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ANTON LEEUWENHOEK: INVENTOR DEL MICROSCOPIO

Leeuwenhoek fue el primero en descubrir el paso de la sangre por los capilares. En


otros estudios Leeuwenhoek observ los protozoarios en el agua estancada, revel la
existencia de los
espermatozoides, describi
con asombrosa fidelidad las
estructuras de la piel y de
los cabellos, detalles de los
insectos, etc.

Anton van Leeuwenhoek


(Pases Bajos, 1632 -1726)
fue un comerciante y
cientfico neerlands,
conocido por las mejoras
que introdujo a la
fabricacin de microscopios
y por sus descubrimientos
pioneros sobre los
protozoos, los glbulos
rojos, el sistema de
capilares y los ciclos vitales
de los insectos.

El ttulo de primer microscopista est unido al nombre del fisilogo italiano Marcello
Malpighi, que descubri los capilares en 1661, demostrando la validez de la teora de
Harvey sobre la circulacin de la sangre. Pero fue un holands, Anton Leeuwenhoek,
quien demostr en el siglo XVII de lo que era capaz un microscopio.

Era dueo de una tienda de paos, y entr en contacto con las lentes debido a su
negocio, ya que utilizaba lupas para examinar cuidadosamente sus telas. Tambin era
conserje del ayuntamiento de Delft, y esas dos fuentes de ingresos le permitieron
dedicarse a su aficin de la fabricacin de lentes, una aficin que se convirti en la
obsesin de su vida. Cuando muri, haba creado 419 lentes.

Leeuwenhoek fue un observador, no un terico, pero como observador no tena rival.


Abri los ojos de sus contemporneos a la enorme diversidad de la vida. Fue el
primero en describir los diversos tipos de plancton existentes en el agua, descubri el
grupo de criaturas unicelulares que llamamos infusorios, e incluso descubri y
describi las bacterias, unas formas de vida tan pequeas que pasaran otros cien
aos antes de que alguien fuera capaz de aadir algo til a lo que l ya haba dicho.

Construy su primer microscopio en 1660. Sus instrumentos eran microscopios


simples, de una sola lente. Bsicamente eran lupas potentes y consistan en una lente
pequea, muy convexa, situada en el centro de una placa de metal. Las tena que
sostener con una mano y le cansaban mucho los ojos.

Se calcula que Leeuwenhoek fabric 419 lupas como sta. Logr obtener un poder
separador de 2 milsimas de milmetro, pero la iluminacin era deficiente y el campo
estrecho. Sus fecundos descubrimientos slo pudieron ser el fruto de un
prodigioso esfuerzo de paciencia.
Pero sus lentes eran tan ntidas y estaban pulidas con tanta habilidad, que su poder de
resolucin superaba con mucho el de los microscopios compuestos utilizados por sus
contemporneos y producan imgenes libres de los colores distorsionados
(aberracin cromtica) que generaban los dems. No obstante, dejando aparte a sus
insignes contemporneos, ha sido bastante ignorado, ya que no saba latn y no lea
en ningn otro idioma que no fuera su holands nativo.

A pesar de su origen humilde, Leeuwenhoek se convirti en miembro de la Sociedad


Real de Londres, y fue por correspondencia Lovai Socienrias a esta correspondencia
unilateral escribi casi 400 cartas, todas en holands como se conoci su trabajo fuera
de su pas. En la ltima de estas cartas, leg a la Royal Society 26 de sus mejores
instrumentos, para que sus miembros pudieran explorar ese nuevo mundo por s
mismos.

En 1677, Leeuwenhoek fue la primera persona en describir los espermatozoides. Fue


uno de los acontecimientos ms importantes en la historia de la biologa, pero a corto
trmino hizo poco por la comprensin de la concepcin. Se saba desde haca miles
de aos que los humanos, como todas las criaturas sexuales, se conceban como
consecuencia de un intercambio sexual, pero la mecnica de la concepcin segua
siendo tan misteriosa en el siglo XVII como lo haba sido en el siglo XVII a. G.

Con un microscopio como ste, de 5 x 2,5 cm Leeuwenhoek descubri los glbulos


rojos, los espermatozoides, las fibras musculares estriadas, etc. Diferente de los
instrumentos pticos de su poca, es una simple lupa: una pequea lente, casi
esfrica, aprisionada entre dos lminas de cobre; frente a la lente, una punta mvil con
una lmina de mica que hacia las veces de portaobjetos. A. Tornillo principal, para
mover el objeto que se examina. B. Cuerpo del microscopio. C. Pinche para clavar el
objeto y peder hacerlo girar. D. Lente simple asegurada al cuerpo del microscopio.

Aunque Leeuwenhoek describi los espermatozoides en detalle (imagen abajo), tanto


sus contemporneos como l siguieron creyendo que la funcin de la hembra era
meramente alojar y nutrir la diminuta semilla proporcionada por el macho. No sera
hasta 1827, cuando el embrilogo germano-ruso Von Baer descubri el vulo en el
ovario mamfero y empez a desentraar el misterio de cmo se conciben los seres
humanos.

LA OBSERVACIN DE LAS BACTERIAS: El triunfo ms grande de Leeuwenhoek


provino, sin embargo, del examen del sarro de sus propios clientes. Con gran
sorpresa, vio una gran cantidad de bestezuelas que se movan de un modo muy
divertido. Not, en las mayores, movimientos muy vivaces y activos: las vea moverse
a travs de la saliva con la velocidad del pez en el mar. Casi con seguridad fue sta
la primera vez que se observaron las bacterias, tan importantes en la putrefaccin y
las enfermedades, y en la vida de muchos seres.