Está en la página 1de 11

Cerebro derecho vs cerebro izquierdo. Mito o realidad?

Al localizar el habla en la regin


izquierda del cerebro, se pens que este hemisferio era el verbal y, por tanto, el
dominante. Este neuromito tan popular, basado en investigaciones pseudocientficas, ha
influido notablemente en la educacin y en muchas otras reas.

Es realmente un mito la teora del cerebro izquierdo y el derecho? Por qu? Para
aclararlo comenzaremos por dar algunos pormenores sobre la neurociencia, y sobre cmo
se gestan los mitos alrededor de las teoras cientficas.

La dcada de 1990 fue declarada Dcada del cerebro por el entonces presidente Bush.
Millones de dlares se invirtieron y se siguen invirtiendo en la investigacin cientfica
sobre el funcionamiento del cerebro. Se han desarrollado nuevas tcnicas no invasivas
que permiten observarlo mientras realiza sus funciones y nuevos descubrimientos que
propiciaron avances notables en medicina.

En particular, la Organizacin para la Cooperacin y el Desarrollo Econmico, OCDE, a


travs del Centro para la Innovacin e Investigacin Educativa (CERI, por sus siglas en
ingls), responsable del proyecto PISA entre muchos otros, ha proporcionado resultados
extraordinarios que se resumen en dos obras monumentales Understanding the Brain:
The Birth of a Learning Science de 2007 y Understanding the Brain: Towards a New
Learning Science de 2002.

Sendos captulos de estos estudios explican los llamados neuromitos y sus


consecuencias con el fin de generar conciencia y un proceder informado para mejorar la
educacin de las personas en el mundo.
CMO Y POR QU REACCIONAMOS AS?

La neurociencia estudia el sistema nervioso, que incluye el cerebro, la mdula espinal, y


las redes de clulas nerviosas o neuronas a travs de todo el cuerpo, organizadas en redes
neuronales y sistemas que controlan funciones como la visin, el odo, el aprendizaje, la
respiracin y, en ltima instancia, todo el comportamiento humano. Mucho de lo que
ahora sabemos fue descubierto en estudios con animales y, posteriormente, confirmado
en humanos.

La neurociencia se divide en varias ramas especializadas como la neuroanatoma, que


estudia la estructura y organizacin del sistema nervioso, la neurociencia cognitiva, que
estudia funciones como la percepcin y la memoria y la neurociencia comportamental,
que analiza los procesos que subyacen en el comportamiento humano. Otras ramas
incluyen la neurociencia clnica, en la que psiquiatras, neurlogos y otros especialistas
utilizan los hallazgos de la investigacin bsica para desarrollar mtodos de diagnstico y
formas de prevenir y tratar desrdenes neurolgicos que afectan a millones de personas.

En la actualidad, la neurociencia comienza a proporcionar informacin detallada sobre


cmo responden los seres humanos a diferentes experiencias de aprendizaje y a
diferentes ambientes en el aula, y por qu reaccionan de la manera en que lo hacen.

Comprender esto es importante para la educacin porque gran parte de las polticas y
prcticas educativas aplicadas hasta hace pocos aos se basaban en conocimientos
limitados. El problema es que aunque hay informacin reconocida sobre los modos de
aprendizaje asociados con xito o fracaso, no existen explicaciones sobre tales resultados
y gran parte de los procesos relacionados con el aprendizaje permanecen como cajas
negras.

EL CEREBRO CAMBIA CONSTANTEMENTE

En referencia a la relacin entre neurociencia y educacin el primer concepto es que, en


esencia, el cerebro es el rgano del aprendizaje y, aunque juega un papel preponderante
en tal proceso, es necesario reconocer que es slo parte del organismo como un todo;
esto es, ninguna persona puede ser reducida solamente a este rgano, puesto que est en
constante interaccin con las diferentes partes del cuerpo humano.

Una de las propiedades ms sorprendentes del cerebro se conoce como plasticidad. No es


un rgano esttico y acabado, sino que cambia su estructura anatmica y fisiolgica
constantemente a lo largo de la vida de la persona como respuesta a toda clase de
estmulos. Este prodigioso hecho ha anulado aquella idea atvica y ahora obsoleta, de que
las personas mayores de 40 aos ya no pueden aprender o, al menos, les cuesta mucho
trabajo.

Es un hecho que el aprendizaje puede adquirirse a cualquier edad y en casi cualquier


circunstancia. Desde la ptica neurocientfica, el aprendizaje es el resultado de integrar
toda la informacin recibida y procesada. Tal integracin toma la forma de modificaciones
estructurales en las clulas nerviosas del cerebro y es lo que produce los cambios
anatmicos y fisiolgicos. Generalmente, esos cambios traen como consecuencia, cambios
en la conducta del individuo.

Aunado a lo anterior, se ha comprobado que el cerebro funciona mejor con un estilo de


vida sana. Estudios recientes demuestran que una dieta balanceada contribuye al
desarrollo y buen funcionamiento del cerebro, adems de prevenir algunos problemas de
comportamiento y de aprendizaje. Sin embargo, lo que a veces se entiende por dieta sana
y balanceada no corresponde a la realidad del concepto; por ejemplo, el vegetarianismo
no proporciona una dieta balanceada ni puede considerarse realmente sano.

Por otra parte, el ejercicio fsico tiene efectos benficos sobre las funciones cerebrales y
modifica algunas regiones del cerebro necesarias para el aprendizaje. No se trata de
convertirse en atletas de alto rendimiento, sino simplemente de no llevar una vida
sedentaria; basta, por ejemplo caminar a buen paso, por supuesto de 15 a 20 minutos
cuatro veces por semana.

Otro hecho comprobado es que el sueo es necesario para consolidar el aprendizaje.


Cualquier persona que se ha desvelado tiene la experiencia de que las primeras en sufrir
son sus funciones cognoscitivas. Se sabe que durante el sueo se llevan a cabo los
procesos involucrados con la plasticidad y la integracin del conocimiento, andamiaje
sobre el que se construye la memoria y el aprendizaje. sta es una de las razones por las
que el vicio recurrente en muchos jvenes de estudiar la noche anterior al examen, slo
conduce al fracaso y al olvido de lo estudiado pocas horas despus.
CMO SE GENERAN LOS NEUROMITOS

Tras dcadas de visualizar y practicar la educacin con base en intuiciones y soluciones


simples e inmediatas, se han creado puentes entre conceptos pseudoneurocientficos y
educacin que, como se sabe ahora, representan peligros y trampas latentes. Nos ocupa
ahora el que proclama ideas infundadas sobre los llamados cerebro izquierdo y cerebro
derecho. Propongo la hiptesis de que es probable que parte del fracaso de nuestro
sistema educativo se deba a las prcticas generadas por ste y muchos otros mitos,
conocidos genricamente, como neuromitos. Analicemos cmo se generan.

La ciencia avanza por medio de procesos de ensayo y error. A lo largo de aos de estudio
va construyendo explicaciones sobre observaciones experimentales que, una vez
establecidas, siguen sometidas a escrutinio, de modo que, nuevos experimentos
comprueban o refutan las explicaciones previas y as sucesivamente. Este agitado avance
de la ciencia es su sello caracterstico que, desafortunadamente, tiene algunos
inconvenientes.

Uno de ellos es que algunas hiptesis invalidadas en el proceso de construccin de la


explicacin plausible son aprehendidas por alguna persona cuya imaginacin vuela a la
menor provocacin, y su aceptacin o interpretacin errnea da lugar a la aparicin de los
mitos. Tales creencias, a pesar de haber sido refutadas y desbaratadas por la ciencia,
prevalecen en la mente de muchas personas y se transmiten al pblico a travs de
diversos medios.

Es probable que una de las causas de este mal sea la dificultad de comprender las sutilezas
de los hallazgos de un estudio, los protocolos de investigacin y los detalles
metodolgicos. Parece que la naturaleza humana se satisface con explicaciones rpidas y
simples, lo que inevitablemente conduce a interpretaciones defectuosas o imperfectas,
extrapolaciones invlidas o cuestionables y, con mayor frecuencia, a la generacin de
ideas falsas. En el caso de la neurociencia, las tres categoras se aplican a los neuromitos.

YO TENGO CEREBRO IZQUIERDO, T, DERECHO

ste es, quizs, el neuromito ms popular, a veces englobado en una pseudociencia


conocida como hemisferiologa. En la vida diaria es comn escuchar cosas como: Yo soy
ms bien una persona de cerebro izquierdo, o las mujeres tienen ms desarrollado su
cerebro derecho, o los ingenieros y cientficos son de cerebro izquierdo, mientras que
los artistas y creadores son de cerebro derecho. Cientos de cursos, diplomados y hasta
maestras se fundamentan en estas creencias con el fin de incidir directamente en la
educacin, con el diseo de currculos que integran prcticas que favorecen el desarrollo
de una u otra parte del cerebro.

Los entusiastas de este dogma afirman que el cerebro izquierdo (o sea el hemisferio
izquierdo) es el asiento del pensamiento racional, el pensamiento intelectual, el anlisis y
el habla. Por consiguiente, aseguran que el hemisferio izquierdo est mejor equipado para
tratar con asuntos relacionados con el lenguaje (leer y escribir), el lgebra, la solucin de
problemas matemticos y las operaciones lgicas. As resulta que el cerebro derecho
(hemisferio derecho) es el asiento de la intuicin, las emociones, el pensamiento no verbal
y el pensamiento sinttico, lo cual permite desarrollar representaciones en el espacio, la
creacin y la carga emocional. Qu hay de cierto en todo esto?

CON INVESTIGACIN POST MORTEM

La idea de la oposicin cerebro derecho vs. cerebro izquierdo se origin en 1844, cuando
Arthur Ladbroke Wigan public su obra A New View of Insanity: Duality of the Mind, en la
que describe a los dos hemisferios del cerebro como independientes y les atribuye
autonoma en su forma de pensar. Esta idea dio la pauta a Robert Louis Stevenson para
escribir su famosa novela El extrao caso del doctor Jekill y el seor Hyde publicada en
1866.

Por otro lado, Paul Broca (1824-1890) examin post mortem los cerebros de 20 pacientes
que tuvieron problemas con el habla. En todos encontr lesiones en el lbulo frontal del
hemisferio izquierdo, mientras que el hemisferio derecho estaba intacto, con lo que
concluy que el lenguaje se encontraba en la parte frontal del hemisferio izquierdo. Karl
Wernicke (1848-1905) complet los estudios de Broca, al examinar post mortem cerebros
de personas que tuvieron alguna clase desorden en el lenguaje, y situ en el lbulo
temporal izquierdo la capacidad de comprender el lenguaje. Broca y Wernicke situaron en
el mismo hemisferio izquierdo, los dos componentes esenciales del lenguaje: la
comprensin y la produccin oral.

Hasta la dcada de los aos 60 del siglo XX, los estudios sobre el cerebro se hacan post
mortem en pacientes que hubiesen tenido algn tipo de patologa, especialmente
traumatismos. En esa dcada se comenz a dudar de las afirmaciones de Broca y
Wernicke, pues muchos neurlogos decan que el lenguaje no poda estar completamente
en el hemisferio izquierdo, pues no poda asegurarse que el derecho no tena ninguna
funcin basndose slo en la falta de lesiones en este hemisferio, adems de que las
lesiones en el hemisferio izquierdo podran localizarse aleatoriamente.

La pertinencia de tales refutaciones se fundamentaba en estudios realizados en pacientes


a quienes se les haba separado los hemisferios de sus cerebros para detener ataques
epilpticos entre un hemisferio y otro. Aunque la meta de tal intervencin era reducir los
ataques epilpticos, el procedimiento les permiti observar el rol de cada hemisferio.

NUEVOS ESTUDIOS CAMBIAN TESIS ACEPTADAS

Roger Sperry, Premio Nobel 1981 y su equipo de colaboradores llevaron a cabo el


primer experimento que se fundamentaba en que el hemisferio izquierdo controla las
funciones sensoriales y motoras de la parte derecha del cuerpo y viceversa. Concluyeron
que, efectivamente, en el hemisferio izquierdo se encuentra el asiento del lenguaje. La
localizacin del habla cre la idea de que el hemisferio izquierdo era el hemisferio verbal y
el derecho era el no verbal. Luego, como el lenguaje se consideraba la ms noble de las
funciones de la especie humana, el hemisferio izquierdo se declar dominante.
Diversos experimentos ayudaron a clarificar el rol del hemisferio derecho. En un video
realizado por Sperry y el psiclogo Michael Gazzaniga, un paciente muestra la
superioridad del hemisferio derecho para la percepcin espacial. Le proporcionan varios
dados con dos lados rojos, dos blancos y dos con bandas diagonales alternadas en rojo y
blanco. Su tarea era colocar los dados en arreglos mostrados en tarjetas previamente
preparadas. El video lo muestra colocando los dados en los patrones pedidos sin
dificultad, utilizando la mano izquierda, que controla el hemisferio derecho. Luego, al
realizar la misma tarea con la mano derecha, el paciente presenta dificultades, lo hace
lentamente y con titubeos.

Otras investigaciones de Sperry, en 1969, confirmaron la dominancia de la percepcin


espacial del hemisferio derecho, adems de que observaciones clnicas dieron como
resultado claro que pacientes con lesiones en el hemisferio derecho no podan reconocer
rostros familiares, mientras que otros tuvieron dificultades con la orientacin espacial.

En otro orden, estudios realizados con pacientes que presentaban lesiones en el


hemisferio derecho, tenan problemas para identificar la entonacin emocional de
palabras y para reconocer expresiones faciales emocionales. Estudios de comportamiento
apoyaban los estudios clnicos, pues se observaba que los ritmos y entonaciones al hablar
se captan mejor cuando los sonidos se reciben por el odo izquierdo, de manera que la
informacin se va al hemisferio derecho, y las imgenes vistas a travs del campo visual
izquierdo, provocan mayor respuesta emocional. De estas observaciones se dedujo que el
hemisferio derecho se especializaba tambin en los procesos relacionados con las
emociones.

CEREBRO OCCIDENTAL Y CEREBRO ORIENTAL?

Todos estos hallazgos fueron las semillas de las que germin el neuromito. En 1970 Robert
Ornstein lanz la hiptesis de que los occidentales utilizan principalmente la mitad
izquierda de sus cerebros (hemisferio izquierdo), muy bien entrenada gracias a que se
centran con ms frecuencia en el lenguaje y en el pensamiento lgico, a la vez que se
relega el uso del hemisferio derecho, por lo que el desarrollo emocional y el pensamiento
intuitivo son escasos.

Ornstein asocia el hemisferio izquierdo con el pensamiento lgico y analtico de los


occidentales y el derecho con el pensamiento emocional e intuitivo de los orientales. De
acuerdo con l, el dualismo tradicional entre inteligencia e intuicin, concuerda con un
origen fisiolgico cuyo fundamento es la diferencia entre ambos hemisferios cerebrales.
Por lo que se sabe hoy, adems del altamente cuestionable aspecto tico de las ideas de
Ornstein, stas son el resultado acumulado de malas interpretaciones y distorsiones de
estudios cientficos.

Otros mitos han surgido en los que los dos hemisferios se asocian no solamente con dos
maneras de pensar, sino como revelacin de dos tipos de personalidad. Los conceptos de
pensamiento de cerebro izquierdo y pensamiento de cerebro derecho, junto con la idea
de dominancia de alguno, condujeron a la nocin de que cada individuo depende, de
manera predominante, de uno de los dos hemisferios, por lo que tendran estilos
cognoscitivos diferentes.

INTUICIN-EMOCIN VS RAZN-ANLISIS

Una persona racional y analtica podra caracterizarse como de cerebro izquierdo,


mientras que una persona intuitiva y emocional, de cerebro derecho. Tales estilos
cognoscitivos, promovidos por revistas de estanquillo, libros de auto conocimiento y un
sinnmero de conferencias, se hicieron populares y, sin mucha discusin, encontraron eco
para aplicarse en educacin.

Una cuestin abordada fue, si los mtodos de las escuelas fomentaban que el
estudiantado utilizara todo su cerebro, o si al privilegiar la aritmtica y el lenguaje, slo
daban importancia al cerebro izquierdo.

La idea de que los occidentales utilizan ms el cerebro izquierdo se expandi tan rpida y
fcilmente que muchos educadores y sistemas educativos pronto aceptaron como verdad
incontrovertible la idea de los hemisferios para recomendar a las escuelas modificar sus
mtodos de enseanza para adoptar el enfoque de hemisferios dominantes.

Educadores como M. Hunter y E.P. Torrance adujeron que los programas educativos
estaban diseados principalmente para el hemisferio izquierdo; como resultado se
disearon nuevos mtodos que buscaban involucrar a los dos hemisferios o enfatizar
actividades relacionadas con el derecho. Por ejemplo, en lugar de solamente leer el libro
de texto (hemisferio izquierdo), el maestro tambin deba mostrar imgenes (hemisferio
derecho).

Otros mtodos utilizan msica, metforas, meditacin o actividades para sincronizar a


los dos hemisferios. La parte positiva de todo esto es que hizo avanzar a la educacin al
diversificar sus mtodos; lo cuestionable es que se fundamentaron en teoras cientficas
del cerebro mal interpretadas.
NO TRABAJAN DE FORMA SEPARADA

No existe evidencia que indique alguna correlacin entre el grado de creatividad y la


actividad del hemisferio derecho. Un anlisis reciente de 65 estudios sobre imagenologa
cerebral y procesamiento de emociones concluye que no puede atribuirse exclusivamente
al hemisferio derecho. De igual modo, no hay evidencia cientfica de que el anlisis y la
lgica dependan del hemisferio izquierdo, o de que este hemisferio sea el asiento de la
aritmtica o la lectura.

Dehaene encontr que los dos hemisferios se activan para identificar nmeros arbigos, y
otros estudios muestran que cuando se analizan los componentes de los procesos de
lectura (por ejemplo, decodificar palabras escritas), se activan simultneamente,
subsistemas de ambos hemisferios.

Se ha encontrado que an una capacidad asociada con el hemisferio derecho codificar


relaciones espaciales se ejecuta por los dos hemisferios, pero interviene de diferente
manera para cada uno. El hemisferio izquierdo es ms hbil para codificar relaciones
espaciales categricas, como alto/bajo o izquierda/derecha, mientras que el derecho
los es para codificar relaciones espaciales mtricas, como distancias. Los estudios
imagenolgicos del cerebro han revelado que an en estos casos especficos se activan
reas de ambos hemisferios para trabajar juntas.
Un hallazgo sorprendente es que el hemisferio dominante para el lenguaje no est
conectado necesariamente si la persona es diestra o zurda, como se pensaba. Es una idea
muy extendida que la gente diestra tiene su lenguaje a la izquierda y viceversa, pero 5%
de diestros tienen sus principales reas relacionadas con el lenguaje en el hemisferio
derecho, y cerca de un tercio de zurdos tienen principales reas de lenguaje en el
hemisferio izquierdo.

En conclusin, basados en los ltimos estudios, los cientficos piensan que los hemisferios
del cerebro no trabajan de manera separada en tareas cognoscitivas sino juntos, a pesar
de existir asimetras funcionales. El cerebro es un sistema altamente integrado de manera
que no se encuentran partes trabajando de manera individual.

Algunas tareas como el lenguaje y el reconocimiento facial se realizan de modo


predominante en un hemisferio, pero siempre se requiere que ambos hemisferios
trabajen simultneamente, lo cual invalida los conceptos de cerebro izquierdo y
cerebro derecho.

Aun cuando el concepto haya trado beneficios a la educacin por medio de la


diversificacin de mtodos, clasificar estudiantes o culturas de acuerdo con un hemisferio
cerebral dominante es cientficamente incierto, potencialmente peligroso, y ticamente
cuestionable. Es por tanto, un mito que es importante desechar.

Referencias

Dehaene, S. (1997), The Number Sense: How the Mind Creates Mathematics, The Penguin
Press, London.

Ornstein, R. (1972), The Psychology of Consciousness, Viking, New York

Sperry, R.W., M.S. Gazzaniga and J.E. Bogen (1969), Interhemispheric Relationships: The
Neocortical Commissures; Syndromes of Hemisphere Disconnection, in P. J. Vincken and
G.W. Bruyn (eds.), Handbook of Clinical Neurology, North-Holland Publishing Company,
Amsterdam.