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Cul es el nmero total de personas que

han vivido en la Tierra?


Carl Haub

"Cul es el nmero total de personas que han vivido en la Tierra?" es el artculo ms


solicitado de la revista Population Today. Se public por primera vez en febrero de
1995.

(Population Today, noviembre/diciembre 2002) La pregunta "cul es el nmero total


de personas que han vivido en la Tierra?" es un clsico entre las preguntas que la gente
hace en sus llamados telefnicos al PRB. Una de las razones por las que esta pregunta
se repite una y otra vez es que a algn escritor ya olvidado, en algn momento durante
la dcada de 1970, se le ocurri afirmar que el 75 por ciento del total de las personas
que haban nacido desde los comienzos de la humanidad se encontraban vivas en ese
momento.

Esta afirmacin ha tenido una persistencia notable y ha sobrevivido hasta nuestros das,
a pesar de que basta con reflexionar un poco para darse cuenta de lo inverosmil que la
misma resulta. Para que esta estimacin fuera cierta, el nmero total de nacimientos que
tuvieron lugar durante el siglo XX debera haber superado de manera aplastante al
nmero total de nacimientos que han tenido lugar con anterioridad; o bien debera haber
habido una cantidad extraordinariamente grande de personas con vida en edad avanzada
durante la dcada de 1970.

Si la afirmacin de ese escritor ya olvidado fuera cierta, sta representara una evidencia
slida de un ritmo de crecimiento poblacional increblemente veloz durante este ltimo
siglo. Pero si, por el contrario, descartamos la idea de que tres cuartos de las personas
que han vivido en toda la historia del mundo estn vivas hoy en da, cul es la cifra que
debera reemplazarla? Acaso los demgrafos han logrado alcanzar una mejor
estimacin? Cul sera una estimacin razonable de este porcentaje?

Sea cual fuere el enfoque que se elija para abarcar esta cuestin, el procedimiento
utilizado para responder a estas preguntas ser meramente especulativo y de un grado de
seriedad mucho menor al de la mayora de las investigaciones demogrficas. Se trata,
sin embargo, de una cuestin interesante a la que resulta posible abordar utilizando un
enfoque que sea al menos semicientfico; semicientfico y no totalmente cientfico
porque, de ms est decirlo, para el 99 por ciento de la estada de la humanidad en la
Tierra, la informacin demogrfica de la que disponemos es absolutamente nula.
Podemos, sin embargo, acercarnos a una estimacin o conjetura haciendo una serie de
supuestos acerca del posible tamao de la poblacin humana durante pocas
prehistricas.

Prehistoria e historia
Toda estimacin del nmero total de personas que han nacido en toda la historia de la
humanidad depender, bsicamente, de los siguientes dos factores: (1) el lapso de
tiempo durante el que se supone que ha habido seres humanos en la Tierra y (2) el
promedio del total de la poblacin humana en distintos perodos.

Establecer el momento exacto en que hizo su aparicin la raza humana dista de ser una
cuestin simple. Para el 700.000 aC haban aparecido ya varios ancestros del Homo
sapiens. Y mucho antes que eso, hace varios millones de aos, la Tierra estaba ya
habitada por homnidos. Segn la publicacin de las Naciones Unidas titulada
"Determinants and consequences of population trends" (Consecuencias y determinantes
de las tendencias de poblacin), la aparicin del Homo sapiens puede haber tenido lugar
cerca del 50.000 aC. La clave para calcular el nmero total de gente que ha nacido en la
Tierra se encuentra en este largo perodo de 50.000 aos de duracin.

En los albores de la agricultura (alrededor del 8.000 aC), la poblacin del mundo era del
orden de los 5 millones de personas (las cifras que aparecen en la tabla a continuacin
representan promedios de estimaciones de intervalos realizadas por las Naciones Unidas
y otras fuentes). El lento crecimiento que se observa en la poblacin humana durante
este perodo de 8.000 aos, partiendo de una estimacin de aproximadamente 5
millones de personas en el ao 8.000 aC para alcanzar una cifra estimada de 300
millones en el ao 1 dC, da como resultado una tasa de crecimiento muy baja, de slo el
0.0512 por ciento de crecimiento anual. Resulta difcil calcular la cifra correspondiente
a la poblacin mundial promedio durante este perodo. Con toda probabilidad, las
distintas poblaciones humanas de distintas regiones del planeta vieron sus respectivos
nmeros aumentar o decrecer a causa de las hambrunas, el caprichoso ir y venir de
rebaos de distintas especies de animales, las posibles amenazas y hostilidades de otros
grupos humanos y las variaciones en las condiciones climticas y meteorolgicas.

La vida, en todo caso, era corta. Durante la mayor parte de la historia humana, la
expectativa de vida al nacer fue de aproximadamente 10 aos. La expectativa promedio
de vida en la regin que hoy corresponde a Francia durante la Edad de Hierro era de 10
o 12 aos. En estas condiciones, la tasa de nacimientos debe haber sido de por lo menos
80 cada 1.000 personas para permitir la supervivencia de la especie. Hoy en da, se
considera alta a una tasa de natalidad de 45 a 50 nacimientos cada 1.000 habitantes.
Tasas de natalidad de ese nivel se observan hoy en da solamente en unos pocos pases
de frica o en estados de Medio Oriente con poblaciones jvenes.

La tasa de natalidad supuesta de la que partamos tendr un gran impacto en la


estimacin a realizar sobre el nmero total de personas que han nacido en toda la
historia de la humanidad. Se cree que la mortalidad infantil durante los primeros das de
la existencia de la raza humana debe haber sido muy alta, quizs de 500 muertes
infantiles por cada 1.000 nacimientos o incluso ms. Para las sociedades de cazadores-
recolectores, los nios representaban seguramente una carga econmica, un hecho que
es probable haya llevado a la prctica del infanticidio. Bajo estas circunstancias, la
nica manera de mantener un crecimiento poblacional es a travs de una cifra
desproporcionadamente alta de nacimientos, lo cual hara que nuestra estimacin de la
cifra de personas que han nacido en la Tierra crezca an ms.

Para el ao 1 dC, es posible que la poblacin mundial total hubiera alcanzado una cifra
de aproximadamente 300 millones de personas. Segn una estimacin puntual, la
poblacin total del Imperio Romano desde Espaa hasta Asia Menor para el 14 dC era
de 45 millones de personas. Otros historiadores ofrecen estimaciones que llegan a
alcanzar el doble de esa cifra, lo cual no hace sino subrayar lo imprecisas que pueden
resultar las estimaciones poblacionales realizadas para perodos histricos tempranos.

Para el 1650 dC, la poblacin mundial lleg a alcanzar una cifra de aproximadamente
500 millones, lo cual no representa un crecimiento demasiado grande con respecto a la
estimacin de poblacin que realizamos para el ao 1 dC. La tasa promedio de
crecimiento anual desde el ao 1 dC hasta el 1650 dC fue incluso menor a la estimacin
provista en prrafos anteriores para el perodo 8.000 aC-1 dC. Una de las razones que
explican este crecimiento excepcionalmente lento es la peste negra. Este flagelo tan
temido no se limit a la Europa del siglo XIV. Es posible que la epidemia de peste
negra haya comenzado cerca del 542 dC en Asia Occidental y se haya extendido desde
ese punto de origen. Se cree que la mitad del Imperio Bizantino fue devastado por la
peste durante el siglo VI, lo cual representa un total de 100 millones de muertes. La
presencia de fluctuaciones de poblacin de tal magnitud, a lo largo de perodos
relativamente largos dificultan significativamente el proceso de estimar la cifra total de
personas que han nacido en la Tierra.

Para el 1800, sin embargo, la poblacin mundial haba pasado la marca de 1.000
millones, y la poblacin mundial no ha parado de crecer desde entonces. Hoy en da, la
poblacin mundial es de 6.000 millones de personas.

Estimaciones y conjeturas
Para estimar o conjeturar la cantidad total de personas que han nacido en la Tierra, es
necesario establecer el tamao de la poblacin total correspondiente a distintos
momentos puntuales desde la antigedad hasta el presente, y aplicar luego las
respectivas tasas de natalidad supuestas sobre cada perodo. Podemos comenzar con una
cifra inicial de dos personas (Lo cual representa un enfoque realmente minimalista!)
Un factor que agrega imprecisin a estos clculos es el patrn de crecimiento de la
poblacin, sobre el cual sabemos muy poco. Acaso la poblacin creci hasta alcanzar
cierto nivel y luego flucto de manera brusca a causa de las variaciones en
disponibilidad de alimentos y condiciones climticas? O creci, por el contrario, de
manera constante entre uno y otro intervalo? No podemos obtener las respuestas a estas
preguntas. Sin embargo, los paleontlogos han propuesto una serie de teoras al
respecto. Para los propsitos de este ejercicio, hemos supuesto que cabe aplicar tasas de
crecimiento constantes para cada perodo. Hemos fijado la tasa de natalidad en 80
nacimientos por cada 1.000 personas por ao para el perodo que llega hasta el ao 1
dC, y en 60 nacimientos por cada 1.000 personas para el perodo que va desde el 2 dC
hasta el 1750. Estas tasas se reducen luego hasta alcanzar la cifra de poco ms de 30
nacimientos por ao para el perodo moderno. (La seccin que aparece a continuacin,
titulada "Para ms informacin", ofrece una breve bibliografa que incluye las fuentes
consultadas durante este ejercicio de alquimia poblacional.)

Este procedimiento semicientfico da como resultado una estimacin de


aproximadamente 106.000 millones de nacimientos durante el perodo que va desde los
albores de la raza humana hasta hoy. Claramente, los parmetros que hemos fijado para
el perodo que va desde el 8.000 aC hasta el 1 dC tienen un gran impacto en la magnitud
del resultado alcanzado. Y, lamentablemente, es muy poco lo que se sabe con certeza
acerca de esa era. Algunos lectores estarn, seguramente, en desacuerdo con algunos o,
tal vez, con casi todos los aspectos de la tabla obtenida, pero el procedimiento que
hemos utilizado en el presente artculo ofrece, al menos, una manera posible de abordar
esta cuestin.

Si de hacer conjeturas se trata, podramos hacer la siguiente: nuestro mtodo subestima,


hasta cierto punto, la cantidad de nacimientos que han tenido lugar desde los comienzos
de la humanidad hasta hoy. Es asimismo posible que el supuesto de la tasa de
crecimiento de poblacin constante que hemos utilizado para el primer perodo
estudiado tenga como consecuencia una subestimacin del tamao promedio de la
poblacin correspondiente a ese intervalo. Por ltimo, la fecha que hemos fijado para la
aparicin de la raza humana en nuestro planeta (50.000 aC) influye tambin en los
resultados obtenidos. Si fijramos una fecha anterior para el nacimiento de la
humanidad, la cifra total de nacimientos que obtendramos tambin aumentara, aunque
tal vez no mucho.

Por ende, nuestra estimacin es que el 5,8 por ciento de todas las personas que han
nacido en la historia de la humanidad estn vivos hoy en da. Y si uno lo piensa bien,
sta resulta ser una cifra considerablemente grande.

Carl Haub es el titular de la ctedra de informacin sobre poblacin Conrad Taeuber


del PRB.

Para ms informacin
Nathan Keyfitz, Applied mathematical demography (Nueva York: John Wiley and
Sons, 1976).

Judah Matras, Population and societies (Englewood Cliffs, New Jersey: Prentice-Hall,
1973).

Colin McEvedy and Richard Jones, Atlas of world population history (Nueva York:
Facts on File, 1978).

Naciones Unidas, Determinants and consequences of population trends (Nueva York:


Nationes Unidas, 1973).

Naciones Unidas, World population prospects as assessed in 1963 (Nueva York:


Naciones Unidas, 1966).

Naciones Unidas, World population prospects: the 2000 revision (Nueva York:
Naciones Unidas, 2001).