarentena en una tienda de campaa ventilada y con todas las comodidades,
esperando a enfermar, afortunadamente no experimentaron ningn mal. A
pesar de los resultados, esto no era suficiente y el experimento se repiti otras
dos veces con tres sujetos diferentes en cada ocasin haciendo un total de
nueve sujetos de prueba que finalmente ninguno result infectado. Aunque el
experimento fue un xito la duda lleg a Reed y pens en que quiz pudieron
desarrollar una inmunidad a la enfermedad anteriormente, y cruelmente a los
dos primeros sujetos los infectaron de fiebre amarilla inyectndoles sangre
contaminada por el virus y a otro con picaduras de mosquito infectado. Los
sujetos cayeron enfermos de gravedad pero afortunadamente sobrevivieron y
fueron bien recompensados. La ciencia es maravillosa, pero tambin es cruel,
la casa de microbios sabe ser inhumana.
John J. Moran, empleado civil de Ohio, se haba ofrecido voluntario al
experimento y fue picado por los Stegomyas, nombre cientfico dado a los
mosquitos causantes de la fiebre amarilla, desgraciadamente no contrajo la
enfermedad, debido a esto, se construy una segunda barraca, pero a
diferencia de la primera, esta si tena total comodidad, ventilacin adecuada y
ropa muy limpia, en medio de esta se instal una maya metlica muy fina, para
aislar a los mosquitos solo en una mitad del lugar. El 21 de diciembre Moran
ingres recin baado a la barraca 2 en la mitad donde previamente se
liberaron 15 mosquitos infectados, del otro lado durmieron dos soldados ms a
salvo del peligro durante dieciocho das. Las primeras tres noches Moran fue
picado numerosas veces y fue hasta el cuarto da cuando cay en las manos de
la fiebre amarilla, fue as que vio sus deseos cumplidos en inters de la ciencia
y por la humanidad, que por cierto pudo sobrevivir a la enfermedad.
Walter Reed tuvo la respuesta definitiva afirmando que el factor esencial para
que un edificio est infectado de fiebre amarilla es la presencia en el mismo de
mosquitos que hayan picado previamente a individuos atacados de esa
enfermedad.

Conclusiones.
Walter Reed dio un importante ejemplo para todo cientfico, l quiz no fue un
pionero en el rea y aunque realiz trabajos cientficos de bacteriologa no tena
mucha experiencia en el mbito, pero fue paciente, observador y siguiendo la
lgica que resultaba gracias a sus pruebas cientficas, que aunque fueron
fallidas, en combinacin con los acontecimientos empricos logr desarrollar
nuevos mtodos cientficos y as converger en resultados exitosos, de esta
manera pudo conjeturar la teora de que los mosquitos eran los responsables
en propagar la fiebre amarilla.
Aqu se muestra que el mtodo cientfico es muy eficaz en cualquier disiplina.