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Silicio en la agricultura

El mineral es usado para controlar plagas, incrementar la productividad y mejorar la calidad de productos agrcolas

OTTO FILGUEIRAS | ED. 140 | OCTUBRE 2007

Ms conocido por ser el material bsico de la industria electro-electrnica, en la composicin


de circuitos integrados o chips, presentes en todos los aparatos electrnicos, tales como
computadoras y celulares, el silicio ahora est presente tambin en la agricultura brasilea para
controlar plagas, aumentar la productividad y mejorar la calidad de productos agrcolas. Uno
de los estudios ms recientes en Brasil fue realizado por un equipo de investigadores
coordinado por el ingeniero agrnomo Carlos Alexandre Costa Crusciol, profesor del
Departamento de Produccin Vegetal de la Facultad de Ciencias Agronmicas de la
Universidad Estadual Paulista (Unesp), con sede en la ciudad de Botucatu. Ellos finalizaron en
mayo de este ao un experimento que mostr los beneficios de la aplicacin de silicio en el
cultivo de la papa, en la forma de abono, incorporando el elemento al suelo.

Los resultados mostraron un aumento de la produccin total de tubrculos del 14,3% y de la


produccin de tubrculos comercializables -la papa buena para el consumo- en 15,8%. Muchos
de esos resultados positivos se debieron a una reduccin del 63% en el encamado de las plantas.
Ese comportamiento del vegetal sucede cuando las ramas y las hojas crecen y no quedan rectas
sino acostadas en el suelo causando una serie de problemas. La planta se ve privada de la
fotosntesis en todo su potencial y se vuelve ms fcilmente susceptible a la accin
microorganismos patognicos. El silicio promueve el fortalecimiento de la pared celular de las
hojas y de los tallos al dejar las plantas ms erectas y aumentar el rea de exposicin al sol. La
reduccin en el encamado de las astas, proporcionada por la aplicacin de silicio, puede estar
relacionada con la mejor condicin hdrica en las clulas promovida por el ajuste osmtico (que
confiere mejor permeabilidad), lo que result en clulas ms trgidas (dilatadas) y con mayor
resistencia mecnica, explica Crusciol.

Elemento qumico de smbolo Si, el silicio gan gran status industrial en el siglo XX por sus
propiedades semiconductoras y precio bajo. Es el segundo elemento ms abundante de la
corteza terrestre, inmediatamente despus del oxgeno. Pero l nunca es encontrado de forma
aislada en la naturaleza, y si forma parte de minerales como la arcilla, el feldespato, el granito,
el cuarzo y la arena. Aparece generalmente en la forma de dixido de silicio (SiO2) -tambin
conocido como slice- y silicatos, que son compuestos conteniendo silicio, oxgeno y metales,
dice Crusciol. El silicio tiene un papel importante en las relaciones planta-ambiente, porque
puede dar al cultivo mejores condiciones para soportar adversidades climticas, del suelo y
biolgicas, teniendo como resultado final un aumento en la produccin con mejor calidad del
producto. La papa es una de las especies vegetales ms sensibles al dficit hdrico, fenmeno
que ocurre en grandes extensiones de reas cultivadas y puede provocar reducciones en la
produccin, dependiendo del momento de ocurrencia y del perodo de duracin.

Agua y sequa - La disponibilidad del agua en el suelo es uno de los factores ambientales que
ms afectan el desarrollo del cultivo. La presencia de mayor cantidad de silicio disponible en
el suelo parece traer beneficios al cultivo en relacin al dficit hdrico, dice Crusciol. La
acumulacin de slice en la pared celular reduce la prdida de agua por transpiracin, pudiendo
ser un factor de adaptacin al estrs hdrico.
La fertilizacin con silicio puede tambin aumentar la resistencia a varias enfermedades de
hongos y otras plagas. La mayor absorcin de ese mineral suministra una proteccin mecnica
de la epidermis de la planta capaz de reducir la infeccin de fitopatgenos y aumentar la
resistencia a la sequa. En el caso de las enfermedades, innumerables trabajos muestran que el
aumento de la resistencia de la planta al patgeno puede ser debida a una alteracin de las
respuestas del vegetal al ataque del parsito, aumentando la sntesis de toxinas (fitoalexinas),
que pueden actuar como sustancias inhibidoras o repelentes, adems de formar una barrera
mecnica. La investigacin evalu tambin los atributos qumicos y la proporcin de silicio en
el suelo. Entre los resultados obtenidos se constat que los correctivos aplicados elevaron las
proporciones de calcio y magnesio, en relacin al anlisis inicial del suelo.

El experimento con la papa fue realizado en la casa de vegetacin de la Facultad de Ciencias


Agronmicas en el campus de la Unesp, en Botucat, e implic tratamientos con la presencia y
ausencia de silicio, por medio de la correccin del suelo con calcreo dolomtico y agrosilicio
(silicato de calcio y magnesio), adems de la misma metodologa en relacin al dficit hdrico.
El agrosilicio es producido por la empresa Recmix, de la ciudad de Timoteo, en Minas Gerais.
La fuente de ese tipo de silicio para la agricultura tiene origen en las escorias de alto horno de
siderrgicas, principalmente de la Compaa Siderrgica Nacional (CSN) y de Usiminas. El
material es recolectado por la Recmix, empresa de origen estadounidense, reciclado e
transformado en varios subproductos como el agrosilicio.

La utilizacin del producto aument el desempeo del cultivo de la papa, lo que no fue
constatado en las plantas tratadas solamente con calcreo. El aumento de la produccin
tambin puede estar relacionado con la elevacin de la proporcin de fsforo en el suelo y la
reduccin del encamado debido a la aplicacin del silicato, que puede haber favorecido la
eficiencia de interceptacin de la luz solar y, consecuentemente, favoreciendo el llenado de las
papas.

Caa y soja - La absorcin del silicio en el suelo ocurre cuando l se encuentra en la forma de
cido monosilicico, proveniente de la descomposicin de residuos vegetales, de la liberacin de
silicio de los xidos e hidrxidos de hierro y aluminio, de la disolucin de minerales cristalinos
y no cristalinos, de la adicin de fertilizantes silicatados y del agua de irrigacin. La mayor
parte de ese mineral es incorporada en la pared celular, principalmente en las clulas de la
epidermis.
Los beneficios del silicio en la papa tambin pueden ser propagados para otros cultivos. Para
eso la Facultad de Ciencias Agronmicas de la Unesp, en Botucat, realiza estudios con otros
cultivos, como soja, arroz y caa de azcar. En el caso de las gramneas, como la caa, el silicio
disminuye la transpiracin y aumenta la resistencia a das ms templados. En la soja, la
aplicacin de silicio aumenta la formacin de ndulos y la fijacin del nitrgeno en las races
de la planta.

Los resultados obtenidos son alentadores y evidencian que la aplicacin de ese elemento, en
muchos casos, genera grandes beneficios para otros cultivos, dice Carlos Crusciol. Uno de los
primeros cultivos en que se us comercialmente el silicio fue el la caa de azcar. Dos centrales
de azcar y alcohol paulistasaplican silicatos en sus plantaciones. Una es Central Colombo, en
el municipio de Ariranha, que aplica silicato en 35 mil hectreas de un total de rea plantada de
60 mil hectreas. La otra es el Central Guara, en el municipio del mismo nombre, que lo
emplea en el 10% de sus 33 mil hectreas de rea sembrada. Los dos quedan en la regin de
Ribeiro Preto. La ventaja para la caa est principalmente en el fortalecimiento de toda la
planta, que queda ms resistente a los insectos y otras plagas. Al alimentarse de las hojas, tallos
y races, ellos enfrentan una incomodidad bucal, al masticar o picar esas partes, provocado por
un efecto mecnico originario del silicio, que vuelve a la planta ms dura, explica Crusciol.

Los beneficios del silicio en la caa de azcar ya fueron muy bien estudiados en Sudfrica en el
combate contra el barrenador de la caa (Eldana saccharina), un insecto cuyas larvas se
desarrollan en el interior de los colmos. En experimentos recientes conducidos por los
investigadores Malcolm Keeping, Olivia Kvedaras y otros del Instituto de Investigacin para el
Azcar de Sudfrica (Sasri en la sigla en ingls), fue demostrado que el silicio torna a los tallos
de la caa ms resistentes a la penetracin de los insectos. El uso del silicato de calcio impidi
de 20 a 30% la prdida de biomasa y del producto final, el azcar. En Brasil existe el
barrenador de la caa de azcar (Diatraea saccharalis), que es una de las principales plagas del
cultivo y se parece con la E. saccharina, dice Crusciol. El uso del silicio en la agricultura
tambin es estudiado y aplicado principalmente en el Japn, en el cultivo del arroz. En Estados
Unidos, ya ha demostrado tambin que puede tornar los caaverales (usados para la produccin
de azcar) ms resistentes a la helada, en el estado de la Florida.

La importancia del silicio est bien definida para algunos cultivos, pero muchas de sus
funciones an no estn bien aclaradas por la ciencia, segn el profesor Crusciol. El silicio se
acumula en los tejidos de todas las plantas, representando entre el 0,1% y el 10% de la materia
seca, pero l no es considerado parte del grupo de nutrientes esenciales o funcionales desde el
punto de vista fisiolgico para el crecimiento y desarrollo de los vegetales. Pero existe la
seguridad de que cada vez ms se lo susar en la agricultura despus de ser utilizado como el
principal componente en la fabricacin de vidrios y cristales, en las clulas solares, adems de
ser la base de la industria electroelectrnica actual y, an, componer la silicona usada en la
medicina para implantes en prtesis, fabricacin de lentes de contacto y servir en la produccin
del concreto armado y de cermicas.