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28 LA VANGUARDIA

JUEVES, 18 OCTUBRE 2012

Tendencias

¿Hay alguien ahí?

Un nuevo mundo en Alfa Centauri

Descubierto un planeta similar a la Tierra en el sistema estelar más próximo al Sol

JOSEP CORBELLA

Barcelona

A lfa Centauri, el sis- tema estelar más próximo al Sol, tie- ne un planeta del tamaño de la Tie- rra. Con una tem-

peratura de unos 1.200 0 C y una superficie de roca fundida, el planeta no puede estar habitado. Pero su descubrimiento, anuncia- do por un equipo del Observato- rio de Ginebra (Suiza) que ha dedicado cuatro años a escrutar Alfa Centauri, renueva las espe- ranzas de encontrar en los próxi- mos años un planeta habitable, de descubrir vida extraterrestre y, a más largo plazo, de desarro- llar tecnologías para un viaje in- terestelar. Es el planeta más cercano que se ha descubierto y el primero con una masa similar a la de la Tierra que está alrededor de una estrella como el Sol”, declaró el martes Stéphane Udry, coordina- dor de la investigación, en una rueda de prensa telefónica. Su descubrimiento es un gran paso adelante hacia la detección de un planeta gemelo de la Tierra cerca del Sol”, añadió Xavier Dumus- que, primer autor del trabajo. Alfa Centauri, visible desde el hemisferio sur pero no desde la

SIN VIDA

Con una superficie de roca fundida a 1.200ºC, el planeta no puede estar habitado

PROEZA TÉCNICA

Es un avance hacia la detección de planetas habitables e incluso habitados

península Ibérica, es un sistema de tres estrellas que se encuen- tran a unos 4,3 años luz de la Tie- rra y que se mantienen juntas por efecto de la gravedad. Las dos principales, llamadas A y B, son hermanas y giran cada 80 años al- rededor de un centro de grave- dad común. Nacieron en la mis- ma época y son parecidas al Sol. La estrella C, más pequeña y te- nue, es adoptada. Formada hace

sólo 1.000 millones de años, pare- ce haber sido capturada por la gravedad de A y B. Se mantiene a una distancia de 0,2 años luz de ellas y está algo más cerca de la Tierra, motivo por el que tam- bién se llama Proxima Centauri. El nuevo planeta se ha descu- bierto junto a Alfa Centauri B. Los astrónomos no lo han visto directamente, pero han deducido su existencia por cómo su grave- dad afecta a la estrella. De acuer- do con la ley de la gravedad de Newton, la manzana y la Tierra se atraen mutuamente; aunque el efecto de la Tierra sobre la man- zana es más aparatoso que el de la manzana sobre la Tierra, inclu- so los objetos pequeños ejercen una atracción sobre los más gran- des. Así, a medida que un planeta

Alfa Centauri está compuesto por tres estrellas Alfa Centauri A Temperatura superficial: 5.800 K Masa:
Alfa Centauri está
compuesto por
tres estrellas
Alfa Centauri A
Temperatura superficial: 5.800 K
Masa: 9% más que el Sol
Edad: 5.000-6.000 millones de años
Alfa Centauri B
Temperatura superficial: 5.300 K
Masa: 10% menos que el Sol
Edad: 5.000-6.000 millones de años
Alfa Centauri Proxima
Temperatura superficial: 2.700 K
Masa: 10 veces menor que el Sol
Edad: 1.000 millones de años
Sol
Temperatura superficial: 5.800 K
Edad: 4.600 millones de años

gira alrededor de una estrella, ti- ra de ella y le hace describir un pequeño movimiento circular. Este movimiento es el que han detectado los astrónomos en Alfa Centauri B. A partir de observa- ciones realizadas entre el 2008 y el 2011 desde el Observatorio de La Silla, en Chile, han descubier- to que la estrella se acerca y se aleja de la Tierra cada 3 días 5 ho- ras y 40 minutos. La estrella osci- la a una velocidad de 51 centíme- tros por segundo (o 1,8 kilóme- tros por hora), lo que establece un nuevo récord de precisión en la medida del movimiento de una estrella. Según resultados presen- tados en la revista Nature, estas observaciones delatan la existen- cia de un planeta que orbita a seis millones de kilómetros de la es- trella y con una masa mínima un 13% superior a la de la Tierra. Estos seis millones de kilóme- tros significan que el planeta se encuentra 25 veces más cerca de la estrella que la Tierra del Sol, lo que explica que no pueda alber- gar vida. Pero la mayoría de los planetas de baja masa descubier- tos hasta ahora están en sistemas planetarios que contienen varios planetas y que se extienden hasta la zona habitable”, es decir, hasta una distancia de la estrella donde puede haber agua líquida, afirma Stéphane Udry. Por lo tanto, hay una posibilidad alta de que haya un sistema” planetario alre- dedor de Alfa Centauri B. En los próximos años, los astró- nomos seguirán estudiando Alfa Centauri en busca de estos plane- tas que podrían encontrarse en la zona habitable. Su detección va a ser difícil, ya que, cuanto más le- jos está un planeta de su estrella, más débil es su efecto gravitato- rio y por lo tanto más pequeño es el movimiento de la estrella. La Tierra, por ejemplo, sólo mueve el Sol a una velocidad de 9 centí- metros por segundo, por lo que sería indetectable con los instru- mentos de observación actuales. Además, las estrellas A y B de Alfa Centauri se están acercando en el cielo, lo que dificulta las ob- servaciones, pues la luz de la es- trella A interfiere con las señales que los astrónomos intentan cap- tar en la estrella B (y viceversa: la estrella B dificulta la detección de planetas en la estrella A). No será hasta el 2016 año en que las dos estrellas volverán a alejarse en el cielocuando las condiciones de

Es el sistema estelar más cercano al Sol

Distancia: 4,35 años luz o 41.200.000.000.000 km Alfa Centauri A SOL Alfa Alfa Centauri Centauri
Distancia: 4,35 años luz o
41.200.000.000.000 km
Alfa
Centauri A
SOL
Alfa
Alfa
Centauri
Centauri B
Proxima
Distancia: 4,22 años luz o
39.900.000.000.000 km
El diagrama no está a escala

Estrella Alfa Centauri A

CÓMO SE HA DESCUBIERTO 1. A medida que un planeta orbita alrededor de una estrella…
CÓMO SE HA DESCUBIERTO
1. A medida que
un planeta orbita
alrededor de una
estrella…
3. Desde la Tierra
se aprecia cómo la
estrella se acerca y se
aleja periódicamente
2. … la atrae
con su gravedad
de modo que la estrella
describe un pequeño
círculo en el espacio
4. La estrella Alfa
Centauri B se acercayse
aleja a una velocidad de
1,8 km/h cada 3,24 días
Los astrónomos han calculado que un planeta de tamaño similar al
de la Tierra orbita alrededor de la estrella a6millones de kilómetros

FUENTE: ESO

¿Cuánto se tardaría en llegar?

] La nave Voyager 1, lanza- da en 1977, está saliendo del sistema solar a unos 60.000 km/h. Como un año luz equivale a unos 10 billones de kilómetros, tardaría unos 60.000 años en llegar a Alfa Centauri. Helios, que tiene el récord de velocidad de una nave tras haberse acelerado utilizando la gra- vedad del Sol como una ca-

tapulta, alcanzó los 240.000 km/h y llegaría a Alfa Cen- tauri en 15.000 años. Para acortar el viaje, serían nece- sarias nuevas tecnologías de propulsión. La más rápida que se ha propuesto, la pro- pulsión nuclear, podría al- canzar en teoría alrededor de un 5% de la velocidad de la luz y llegar a Alfa Centau- ri en unos 85 años.