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Extraccin y refinado del cobre

Refinado pirometalrgico e hidrometalrgico

La extraccin del cobre se produce en su mayor parte de minas abiertas en los diferentes continentes, donde
se extrae un mineral muy pobre en contenido (0,4-1,0% cobre). Esto hace que los procesos de refinamiento
posterior estn dedicados mayormente a la concentracin y eliminacin de impurezas.
La produccin actual del cobre sigue dos procesos diferentes. El primero, el proceso pirometalrgico, copa
un 80% de la produccin mundial. La otra va a seguir, el proceso hidrometalrgico, ocupa el 20% restante.

Proceso pirometalrgico
En el proceso pirometalrgico se acostumbran a procesar sulfuros minerales previamente concentrados, por
flotacin o biolixiviacin, y consta de cuatro etapas claramente diferenciadas:
1. Fusin del concentrado a mata de cobre
2. Conversin de la mata en cobre impuro(blster)
3. Refinado reductor del cobre blster. Obtencin de cobre andico.
4. Refinado electroltico del cobre andico. Obtencin del cobre catdico (99,99% cobre)

Fusin a mata - El concentrado del mineral de cobre, en su mayor parte calcopirita (CuFeS2), se inyecta
finamente dividido junto con oxigeno gas en un horno tipo flash. La calcopirita se usa como combustible y
pierde parte del azufre que contiene. Finalmente se introduce en un horno de cuarzo triturado para formar una
escoria fusible. Se llegan a temperaturas de unos 1250C, donde se puede separar la mata lquida, insoluble
en la escoria tambin liquida, y se separan. Esta mata lquida contiene un 50-60% de cobre.

Conversin de la mata La mata lquida es transferida a un convertidor y se inyecta oxigeno junto con la
carga liquida. Se llegan a 1200-1250C para formar convertir la mata en Cu2S (metal blanco).

Refinado reductor El cobre blster de la etapa anterior queda fuertemente oxidado con contenidos de
oxigeno de 0,5-0,8%. Este oxigeno se eliminar mediante la transferencia con gas propano a otro convertidor.
El propano se quema junto al oxigeno y se obtiene un cobre del 99% de pureza con un contenido en oxigeno
inferior al 0,1%, apto para ser vertido en molde.

Refinado electroltico El refinado electroltico del cobre se realiza para obtener los niveles de pureza del
99,99% exigido para muchas de sus aplicaciones, as como la recuperacin de pequeas cantidades de
metales preciosos contenidos como impurezas en el cobre.
En el refinado electroltico , el cobre del 99% ha sido moldeado como nodos y se coloca de forma alternativa
junto a ctodos de acero inoxidable. Se produce la electrolizacin a bajos potenciales (0,25 V), con lo cual el
consumo energtico en esta parte del proceso es relativamente bajo.

Proceso hidrometalrgico
Este proceso consta de tres etapas:
1. Lixiviacin
2. Purificacin / Concentracin
3. Electrlisis

Lixiviacin La lixiviacin de minerales oxidados y minerales pobres en contenido se realiza mediante el


heap leaching. Este mtodo consiste en el apilamiento de grandes cantidades de minerales se riegan con
soluciones cidas diluidas. Estas pilas se realizan encima de superficies previamente impermeabilizadas y
preparadas para recoger todo el lquido procedente de la lixiviacin, que contienen xidos de cobre as como
sulfuros. Este proceso se alarga durante meses o incluso aos hasta que se agota el cobre de la pila de
material.

Purificacin/concentracin La soluciones obtenidas en la etapa anterior no contienen suficiente cobre,


por lo que se extrae este cobre con disolventes orgnicos para separarlo de otras impurezas. A posteriori se
extrae una solucin concentrada de cobre de estos disolventes.

Electrlisis La solucin resultante de electroliza en grandes plantas con ctodos de acero inoxidable y
nodos inertes de Plomo-Antimonio. Finalizada la electrlisis se extrae cobre slido del 99,99% de pureza. Esta
ltima electrlisis tiene elevado coste energtico.