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ACUERDO GENERAL SOBRE ARANCELES ADUANEROS Y COMERCIO

(GATT)

La creacin simultnea del GATT, del FMI y del Banco Mundial

El GATT* (Acuerdo General sobre Aranceles Aduaneros y Comercio) naci tras la segunda guerr
a mundial, en un contexto de creacin de nuevas organizaciones internacionales orientadas a co
nstruir un sistema econmico mundial integrado. Tres grandes cuestiones deban ser acometidas
para que la economa mundial se recobrara satisfactoriamente de la guerra y del desorden que
la haba precedido: los tipos de cambio, la reconstruccin y la organizacin del comercio intern
acional de mercancas. En 1944, como respuesta a cada una de esas cuestiones, las naciones ali
adas previeron el establecimiento de tres nuevas organizaciones internacionales.

El FMI (Fondo Monetario Internacional) y el Banco Mundial fueron instituidos en julio de 1944 p
or los Acuerdos de Bretton Woods, que fueron firmados por 44 naciones aliadas. El FMI se cre
para administrar el sistema monetario internacional. A partir de entonces la gestin de los tip
os de cambio se basara en un nuevo principio general: la paridad fija entre las monedas y la c
ooperacin entre las naciones. Se sobreentenda que los Estados ya no podran manipular libre
mente el tipo de cambio internacional de sus monedas, y a todos los Estados Miembros se les
prohiba expresamente efectuar devaluaciones competitivas que no estuvieran justificadas por su
situacin econmica.

El Banco Mundial, o, como se le denomin entonces, el Banco Internacional de Reconstruccin


y Fomento (BIRF), tena como objetivo inicial ayudar a las economas europeas devastadas por l
a guerra a financiar proyectos de produccin. Muy pronto, sin embargo, la reconstruccin europ
ea sali de su esfera de competencia, y la financiacin del desarrollo pas a ser su principal fu
ncin.

Paralelamente a la Conferencia de Bretton Woods surgi la idea de volver a un sistema de com


ercio internacional basado en el librecambio. Este deseo se manifest, de una parte, en las Naci
ones Unidas, con el proyecto de una Organizacin Internacional del Comercio, y, de otra, en la
propuesta de una conferencia internacional para la reduccin multilateral de los obstculos al c
omercio internacional. Esas iniciativas desembocaron, respectivamente, en la Carta constituyente
de una Organizacin Internacional del Comercio, adoptada en marzo de 1948 en la Conferenci
a de La Habana, y un Acuerdo General sobre Aranceles Aduaneros y Comercio (GATT), surgido
de negociaciones entre 23 naciones que tuvieron lugar en Ginebra de abril a octubre de 1947.

En la prctica, la Organizacin Internacional del Comercio no vio la luz en 1948 porque el pas
que haba puesto en marcha el proceso no la ratific. En cambio, el acuerdo concluido en Gine
bra -resultado de la primera ronda de negociaciones comerciales multilaterales- se institucional
iz paulatinamente hasta convertirse en algo ms que un tratado: el GATT (tambin conocido c
omo Acuerdo General) pas a ser de hecho el principal marco institucional para todo lo referen
te al comercio internacional

Objetivos

Los objetivos del GATT se enuncian con claridad: se trata de concluir acuerdos encaminados a
obtener, a base de reciprocidad y de mutuas ventajas, la reduccin de los aranceles aduanero
s y otros obstculos al comercio y eliminar todo trato discriminatorio en materia de comercio in
ternacional.

Naturaleza

Al no ser el GATT una organizacin internacional en sentido estricto, no tena Miembros sino P
artes contratantes, esto es, naciones que se adheran al Acuerdo General. Para ser parte contra
tante, un Estado tena que presentar su candidatura y negociar concesiones relativas a derechos
de aduana y acceso a mercados con los signatarios del Acuerdo General. Si llegaban a buen t
rmino, esas negociaciones concluan con una votacin por la que las partes contratantes conce
dan ese estatuto. El GATT era, pues, una agrupacin de Estados con diferentes obligaciones y
derechos, segn el respectivo grado de adhesin al Acuerdo Genera

Obligaciones de las Partes contratantes

Con arreglo a los trminos del tratado, cada pas estaba obligado a conceder el trato de la nac
in ms favorecida* a todas las dems partes. Cada Estado signatario otorgaba asimismo conces
iones arancelarias a todas las dems partes, esto es, limitaba los derechos de aduana impuestos
a las importaciones de mercancas extranjeras.

Los Estados signatarios estaban obligados a no tomar determinadas medidas* que significasen o
bstculos al comercio internacional. En la prctica este tipo de obligacin equivala a un cdigo
de buena conducta comercial, que los Estados Miembros se comprometan a observar al adherir
se al Acuerdo General. Se trataba fundamentalmente de impedir la discriminacin entre product
os de origen nacional y productos de importacin, reglamentar el empleo de medidas antidump
ing, prohibir las restricciones cuantitativas a los intercambios y reglamentar las subvenciones.

Dependiendo de la situacin concreta y las caractersticas particulares de cada Estado se conven


an algunas excepciones a esas obligaciones. Ciertos sectores, a saber, el de los servicios, el agr
cola y el textil, quedaban en gran medida excluidos del campo de aplicacin del Acuerdo Gener
al. Algunos Estados se beneficiaban tambin de disposiciones especiales. Desde la firma del Acu
erdo General en 1947, los pases en desarrollo haban sealado con frecuencia que los principios
generales del GATT los perjudicaban. Pero sus quejas no fueron atendidas hasta la Primera Co
nferencia de las Naciones Unidas sobre Comercio y Desarrollo (UNCTAD) en 1964, en la que se
invoc el principio de trato diferenciado. Desde entonces la UNCTAD ha pasado a ser un rga
no subsidiario de la Asamblea General de las Naciones Unidas, conocido por su defensa de los
intereses econmicos de los pases en desarrollo.

Las Rondas

Ya que el objetivo esencial del GATT era promover una liberalizacin continuada del comercio i
nternacional, fue necesario instituir un procedimiento que permitiese a las partes contratantes ne
gociar en esa esfera. Para ello se pusieron en marcha rondas de negociaciones comerciales mult
ilaterales, en el curso de las cuales las concesiones arancelarias otorgadas por una parte a otra
se generalizaban a todas las partes en virtud de la clusula de la nacin ms favorecida.

En conjunto, las primeras rondas de negociaciones, que tuvieron lugar de 1947 a 1961, acarrearo
n reducciones muy sustanciales de los derechos de aduana entre los pases participantes.

La Ronda Kennedy, que dur de 1964 a 1967, llev a una nueva reduccin de los derechos de
aduana con arreglo a una frmula, y a la negociacin de un acuerdo sobre las prcticas antidu
mping. Pero las partes contratantes no llegaron a un entendimiento sobre la idea de una reduc
cin lineal de los derechos de aduana, ni sobre el problema de las medidas no arancelarias* qu
e tambin constituan obstculos al comercio.

Fue en la Ronda Tokio (1973-1979) cuando por fin se firmaron la mayora de los acuerdos sobre
barreras no arancelarias: obstculos tcnicos al comercio, contratacin pblica, subvenciones, val
oracin en aduana, licencias de importacin y prcticas antidumping.

El nuevo entorno econmico mundial

A comienzos de los aos ochenta se hizo patente que el Acuerdo General ya no responda tan
bien como en los cincuenta a las realidades del comercio. La complejidad del comercio mundi
al y su volumen eran muy distintos de lo que fueran cuarenta aos atrs. Conforme avanzaba l
a globalizacin de la economa, las inversiones internacionales experimentaban un crecimiento si
n precedentes, y el comercio de servicios -no cubierto por las normas del GATT- empez a ten
er gran inters para un nmero cada vez mayor de pases, y a aparecer estrechamente ligado a
l aumento del comercio mundial de mercancas.

Las normas del GATT se juzgaban insuficientes tambin desde otros ngulos: en el sector agrco
la, por ejemplo, donde las lagunas del sistema multilateral eran muy explotadas y las tentativas
de liberalizacin haban sido bsicamente intiles, y en el sector de los textiles y el vestido, don
de se haba negociado una excepcin a las reas de influencia normales del GATT con el Acuer
do Multifibras (AMF). Tambin empezaban a preocupar la estructura institucional del GATT y su
procedimiento de solucin* de diferencias. Todos estos factores bastaron para convencer a los
Miembros del GATT de la necesidad de hacer un esfuerzo renovado para fortalecer y ampliar el
sistema multilateral.

Las largas y difciles negociaciones

Las semillas de la Ronda Uruguay se sembraron en noviembre de 1982, en una reunin minister
ial de los Miembros del GATT interesados que tuvo lugar en Ginebra. Pero fueron necesarios cu
atro aos de esfuerzos, dedicados a explorar y dilucidar las cuestiones en juego y a construir p
oco a poco un consenso, para que los ministros, reunidos de nuevo en septiembre de 1986 en
Punta del Este (Uruguay), decidieran lanzar la Ronda Uruguay. Adoptaron un programa de nego
ciaciones que englobaba prcticamente todos los problemas de poltica comercial pendientes, inc
luida la extensin del sistema de intercambios a varios mbitos nuevos, en particular los servicio
s y los derechos de propiedad intelectual. Eran las negociaciones comerciales de mayor alcance
jams emprendidas, y los Miembros se concedieron un plazo de cuatro aos para llevarlas a ca
bo.

En la reunin ministerial celebrada en Bruselas en diciembre de 1990, el desacuerdo sobre la na


turaleza de los compromisos que se deban asumir para reformar el comercio de productos agr
colas condujo a la decisin de prolongar las negociaciones. En diciembre de 1991 se present e
n Ginebra un proyecto completo de Acta Final que contena el texto de los instrumentos legales
elaborados para todas las cuestiones planteadas en Punta del Este, excepto las medidas relativa
s al acceso a los mercados. Durante los dos aos siguientes, las negociaciones oscilaron continu
amente entre temores de un fracaso inevitable y anuncios de un triunfo inminente. Varias veces
se fijaron plazos y no se cumplieron. Los servicios, el acceso a los mercados, las normas antid
umping y la propuesta de creacin de la OMC se sumaron al comercio de productos agrcolas
como principales fuentes de conflicto. Las diferencias de opinin entre los Estados Unidos de A
mrica y la Comunidad Europea se convirtieron en el factor crtico del que dependa el tan esp
erado xito de las negociaciones.

Por fin, el Acta Final que recoga los resultados de las negociaciones comerciales multilaterales d
e la Ronda Uruguay fue firmada en Marrakech (Marruecos) el 15 de abril de 1994, por los Minis
tros representantes de la mayora de los 125 gobiernos que haban tomado parte.

Hoy la OMC tiene 132 Estados Miembros. Veintinueve pases han presentado solicitudes de adhe
sin, y hay conversaciones en marcha con los grupos de trabajo que se ocupan de las admisio
nes.

32 pases en agosto de 1998.


Las rondas de negociacin anteriores se haban limitado bsicamente a discutir sobre las maner
as de eliminar las barreras comerciales en las fronteras entre pases, para lograr una expansin
ptima del comercio internacional y un mejor aprovechamiento de la riqueza mundial. La Ronda
Uruguay fue mucho ms ambiciosa, y se orient ms a armonizar las polticas comerciales naci
onales, sobre todo en lo referente a la proteccin de la propiedad intelectual, con miras a ampl
iar el alcance del comercio internacional y la jurisdiccin de las organizaciones internacionales ac
tuantes en ese terreno.

Los resultados de la Ronda Uruguay: reforzamiento y ampliacin del sistema de comercio multil
ateral

Reforzamiento, con la creacin de la OMC naci una organizacin internacional de pleno derech
o, dotada de personalidad jurdica internacional, de rganos rectores propios, de derechos y de
obligaciones.

Ampliacin , como consecuencia de la extensin de la cobertura de los acuerdos comerciales m


ultilaterales a nuevas reas, tales como los servicios (AGCS*) y la propiedad intelectual, as como
de una aplicacin ms extensa en las reas de la agricultura y los textiles.

El resultado de la Ronda Uruguay es un convenio marco, el Acuerdo constitutivo de la OMC, q


ue comprende diversos acuerdos sectoriales multilaterales y plurilaterales. La firma del Acuerdo d
e la OMC implica la adhesin a todos los acuerdos multilaterales (acuerdos* multilaterales sobre
el comercio de mercancas, Acuerdo General sobre el Comercio de Servicios y Acuerdo sobre l
os Aspectos de los Derechos de Propiedad Intelectual relacionados con el Comercio), mientras q
ue la adhesin a los acuerdos plurilaterales es opcional (aeronutica y contratacin pblica).

Una serie de principios bsicos sencillos forman todos los instrumentos que juntos constituyen el
sistema multilateral de comercio.

Comercio sin discriminaciones

De acuerdo con la conocida clusula de la nacin ms favorecida, los Miembros estn obligad
os a conceder a los productos de otros Miembros un trato no menos favorable que el que con
cedan a los productos de cualquier otro pas. Es decir, ningn pas puede conceder ventajas co
merciales especiales a otro ni establecer discriminaciones entre otros pases: todos los pases est
n en pie de igualdad, y todos comparten los beneficios que se derivan de reducir los obstcul
os al comercio. Las uniones aduaneras y las zonas de libre comercio son las excepciones oficial
mente autorizadas (artculo XXIV del GATT de 1947*). Una Clusula de Habilitacin de 1979 sumi
nistra una base jurdica permanente para conceder un trato diferenciado y ms favorable a los
pases en desarrollo por lo que se refiere al comercio de mercancas.
Una segunda forma de no discriminacin, recogida bajo el epgrafe de trato nacional, prev q
ue una vez que los productos hayan entrado en un mercado no deben ser sometidos a un trat
o menos favorable que el otorgado a productos equivalentes de origen nacional.

Acceso previsible y creciente a los mercados

La seguridad y previsibilidad del acceso a los mercados depende, en gran medida, del uso que
se haga de los derechos de aduana. Mientras que los contingentes se prohben, los derechos d
e aduana estn permitidos en el rgimen de la OMC, y los gobiernos los suelen utilizar para pr
oteger la produccin nacional y recaudar ingresos. No obstante, se someten a ciertas reglas -po
r ejemplo, no deben significar discriminacin entre las importaciones-, y estn en gran medida
consolidados. Una vez que un pas ha consolidado un derecho arancelario para un determinad
o producto, ya no puede elevarlo a menos que negocie una compensacin con los principales
proveedores del producto.

A menudo la clave de la previsibilidad de un sistema comercial est en la transparencia de las l


eyes, reglamentos y prcticas de los pases. Varios de los acuerdos de la OMC contienen dispos
iciones a este respecto. Con ellas se pretende asegurar la transparencia a nivel nacional o multil
ateral, mediante notificaciones formales que deben ser remitidas a la OMC.

Fomento de una competencia leal

La OMC no es una institucin de libre comercio, como a veces se cree, aunque slo fuera p
orque autoriza la aplicacin de aranceles y, en circunstancias restringidas, de otras formas de pr
oteccin. Es ms exacto decir que refleja un sistema de normas tendentes a garantizar una com
petencia libre, abierta y sin distorsiones. Las normas sobre no discriminacin tienen por objeto a
segurar las condiciones que permiten una competencia leal, lo mismo que las normas relativas a
l dumping y a las subvenciones. Las normas del GATT que definan las condiciones en las que l
os gobiernos podan imponer medidas compensatorias de esas dos formas de competencia desl
eal* han sido ampliadas y se enuncian especficamente en los acuerdos de la OMC.

Fomento del desarrollo y de las reformas econmicas

Ms de las tres cuartas partes de los Miembros de la OMC son pases en desarrollo y pases e
n proceso de transicin hacia la economa de mercado. Durante los ocho aos de la Ronda Ur
uguay -de 1986 a 1994-, ms de 60 de esos pases aplicaron programas de liberalizacin del co
mercio, a veces como parte de sus negociaciones de adhesin al GATT, y en algunos casos de
manera independiente. Al mismo tiempo, los pases en desarrollo y las economas en transicin
empezaron a tener un papel mucho ms activo e influyente que en las rondas de negociacione
s anteriores.
Las disposiciones del GATT de 1947 encaminadas a favorecer a los pases en desarrollo se manti
enen en el marco de la OMC. En particular, la Parte IV del GATT de 1994* contiene tres artcul
os, introducidos en 1965, que exhortan a los pases industrializados a ayudar a los pases en de
sarrollo en sus actividades comerciales, y a no esperar reciprocidad por concesiones otorgadas a
pases en desarrollo que no estn en consonancia con sus necesidades financiera s y de desarr
ollo comercial.

En qu difiere la OMC del GATT?

La OMC no es una simple continuacin del GATT; posee un carcter totalmente distinto. Las pri
ncipales diferencias son las siguientes:

El GATT era una serie de normas, un acuerdo multilateral desprovisto de fundamento instituci
onal, que no tena ms que una secretara ad hoc y cuyo origen se encontraba en la tentativa
de establecer una Organizacin Internacional del Comercio en los aos cuarenta. La OMC es un
a institucin permanente, dotada de secretara propia

El GATT se aplicaba a ttulo "provisional", pese a que los gobiernos, al cabo de ms de cuare
nta aos de su existencia, lo considerasen como un compromiso permanente. Los compromisos
adquiridos bajo la gida de la OMC existen de pleno derecho y son permanentes

Las normas del GATT se aplicaban al comercio de mercancas. La OMC cubre no slo las mer
cancas, sino tambin el comercio de servicios y los aspectos de los derechos de propiedad rela
cionados con el comercio

El GATT era en su origen un instrumento multilateral, pero hacia los aos ochenta se le aadi
eron varios acuerdos nuevos de carcter plurilateral, y por lo tanto opcional. Los acuerdos en lo
s que se fundamenta la OMC son casi todos multilaterales, y por lo tanto llevan aparej ados co
mpromisos suscritos por todos los Miembros

El procedimiento de solucin de diferencias de la OMC es ms rpido y ms automtico, y p


or lo tanto est menos expuesto a ser bloqueado, que el antiguo procedimiento del GATT. La a
plicacin de las decisiones resultantes de la solucin de diferencias de la OMC estar mejor ase
gurada.

La OMC cumple cinco tareas esenciales:

1. Administrar los nuevos acuerdos comerciales multilaterales

2. Servir de tribuna para nuevas negociaciones

3. Solucionar las diferencias


4. Vigilar las polticas comerciales nacionales

5. Cooperar con otros organismos internacionales en la elaboracin de polticas econmicas a es


cala mundial.