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PRESENCIA, MATERIALIDAD Y CRTICA - Sergio Martnez Luna

La historiadora del arte Janet


Wolff (2012) ha advertido de que la tendencia de los estudios visuales y, en general, del
anlisis cultural, a situar en un lugar central de sus inquietudes la nocin de presencia
podra estar desgastando el filo crtico-poltico de estos estudios. El poder de las imgenes
queda desanclado de las determinaciones y dependencias sociales, culturales e histricas que
lo modelan. El giro hacia la presencia estara trabajando en contra de las inquietudes que han
ido componiendo tentativamente el campo de estudios de los estudios visuales en los ltimos
aos. En efecto, estos estaran comprometidos con el reconocimiento y el estudio de la
importancia de las imgenes y los imaginarios en las sociedades actuales, como portadores y
generadores de valor cultural y simblico. Desde aqu se realiza una objecin a los estudios
humansticos, tradicionalmente volcados en el estudio de las letras, es decir, dando privilegio
a la relevancia del lenguaje- la herencia logocntrica- en la configuracin del conocimiento
y en los procesos de creacin de significado y simbolicidad. La cuestin es si el
desplazamiento de ese logocentrismo conduce necesariamente a desalojar al lenguaje del
anlisis y, como cabra esperar, girarlo hacia una nocin de presencia- que gravita en torno a
otras, como la inmediatez, el poder de las imgenes o la capacidad de agencia de los objetos-
en la que se considera que se agota el significado, permaneciendo este en alguna medida
inabordable, ubicado en la esfera fenomenolgica de la materialidad, del cuerpo, de
experiencias al fin inexpresables.

Se reducira as, siguiendo a Wolff, la incidencia crtica del anlisis cultural, al menos por el
flanco que han querido abrir los estudios visuales. Estos, si bien estn interesados en
cuestionar el influjo de lo lingstico en el estudio de las imgenes, se basan en la idea de que
todo ver/mirar, y toda imagen, es el resultado de una construccin social y cultural, articulada
dentro de procesos complejos de creacin de significado. As que, aunque pudiera parecer
paradjico, el caballo de batalla de estos estudios podra resumirse muy bien en la declaracin
de que no existe algo as como una esencia de la visin. Algunas de las polmicas ms
vibrantes entre los practicantes de estos estudios ha girado en torno a si los enfoques de unos
u otros caen, ms o menos conscientemente, en tal esencialismo (Bal 2006). Los actos de
visin estn determinados y recorridos por cuestiones discursivas, culturales, polticas, de
gnero, tecnolgicas As que su estudio se dirige no solo al mero acto de ver (o ser visto)
y a la forma en la que de ello se gana conocimiento, sino a las preguntas que surgen alrededor
de los actos de ver, mirar y ser mirado, vigilar y ser vigilado, hacer, compartir, destruir
imgenes, acerca de cmo estas prcticas estn recorridas por relaciones de desigualdad y de
poder. En este sentido, dicho sea de paso, se est sugiriendo desde distintas posiciones que
una denominacin ms acertada de estos estudios sera la de unos estudios de los medios y
las mediaciones (Media Studies), nocin desde la que podran refutarse con ms empaque
unas u otras derivas esencialistas.

Surgen una serie de problemas. Junto al llamamiento a considerar a las imgenes y a los actos
de ver articulados con el discurso, el poder o el lenguaje para debilitar cualquier deriva
esencialista, aparece lo que Keith Moxey (2009) ha denominado una desconfianza
postderridaniana para con los poderes del lenguaje que ha generado un inters por el poder
de los objetos y las imgenes, sus formas de agencia o sus lenguas. El giro icnico seala
un cierto retorno de una imagen resistente a quedar agotada en el significado, el texto o la
traduccin. La especificidad de la imagen se mostrara refractaria frente al anlisis textual,
resistencia que ha sido abordada por autores- citando, entre otros, a dos bien distintos- como
W.J.T. Mitchell o Horst Bredekamp. Los objetos visuales no pueden ser reducidos a cdigos
y sistemas significantes. En la medida en que retoman poderes y propiedades que quedaban
silenciados bajo el aparato interpretativo, las imgenes y los objetos recuperan una dimensin
presencial, que no puede ser agotada en ningn juego de equivalencias y translaciones
textuales o lingsticas. Se trata de eso que, en palabras de Hans Ulrich Gumbrech, el
significado no puede transmitir.

Moxey ha propuesto un estado de la cuestin de los desarrollos actuales de los estudios


visuales, segn el cual stos podran dividirse entre el inters por el estudio de la imagen
como crtica de la representacin y la insistencia en las propiedades de la imagen como
presencia. Con todo, ambas aproximaciones aparecen a menudo reconciliadas entre s.
Aunque se dirige a un problema relativamente diferente- la escritura y el encuentro
etnogrficos- Johannes Fabian seal que la produccin de presencia no puede ser separada
de la crtica de las representaciones: sera participando con el otro en tal crtica como ste
se hara presente. La comparacin entre el estudio de la presencia icnica de las imgenes y
el modelo interpretativo de los estudios visuales muestra para Moxey que ambas posiciones
acaban necesitando apoyo mutuo. No obstante, las dos perspectivas, con su
complementariedad, estn basadas en que el supuesto poder de las imgenes en ltimo
trmino depende del que unos y otros le atribuyen. Tanto la perspectiva semitica como la
ontolgica entienden que las formas en las que los objetos y las imgenes nos apelan, se
muestran como animados y autnomos, estn ligados a nuestras relaciones con ellos. Esa
agencia atribuida es secundaria: muestra un cierto grado de independencia, pero ligado a la
cultura humana. Agencia y autonoma son relativas porque solo existen a travs del poder
con el que investimos a los objetos.

Definiendo este territorio de encuentro entre ambas posturas Moxey entiende que la
insistencia en la presencia y la visualidad de los textos abre nuevas vas para entender cmo
funciona el texto y nuevas trayectorias para la interpretacin y el anlisis. Las derivas a la
simplificacin o el reduccionismo hermenutico se veran rectificadas por la presencia de la
textualidad visual. Pero cabe preguntarse que si las teoras de la presencia (o al menos algunas
de ellas) parten de nociones de inmediatez, vivencias no- o pre-simblicas, la conciliacin
propuesta por Moxey- la necesidad de reconocer caractersticas y experiencias de lo visual
que se resisten a ser reducidas a la interpretacin- es lo bastante slida como para evitar la
desembocadura en una difusa esfera de misticismo en la que difcilmente haya lugar para la
crtica.

Y si tomramos el surgimiento de ese inters por la presencia de otra forma, ms polmica


que consensual para con la posibilidad de la interpretacin? Pienso que muchas de las
tendencias que Wolff ubica dentro de tal inters (repertorio en el que esta historiadora
incluye, en cualquier caso, posiciones demasiado heterogneas: ciertas recuperaciones de la
fenomenologa, el giro afectivo, teoras postilustradas o posthumanas, la teora del actor-red,
e incluso la neuroesttica) pueden ser mejor entendidas desde una arena de discusin, ms
que de conciliacin. La clave sera aqu la idea de que la agencia de los objetos y de las
imgenes depende en ltimo trmino de atribuciones humanas. Este tipo de aproximacin
seala, de hecho, las limitaciones que muchas de las teoras configuradas en torno a la
presencia y el poder de los objetos presentan, en la medida en que no llegan a tocar, o a
trastocar, tanto como parecan prometer, las condiciones del encuentro con los otros, con los
objetos, y del anlisis, la traduccin, o la interpretacin.

La cuestin no es entonces hacer bascular el anlisis hacia los objetos. El humano demasiado
humano no se rectifica realmente con ese desplazamiento, aunque con ello accedamos a una
idea ms humilde de humanidad. El antroplogo Christopher Pinney (2005) se ha preguntado
si inclinarse hacia el poder de los objetos (su poder cuasi-humano) no viene a consolidar los
procesos de purificacin que Bruno Latour ha reconocido caractersticos de la modernidad.
Esto es, la insistencia en separar sujetos y objetos, humano y no humano. Ejemplo de esto
podra ser la fascinante teora antropolgica del arte de Alfred Gell, segn la cual los objetos
poseen una capacidad de agencia vicaria, dependiente en ltimo trmino de una teora de la
intencionalidad centrada en un sujeto encargado de atribuir las agencias segn el modelo
lgico de la abduccin. Si la materialidad es configurada como objetualidad, lo que se gana
es solo dar preferencia a los objetos sobre los sujetos, pero no se llega a cuestionar el modelo
binario en el que habitan ambas partes. De ah que esa separacin, el proceso de purificacin
de Latour, salga reforzado.

Otro trabajo clsico sobre la cultura material, The Social Life of Things, editado por Arjun
Appadurai en 1986, tampoco estara libre de esa tendencia purificadora. La insistencia en
la vida social de los objetos recortara en negativo el perfil de una visin de la realidad que
gira alrededor de los seres humanos. Dotar a los objetos de caractersticas cuasi-humanas,
otorgndoles una vida que se va construyendo a travs de sus variadas historias y trayectorias,
es una operacin que liga esa vida social a los espacios de representacin ya dados de la
cultura y la sociedad. Los objetos son traducidos, a travs de lo que Appadurai llama
fetichismo metodolgico, dentro de esos espacios como signos, y el objeto solo adquiere
poder en su trayectoria a travs de ellos. Las narrativas de la vida social de las cosas reafirman
finalmente la agencia humana a travs de los que ellas circulan. En el necesario propsito de
desesencializar a los objetos y las imgenes, estos quedan vacos, disponibles para que, si
bien de forma ms oblicua, la cultura, lo discursivo, la representacin, permanezcan por
encima de lo material, lo figural o lo presencial.
Estas contradicciones indican que no es sencillo dejar atrs el influjo del giro lingstico, y,
aadira que no est claro que sea productivo pretender descartarlo en bruto. Algo ha
pasado tras ese giro: no se debe olvidar que tal enfoque sigue siendo un potente antdoto
contra la idea de un significado natural, autnomo o pleno, un recordatorio del carcter
convencional (consensuado o impuesto) de los significados. El problema surge cuando se
clausura el margen de explicacin de las formas en que imgenes y objetos se inscriben en la
cultura en trminos nicamente lingsticos. La oposicin entre sujeto y objeto arrastra otras
oposiciones, empezando por la de presencia-ausencia, hacia la esfera de influencia de una
persistente lgica binaria.

El poder de los objetos y de las imgenes, ms all de inclinar el anlisis hacia ellos, en
perjuicio de los sujetos, sealara la necesidad de configurar otros modos de anlisis y de
interpretacin. Ese poder llevara a la presencia, ms que a una materialidad muda, al propio
espacio de representacin a travs del que interpretamos y traducimos. En las versiones ms
radicales del estudio antropolgico de los artefactos en la cultura material se ha querido ver
una superacin de la separacin purificadora entre objetos y objetos, manifestaciones
materiales y significados. Las cosas pueden ser tratadas como significados sui generis
(Henare et al. 2007). Los artefactos no se estudian, ni se ponen, en sus contextos, sino que
hay que aprender a reconocer los contextos que ellos producen. Dentro de una cierta lnea de
investigacin de la antropologa contempornea- jalonada por nombres decisivos como el
propio Latour, Roy Wagner, Marylin Strathern o Eduardo Viveiros de Castro- se abre el
anlisis a una pluralidad de ontologas o una ontologa comparativa, que pone en crisis las
determinaciones heredadas que insisten en distinguir al sujeto, nosotros, de todo lo que l
no es: lo no-occidental, lo no-moderno, lo-no humano. De lo aqu se trata, segn Viveiros de
Castro, es de redefinir a la antropologa como un saber menor (aunque el desafo puede
comprometer tambin a otras formas de anlisis) que, frente a las grandes divisiones, sea
capaz de hacer proliferar las pequeas multiplicidades, acceder a una idea de humanidad no
separada, no finalizada, no clausurada. Proliferacin de las multiplicidades no significa
superacin de los lmites que unen y separan a los signos y al mundo, a las personas y a las
cosas, nosotros y ellos, humanos y no humanos, sino plegar, difractar y flexionar las lneas
de particin en curvas infinitamente complejas (Viveiros de Castro 2010: 20-21).

Los procesos de produccin de conocimiento no solo constituyen los objetos, los hechos y
las situaciones que se asoman a estudiar, sino que alteran y reconfiguran al pensamiento y al
sujeto. Son actividades de articulacin, construcciones semitico-materiales coproducidas y
sufridas por agentes mltiples y distintos, humanos y no-humanos, en las que se pliegan
mutuamente lo social, lo tcnico y lo orgnico (Gaca Selgas 2008). Creamos el mundo que
hay, pero l nos hace en el mismo movimiento a nosotros, nos ubica en el aqu-ahora que
llamamos presente. La cultura material, advierte Fernando Broncano (2011), no se compone
de artefactos, sino de artefactos que definen entornos reales en los que los seres humanos
hacen sus experiencias.

Pero entre las determinaciones que se ponen en crisis no estn solo las de la cultura y la
sociedad, sino tambin las de la historia. Si la materialidad puede ser definida como exceso,
esto significa que las imgenes no son simples reflejos de algo que sucede en otro lugar, ms
all de ellas. Ellas seran parte de un dominio figural, (esttico, entendido como esfera del
sentir) que insiste en ofrecer temporalidades desajustadas respecto a los modelos lineales de
comprensin del tiempo, y respecto al propio presente*. Frente al dictamen desptico del
pasado que clausura al presente como repeticin institucionalizada de lo mismo, atreverse a
recorrer los bordes vertiginosos del instante, del tiempo-ahora.

Las imgenes, separadas de sus soportes materiales, los signos que parecen alejarse del
lenguaje, apuntan menos hacia una simple desmaterializacin que a un orden nuevo de las
relaciones que los objetos se dicen unos a otros. Un anudamiento de todo con todo que, segn
Jos Luis Brea, insinuara una claridad que, en cualquier caso, no nos correspondera habitar:
slo en la intuicin de lo que la innecesidad del sentido es, podramos situar una imaginacin
crtica que reconociera en el orden del pensamiento, de la escritura, una figura de la claridad,
como unicidad- en la complejidad diversa- de las significaciones. Hay, recordaba este
pensador, una diferencia entre proclamar la presencia plena del sentido como trascendente
real y entender que toda obra es radicalmente ilegible, que el trabajo interpretativo es
interminable. Y hay, en fin, una diferencia entre sealar que la crtica es imposible y decretar
que ella ya es innecesaria. Frente a la presencia de los objetos y las imgenes siempre existe
el riesgo de quedarse sin palabras.

*Hago aqu un guio al debate que provoc en estas pginas (http://salonkritik.net/10-


11/2013/01/el_piano_de_sam_es_un_fetiche.php) el ensayo de Miguel ngel Hernndez-
Navarrro, Materializar el pasado, en el que detecta una tendencia benjaminiana, del arte y la
teora recientes a rescatar polmicamente el pasado (lo no dicho, lo minorizado, lo enterrado)
para contestar modelos lineales y teleolgicos de historicidad. Si bien esta propuesta est
muy atenta a los riesgos de reificacin (o simple mercantilizacin) del pasado que conlleva
esa materializacin, la discusin acababa en la idea de que la clave de tal estrategia
descansaba finalmente en un sujeto capaz de reconocer en los objetos y las imgenes
disrupciones y desestabilizaciones del tiempo. No estoy seguro de que con ello se salga del
juego de dualidades criticado ms arriba.

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Bal, M. (2004) El esencialismo visual y el objeto de los estudios visuales, en Estudios


Visuales, 2.
Brea, J.L. Idea de la claridad, en http://www.upv.es/laboluz/revista/pages/numero1/rev-
1/brea.htm
Broncano, F. (2012) La estrategia del simbionte. Cultura material para nuevas
humanidades. Delirio, Salamanca.
Garca Seglas, F. (2008) Epistemologa ciborg: de la representacin a la articulacin, en
Sdaba, I., y Gordo . (Coord.) Cultura digital y movimientos sociales. La Catarata. Madrid.
Henare, A. et al. (2007) Thinking through Things, en Henare, A., Holbraad, M., y Wastell,
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Moxey, K. (2009) Los estudios visuales y el giro icnico, en Estudios Visuales, 6.
Pinney, Ch. (2005) Things Happen: Or, from which moment does that object come?,en
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Viveiros de Castro, E. (2010) Metafsicas canbales. Katz, Buenos Aires.
Wolff, J. (2012) After Cultural Theory: The Power of Images, the Lure of Immmediacy,
en Journal of Visual Culture, 11:3.