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INDICE

1. EFLUENTES LQUIDOS, ORIGEN Y CARACTERIZACIN


CARACTERSTICAS GENERALES DEL AGUA
Concepto de contaminacin aplicado al agua.
Usos del agua
Contaminacin

FUENTES DE CONTAMINACIN DEL AGUA


Naturales:
Antropognicas
Origen domstico
Origen agrcola ganadero
Origen pluvial
Origen Navegacin
Origen industrial

TIPOS DE CONTAMINANTES DEL AGUA


1. Microorganismos patgenos:
2. Desechos orgnicos:
3. Sustancias qumicas inorgnicas:
4. Nutrientes vegetales inorgnicos:
Concepto de eutrofizacin
Agua eutrfica y oligotrfica
Nutrientes que eutrofizan las aguas
Fuentes de eutrofizacin
Medida del grado de eutrofizacin
Medidas para evitar la eutrofizacin
5. Compuestos orgnicos.
6. Sedimentos y materiales suspendidos.
7. Sustancias radiactivas:
8. Contaminacin trmica:

EFECTOS DE LA CONTAMINACIN DE LAS AGUAS


Efectos provocados por slidos en suspensin
Efectos provocados por los fenoles
Efectos provocados por las grasas y aceites
Efectos provocados por el calor
Efectos provocados por los detergentes
Efectos provocados por los hidrocarburos
Efectos provocados por las sustancias Hmicas.
Efectos provocados por la materia orgnica.
Efectos provocados por la materia inorgnica.
Efectos provocados por los Compuestos Orgnicos Sintticos
Efectos provocados por los organismos patgenos.

AUDITORA DE RESIDUOS Y CARACTERIZACIN


Auditora de residuos y emisiones
a) Preauditora
b) Auditora propiamente dicha
c) Postauditora

Caracterizacin de efluentes lquidos


Etapas del plan de monitoreo
Lugares de muestreo
Duracin del programa de extraccin de muestras
Tipo de muestras
Preservacin de las muestras
Volumen de las muestras
Extraccin manual de muestras
Extraccin automtica de muestras
Medicin del caudal afluente:
Determinaciones volumtricas:
Escurrimiento en caeras con descarga libre:
Medicin de velocidades y profundidad en caeras que trabajan parcialmente llenas
Vertederos
Aforadores de resalto

2. SISTEMAS DE TRATAMIENTO DE EFLUENTES LQUIDOS

TRATAMIENTOS DE LAS AGUAS RESIDUALES


Aguas Residuales domsticas
Caractersticas del agua residual domstica.
Caractersticas del agua residual industrial

DEPURACIN DE AGUAS RESIDUALES DOMSTICAS


Operaciones de una Planta Depuradora Tpica
Lnea de agua.
Lnea de lodos

RESUMEN
3. PROCESOS FISICOQUMICOS

COAGULACIN - FLOCULACIN
Coagulacin y floculacin
Estabilidad de los coloides
(1) Estabilizacin electrosttica
Potencial zeta
(2) Estabilizacin estrica:
4.- Desestabilizacin de coloides
(1) Compresin de la capa doble de iones
(2) Neutralizacin de cargas
(3) Captura con el precipitado (barrido)
(4) Adsorcin para permitir el enlace entre partculas

5.- Desestabilizacin de coloides en aguas residuales


5.1.- Coagulantes de hierro y aluminio
Propiedades de los coagulantes metlicos

Condiciones de coagulacin tpicas:

1. Concentracin coloidal elevada y baja alcalinidad.


2. Suspensiones con concentraciones de coloides elevadas y alta alcalinidad.
3. Concentracin de coloides baja y alta alcalinidad.
4. Baja concentracin de coloides y baja alcalinidad

5.2.- Polmeros sintticos orgnicos


6.- Floculacin
6.1.- Unidades de mezcla rpida y floculacin
6.2.- Diseo de floculadores

4. TRATAMIENTO BIOLGICO

PROCESOS DE TRATAMIENTO AERBICOS


1. REMOCIN DE LA MATERIA ORGNICA
1. SISTEMAS DE CULTIVO SUSPENDIDO
1.1. Descripcin fsica del sistema de barros activados
1.2. Variantes del proceso de barros activados
Barro activado convencional
Barro activado de aeracin decreciente (tapered aeration)
Barro activado de aeracin escalonada (step aeration)
Barro Activado de estabilizacin por contacto
Barro activado de mezcla completa
Barro activado de aeracin extendida
Barro activado con oxgeno puro
1.3. Criterios de aplicacin del sistema de barros activados
1.4. Ventajas y desventajas del sistema de barros activados
Aeracin gradual (tapered aeration)
Aeracin escalonada (step aeration)
Estabilizacin por contacto
Mezcla completa
Aeracin extendida
1.5. Operacin del sistema de barros activados
1.5.1. Aeracin y control del oxgeno disuelto
1.5.2. Mtodos de control de la recirculacin de los barros activados
Caudal de recirculacin constante
Caudal de recirculacin proporcional
Caudal de recirculacin variable
Tcnicas para determinar el caudal de recirculacin
1.5.3. Mtodos de control de la purga de barros activados
Velocidad de respuesta del sistema
Medicin de biomasa
Mantenimiento del tiempo de retencin celular promedio constante
Mantenimiento de la relacin sustrato a microorganismos (F/M) constante
Mantenimiento constante de la concentracin de slidos suspendidos en el lquido mezcla (SSLM)
Seguimiento de la calidad del barro
1.6. mbito de variacin del tiempo de retencin celular

2. SISTEMAS DE PELCULA FIJA


2.1. Lechos percoladores
2.1.1. Descripcin fsica
Material de relleno
Estructura de contencin
Distribuidor
Sistema de drenaje
Configuracin del lecho percolador
2.1.2. Principios de funcionamiento
2.1.3. Clasificacin de lechos percoladores
Lechos percoladores de carga baja
Lechos percoladores de carga media y alta
Lechos percoladores de carga muy alta
Pretratamiento
2.1.4.- Ventajas y desventajas
2.2. Discos biolgicos rotativos
2.2.1. Descripcin fsica
2.2.2. Criterios de aplicacin de los discos biolgicos rotativos
2.2.3. Ventajas y desventajas de los discos biolgicos rotativos

3. SISTEMAS DE LAGUNAS
3.1. Lagunas de estabilizacin
Lagunas anaerbicas
Remocin de barros
Lagunas Facultativas
Lagunas de maduracin
Lagunas en serie
Consideraciones de diseo
Aspectos prcticos de diseo y construccin de lagunas
1. Balance hdrico
2. Seleccin del sitio
3. Nmero y geometra de las unidades
4. Medicin de caudales
5. Dispositivos de reparticin
6. Dispositivos de entrada, interconexin y salida
7. Movimiento de tierra
8. Revestimiento
3.2. Lagunas aeradas
3.2.1. Tipos de lagunas aeradas
3.2.1.1 Lagunas aeradas aerobias
3.2.1.2. Lagunas aeradas facultativas
3.2.1.3. Lagunas aeradas con decantacin final

PROCESOS DE TRATAMIENTO ANAERBICOS


1. Caractersticas del proceso anaerbico
Diferencias entre los procesos biolgicos aerbicos y anaerbicos
Generacin de lodo
Puesta en marcha
Temperatura
Conservacin de energa
Espacio de instalacin
Tasa de decaimiento
1.2 Etapas del proceso anaerbico
1.3 Estabilidad del proceso anaerbico
2. Factores ambientales
2.1 Temperatura
2.2 pH y alcalinidad
2.3 Sustancias txicas
Toxicidad por sales
Toxicidad por amonaco
Toxicidad por sulfuro
Toxicidad por metales pesados
2.4 Nutrientes
3. Reactores biolgicos
4. Aplicabilidad del proceso anaerbico
Caractersticas de un agua residual para a la aplicar un sistema de tratamiento anaerbico
Concentracin de materia orgnica
Temperatura
Alcalinidad
Potencial de generacin de metano
5. Estabilizacin anaerbica de lodos

PROCESOS DE REMOCIN DE NUTRIENTES


1. Remocin de nitrgeno
1.1. Nitrificacin
1.2. Procesos de nitrificacin
1.2.1. Procesos de cultivo suspendido
Etapa nica
Etapas separadas
1.2.2. Cultivo fijo
Etapas separadas
1.2. Denitrificacin
1.2.1. Sistemas de denitrificacin
Sistemas de denitrificacin combinados
Sistema de etapas separadas
1.3. Remocin de fsforo
4. CINETICA DE PROCESOS BIOLOGICOS AEROBICOS

Reproduccin y crecimiento
Principios para recordar
Procesos biolgicos
Crecimiento de biomasa por sntesis celular (Monod)
Velocidad especifica neta de crecimiento de biomasa activa (Monod)
Velocidad neta de crecimiento de biomasa activa
Velocidad de utilizacin de substrato
Reactor sin reciclo
Balance de masa
Reactor con recirculacin
Volumen de la cmara de aeracin
1. EFLUENTES LQUIDOS, ORIGEN Y CARACTERIZACIN

CARACTERSTICAS GENERALES DEL AGUA

A pesar de que el agua es una de las sustancias ms comunes que se encuentran en la


naturaleza, presenta caractersticas muy particulares, que la hacen anmala en casi todas sus
propiedades fsico-qumicas, y posiblemente una de las ms complejas de todas las que estn
constituidas por un nico compuesto qumico. Su singularidad radica, en la facilidad con que sus
molculas forman grandes agregados tridimensionales cuando est en estado liquido. Esto la
diferencia de los fluidos normales y explica los altos valores de viscosidad, tensin superficial y
temperaturas de fusin y ebullicin.

La estructura molecular del agua en forma de racimos, todava no muy bien conocida, se debe a
que los tomos de hidrgeno no estn geomtricamente alineados con el oxgeno central, sino
que se encuentran plegados formando un ngulo de 105, lo que da lugar a una dipolaridad y a
enlaces de hidrgeno entre molculas adyacentes. La verdadera molcula de agua sera, pues
(H2O)n, variando el valor de n con las condiciones de presin y temperatura. Debido a la
disposicin especial plegada de la molcula, el agua tiene una gran capacidad de disolucin,
siendo esta propiedad, precisamente, la que hace ms vulnerable su calidad. Otra caracterstica
del agua es su gran estabilidad, incluso a altas temperaturas. A 2700C, nicamente el 11% se
disocia en molculas de hidrgeno y de oxgeno. De esto se deriva que la cantidad total de agua
en la tierra permanece constante durante largos perodos de tiempo, si bien su estado y situacin
vara, formando lo que se ha dado en llamar el ciclo hidrolgico (Figura 1). En determinadas
circunstancias el vapor de agua existente en la atmsfera precipita en forma de lluvia o nieve.
Parte del agua cada sobre la tierra se evapora directamente; otra parte, vuelve a la atmsfera a
travs de la evapotranspiracin vegetal; el resto llega, por caminos ms o menos complejos
superficiales o subterrneos, al mar, donde, por evaporacin, es restituida a la atmsfera,
completndose as el ciclo.

FIGURA 1 Ciclo del agua

La masa de agua terrestre se clasifica en dos grandes subsistemas: superficiales (marinas y


continentales) y subterrneas. Las aguas subterrneas son las que se encuentran en las capas
interiores de la tierra, en forma de corrientes o estancadas, constituyendo horizontes o capas
acuferas que afloran a la superficie de la tierra por fuentes o manantiales, o bien es extrada por
medio de pozos. Las caractersticas fsicoqumicas del agua son esencialmente constantes y
dependen fundamentalmente de la naturaleza de las rocas que atraviesan. En general, no
contienen materia viva. Las aguas superficiales (mares, ros, lagos, etc.) poseen una composicin
fsicoqumica variable, dependiendo de factores geolgicos, geogrficos, climticos y biolgicos.
Las aguas marinas poseen una composicin bastante homognea de los elementos mayoritarios
(cloruro, sodio, sulfato, magnesio, etc.). En el seno de las aguas superficiales se desarrollan y
viven un gran nmero de organismos que dependen del medio para su existencia. La gran
accesibilidad de esta agua para el hombre ha permitido su uso para diversos fines, y cada uno de
estos usos lleva un criterio de calidad de agua asociado.
Cuando el agua pasa a la atmsfera por evaporacin es agua destilada de mxima pureza, sin
embargo, a lo largo del ciclo hidrolgico se va cargando de otras sustancias que determinan, en el
momento de su utilizacin, las caractersticas de su calidad.
Aunque ya en la atmsfera el agua de lluvia recibe impurezas por gases, aerosoles, polvo y sales,
si nos limitamos al ciclo natural en el sentido de no considerar causas de contaminacin debidas
de una u otra forma a la actividad humana, la mayor parte de las impurezas del agua provienen de
las formaciones geolgicas por las que discurre o en las que se almacena y que, en mayor o
menor grado, va disolviendo. Por ello, la geologa es un factor determinante de la composicin del
agua y, en definitiva, de su calidad natural. As, por una parte, el agua, de acuerdo con la litologa
de las formaciones geolgicas con las que est en contacto, resulta cida o alcalina, con alto o
bajo contenido de sales disueltas, con preponderancia de carbonatos, sulfatos, cloruros, etc.
Por otra parte, el contacto con formaciones minerales puede ser ocasin para que en el agua se
encuentren determinados elementos como el hierro, manganeso, cobre o mercurio cuya
procedencia natural conviene conocer para diferenciarla de la contaminacin posterior. La
composicin qumica y biolgica que las aguas llegan a tener de forma natural se modifica por la
recepcin de efluentes, de muy diferentes caractersticas, originados por la actividad humana.
Esta composicin final es la que determina la calidad del agua en un determinado momento.

Concepto de contaminacin aplicado al agua.


Afirmar que un agua se encuentra contaminada o no depende de un concepto relativo, ya que no
se puede hacer una clasificacin absoluta de la calidad del agua. El agua destilada que, desde el
punto de vista de su pureza, tiene el ms alto grado de calidad, no es adecuada para beber. Esto
nos indica que el grado de calidad del agua ha de referirse a los usos a que se destina. La
determinacin del estado de la calidad de un agua est referida a los usos previstos para ella.

De igual manera, el concepto de contaminacin estar referido a los usos posteriores del agua.
Desde un punto de vista normativo, se entiende por contaminacin:

Usos del agua


_ Agua destinada a la produccin de agua potable
_ Agua destinada al consumo y usos domsticos
_ Agua destinada a fines industriales.
_ Agua destinada a fines agrcolas:
Riego.
Consumo de los animales.
_ Agua destinada a actividades recreativas:
Contacto primario con el agua.
Contacto secundario con el agua.
_ Vida acutica:
Especies sensibles a la contaminacin.
Especies tolerantes a la contaminacin.
El agua destinada al consumo pblico deber tener el tratamiento adecuado con el fin de obtener
una calidad de agua potable. En este caso, hay que tener como marco de referencia que el fin
ltimo de garantizar la calidad del agua potable es la proteccin de la salud pblica. La calidad de
agua necesaria para muchas industrias suele ser inferior a la requerida para bebida o usos
domsticos. No obstante, hay ciertas industrias que necesitan aguas tratadas ms
cuidadosamente (Ej.: industria electrnica). La calidad mnima necesaria para poder utilizarla en
cada uno de los procesos industriales es distinta segn que el agua sea utilizada o consumida. La
utilizacin implica la devolucin ntegra del volumen de agua tomada para un determinado
proceso, mientras que el consumo implica que el agua se incorpora al producto elaborado,
pasando a formar parte de l.
No todas las aguas son aptas para riego, dependiendo su mayor o menor bondad, no slo de su
contenido inico en calidad y cantidad, sino de otra serie de factores tales como, entre otros, la
permeabilidad del suelo, su pH, tipo de cultivo a irrigar, sistema de riego, etc.

Contaminacin: La accin y el efecto de introducir materias o formas de energa que impliquen


una alteracin perjudicial de la calidad del agua en relacin con los usos posteriores o con su
funcin ecolgica.
FUENTES DE CONTAMINACIN DEL AGUA
La contaminacin de las aguas puede proceder de fuentes naturales o de actividades humanas.
En la actualidad la ms importante, sin duda, es la provocada por el hombre. El desarrollo y la
industrializacin suponen un mayor uso de agua, una gran generacin de residuos, muchos de los
cuales van a parar al agua y el uso de medios de transporte que, en muchas ocasiones, son
causa de la contaminacin de las aguas.
Las aguas superficiales son en general ms vulnerables que las aguas subterrneas a la
contaminacin de origen antrpico, debido a su exposicin directa a la actividad humana. Como
contrapartida, una fuente superficial puede restaurarse ms rpidamente que una fuente
subterrnea a travs de ciclos de escorrenta estacionales.
Los efectos sobre la calidad del agua sern distintos para lagos y embalses que para ros, ya que
el tiempo de permanencia del agua en los cuerpos semi-cerrados es muy superior. De all que el
vertido de nutrientes conduzca al desarrollo de algas y plantas acuticas.
Asimismo, el impacto sobre el agua subterrnea ser muy diferente si el suelo est constituido por
roca o por arena y grava, ya que a mayor permeabilidad del suelo mayor ser la posibilidad de
afectar la calidad del acufero.

Naturales: Normalmente las fuentes de contaminacin natural son muy dispersas y no provocan
concentraciones altas de contaminantes, excepto en algunos lugares muy especficos. La
contaminacin de origen humano, en cambio, se concentra en zonas limitadas y, para la mayor
parte de los contaminantes, es mucho ms peligrosa que la natural. Los factores naturales no
pueden controlarse fcilmente y pueden tener un impacto significativo sobre la calidad de una
fuente de agua. Los factores que se deben considerar son: clima, caractersticas de la cuenca,
geologa, crecimiento microbiolgico, fuego, intrusin salina y estratificacin trmica o de
densidad.

Antropognicas: Los factores antropognicos que afectan la calidad de las fuentes de agua
suelen categorizarse en dos tipos: puntuales y no puntuales. Las puntuales son aquellas fuentes
de contaminacin caracterizadas por descargas nicas o discretas, en las que los contaminantes
se vuelcan desde una nica rea geogrfica aislada o confinada. Por otra parte las no puntuales,
involucran fuentes de contaminacin difusas y comprenden actividades que abarcan un rea
mayor, pudiendo causar la contaminacin general del agua subterrnea por lo cual son ms
difciles de controlar que las fuentes puntuales. Entre las fuentes puntuales se cuentan: descargas
de efluentes domsticos, descargas de efluentes industriales, operaciones con residuos
peligrosos, drenaje en minas, derrames y descargas accidentales

Las fuentes no puntuales se pueden clasificar en las provenientes de: la agricultura y la ganadera,
del drenaje urbano, de la explotacin del suelo, de los rellenos sanitarios, de la deposicin
atmosfrica y de distintas actividades recreativas.

A continuacin se destacan algunas caractersticas de las aguas residuales generadas por las
distintas actividades humanas: domsticas, agrcola-ganaderas, pluviales, de la navegacin e
industriales.

Origen domstico
Las aguas residuales domsticas son las que provienen de ncleos urbanos. Contienen
sustancias tales como restos de alimentos, deyecciones, basuras, productos de limpieza, jabones,
etc. La contaminacin provocada por un agua residual urbana se estima en funcin de su caudal,
de su concentracin en materias en suspensin y de su contenido de materia orgnica medida
como demanda biolgica de oxgeno (DBO). Se admite que un habitante de una comunidad en un
pas o regin determinados, y segn las condiciones de abastecimiento de agua, nivel de vida y
sistemas de alcantarillado disponible, vierte diariamente una cantidad media de contaminacin.
Esta emisin se ha estimado en un valor de entre 60 y 70 g DBO/da y un valor similar para
slidos en suspensin. De este modo queda definida la base del equivalente-habitante. En
general, la dotacin de agua se sita en el rango de los 100 - 300 L/hab.da. En las grandes
ciudades este valor puede incrementase por factores como el uso comercial, el riego de jardines y
la limpieza pblica. Generalmente el caudal de aguas residuales domsticas generado por una
poblacin pequea presenta una variacin diaria de tipo sinusoidal. El mximo suele presentarse
al medioda, los valores medios a las 9 de la maana y a las 7 de la tarde y el valor mnimo hacia
las 6 de la maana (Figura 3).
Cuando se trata de una concentracin urbana importante, las variaciones entre el caudal diurno y
nocturno se ven atenuadas por la capacidad de acumulacin de la propia red colectora.

Figura 3 Variacin tpica del caudal de agua residual domstica

Fsicamente el agua residual domstica presenta un color gris y diversas materias flotantes.
Qumicamente contiene gran cantidad de materia orgnica. Biolgicamente contiene gran cantidad
de microorganismos, algunos de los cuales pueden transmitir enfermedades. Una de las
caractersticas principales de un agua residual urbana es su biodegradabilidad, es decir, la
posibilidad de depurarla mediante tratamientos biolgicos, siempre que pueda darse a las
bacterias una alimentacin equilibrada en nitrgeno y fsforo, nutrientes indispensables. Es
conveniente que las aguas residuales lleguen a la planta de tratamiento en un estado
suficientemente fresco, ya que un agua sptica puede provocar inconvenientes para su
tratamiento, tanto en lo que se refiere a la operacin de la instalacin como al correcto
funcionamiento de los procesos biolgicos.

Origen agrcola ganadero


Estas aguas residuales son el resultado del riego y de otras labores como las actividades de
limpieza ganadera, que pueden aportar al agua grandes cantidades de estircol y orines, es decir,
mucha materia orgnica, nutrientes y microorganismos.
Tradicionalmente uno de los mayores problemas que ha originado la agricultura ha sido la
contaminacin difusa, siendo la ms importante la provocada por nitratos. Dado que se trata de
actividades extendidas en grandes reas, muchas veces resulta prcticamente imposible su
depuracin. Sin embargo, con el aumento reciente de la cra de ganado en establos (feedlot) la
tendencia a dispersar la contaminacin se viene revirtiendo. Por esta razn se va haciendo
imperiosa la necesidad de tomar medidas precisas para prevenir la contaminacin por nitratos de
las aguas subterrneas. Asimismo el vertido directo de estos efluentes sobre las aguas
superficiales favorece el proceso de eutrofizacin.

En el Cuadro 1 se presenta la equivalencia entre la generacin de materia orgnica domstica por


un habitante residencial y diferentes tipos de plazas institucionales. Asimismo se muestra la
equivalencia correspondiente con la cra de animales domsticos.
Cuadro 1 - Poblacin equivalente para generadores de materia orgnica (DBO)

Nota: El equivalente de poblacin es el volumen de agua residual o la carga contaminante


producida por una persona en una vivienda normal.

Origen pluvial
Al llover, el agua arrastra toda la suciedad que encuentra a su paso, presentndose ms turbia
que la que se deriva del consumo domstico. En las ciudades esta agua arrastra aceites, materia
orgnica y contaminantes de la atmsfera, y en el campo arrastra pesticidas, abonos, etc.
En la industria las aguas pluviales arrastran las sustancias que han cado sobre el terreno,
pudiendo presentar un gran problema si son sustancias toxicas. Adems, si existe acumulacin de
residuos en zonas no preparadas para ello, los lixiviados de los residuos sern arrastrados. Es
conveniente que la red de aguas pluviales sea independiente respecto de la colectora que
conduce el agua residual industrial. Segn la composicin que tenga el pluvial, se decidir si se
desviar a un tanque o laguna pulmn la primera fraccin del agua de lluvia, para ms tarde
enviarla a la instalacin depuradora o bien se volcar directamente al cuerpo de agua superficial.

Origen Navegacin
La navegacin produce diferentes tipos de contaminacin, especialmente con hidrocarburos. Los
vertidos de petrleo, accidentales o no, provocan importantes daos ecolgicos. Segn el estudio
realizado por el Consejo Nacional de Investigacin de los EEUU, en 1985 se vertieron al mar unas
3.200.000 Toneladas de hidrocarburos. A lo largo de la dcada de los ochenta se tomaron
diversas medidas para disminuir la contaminacin de los mares y la Academia de las Ciencias de
EEUU estimaba que se haban reducido en un 60% los vertidos durante estos aos. Se puede
calcular que en 1989 se vertieron al ocano algo ms de 2.000.000 de toneladas. De esta cifra el
mayor porcentaje corresponde a las aguas residuales urbanas y a las descargas industriales (en
total ms del 35%). Otro tercio correspondera a vertidos procedentes de buques y el resto a
filtraciones naturales e hidrocarburos que llegan a travs de la atmsfera.

Convenios como el Marpol (Disminucin de la polucin marina procedente de tierra) de 1974 y


actualizado en 1986 y otros, han impulsado una serie de medidas para frenar este tipo de
contaminacin.
La liberacin de petrleo al mar tambin puede darse como consecuencia de un acto de
terrorismo ambiental o como resultado de la guerra. En febrero de 1991 ocurri el peor de los
derrames de petrleo, en el Golfo Prsico durante la guerra entre Irak y una coalicin de pases
encabezados por los Estados Unidos. Cinco barcos petroleros kuwaites cargados completamente
con petrleo crudo fueron arrojados al mar. Se estim que 525 millones de litros de petrleo crudo
fueron arrojados al Golfo Prsico, lo que equivale a 1.8 veces el volumen de petrleo derramado
en el accidente del buque-tanque Castillo de Bolvar, frente a Ciudad del Cabo, Sudfrica, en
1983, y 13 veces el volumen de petrleo arrojado por el accidente del buque-tanque Exxon Valdez
en el Golfo del Prncipe Guillermo, Alaska, en 1989.

Origen industrial
Los procesos industriales generan una gran variedad de aguas residuales, que pueden tener
orgenes muy distintos en funcin de los usos ms frecuentes a los que se destine el agua:
Produccin de energa por vaporizacin, en centrales convencionales o nucleares.
Transporte de calor para condensacin de vapor o refrigeracin de fluidos de aparatos.
Transporte de materias primas o de desechos como en la industria conservera, carbn en los
lavaderos, fibras en papeleras, etc.
Fabricacin de productos en papeleras, industrias textiles y alimentarias.
Transporte de iones en procesos de tratamiento de superficies metlicas.
Enjuague de piezas o lavado de productos en tratamientos de superficies, semiconductores,
industrias agrcolas, etc.
Figura 4 Restauracin costera luego de un derrame de petrleo
Lavado de gases utilizado en la industria metalrgica y en las industrias qumicas.
Preparacin de baos de electroforesis, aceites solubles, etc.

Por lo tanto, los tipos de aguas residuales obtenidas sern las utilizadas como medio de
transporte de sustancias y calor en lavado y enjuague, en las transformaciones qumicas, como
disolvente y subproducto de procesos fsicos de filtracin o destilacin, etc. Con independencia del
posible contenido de sustancias similares a los vertidos de origen domstico, pueden aparecer
tambin sustancias propias de cada actividad industrial: iones metlicos, hidrocarburos,
detergentes, pesticidas, etc. Los residuos orgnicos de algunas industrias, por ejemplo las de
pasta de papel, pueden ser similares o ms concentrados que los de una comunidad mediana.
Los contaminantes pueden encontrarse en forma disuelta o en suspensin, y ser orgnicos e
inorgnicos por su naturaleza qumica.
Cuadro 2 Contaminantes en aguas residuales industriales
TIPOS DE CONTAMINANTES DEL AGUA

Los contaminantes del agua se pueden clasificar de muy diferentes maneras. Una posibilidad
bastante usada es agruparlos en los siguientes ocho grupos:

1. Microorganismos patgenos:
Son los diferentes tipos de bacterias, virus, protozoos y otros organismos que transmiten
enfermedades como el clera, tifus, gastroenteritis diversas, hepatitis, etc. En los pases en vas
de desarrollo las enfermedades producidas por estos patgenos son uno de los motivos ms
importantes de muerte prematura, sobre todo de nios. Normalmente estos microbios llegan al
agua en las heces y otros restos orgnicos que producen las personas infectadas. Por esta razn,
un buen ndice para medir la salubridad de las aguas, en lo que se refiere a estos
microorganismos, es el nmero de bacterias coliformes presentes en el agua. La OMS
(Organizacin Mundial de la Salud) recomienda que en el agua de bebida haya 0 colonias de
coliformes por 100 ml de agua.

2. Desechos orgnicos:
Son el conjunto de residuos orgnicos producidos por los seres humanos, ganado, etc. Incluyen
heces y otros materiales que pueden ser descompuestos por microorganismos. Cuando este tipo
de desechos se encuentran en exceso, la proliferacin de bacterias agota el oxgeno disuelto del
cuerpo receptor, y ya no pueden vivir en estas aguas peces ni otros organismos o
microorganismos que necesiten oxgeno (aerbicos). La cantidad de oxgeno disuelto (OD) en el
cuerpo receptor es un buen ndice de la contaminacin por materia orgnica, generalmente
medida mediante la Demanda Biolgica de Oxgeno (DBO).

3. Sustancias qumicas inorgnicas:


En este grupo estn incluidos cidos, sales y metales txicos como el mercurio y el plomo. Si
estn en cantidades altas pueden causar graves daos a los seres vivos, disminuir los
rendimientos agrcolas y corroer los equipos que se usan para trabajar con el agua.

4. Nutrientes vegetales inorgnicos:


Nitratos y fosfatos son sustancias solubles en agua que las plantas necesitan para su desarrollo,
pero si se encuentran en cantidad excesiva inducen el crecimiento desmesurado de algas y otros
organismos provocando la eutrofizacin de las aguas. Cuando estas algas y otros vegetales
mueren, al ser descompuestos por los microorganismos, se agota el oxgeno y se hace imposible
la vida de otros seres vivos. El resultado es un agua maloliente e inutilizable.

Concepto de eutrofizacin
Un ro, un lago o un embalse sufren eutrofizacin cuando sus aguas se enriquecen en nutrientes.
Podra parecer a primera vista que es bueno que las aguas estn bien repletas de nutrientes,
porque as podran vivir ms fcilmente los seres vivos. Pero la situacin no es tan sencilla. El
problema est en que si hay exceso de nutrientes crecen en abundancia las plantas y otros
organismos. Ms tarde, cuando mueren, se descomponen liberando gases que producen malos
olores y le dan un aspecto nauseabundo, disminuyendo as su calidad en forma drstica. El
proceso de descomposicin consume una gran cantidad del oxgeno disuelto y las aguas dejan de
ser aptas para la mayor parte de los seres vivos. El resultado final es un ecosistema casi
destruido.

Agua eutrfica y oligotrfica


Cuando un lago o embalse es pobre en nutrientes (oligotrfico) tiene las aguas claras, la luz
penetra bien, el crecimiento de las algas es pequeo y mantiene a pocos animales. Las plantas y
animales que se encuentran son los caractersticos de aguas bien oxigenadas como las truchas.
Al ir cargndose de nutrientes el lago se convierte en eutrfico. Crecen las algas en gran cantidad
con lo que el agua se enturbia. Las algas y otros organismos, cuando mueren, son
descompuestos por la actividad de las bacterias con lo que se consume el oxgeno. No pueden
vivir peces que necesitan aguas ricas en oxgeno, por eso en un lago de estas caractersticas
encontramos carpas, bagres y organismos tpicos de aguas poco ventiladas. Avanzando en el
proceso de eutroficacin se producen descomposiciones anaerbicas acompaadas de malos
olores. Las aguas son turbias y de poca calidad desde el punto de vista del consumo humano o de
su uso para actividades deportivas. El fondo del lago se va rellenando de sedimentos y su
profundidad va disminuyendo.
Nutrientes que eutrofizan las aguas
Los nutrientes que ms influyen en este proceso son los fosfatos y los nitratos. En algunos
ecosistemas el factor limitante es el fosfato, como sucede en la mayora de los lagos de agua
dulce, pero en muchos mares el factor limitante es el nitrgeno para la mayora de las especies de
plantas. En los ltimos 20 o 30 aos las concentraciones de nitrgeno y fsforo en muchos mares
y lagos casi se han duplicado. La mayor parte les llega por los ros. En el caso del nitrgeno, una
elevada proporcin (alrededor del 30%) llega a travs de la contaminacin atmosfrica. El
nitrgeno es ms mvil que el fsforo y puede ser lavado a travs del suelo o saltar al aire por
evaporacin del amoniaco o por desnitrificacin. El fsforo es adsorbido con ms facilidad por las
partculas del suelo y es arrastrado o bien disuelto por las aguas de escorrenta superficiales.
En condiciones naturales entra a un sistema acutico menos de 1Kg de fosfato por hectrea y
ao. Con los vertidos humanos esta cantidad aumenta considerablemente. Durante muchos aos
los jabones y detergentes fueron los principales causantes de este problema. En las dcadas de
los 60 y 70 el 65% del peso de los detergentes era un compuesto de fsforo, el tripolifosfato
sdico, que se usaba para "sujetar" (quelar) a los iones Ca, Mg, Fe y Mn. De esta forma se
consegua que estos iones no impidieran el trabajo de las molculas surfactantes que son las que
hacen el lavado. Estos detergentes tenan alrededor de un 16% en peso de fsforo. El resultado
era que los vertidos domsticos y de lavanderas contenan una gran proporcin de ion fosfato. A
partir de 1973 Canad primero y luego otros pases, prohibieron el uso de detergentes que
tuvieran ms de un 2,2% de fsforo, obligando as a usar otros quelantes con menor contenido de
este elemento. Algunas legislaciones han llegado a prohibir los detergentes con ms de 0,5% de
fsforo.

Fuentes de eutrofizacin
a) Eutrofizacin natural: La eutrofizacin es un proceso que se va produciendo lentamente de
forma natural en todos los lagos del mundo, porque todos van recibiendo nutrientes.
b) Eutrofizacin de origen humano: Los vertidos humanos aceleran el proceso hasta convertirlo,
muchas veces, en un grave problema de contaminacin. Las principales fuentes de eutrofizacin
son:
Los vertidos urbanos, que llevan detergentes y desechos orgnicos
Los vertidos ganaderos y agrcolas, que aportan fertilizantes, desechos orgnicos y otros
residuos ricos en fosfatos y nitratos.

Medida del grado de eutrofizacin


Para conocer el nivel de eutrofizacin de un agua determinada se suele medir el contenido de
clorofila de algas en la columna de agua y este valor se combina con otros parmetros como el
contenido de fsforo y de nitrgeno y el valor de penetracin de la luz.

Medidas para evitar la eutrofizacin


Lo ms eficaz para luchar contra este tipo de contaminacin es disminuir la cantidad de fosfatos y
nitratos en los vertidos, usando detergentes con baja proporcin de fosfatos, empleando menor
cantidad de detergentes, no abonando en exceso los campos, usando los desechos agrcolas y
ganaderos como fertilizantes, en vez de verterlos, etc. En sntesis las, principales medidas para
retardar la eutrofizacin son:
Tratar las aguas residuales en estaciones depuradoras de aguas residuales que incluyan
tratamientos biolgicos y qumicos que retengan el fsforo y el nitrgeno.
Almacenar adecuadamente el estircol que se genera y utiliza en agricultura.
Usar los fertilizantes ms eficientemente.
Reducir la erosin hdrica. Esto se puede lograr cambiando las prcticas de cultivo a otras
menos contaminantes. As, por ejemplo, retrasar el arado y la preparacin de los campos para el
cultivo hasta la primavera y plantar los cultivos de cereal en otoo asegura tener cubiertas las
tierras con vegetacin durante el invierno con lo que se reduce la erosin.
Reducir las emisiones de xidos de nitrgeno (NOx) y amonaco.

5. Compuestos orgnicos.
Muchas molculas orgnicas como las provenientes del petrleo, combustibles, plsticos,
plaguicidas, disolventes, detergentes, etc. acaban en el agua y permanecen, en algunos casos
largos perodos de tiempo, porque, al ser productos fabricados por el hombre tienen estructuras
moleculares complejas difciles de degradar por los microorganismos.
6. Sedimentos y materiales suspendidos.
Muchas partculas arrancadas del suelo y arrastradas a las aguas superficiales, junto con otros
materiales que hay en suspensin en las aguas, son, en trminos de masa total, la mayor fuente
de contaminacin del agua. La turbidez que provocan en el agua dificulta la vida de algunos
organismos, y los sedimentos que se van acumulando destruyen sitios de alimentacin o desove
de los peces, rellenan lagos o pantanos y obstruyen canales, ras y puertos.

7. Sustancias radiactivas:
Los istopos radiactivos solubles pueden estar presentes en el agua y, a veces, se pueden ir
acumulando a lo largo de las cadenas trficas, alcanzando concentraciones considerablemente
ms altas en algunos tejidos vivos que las que tenan en el agua.

8. Contaminacin trmica:
El agua caliente liberada por centrales de energa o procesos industriales eleva, en ocasiones, la
temperatura de ros o embalses con lo que disminuye su capacidad de contener oxgeno e
incrementa la actividad metablica de los microorganismos.

EFECTOS DE LA CONTAMINACIN DE LAS AGUAS


Los contaminantes del agua, ya sean introducidos por va domstica, industrial o agrcola, pueden
producir en general, numerosos tipos de efectos que debern estudiarse en funcin del uso que
se quiera dar al agua, o bien, dentro de la perspectiva de tener agua de mejor calidad, con el
objetivo de preservar la vida acutica y poderla dedicar a fines recreativos o puramente estticos.
A continuacin se mencionan los principales efectos que producen los elementos contaminantes,
ya sean sobre el hombre, los ecosistemas o los materiales.
Hay que destacar, adems de los efectos que el agua contaminada puede producir por su
consumo directo, aquellos que se originan indirectamente, como es el caso de la produccin de
alimentos con agua contaminada o la transmisin de enfermedades (huspedes intermedios).

Efectos provocados por slidos en suspensin


Los slidos en suspensin absorben la radiacin solar, de modo que disminuyen la actividad
fotosinttica de la vegetacin acutica. Al mismo tiempo obstruyen los cauces, embalses y lagos.
Tambin intervienen en los procesos de produccin industrial y pueden favorecer la corrosin de
los materiales y encarecer el costo de la depuracin del agua.

Efectos provocados por los fenoles


Los peces, especialmente las especies grasas como la trucha, el salmn y las anguilas, acumulan
los contaminantes derivados de los fenoles. Pero el mayor problema con los fenoles consiste en
que cuando llegan a la etapa de cloracin de las plantas potabilizadoras convencionales, dan
lugar a la formacin de clorofenoles, confiriendo al agua un sabor muy desagradable, incluso en
concentraciones muy bajas medidas en unidades de microgramos por litro (a veces se indican
como partes por billn ppb-).

Efectos provocados por las grasas y aceites


El hecho de que sean menos densos que el agua e inmiscibles con ella, hace que se difundan por
la superficie, de modo que pequeas cantidades de grasas y aceites pueden cubrir grandes
superficies de agua. Adems de producir un impacto esttico, reducen la reoxigenacin a travs
de la interfase aire-agua, disminuyendo el oxgeno disuelto y absorbiendo la radiacin solar,
afectando a la actividad fotosinttica y, en consecuencia, la produccin interna de oxgeno
disuelto. Por esta razn, encarecen los tratamientos de depuracin, y algunos aceites,
especialmente los minerales, suelen ser txicos.

Efectos provocados por el calor


El principal efecto es la disminucin del oxgeno disuelto. Del mismo modo, puede actuar
directamente sobre el metabolismo de los animales acuticos. El aumento de temperatura
incrementa las velocidades de reaccin biolgicas y la solubilidad de algunos compuestos.

Efectos provocados por los detergentes


La bioconcentracin no es el nico problema medioambiental producido por los detergentes. La
dificultad que provocan para el acceso del oxgeno a la masa de agua a causa de la espuma en su
superficie es uno de los problemas principales. Por otra parte, el hecho de aumentar la toxicidad
del 3,4-benzopireno, otro micro contaminante de enorme accin cancergena es significativo. Sin
embargo, el verdadero problema medioambiental causado por los detergentes reside en los
polifosfatos incluidos en su formulacin para ablandar el agua.

Efectos provocados por los hidrocarburos


Los ms destacables por su peligrosidad son los hidrocarburos aromticos policiclicos (PAHs),
(ncleos aromticos condensados), no slo presentes en pequesima cantidad en el petrleo
sino tambin en los bosques de abetos y hayas. Son cancergenos y, en particular el benzopireno
que es el mejor estudiado-, en el que se ha observado un corto periodo de latencia. A pesar de
su enorme liposolubilidad, apenas se acumulan en el tejido graso ya que se metabolizan pronto,
siendo uno de sus metabolitos el agente cancergeno. Constituyen un gran nmero, y por ello se
suele limitar su anlisis a los seis ms frecuentes: fluoranteno; 3,4-benzofluorantenos; 11,12-
benzofluoranteno; 3,4-benzopireno; 1,12-benzopireno; indeno-1,2,3-pireno. En el proceso de
potabilizacin una parte suele ser eliminada en la floculacin-filtracin y la otra en la oxidacin,
quedando muy poca cantidad en el agua tratada. Parece ser que los detergentes potencian su
toxicidad, como antes se ha dicho. A pesar de su inercia qumica se ha comprobado su
biodegradacin, aunque es lenta. Los efectos de la contaminacin del petrleo pueden
considerarse a corto y a largo plazo.
Los efectos a corto plazo se engloban en dos categoras:
Los causados por revestimiento y asfixia.
Entre los efectos se encuentran: la reduccin de la transmisin de la luz, disminucin del oxigeno
disuelto, daos en las aves acuticas, ya que las buceadoras y nadadoras sufren la impregnacin
de las plumas, lo que las incapacita para el vuelo y la flotacin.
Los procedentes de la toxicidad del petrleo.
Entre los efectos debidos al carcter toxico del petrleo pueden subrayarse los siguientes:
Narcosis: los hidrocarburos saturados con bajos puntos de ebullicin producen, en baja
concentracin, narcosis en los invertebrados marinos, y en mayores concentraciones su muerte.
Letalidad: los hidrocarburos aromticos de bajo punto de ebullicin (xileno, tolueno, benceno)
son venenosos para los seres vivos, pudiendo provocar la muerte por contacto directo con la
mancha de petrleo.
Entre los efectos a largo plazo se pueden destacar:
Acumulacin y amplificacin en la cadena trfica: una vez que un hidrocarburo penetra en la
cadena trfica permanecer totalmente inalterable independientemente de su estructura, lo que
conduce a su acumulacin y ulterior concentracin hasta alcanzar cantidades txicas.
Transporte de ciertos compuestos: algunos compuestos como los plaguicidas disueltos en la
pelcula de petrleo pueden alcanzar concentraciones ms elevadas de las que normalmente
alcanzaran en agua contaminada, llegando as ms fcilmente hasta los organismos susceptibles
de contaminarse.

Efectos provocados por las sustancias Hmicas.


No presentan un problema medioambiental por s solas, sino porque al ser degradadas
lentamente, llegan, entre tanto, a las plantas urbanas de cloracin, donde producen compuestos
halorgnicos (generalmente clorados) de uno o dos tomos de carbono, sustancias, como
sabemos, cancergenas (el ms abundante es el cloroformo).
Esto no sera problema si se aadiera mayor cantidad de cloro de forma que se completara su
oxidacin, pero al no ser posible, slo se oxidan parcialmente y los restos orgnicos que quedan
producen los llamados trihalometanos o compuestos haloformes.
Como en tantos txicos cancergenos, resulta muy difcil establecer la relacin causa-efecto entre
cloracin y carcinogenicidad, debido al largo periodo de latencia (de 20 a 30 aos) entre
exposicin y supuesta aparicin del cncer.

Efectos provocados por la materia orgnica.


Estos efectos son diferentes segn se trate de materia orgnica biodegradable o no
biodegradable. La primera provoca una disminucin del oxgeno disuelto por consumo de ste en
los procesos de degradacin, reduciendo as la capacidad de autodepuracin de un cuerpo
receptor como por ejemplo un ro. Cuando se ha consumido todo el oxgeno disuelto, la
degradacin se torna anaerbica, desapareciendo la vida animal y apareciendo compuestos
tpicos de la descomposicin, generalmente mal olor debido a la generacin de gas sulfhdrico, la
presencia de sustancias como la putrescina, etc.
La segunda puede presentar efectos diferentes como son la acumulacin en los tejidos animales y
la toxicidad.
Efectos provocados por la materia inorgnica.
Los efectos debidos a la presencia de materia inorgnica pueden ser de caractersticas muy
diversas. Pueden ser txicos, como los efectos producidos por las sales de los metales pesados,
inductivos, como los producidos por la acidez y la alcalinidad, que varan la toxicidad de algunas
sustancias, disuelven precipitados, etc. La salinidad, en general, disminuye la concentracin de
oxigeno disuelto, favorece la formacin de espumas y aumenta la presin osmtica. Por otra
parte, la presencia de sales inorgnicas en grandes cantidades puede inutilizar procesos
industriales y producir incrustaciones.
Un problema peligroso es el que presentan los nitratos que entran a formar parte del medio hdrico
por va agrcola. Todava no est totalmente aclarado el efecto que puede tener sobre la salud
humana el consumo de agua con alto contenido de nitratos. El principal efecto patgeno que
podra atribuirse a los nitratos es la metahemoglobinemia, originada por la reaccin de los nitritos
con la hemoglobina de la sangre, con formacin de hierro ferroso y generacin de meta
hemoglobina. Esta enfermedad se caracteriza por una dificultad respiratoria que en ocasiones
acaba en asfixia. Los ms propensos a sufrir esta intoxicacin son los nios y los animales de
granja. Cuando la concentracin normal de meta hemoglobina, que est comprendida entre el 1 y
2% se eleva al 10%, se presenta como primera manifestacin clnica un proceso de cianosis.
Concentraciones entre el 30 y el 40% producen signos de anoxia, pudiendo presentarse estados
de coma con concentraciones superiores. Por lo que se refiere a una posible relacin de los
nitratos con el cncer, debida a la formacin de nitrosaminas, no existe hasta el momento
evidencia directa.
Los metales pesados son txicos por ser biorrefractarios y bioacumulativos. Cuando la
bioacumulacin se produce desde los niveles trficos ms bajos y alcanza a los superiores o el
hombre, el metal puede llegar a concentrarse varios miles de veces. El ejemplo ms espectacular,
en relacin con la actividad biolgica, es el trgico episodio ocurrido en la ciudad de Minimata
(Japn) en 1960. En la baha del mismo nombre se vertan aguas residuales que contenan
compuestos inorgnicos de mercurio. Los microorganismos presentes en el agua transformaban
estos compuestos de mercurio en metilmercurio, compuesto extraordinariamente txico que es
fcilmente asimilado y concentrado por la cadena alimentaria hasta llegar a la poblacin humana a
travs de los peces.

Efectos provocados por los Compuestos Orgnicos Sintticos


En las ltimas dcadas se ha producido una intensa proliferacin de compuestos orgnicos de
sntesis. Entre ellos, los bifenilos policlorados (en ingls, PCBs) y los pesticidas son los que
mayor preocupacin ambiental han suscitado. Esto se debe a que son compuestos relativamente
estables, difcil o lentamente degradables, capaces de bioacumularse y de amplificarse a lo largo
de las cadenas trficas de los ecosistemas, y con efectos txicos para distintos niveles de
organismos, manifestando su toxicidad de forma aguda y, sobre todo, crnica: alteraciones en la
conducta, en el desarrollo embrionario y en la viabilidad de los individuos.

Efectos provocados por los organismos patgenos.


Segn la Organizacin Mundial de la Salud (OMS), los efectos que los diferentes tipos de
organismos pueden producir sobre el hombre son los siguientes (Cuadro 3):
Virus: infecciones vricas, inflamaciones cutneas y oculares.
Bacterias: infecciones gastrointestinales, endmicas o epidmicas, como el clera, fiebre
tifoidea, salmonelosis, etc.
Protozoos y metazoos: enfermedades parasitarias como la hidatidosis, esquistosomiasis,
etc.

AUDITORA DE RESIDUOS Y CARACTERIZACIN


A fin de conocer las caractersticas del agua residual generada por una industria, tradicionalmente
se han llevado adelante estudios conocidos como caracterizacin de efluentes. Este tipo de
estudios resulta indispensable para poder disear adecuadamente el sistema de tratamiento de
los efluentes en cuestin. Sin embargo, antes de iniciar los esfuerzos para depurar el agua
residual de una determinada planta o proceso, es indispensable identificar y analizar las medidas
que dentro de la planta permitirn reducir la generacin de residuos, haciendo de este modo ms
sencillo y econmico el tratamiento. De lo que se trata en definitiva es de cambiar el enfoque de
tratamiento a final de tubo por el de prevencin de la contaminacin, muchas veces conocido
como produccin ms limpia.
Con el objeto de tener una visin ms completa e integrada de la generacin de residuos por parte
de la empresa, actualmente es muy comn ampliar el concepto de caracterizacin de efluentes a
las dems emisiones de la industria, incluyendo tambin los residuos slidos y especiales
generados as como los gaseosos. De este modo, surge la auditora de residuos, que tiene
como meta conocer en forma cualitativa y cuantitativa los desechos producidos en la unidad
operativa. Como consecuencia de este estudio, es posible identificar las etapas donde se generan
los residuos, visualizar las posibilidades de minimizarlos y proponer las medidas de mejora en tal
sentido. Una vez aplicadas las medidas de minimizacin de residuos ser conveniente
caracterizar el agua residual resultante para proyectar el sistema de tratamiento ms adecuado.

Cuadro 3 - Enfermedades transmitidas por patgenos contaminantes de las aguas

Auditora de residuos y emisiones


Una auditoria es una prctica de gestin interna efectuada en una empresa con el fin de identificar
y analizar diversos aspectos de su situacin y el beneficio de su gestin.
Las auditorias han sido tradicionalmente del tipo financieras, sin embargo en la actualidad se ha
extendido su prctica a otros mbitos como por ejemplo: energa, medio ambiente, residuos y
emisiones. A pesar de que existen diversos tipos de auditoras y que pueden encontrarse
diferencias significativas entre ellas, la mayora de las auditorias tiene en comn las siguientes
caractersticas:
La formacin de un equipo auditor que realiza la auditoria con independencia y espritu
crtico frente a la empresa.
Un proceso previo de bsqueda y recoleccin de la informacin con la participacin y el
apoyo del personal de la empresa

Una auditora ambiental es una herramienta gerencial, usada para la evaluacin sistemtica,
peridica y objetiva de la organizacin ambiental de una empresa. En general, permite determinar
si la organizacin ha cumplido ciertos objetivos que indican si la empresa est en conformidad con
los requerimientos de la normativa ambiental existente, as como normas internas, para proteger
al pblico y al ambiente. Asimismo, la auditora permite analizar las consecuencias y los riesgos
derivados de sus actividades identificando posibles vacos en la poltica ambiental de la empresa.
Las auditorias de residuos y emisiones son auditoras ambientales orientadas a identificar estos
residuos y emisiones, el medio en el que se difunden y el medio final, receptor de los mismos. La
identificacin de un residuo incluye su caracterizacin, la determinacin de la cantidad que se
genera y la fuente de su generacin. Muchas veces este tipo de auditora es apropiada en
aquellas empresas en que puede resultar interesante estimar si sus emisiones se encuentran
dentro de los lmites de vuelco considerados en la normativa vigente, as como por ejemplo para
estimar el costo de tratamiento de sus vertidos lquidos o el costo de disposicin de sus residuos
slidos.
Las auditorias de residuos y emisiones orientadas a su minimizacin son una herramienta
fundamental de un plan de minimizacin de residuos, en donde los objetivos van ms all de la
determinacin de la cantidad, tipo y fuente de residuos y emisiones generados o emitidos, puesto
que tambin se trata de determinar las causas de su generacin, buscando deficiencias en los
procesos productivos por medio de inspecciones y anlisis de las tcnicas, procedimientos y
materias primas que intervienen en todas las etapas del proceso.
En forma resumida, una auditoria de residuos suele desarrollarse en tres etapas:
a) Preauditoria
b) Auditoria propiamente dicha
c) Postauditoria

a) Preauditora
Es una etapa de planificacin y toma de decisiones sobre la forma en que se desarrollar la futura
auditoria. En ella el equipo auditor determina cules son las fuentes en las que buscar la
informacin que necesita para el trabajo que pretende realizar y fija el alcance del estudio que
llevar a cabo. Comprende las tareas de planificacin de la auditoria, la definicin del alcance del
anlisis, la identificacin de las fuentes de informacin y la asignacin de tareas y
responsabilidades.
En casi todo proceso de bsqueda de informacin se pueden emplear listas de comprobacin, las
cuales ayudan a recordar aspectos que se deben verificar y datos que es necesario encontrar.
Algunas de las fuentes de informacin son las siguientes:

LISTAS DE COMPROBACIN
INFORMACIN GENERAL SOBRE LA EMPRESA
PERMISOS Y AUTORIZACIONES
DOCUMENTACIN DE LA PLANTA
ASPECTOS GENERALES DE LA PLANTA
DESCRIPCIN DE LOS PROCESOS UNITARIOS
IDENTIFICACIN Y CARACTERIZACIN DE RESIDUOS Y EMISIONES
ANLISIS DE LAS ENTRADAS DE MATERIALES
IDENTIFICACIN DE MATERIAS PRIMAS
ANLISIS DE LAS SALIDAS DE PRODUCTOS Y SUBPRODUCTOS
ANLISIS DE LOS SISTEMAS Y ACTIVIDADES DE GESTIN DE RESIDUOS

De la misma forma, pueden distribuirse entre los miembros del equipo de produccin cuestionarios
como los que se indican a continuacin:

b) Auditora propiamente dicha


En esta etapa, el equipo auditor busca, rene y clasifica la informacin necesaria para caracterizar
la planta y conocer su estructura de produccin. Abarca las tareas de bsqueda de informacin y
de recoleccin de datos, las visitas y reuniones en la planta, la toma de muestras y el balance de
materiales. En el cuadro siguiente se mencionan algunos aspectos generales que es conveniente
que el equipo auditor conozca:

RECOPILACIN DE INFORMACIN SOBRE LA PLANTA


SISTEMAS Y PROCEDIMIENTOS DE GESTIN INTERNA
REAS DE RESPONSABILIDAD DENTRO DE LA PLANTA
AUTORIDAD EN LAS REAS DE PRODUCCIN, RESIDUOS Y EMISIONES
OTRAS AUDITORIAS ANTERIORES
PERMISOS DE VERTIDOS Y EMISIONES
CONTENIDO DE LOS CUESTIONARIOS
IDENTIFICACIN Y CARACTERIZACIN DE LOS FLUJOS DE RESIDUOS Y
EMISIONES Y LAS FUENTES DONDE SE GENERAN
GESTIN DE RESIDUOS

Para conocer el proceso principal y cada uno de los procesos unitarios que lo integran, el equipo
auditor deber entrevistarse con el equipo de produccin y el personal de planta afectado, a fin de
elaborar y/o revisar la siguiente informacin:

DOCUMENTACIN A REVISAR
DIAGRAMAS DE FLUJO GENERALES
DIAGRAMAS DE FLUJO DE CADA PROCESO
RED DE COLECTORES
BALANCE ENERGTICO Y DE MATERIALES EXISTENTES
DIAGRAMA DE LA INSTRUMENTACIN Y DE LAS INSTALACIONES DE BOMBEO
MANUALES DE OPERACIONES Y DESCRIPCIN DE PROCESOS
INVENTARIOS DE FLUJOS DE PRODUCTOS, RESIDUOS Y EMISIONES
CANTIDADES Y COSTOS DE ELIMINACIN / GESTIN DE LOS RESIDUOS
EQUIPOS DE LIMPIEZA Y PROCEDIMIENTOS DE MANIPULACIN DE RESIDUOS
ESPECIFICACIONES DE LAS MATERIAS PRIMAS Y LOS PRODUCTOS
AUDITORIAS MEDIOAMBIENTALES Y DE RESIDUOS Y EMISIONES YA REALIZADAS
LEGISLACIN SOBRE RESIDUOS Y EMISIONES
PROGRAMAS MEDIOAMBIENTALES VIGENTES

c) Postauditora
Incluye el anlisis crtico de los procedimientos y tcnicas empleadas para recoger la informacin,
su procesamiento y la elaboracin de un informe final sobre los flujos de residuos y emisiones
identificados, las fuentes y las causas de su generacin, ste ltimo punto para el caso de
auditoras de residuos y emisiones orientadas a la minimizacin. Este informe debe reunir las
conclusiones obtenidas sobre cada uno de los procesos estudiados, as como las llamadas de
atencin sobre las deficiencias detectadas.
Una vez que se ha concluido con la etapa de recoleccin de la informacin debe compilarse para
su evaluacin y posterior elaboracin de conclusiones.

EVALUACIN DE LOS RESULTADOS


Consultar la documentacin inicial sobre el alcance y los objetivos de la auditoria, para
asegurar que se han cubierto y estudiado los aspectos previamente acordados.
Asegurar que las tcnicas empleadas para obtener los datos y registros han sido las
correctas en cada caso.

Los resultados pueden presentarse de la siguiente forma:

PRESENTACIN DE LOS RESULTADOS


CONCLUSIONES: Comentarios generales sobre aspectos importantes basados en las
observaciones, cuyo objeto es sugerir cambios a mediano o largo plazo en los procesos
productivos
LLAMADAS DE ATENCIN: Sealan situaciones que requieren atencin urgente, por
ejemplo el incumplimiento de las reglamentaciones vigentes

En el informe final se deben sealar los siguientes aspectos:

CONTENIDO DEL INFORME FINAL


Desviaciones detectadas respecto a las reglamentaciones
Defectos y deficiencias detectados en los procesos y operaciones
Residuos y emisiones identificadas
o Caracterizacin
o Cuantificacin
o Causas y fuentes de generacin
o Costos de gestin

Caracterizacin de efluentes lquidos


La caracterizacin de efluentes lquidos puede ser parte de una Auditora de Generacin Residuos
y Emisin de Contaminantes. Es el aspecto particular que tiene que ver con las aguas residuales
generadas por un establecimiento. Los alcances de un plan de monitoreo de aguas residuales
dependern principalmente del objetivo perseguido, siendo los ms frecuentes:
Verificar el cumplimiento de las normas de vuelco, en este caso generalmente la extraccin de
muestras la hace la autoridad de control.
Demostrar el cumplimiento de las normas de vuelco, en este caso la extraccin de muestras la
hace personal del mismo establecimiento.
Identificar prdidas de producto o materia prima en los desages (plan de minimizacin de
emisin de residuos).
Controlar la operacin de la planta de tratamiento y los desages del proceso productivo en
general.
Desarrollar la base de datos requerida para establecer las caractersticas de un sistema de
tratamiento a construir.

Etapas del plan de monitoreo


Ms all de su objetivo especfico, muchos programas de monitoreo de aguas residuales
comparten algunos aspectos comunes:
1. Decisin de mximo nivel ejecutivo: Es fundamental contar con la decisin poltica de la
direccin de la empresa para llevar adelante esta actividad. En este sentido, muchas veces
el desarrollo de un sistema de gestin ambiental en la firma brinda un marco institucional
adecuado para la inclusin de estos planes.
2. Seleccin de personal de planta: Se designa al personal de la empresa que tendr
participacin en el trabajo asignndose las responsabilidades correspondientes.
Generalmente el personal de produccin y de mantenimiento tendr la oportunidad de
realizar aportes valiosos tanto en informacin como en actividades de apoyo directo al
programa de monitoreo.
3. Contratacin de asistencia externa: Con frecuencia, ser necesario contratar asistencia
externa a la empresa para el diseo del plan de monitoreo as como para la ejecucin de
algunos aspectos especializados tales como la ejecucin de tcnicas analticas
especficas.
4. Anlisis del proceso: Es importante conocer en detalle el proceso productivo de modo de
poder establecer adecuadamente los puntos de extraccin de muestras y los parmetros a
medir. Por otra parte, este conocimiento permitir establecer criterios para evaluar los
resultados obtenidos.
5. Evaluacin preliminar de residuos: En una primera fase del monitoreo se establecern las
caractersticas ms fcilmente medibles del agua residual tales como temperatura, pH,
slidos sedimentables, etc. Cuando no existe experiencia previa sobre el desage que se
quiere estudiar, es recomendable en general, dividir el trabajo en dos partes:
Una primera etapa, destinada a hacer un diagnstico rpido del problema,
extrayendo solamente muestras puntuales, aproximadamente
representativas.
Una segunda fase, despus de analizadas las muestras anteriores y
teniendo por lo tanto mejor identificado el problema, destinada a programar
el plan definitivo del estudio.

6. Seleccin de parmetros a medir: Tomando en cuenta la informacin sobre el proceso


productivo y la evaluacin preliminar realizada se definirn los parmetros de inters a
medir.
7. Seleccin de mtodos analticos: De acuerdo con el rango de concentraciones esperado
en el agua residual se seleccionarn los mtodos analticos a emplear.
8. Ejecucin del programa de caracterizacin: Una vez definidos los diferentes elementos del
programa de monitoreo y asignadas las responsabilidades respectivas, se ejecuta de
acuerdo con el plan previsto.
9. Revisin de resultados y modificaciones: Dado que en el desarrollo de las actividades es
habitual encontrar dificultades impensadas, es importante prever una instancia de revisin
inicial de resultados a fin de corregir los aspectos del programa de monitoreo que sean
necesarios.
10. Operacin continua: Una vez ajustado el funcionamiento del programa de monitoreo se
contina su operacin hasta acumular la informacin necesaria. En algunos casos, la
operacin es permanente ya que est destinado a generar los registros de eficiencia
ambiental que muestran el impacto de la planta industrial sobre el medio externo.

Lugares de muestreo
La seleccin de un lugar adecuado para la extraccin de muestras es de gran importancia para
que stas sean representativas del desage que se est estudiando. En general, el punto elegido
debe ser un lugar donde se produzca turbulencia, razn por la cual se prefiere ubicar la estacin
de tomas de muestras aguas debajo de vertederos, aforadores de resalto, etc. De este modo, se
consiguen condiciones de mezcla que impiden la separacin de slidos (sedimentacin o
flotacin), obtenindose muestras homogneas. Cuando no exista esta posibilidad, deber
elegirse como estacin de muestreo aquel lugar donde la sedimentacin sea mnima.

Duracin del programa de extraccin de muestras


El objetivo del programa de muestreo y la complejidad del proceso industrial que genera los
desages dictar la duracin del mismo. Cuando la planta industrial a evaluar presente alta
variabilidad en la cantidad, concentracin y/o composicin de los desages, es poco probable que
puedan obtenerse resultados confiables con un programa de menos de una semana. En estos
casos el mnimo de duracin recomendado para un programa de extraccin de muestras es de 2
semanas. A veces, como sucede en el caso de procesos productivos estacionales, el programa
debe extenderse a perodos an mayores.

Tipo de muestras
Generalmente las muestras pueden ser de tres tipos: puntuales, compuestas o compensadas. Las
muestras tomadas aisladamente en un momento en el tiempo, sirven como referencia. Son
esencialmente una gua del aspecto y composicin del desage en el instante de la extraccin.
La representatividad de una muestra puntual es de valor limitado, pero puede ser usado en el
seguimiento de las caractersticas rpidamente cambiantes del desage. Las series de muestras
puntuales son tiles para apreciar las variaciones de parmetros tales como pH, gases disueltos,
etc. Las muestras puntuales analizadas in situ son esenciales para las determinaciones de
oxgeno disuelto, temperatura, demanda de cloro y cloro residual. Asimismo, las concentraciones
debidas a descargas intermitentes de tanques o piletas, pueden determinarse utilizando muestras
puntuales.
Por ejemplo, en desages de las industrias textiles, pueden producirse al comenzar la jornada de
trabajo descargas netamente alcalinas, con valores de pH alrededor de 11, seguidas por otras
descargas cidas, con pH de hasta 3.5, dando para la muestra compuesta un pH ligeramente
superior al valor neutro. De este modo, la composicin de una muestra en perodos prolongados
anulara la informacin del perfil de valores de pH en el tiempo.

Por su parte, las muestras compuestas indican condiciones medias y dan resultados que son
tiles para estimar las cantidades de materiales descargados a lo largo de un perodo prolongado
como por ejemplo 24 horas o por turno. Si el caudal del desage es constante, la muestra
compuesta est formada por un nmero adecuado de porciones uniformes recogidas
frecuentemente a intervalos regulares. En cambio, si el caudal vara, como ocurre generalmente
en los desages industriales, es aconsejable tomar una muestra compuesta compensada. En este
caso el volumen de cada porcin ser proporcional al caudal de efluente que circula en el
momento de la extraccin. Si las muestras son extradas y compensadas en forma manual, es
necesario determinar en forma instantnea el caudal para el momento de la extraccin de la
muestra. Es conveniente proveer al personal a cargo del muestreo de una tabla que indique
cantidades de muestra para distintos caudales. En la Tabla 1 se presentan a modo de ejemplo los
volmenes de muestra necesarios para componer manualmente una muestra en funcin del
caudal registrado sobre un vertedero triangular de 90.

El muestreo compuesto reduce a un mnimo el trabajo analtico. Las muestras compuestas de


procesos industriales continuos son formadas normalmente sobre un turno de trabajo de 8 horas o
bien sobre 24 horas. Ocasionalmente pueden ser necesarias muestras compuestas sobre
perodos menores de 4, 2 y hasta de 1 hora para estudios especiales. Si el caudal vara
rpidamente las muestras debern ser tomadas ms frecuentemente que si el caudal mantiene
constante. Cuando ms corto sea el intervalo de muestreo, ms representativa ser la muestra.
En trminos generales, puede decirse que el intervalo entre extracciones para muestras
compensadas puede variar entre 10 y 30 minutos. Un buen intervalo puede ser 15 minutos.
Tabla 1 Ejemplo de tabla de volmenes para muestra compuesta compensada

Preservacin de las muestras


De igual importancia que la extraccin de las muestras en s, es la conservacin de las mismas
desde el momento en que son extradas, hasta el momento de ser analizadas. El carcter
heterogneo de la mayora de los desages industriales las transforma en relativamente
inestables. Las concentraciones de cianuros, fenoles, hidrgeno sulfurado, oxgeno disuelto y
otros, cambia muy rpidamente. La velocidad de estos cambios se ve afectada por la temperatura,
pH, concentracin, accin bacteriana y reacciones qumicas. De la misma manera, substancias
fcilmente oxidables o reducibles, temperatura y color son susceptibles de cambiar rpidamente,
por lo que las determinaciones de tales elementos deben practicarse in situ, porque son casi
inevitables los cambios para cuando la muestra llegue al laboratorio. La actividad bacteriana
puede ser responsable de alteraciones en el balance de nitratos-nitritos-amonaco, de cambios en
el contenido de fenoles, de variaciones en la DBO y de la reduccin de sulfatos o sulfuros. Los
slidos frecuentemente tienden a coagularse y separarse afectando el valor de los slidos
suspendidos. Los problemas de conservacin de muestras son complicados por el hecho de que
el tratamiento para fijar un componente puede liberar o modificar el contenido de otro. Esto
significa extraccin de muestras mltiples en cada estacin de muestreo para ser estabilizadas
por mtodos diferentes.
Si la naturaleza del desage industrial fuera que pudiera descomponerse rpidamente, la muestra
deber ser mantenida a baja temperatura para inhibir la accin bacteriana y evitar en lo posible el
cambio de sus caractersticas. El control de temperatura a aproximadamente 4C retarda la accin
bacteriana y suprime la volatilizacin de los gases disueltos, los cuales afectan las caractersticas
fsico-qumicas de las muestras. La refrigeracin es particularmente importante para la
determinacin de DBO, donde no pueden realizarse pretratamientos qumicos.

La Tabla 2 presenta los requerimientos de agente conservante y el tipo de frasco recomendado


teniendo en cuenta el parmetro a determinar. Asimismo, se indica el tiempo de validez de las
muestras con el preservador indicado. Por su parte, la Tabla 2 presenta algunos criterios para
agrupar parmetros a medir de acuerdo con el tipo de envase y mtodo de preservacin a
emplear.
TABLA 2 Preservacin de muestras y plazo mximo de anlisis
TABLA 2 - AGRUPAMIENTO DE PARMETROS POR ENVASE Y PRESERVATIVO
Nunca se debe intentar utilizar una misma muestra para exmenes qumicos, bacteriolgicos y/o
microscpicos, puesto que difieren los mtodos de recoleccin, preservacin y manejo. Por
ejemplo, si se utiliza el mtodo qumico para la determinacin de oxgeno disuelto (OD), las
muestras se toman en frascos de boca angosta, de tapn esmerilado, de 250 a 300 ml de
capacidad. Es necesaria la aplicacin de precauciones especiales para evitar el desprendimiento
de oxgeno de la muestra o la disolucin del gas en ella. Debern tomarse otras precauciones
como: llenar totalmente el frasco, desbordando y sin aprisionar burbujas de aire al cerrarlo, no
demorar la determinacin, etc. La determinacin de O.D. deber realizarse sobre muestras
puntuales.

Volumen de las muestras


Deber tenerse en cuenta que el volumen de muestra extrada sea suficiente como para hacer
todas las determinaciones que sean necesarias. Es comn extraer una mayor cantidad de
muestra por si eventualmente se desea realizar determinaciones analticas que inicialmente no
fueron previstas o para control de anlisis. Un litro es el volumen mnimo prctico de muestra. En
trminos generales puede decirse que es aconsejable la extraccin de 2 a 4 litros de muestra.

Extraccin manual de muestras


Es un mtodo prctico y razonable para trabajos previos o de reconocimiento y para estudios de
corta duracin. Adems, permite el registro de situaciones anormales que puedan afectar las
muestras. El mtodo de extraccin manual de muestras suministra tambin la informacin bsica
requerida para la preparacin de las especificaciones necesarias para la adquisicin de los
equipos automticos que pueden ser recomendados para un estudio ms completo o de mayor
duracin. Generalmente un solo hombre por turno puede tomar todas las muestras programadas y
recoger los datos esenciales. La consideracin de los siguientes puntos entra generalmente en la
organizacin previa de cada programa de extraccin de muestras.
1) Seleccin del lugar de extraccin: La muestra debe ser extrada donde el desage sea
homogneo. Estas condiciones existen normalmente aguas abajo en las inmediaciones de
un vertedero, aforador de resalto, canaleta Parshall, etc. Deben tomarse precauciones en
la extraccin prxima a un vertedero como consecuencia de la sedimentacin que puede
existir aguas arriba del mismo y la acumulacin de grasas y aceites inmediatamente aguas
abajo.
2) Extraccin de muestras en colectoras y canales profundos o estrechos: Deber
evitarse el espumar o barrer la superficie lquida as como dragar el fondo del canal. Se
recomienda un punto ubicado a 1/3 de la profundidad medida desde el fondo.
3) Extraccin de muestras en conductos grandes: Cuando se extraigan muestras
puntuales en canales anchos, el recipiente muestreador debe sumergirse en forma vertical
o bien acostada, formando un ngulo de 90 respecto de la direccin de la corriente.
4) Distribucin de velocidad: La mayora de las muestras son extradas en las cmaras de
aforo y toma muestra, las descargas de las colectoras, en cmaras de inspeccin o en
conductos que trabajan parcialmente llenos. En todos estos casos tenemos condiciones de
escurrimiento con superficie libre, del tipo de un canal abierto. Un perfil vertical de
velocidades muestra generalmente la mxima velocidad del lquido cerca del centro del
canal, a una profundidad de 2/10 a 3/10 por debajo de la superficie. La velocidad mnima
se presenta en las cercanas de las paredes y el fondo. En el lugar de extraccin de la
muestra y aguas arriba del mismo la velocidad debe ser suficientemente elevada como
para impedir la sedimentacin de los slidos.
5) Turbulencia: La agitacin en el momento de aforar, extraer la muestra y manipular las
mismas puede modificar el contenido de gases disueltos. Cuando puedan preverse estas
perturbaciones es aconsejable realizar determinaciones especiales sobre el terreno.
6) Extraccin de muestras en cmaras de inspeccin profundas: Debe evitarse la
contaminacin de la muestra con sustancias extraas a la misma (adheridas a las paredes
de la cmara, etc.), y asegurarse al mismo tiempo adecuada iluminacin para los trabajos
de rutina y de inspeccin. Deber considerarse la posibilidad de accidentes por corrosin
de grapas de escalera de acceso a cmaras as como tambin por gases txicos o
inflamables. El operario a cargo de la extraccin de las muestras deber estar
acompaado y provisto de un correaje adecuado que permita retirarlo inmediatamente del
lugar en caso de emergencia. Es muy importante seguir meticulosamente las medidas de
seguridad recomendadas para estos casos.
7) Errores en la extraccin de muestras: Pueden cometerse errores de magnitud en la
extraccin de muestras destinadas a medir la concentracin de slidos suspendidos
durante la preparacin de una muestra compuesta/compensada. Estos errores pueden ser
el resultado de no mantener una adecuada mezcla del lquido en el momento de volcarlo al
recipiente donde se est preparando la muestra compuesta. Pueden tambin provenir de
una virtual decantacin por demora en la medicin, u otros descuidos. Es esencial la
rpida medicin de los volmenes parciales. Los encargados de extraer muestras deben
estar alerta para evitar este tipo de errores.
8) Extraccin de muestras para determinacin de grasas y aceites: La extraccin de una
muestra representativa de un desage conteniendo aceite es una de las operaciones ms
difciles en un monitoreo. Uno de los mayores inconvenientes es la adherencia de los
aceites a las paredes de los recipientes o frascos y probetas. Es prcticamente imposible
la obtencin de una muestra representativa cuando hay aceite libre flotando en forma de
lmina delgada. Por otro lado, lgicamente es fcil obtener mezclas compuestas cuando el
aceite se encuentra emulsionado en el lquido del desage.
9) Extraccin de muestras para determinar acidez: La descarga irregular de desages
cidos tales como los de un proceso de decapado hace que sea aconsejable determinar
individualmente el pH de cada muestra extrada. En una primera aproximacin, el pH
puede ser medido mediante cintas de papel indicador, pero existe en el mercado una
variedad de peachmetros porttiles de exactitud razonable. Se recomienda realizar esta
determinacin en el terreno.
10) Mantenimiento de los depsitos de extraccin de muestras: Los recipientes utilizados
debern ser tratados como elementos de laboratorio. Deben ser lavados antes de iniciar
cada perodo de extraccin de muestras y los frascos deben protegerse con tapones.
11) Identificacin de las muestras: Debe prepararse una etiqueta de identificacin prototipo
por el encargado de la extraccin de las muestras para cada frasco. El etiquetado se
realizar en forma previa a la extraccin de las muestras o bien a medida que se van
llenando los frascos con el propsito de disminuir las posibilidades de confusin. La
etiqueta debe estar adherida al recipiente antes de ste sea retirado del punto de
extraccin de muestras. En esta etiqueta debe indicarse claramente da y hora de
extraccin, identificacin de la muestra (nmero, cdigo, etc.), origen de la misma,
parmetros a medir, nombre del operario y toda otra observacin del valor. Asimismo es
imprescindible un cuidadoso embalaje para protegerlas contra golpes y roturas.
Generalmente las muestras debern refrigerarse a 4C para su traslado al laboratorio.

Extraccin automtica de muestras


Las versiones ms modernas de estos muestreadores estn equipadas con sensores que
permiten la medicin frecuente de parmetros tales como pH, conductividad y caudal, pudindose
generar series de datos diarios con intervalos de medicin tan breves como tres minutos.
Generalmente la memoria de estos sistemas permite almacenar los valores medidos y transferirlos
a una computadora personal por medio de una unidad de transferencia de datos.

Medicin del caudal afluente:


Cuando es preciso extraer muestras en horarios y sitios inconvenientes para el personal que lleva
adelante el programa de monitoreo puede recurrirse al empleo de muestreadores automticos.
Programando adecuadamente estos equipos es posible obtener muestras compuestas o bien
series de muestras puntuales a intervalos definidos. Los muestreadores fijos generalmente son
refrigerados, mientras que los equipos de campo mantienen baja la temperatura mediante la
inclusin de hielo en su interior. Asimismo, los equipos de campo utilizan bateras que le dan una
autonoma de funcionamiento de varios das.
Es conveniente determinar todo el ingreso de agua al establecimiento durante el perodo de
extraccin de muestras. Esta medicin sirve como un control de las mediciones de caudal efluente
realizadas. A veces tambin se puede emplear para estimar factores de uso de agua por unidad
de producto y para calcular el balance de agua del establecimiento.
En el balance de agua a realizar, el agua suministrada al establecimiento deber ser igual a
aquella que se elimina en el desage ms las prdidas de vapor, aquella porcin incorporada en
el producto elaborado y toda otra prdida en general. Las condiciones operativas de algunos
establecimientos en particular pueden llegar a hacer imposible la determinacin confiable de los
caudales debido a la necesidad de estimar algunos de los factores mencionados con anterioridad.
Las mediciones de caudal de agua de entrada al establecimiento pueden realizarse por
instrumentos de placa/orificio, tubos Venturi, o medidores tipo Doopler. Los medidores del tipo de
desplazamiento positivo (tipo domiciliario) son los ms comunes. Una alternativa simple y
econmica, aunque de exactitud limitada, consiste en colocar un dispositivo cuenta-horas
conectado en paralelo al motor de la/s bomba/s de agua del establecimiento. Conociendo la curva
de funcionamiento de la/s bomba/s es posible estimar el caudal de ingreso al establecimiento.
Determinaciones volumtricas: En este mtodo se mide con un cronmetro el tiempo necesario
para llenar un recipiente de volumen conocido. Una modificacin de este mtodo consiste en
utilizar uno de los tanques del proceso industrial, en el cual puede realizarse el cierre temporario
de su descarga y medir el tiempo requerido para elevar la superficie lquida en un valor
establecido. Deber tenerse siempre presente que la descarga sea libre en la caera de
alimentacin del mismo durante la medicin.

Escurrimiento en caeras con descarga libre: Cuando las caeras o colectoras descargan
libremente puede aprovecharse esta circunstancia para la medicin de caudales. Este mtodo
grosero no tiene en absoluto la precisin que puede suministrar un vertedero bien proyectado y
ubicado. Se emplea solamente cuando la construccin o ubicacin de un vertedero pudiera ser
difcil o costosa, o en estudios de orientacin general. En esencia consiste en medir dos
coordenadas x e y que ubican la trayectoria de la corriente lquida, una vez que abandona la
caera o colectora.

Medicin de velocidades y profundidad en caeras que trabajan parcialmente llenas: Los


caudales en colectoras que trabajan parcialmente llenas o canales pueden ser calculados a travs
del conocimiento de la velocidad y profundidad del escurrimiento. Consiste fundamentalmente en
la seleccin de dos puntos convenientemente ubicados en la colectora separados entre s por una
distancia conocida. Se puede emplear un objeto fcilmente visible (Figura 6) o un trazador como
una solucin de la Rodamina B, la cual se vierte en el punto superior, midindose el tiempo
necesario para que el mismo sea observado en el punto inferior. La velocidad se calcula
dividiendo la distancia conocida por el tiempo empleado por el colorante para recorrer la distancia.

FIGURA 6 MEDICIN DE VELOCIDAD DE FLUJO PARA SECCIONES CONOCIDAS

Como consecuencia de que la difusin del colorante es muy rpida, debe usarse dosis elevadas
del mismo (10 gramos de polvo seco) y medirse el tiempo necesario para que aparezca la mxima
intensidad de color en el punto inferior. Este tipo de medicin debe repetirse 3 veces y adoptarse
el valor promedio. Tambin pueden utilizarse concentraciones salinas operando en forma similar.
En este ltimo caso, puede emplearse la conductividad de la muestra como tcnica de
observacin.
El uso de flotantes de corcho, madera o plstico tambin es habitual para el empleo de esta
tcnica en tramos rectos de colectoras. En este caso deber aplicarse un factor de correccin a la
velocidad superficial dada por el flotante para obtener la velocidad media de escurrimiento en la
colectora. Si se estuviera tratando de obtener solamente valores aproximados de caudales la
correccin no sera necesaria.
La velocidad tambin puede ser medida por el empleo de medidores de velocidad del tipo de los
utilizados en ros u otros cursos superficiales. En general se emplean micro molinetes que
consisten en una pequea hlice la cual rota alrededor de un eje horizontal ubicado en la direccin
del flujo, siendo las paletas accionadas por el fluido en movimiento. La velocidad de rotacin de
las paletas vara con la velocidad del escurrimiento. Conociendo el nmero de revoluciones en un
tiempo determinado se puede calcular la velocidad del fluido. La profundidad debe medirse en el
momento en que se determina la velocidad, tratando siempre de reducir al mnimo los efectos
perturbadores de las cmaras de inspeccin. En caso de colectoras que trabajan a casi a seccin
llena impidiendo por lo tanto la colocacin de un vertedero o que sus descargas no sean libres,
este mtodo de medicin de caudales aparece como el ms prctico.

Vertederos: Han sido ampliamente utilizados en la medicin de desages industriales como


consecuencia de su simplicidad y economa de construccin. Los vertederos rectangulares y
triangulares a 90 (Figura 7) ofrecen una forma confiable de determinacin de caudal siempre y
cuando sean tomadas ciertas precauciones.

FIGURA 7 VERTEDERO TRIANGULAR

1. La cresta del vertedero debe ser afilada (espesor delgado) y escuadrada. Es muy comn el
empleo de una chapa de acero para construir los vertederos. La distancia de la cresta sobre el
fondo del canal debe ser al menos igual a 2.5 veces la distancia estimada sobre el vertedero como
para reducir la velocidad de llegada a valores despreciables.
2. Todos los vertederos deben ser ventilados, es decir que debe existir aire entre la cara posterior
del vertedero y la vena lquida.
3. Se debe eliminar toda filtracin alrededor de la placa vertedero. Es comn el uso de cementos
qumicamente inertes o productos asflticos. Debern evitarse los productos grasos cuando se
realicen determinaciones posteriores de aceites y grasas en el desage.
4. Los vertederos deben estar exactamente nivelados para asegurar una profundidad uniforme del
lquido.

FIGURA 8 MEDICIN DE LA CARGA SOBRE UN VERTEDERO

5. Los vertederos deben mantenerse limpios. Los sedimentos, races, trapos, slidos gruesos y
xidos afectan la seguridad y precisin de las mediciones.
6. La medicin del nivel debe realizarse aguas arriba del vertedero a una distancia no menor de
2.5 veces la altura sobre el vertedero.
7. El canal de llegada, aguas arriba del vertedero, debe ser recto y libre de toda perturbacin
(Figura 8).
8. Seleccionar la medida del vertedero despus de obtener un valor aproximado del caudal por
otros mtodos. La carga en cualquier vertedero debe ser mayor de 5 cm pero preferentemente no
mayor de 60 cm. Valores por debajo de 5 cm dan, para el caso de vertederos rectangulares,
grandes errores porcentuales con pequeas diferencias de lectura. El ancho del vertedero debe
ser elegido de manera de permitir las descargas mnimas.
9. En el caso de construirse una caja vertedero porttil, la misma deber ser lo suficientemente
larga como para permitir que el escurrimiento sea uniforme y libre de turbulencia o remolinos
antes de llegar a la placa vertedero. Puede ser conveniente colocar pantallas aquietadoras a la
entrada de la caja.

En el caso de vertederos triangulares el ngulo ms empleado es de 90 pero puede tambin


llegarse hasta un ngulo de 60. En ambos casos, los dos lados estn igualmente inclinados
respecto a la vertical. Los vertederos triangulares para un caudal determinado tienen una mayor
carga que los rectangulares de igual ancho a nivel de la superficie lquida. Esto da mayor
sensibilidad de medida para los vertederos triangulares que es particularmente valiosa en la
medicin de pequeos caudales.

Aforadores de resalto: Su principal virtud en este campo de aplicacin es que son igualmente
adaptables para desages que contienen slidos sedimentables, ya que son estructuras que
realizan su auto-limpieza. En el campo de los desages industriales, el principal inters
demostrado por los aforadores de resalto ha sido su aplicacin en instalaciones permanentes
(Figura 9), aunque estas estructuras realizadas en madera, acero o plstico tienen tambin
aplicabilidad en instalaciones temporarias.

FIGURA 9 UBICACIN TPICA DE UNA CANALETA PARSHALL

La estructura consiste en un canal abierto de seccin contrada, cuya capacidad de descarga ha


sido medida empricamente, en la cual las diferencias de nivel del lquido circulante son
trasladadas en forma segura y precisa a valores de caudal (Figura 10). Las ventajas ms
significativas de los aforadores de resalto son los bajos valores de carga requeridos, la pequea
influencia que tienen las velocidades de llegada, su autolimpieza y el hecho de no tener partes
movibles. La nica desventaja aparente es su precio, superior comparado con la construccin de
vertederos.
FIGURA 10 ESQUEMA DE CANALETA PARSHALL EN PLANTA Y CORTE
2. SISTEMAS DE TRATAMIENTO DE EFLUENTES LQUIDOS

TRATAMIENTOS DE LAS AGUAS RESIDUALES


Aguas Residuales domsticas
Composicin de un agua residual domstica.
Las redes colectoras cloacales pueden ser de tres tipos:
1. Redes de alcantarillado separativas: transportan nicamente agua residual.
2. Redes de alcantarillado combinadas: transportan agua residual ms agua de lluvia.
3. Redes de alcantarillado parcialmente combinadas.

En la actualidad, an pueden encontrarse redes colectoras cloacales con un sistema combinado.


La importancia de establecer sistemas separados reside en que el caudal de agua residual
destinado al tratamiento recibir tratamiento adecuado la mayor parte del tiempo. En el diseo de
redes combinadas deben contemplarse sistemas de descarga o aliviaderos a los ros, de las
aguas de lluvia en exceso, provenientes de episodios como, por ejemplo, una tormenta intensa.

Caractersticas del agua residual domstica.


Las caractersticas del agua residual se pueden dividir en fsicas, qumicas y microbiolgica, como
se muestra en el cuadro 1

Cuadro 1 - Caractersticas de las aguas residuales domsticas

En el Cuadro 2 se presenta la composicin tpica de agua residual domstica con concentracin


dbil, media o fuerte. Es conveniente destacar que si bien hay diferencias en las caractersticas de
las aguas residuales de un pas a otro y tambin de una regin a otra, el mismo desage
generalmente presenta caractersticas variables a lo largo del da. Todas estas variaciones
pueden corresponder a climas y disponibilidad de agua diferente, diferencias culturales y de
recursos econmicos, entre otras razones.

Cuadro 2 Composicin tpica del agua residual domstica sin tratamiento Contaminantes

Caractersticas del agua residual industrial


En general no es posible enumerar los contaminantes procedentes de todas las industrias debido
a que muchos residuos son especficos y particulares de cada actividad.

El Cuadro 3 cita algunos componentes no deseables de los residuos y destaca sus efectos
negativos:

Debido a la especificidad de los residuos emitidos por la mayora de las industrias, es necesario
estudiar su generacin mediante planes de caracterizacin que incluyan diagramas de flujo y
balances de materia. Tales planes de caracterizacin permiten conocer los caudales producidos y
las caractersticas de los contaminantes generados; y generalmente cubren los siguientes
aspectos:
Identificacin de los distintos procesos productivos.
Identificacin de las lneas de ingreso de agua y salida de vertidos lquidos.
Cuantificacin de todas las lneas de ingreso y vertido.
Determinacin de la carga contaminante en todas las lneas de vertido.
Anlisis de las cargas contaminantes en trminos de los parmetros ms representativos del tipo
de vertido, a saber: DBO5, DQO, SS, SSV, etc.

En industrias que utilizan procesos continuos se suelen determinar caudales en forma ms precisa
que en las que emplean procesos discontinuos o por lotes (batch). Muchas industrias qumicas y
farmacuticas operan con procesos discontinuos en perodos cortos como por ejemplo una
semana. En estos casos, no slo se produce una variacin de los caudales al inicio de un nuevo
proceso sino tambin de las cargas contaminantes. Cada industria es un caso particular, y se
precisa una caracterizacin de residuos a efectos de determinar los caudales y la carga
contaminante.
El procesamiento de datos generados luego de una caracterizacin de aguas residuales suele
recibir un tratamiento estadstico que permite reflejar la variabilidad de los parmetros medidos en
un grfico probabilstico, tal como se muestra en la Figura 1. En esta figura, se esquematizan las
curvas de probabilidad acumulada de ocurrencia tanto para el caudal como para las
concentraciones de diversos contaminantes. De este modo se aprecia que el caudal es menor a
190 m3/da para el 99% del tiempo y es nicamente menor a 100 m3/da para un 50% del tiempo.
De modo similar, la DBO5 es menor que 600 mg/l para un 99% del tiempo y slo menor que 400
mg/l para un 50% del tiempo.

La seleccin de los parmetros a medir en la caracterizacin depende de la actividad industrial, de


la tecnologa empleada por el proceso productivo y del tipo de residuos que ste genera. Para la
elaboracin de una curva de probabilidad acumulada de caudal es necesario establecer los
caudales horarios ya sea de forma manual o con aforadores automticos en lnea. Los intervalos
entre mediciones y extraccin de muestras pueden acortarse considerablemente mediante el uso
de equipos tomadores de muestras automticos. No obstante, es necesario tener en cuenta que la
elaboracin de estas curvas de probabilidad acumulada requiere tiempo y principalmente datos
acerca de los parmetros de inters. Es muy til contar con esta informacin para cada uno de los
diferentes efluentes a tratar antes de proceder al diseo de la planta depuradora.
Figura 1 Curvas de probabilidad acumulada para caudal, DBO y SS

Los niveles de estos parmetros que se aceptan para vertidos tanto en colectoras de lquidos
cloacales, como en cursos superficiales (ros, arroyos, conductos pluviales), mar y suelo estn
definidos en la normativa nacional y provincial correspondiente.

DEPURACIN DE AGUAS RESIDUALES DOMSTICAS


A continuacin se muestra un esquema bsico de los diferentes procesos de tratamiento que
constituyen una planta de depuracin de aguas residuales domsticas.
Dentro de una planta depuradora se pueden distinguir dos lneas de tratamiento:
Lnea de agua: Es el conjunto de los procesos que depuran el agua propiamente dicha.
Comienza con el agua que entra a la depuradora y termina en el agua vertida al cuerpo receptor,
ya sea ste ro, lago o mar. En el tratamiento de agua se extraen o transforman los compuestos
contaminantes presentes en el agua residual que ingresa a la planta.
Lnea de lodo: Est formada por el conjunto de procesos a los que se somete a los lodos que
se han producido en la lnea de agua. Estos lodos son degradados en un digestor anaerbico (o
en otra forma similar), para ser despus incinerados, usados como abono, o depositados en un
relleno sanitario, es decir se intenta optimizar su manejo y destino final.
En una planta depuradora tambin se generan, adems de los lodos, otros residuos (arenas,
grasas, objetos diversos separados en el pretratamiento y en el tratamiento primario) que deben
ser dispuestos adecuadamente. Para ello se suelen enviar a rellenos sanitarios.

Operaciones de una Planta Depuradora Tpica


Las lneas de tratamiento, mencionadas anteriormente, se componen a su vez de las siguientes
fases (Figuras 2 y 3).
Lnea de agua.
_ Pretratamiento.
_ Tratamiento primario.
_ Tratamiento secundario.
_ Tratamiento terciario.
Lnea de lodo.
_ Espesamiento.
_ Estabilizacin.
_ Acondicionamiento.
_ Deshidratacin.
Lnea de agua.
1. Pretratamiento.
El objetivo del pretratamiento es preparar el lquido para las etapas de tratamiento posteriores,
defender la integridad del sistema de tratamiento y proteger a los operadores de la planta
depuradora. El Pretratamiento se compone generalmente de diversas operaciones fsicas y
mecnicas mediante las cuales se eliminan las sustancias que por su naturaleza o tamao
podran originar problemas en los tratamientos posteriores (slidos gruesos, arenas, grasas, etc.).

2. Tratamiento primario.
El objetivo de esta etapa de tratamiento es la reduccin de la concentracin de los slidos en
suspensin presentes en el agua residual. Dichos slidos estarn constituidos en parte por
materia orgnica, por lo que durante esta etapa suele producirse una reduccin de la demanda de
oxgeno. Con este objetivo se pueden incluir dentro de la etapa de tratamiento primario diversos
procesos como: tamizado, sedimentacin, flotacin. Como complemento al proceso de separacin
slido-liquido que se elija en cada caso como tratamiento primario, y con el fin de mejorar el
rendimiento de eliminacin de slidos en suspensin, puede llevarse a cabo adems un proceso
de floculacin o coagulacin.
Los rendimientos de remocin de la demanda biolgica de oxgeno y la materia en suspensin
durante el tratamiento primario, dependern del tipo de proceso elegido para esta etapa. Como
ejemplo se puede sealar que mediante una decantacin primaria se puede producir la remocin
del 30-35% de la DBO5 y el 60-65% de los slidos en suspensin.

3. Tratamiento secundario.
El objetivo de esta etapa es la remocin de la materia disuelta o no separable en el tratamiento
primario. Durante esta etapa generalmente se produce la eliminacin de la contaminacin
orgnica presente en el agua residual mediante la aplicacin de algn proceso biolgico. El
porcentaje de contaminacin orgnica extrado depender entre otras cosas del proceso utilizado;
as, mediante la utilizacin de los barros activados por ejemplo, la disminucin de la demanda
biolgica de oxgeno (DBO5) se sita normalmente entre el 80 y el 95%, segn el tipo de variante
aplicada. Son porcentajes de eliminacin similares a los obtenidos para los slidos en suspensin,
utilizando este mismo tipo de proceso biolgico. En el caso de los lechos percoladores, los rangos
de reduccin habituales para DBO5 y los slidos en suspensin son de 70-90% y 80-90%
respectivamente, mientras que con los discos biolgicos rotativos pueden alcanzarse rendimientos
superiores, similares a los obtenidos con un proceso de barros activados.

4. Tratamiento terciario.
El objetivo del tratamiento terciario es el de retener contaminantes que se encuentran en
pequeas concentraciones y que no pueden ser completamente removidos mediante el
tratamiento secundario. En algunos casos, debido bien a una elevada calidad exigida en el
efluente final de la planta o bien a una alta carga contaminante en el influente de la misma, no es
posible conseguir una correcta depuracin utilizando nicamente las etapas de depuracin
anteriormente indicadas, por lo que es necesario incluir procesos adicionales de afino. Algunos
ejemplos de tratamiento terciario son: filtracin, coagulacin, nitrificacin y desnitrificacin,
adsorcin, intercambio inico, etc.

Lnea de lodos
1- Espesamiento.
El objetivo de esta etapa es la concentracin de los lodos mediante la eliminacin de agua. Los
principios de espesamiento ms importantes son el de gravedad y el de flotacin.

2- Estabilizacin.
La estabilizacin consiste en la estabilizacin de la materia orgnica presente en el lodo cuya
descomposicin se produce rpidamente, provocando la emisin de malos olores. La
estabilizacin puede hacerse por digestin aerobia, de forma similar al tratamiento por barros
activados, o anaerbicamente.

3- Acondicionamiento.
El objetivo de esta fase es conseguir una mayor eficacia en las etapas posteriores, mediante la
adicin de reactivos que provocan la formacin de flculos en el fango, facilitando la eliminacin
del agua.
4- Deshidratacin.
Como ltimo tratamiento, antes de proceder a la disposicin final del lodo, se efecta la
deshidratacin del mismo, hacindolo ms fcilmente transportable por la reduccin de humedad,
y por tanto de peso y volumen. Los equipos de deshidratacin ms importantes, son los filtros por
vaco, filtros banda, centrfugas y playas de secado, pudindose conseguir contenido de slidos
en la torta en torno al 20-25% con los tres primeros y de hasta el 45% mediante la utilizacin de
un filtro prensa. A continuacin se muestran dos esquemas del modelo bsico de una planta de
depuracin de aguas residuales:

FIGURA 3 Esquema del sistema depurador para alcanzar distintos niveles de tratamiento
RESUMEN
TRATAMIENTO BIOLOGICO
Sistemas Biologicos anaerbicos

3 PROCESOS FISICOQUMICOS

COAGULACIN - FLOCULACIN
1.- Introduccin
Los contaminantes que se encuentran en las aguas superficiales y residuales se hallan en la
forma de slidos, cuyas dimensiones pueden variar en hasta seis rdenes de magnitud: desde
algunos Angstroms (10-10 m) para sustancias solubles hasta varias decimas de milmetro para
material suspendido. La remocin de una proporcin importante de estos contaminantes
tradicionalmente se ha realizado mediante el empleo de la sedimentacin. Sin embargo, muchas
de las impurezas que se desea retirar de la fase liquida son demasiado pequeas como para
poder ser separadas solamente por accin de
la gravedad.
La coagulacin se utiliza para la remocin de contaminantes presentes en aguas superficiales y
residuales en forma coloidal. Las partculas coloidales cubren el espectro de dimetros indicado
en la Figura 1. Estas partculas no sedimentan en absoluto o bien tienen tiempos de
sedimentacin extraordinariamente elevados y por lo tanto no son removibles del lquido por
sistemas de tratamiento fsico convencionales tales como sedimentacin o flotacin. La Tabla 1
muestra el efecto del tamao sobre el tiempo de sedimentacin relativo de esferas de diferente
tamao.

FIGURA 1 - Espectro de partculas contaminantes comunmente halladas en agua (Adaptado


de Stumm y Morgan, 1981)
TABLA 1 - Efecto del tamao de partculas sobre su tiempo de sedimentacin
(Cohen y Hannah, 1971)

(*) Superficie para partculas del tamao indicado producidas a partir del fraccionamiento de una
partcula de 10 mm de dimetro con una densidad de 2,65.
(**)Clculo del tiempo necesario para sedimentar una esfera de una densidad de 2,65 a 0,30 m.

En el caso de partculas grandes, la relacin superficie/masa es pequea, y por lo tanto el efecto


gravitacional predomina. Por el contrario, como puede verse en la Tabla 1, una caracterstica de
las partculas coloidales es la gran relacin superficie/masa (elevada superficie especifica). Esta
circunstancia hace que las propiedades de la superficie de las partculas, tales como cargas
elctricas y grupos ionogenos, resulten preponderantes.
La coagulacion-floculacion es un proceso que consiste en asociar partculas pequeas para
formar agregados mayores favoreciendo as su precipitacin.
Se busca pasar del predominio de las propiedades superficiales de las partculas al de las fuerzas
gravitacionales.
Los coloides pueden clasificarse tambin de acuerdo con su afinidad por el agua en: hidrfilos e
hidrfobos. Esta distincin es importante para el proceso de coagulacin ya que las partculas
hidrfilas reaccionan qumicamente con el agua en la que se encuentran dispersas y tambin con
los coagulantes metlicos. Por su parte, los sistemas hidrofobos puros no reaccionan con la fase
acuosa, y la coagulacin se consigue mediante reacciones que son ms bien de tipo fsico que
qumico.
A pesar de las contribuciones de la teora de la coagulacion-floculacion, numerosos especialistas
consideran que la prctica de este proceso conserva mucho de arte. Adems de la utilizacin de
elementos de qumica de coloides y mecnica de fluidos, tambin debe recurrirse a la ejecucin
de experimentos para la obtencin de parmetros de diseo validos. Sin embargo, la teora de la
coagulacin puede permitirle al proyectista minimizar los experimentos requeridos a escala
laboratorio y piloto, para disear adecuadamente un sistema de coagulacion-floculacion.

2.- Coagulacin y floculacin


Tradicionalmente, los trminos coagulacin y floculacin se han utilizado en forma
intercambiable para referirse al proceso de eliminacin de turbidez del agua. Sin embargo, existe
una clara diferencia entre ambos trminos.
Coagulacin deriva del latn coagulare, que significa juntar. Este proceso describe el efecto
producido por la adicin de un producto qumico a una dispersin coloidal, que causa la
desestabilizacin de las partculas por una reduccin de aquellas fuerzas que tienden a
mantenerlas separadas. Desde un punto de vista operativo, la coagulacin se logra adicionando el
producto qumico adecuado (coagulante) para que las partculas se aglomeren cuando
establezcan contacto entre s. En esta etapa, para obtener una dispersin uniforme del coagulante
y aumentar las oportunidades de contacto entre las partculas, una mezcla rpida es muy
importante ya que el proceso tiene lugar en un tiempo muy corto.
La segunda etapa consiste en la formacin de partculas sedimentadles a partir de partculas
desestabilizadas de tamao coloidal, y se conoce con el nombre de floculacin. Este trmino
tambin deriva del latn, en este caso del verbo floculare, que quiere decir formar un floculo que se
asemeja a una pelusa de lana o a una estructura porosa muy fibrosa. A diferencia de la
coagulacin, donde la fuerza primaria es de tipo electrosttico o interionico, la coagulacin se
debe a un mecanismo de formacin de puentes qumicos o enlaces fsicos.
Desde el punto de vista operativo, la floculacin se consigue efectuando una mezcla moderada y
prolongada, que transforma a las partculas coaguladas de tamao submicroscopico en otras
suspendidas, discretas y visibles de tamao suficiente como para sedimentar por accin de la
gravedad. Segn el caso, esta etapa puede ser asistida por la adicin de algn producto qumico
adecuado (floculante).

3.- Estabilidad de los coloides


Los sistemas coloidales se consideran de importancia tanto en los procesos de potabilizacin
como de depuracin de agua residual ya que la desestabilizacin de estos sistemas est asociada
a la remocin de la turbidez del agua y de los contaminantes suspendidos, sean estos de carcter
biolgico, orgnico o inorgnico.
Algunos coloides son estables por tiempo indefinido mientras que otros no. Los coloides estables
son aquellos que presentan estabilidad termodinmica y se conocen como coloides reversibles.
Algunos ejemplos de este tipo de coloides son protenas, almidones, polmeros de cadena larga y
algunas sustancias humicas. Por otro lado, los coloides termodinamicamente inestables se
conocen como irreversibles, incluyendo partculas tales como arcillas, xidos metlicos y
microorganismos (Amirtharajah A., OMelia C., 1990).
Sin embargo, los trminos estable e inestable generalmente se aplican a coloides irreversibles que
coagulan en forma ms lenta y ms rpida respectivamente, adquiriendo entonces un significado
cintico en lugar de termodinmico. Por ejemplo, un coloide cinticamente estable se considera
como una suspensin irreversible (termodinamicamente inestable), que coagula a una velocidad
muy lenta. Por el contrario, un coloide cinticamente inestable es una suspensin irreversible que
coagula rpidamente. El proceso de coagulacin consiste en acelerar la cintica con la cual las
partculas de un coloide se agregan, pasando de una suspensin estable a otra inestable.
La estabilizacin de un coloide puede deberse a dos casos tpicos: (1) estabilizacin electrosttica
y (2) estabilizacin estrica.

(1) Estabilizacin electrosttica:


La mayora de las partculas suspendidas en agua tienen superficies cargadas elctricamente, y el
signo de las cargas es generalmente negativo. Este fenmeno se debe, en primer lugar, a que los
grupos qumicos de la superficie del solido pueden reaccionar con el agua y aceptar o donar
protones. Por ejemplo, para la superficie de un oxido tal como la slice se verifica:

Por otra parte, una superficie de un slido orgnico puede contener grupos
amino y carboxlicos reaccionando de la siguiente manera:

En estas reacciones, la carga superficial sobre la partcula solida depende de la concentracin de


protones ([H+]) o el pH (-log[H+]) en el medio liquido. A medida que el pH aumenta, la
concentracin de protones disminuye y por lo tanto el equilibrio de la reaccin se desplaza hacia la
derecha. Esto significa que la carga superficial va hacindose cada vez ms negativa. Para el
caso de la slice, la carga superficial se torna negativa a un pH superior a 2, mientras que en el
caso de las protenas que contienen una combinacin de grupos carboxilo y amino, adquieren
carga superficial negativa por encima de un pH de aproximadamente 4.
En segundo lugar, los grupos superficiales pueden reaccionar con otros solutos que no sean
protones. Por ejemplo, utilizando la slice otra vez:
Estas reacciones de formacin de complejos superficiales implican reacciones qumicas
especficas entre los grupos qumicos de la superficie del slido, por ejemplo los grupos silanol de
la slice y solutos adsorbibles como los iones fosfato. La carga superficial de los slidos se vincula
otra vez a la qumica de la fase liquida.
En tercer lugar, pueden llegar a aparecer cargas superficiales debido a imperfecciones en la
estructura de la partcula. Este fenmeno se conoce como reemplazo isomrfico, y es la causa de
una proporcin importante de la carga superficial de muchos tipos de arcilla. Tpicamente, los
planos de slice de estructura tetradrica, se unen y superponen a planos de slice que incluyen
aluminio de estructura octadrica. La slice tetradrica tiene una composicin promedio de SiO2
que puede simbolizarse:

Si un tomo de aluminio sustituye a uno de silicio durante la formacin de esta estructura, resulta
una carga neta negativa:

Dado que una suspensin coloidal no presenta una carga elctrica neta, la carga primaria sobre la
superficie de la partcula debe ser compensada por el sistema.
La Figura 2 muestra un esquema de una partcula coloidal cargada negativamente con una gran
cantidad de iones alrededor de la misma. Como la superficie de la partcula est cargada
negativamente, una multitud de iones de carga opuesta es atrado a la interfase de la partcula
constituyendo una nube de cargas elctricas. En esta nube pueden diferenciarse una capa
rgida de iones firmemente ligados a la superficie de la partcula y una segunda capa constituida
por iones de cargas opuestas que se atraen electrostticamente pero tambin por iones de cargas
similares que presentan fuerzas de repulsin y sufren el efecto de la difusin trmica y molecular.
Esta segunda capa presenta entonces caractersticas menos definidas y se denomina capa difusa.
Cuando dos coloides similares se aproximan, sus capas difusas respectivas comienzan a
superponerse y a interactuar. Esta interaccin electrosttica entre partculas produce una fuerza
de repulsin entre ellas. Consecuentemente, se genera un potencial elctrico de repulsin el cual
aumenta cuando la distancia entre partculas disminuye. Por otra parte, existen ciertas fuerzas de
atraccin entre todas las partculas conocidas como fuerzas de Van der Waals que se originan a
partir de la interaccin de dipolos, ya sean estos permanentes o inducidos. Las fuerzas de van der
Waals entre dos partculas disminuyen cuando la distancia entre ellas crece.
Figura 2 - Esquema de partcula coloidal cargada elctricamente y la doble capa inica
circundante (Amirtharajah et al., 1990).

Por lo tanto, existe un determinado potencial de atraccin entre las partculas que crece a medida
que estas se aproximan. A diferencia de las fuerzas de repulsin electrostticas, las fuerzas de
atraccin de van der Waals son bsicamente independientes de la composicin qumica de la
solucin, dependen esencialmente del tipo y numero de tomos en las partculas coloidales y en el
solvente, en este caso agua.
Cuando las fuerzas de repulsin electrosttica dominan la interaccin entre partculas, la
suspensin queda estabilizada electrostticamente y el proceso de coagulacin tiene lugar en
forma lenta.

Potencial zeta:
Para desestabilizar un sistema coloidal es til conocer su carga superficial, el potencial de
superficie y el punto de carga cero. Uno de los mtodos para establecer estos valores es realizar
medidas de movimiento coloidal en un campo elctrico (movilidad electrofortica), el cual permite
estimar el potencial zeta.
Cuando se aplica un potencial elctrico a la suspensin de partculas cargadas negativamente,
estas partculas se mueven hacia el electrodo positivo. El potencial necesario para provocar este
movimiento de las partculas se asocia con el plano de corte del fluido alrededor de la partcula y
se denomina potencial zeta o potencial electrocintico y se expresa en milivoltios (Figura 2).
Este potencial es inferior al potencial de superficie del coloide y se calcula mediante:

Donde:
: Constante 3,14
: Viscosidad dinmica del lquido
v: Velocidad de la partcula
: Constante dielctrica
X: Potencial aplicado por unidad de longitud de celda
ME: Movilidad electrofortica
Las mediciones de potencial z orientan sobre la efectividad del agregado de coagulantes para
disminuir la barrera de energa entre los coloides (Figura 2) y facilitar as su acercamiento. Por
definicin, el punto de carga cero corresponde a la condicin en que la carga de la superficie se
anula. Esta condicin generalmente se conoce como punto isoelctrico. La carga de superficie
esta principalmente determinada por el pH del medio, el cual se denomina pHpzc cuando se
alcanza la carga cero. Normalmente los coloides se
encuentran en su punto de menor estabilidad cuando se alcanza el pHpzc, es decir que en esas
condiciones, las partculas tienden a agregarse (Sawyer et al., 2001).

(2) Estabilizacin estrica:


La estabilizacin estrica se utiliza en la produccin de coloides industriales tales como pinturas y
ceras. Otro ejemplo de la estabilizacin estrica puede encontrarse en las sustancias humicas
presentes en las aguas naturales las cuales constituyen polielectrolitos anionicos que se adsorben
sobre la superficie de partculas y pueden contribuir a la estabilidad del coloide que ellas
conforman.
La estabilizacin estrica puede producirse a partir de la adsorcin de polmeros sobre la interfase
solido-liquido. Las cadenas prolongadas que conforman ciertos polmeros pueden ligarse
parcialmente a la partcula repartindose entre segmentos adsorbidos sobre la superficie del
slido y porciones de la molcula que se extienden hacia la fase liquida, tal como se indica en la
Figura 3. Los polmeros adsorbidos pueden estabilizar o desestabilizar la suspensin. La forma en
que actan depende de las cantidades relativas de polmero y partculas, la afinidad del polmero
por la partcula y el agua, y otros factores como el tipo y concentracin de electrolitos presentes en
la solucin. Un polmero estabilizador puede contener dos tipos de grupos qumicos, uno que
tenga gran afinidad por la superficie del slido y otro hidrofilico, que queda colgando en el agua.

Figura 3 - Esquema de polmero adsorbido sobre la superficie de una partcula

A pesar de que es difcil formular en forma cuantitativa la interaccin de las fuerzas que actan en
la interfase durante el encuentro de partculas, se ha intentado una descripcin cualitativa de este
fenmeno (Gregory, 1978). Se han descripto dos procesos que pueden provocar fuerzas de
repulsin entre partculas cuando interactan dos superficies recubiertas de polmeros a distancias
cortas. En primer lugar, las respectivas capas inicas adsorbidas pueden resultar comprimidas por
la colisin, reduciendo as el volumen
disponible para las molculas adsorbidas. Esta reduccin en volumen limita el movimiento de los
polmeros y causa la repulsin entre partculas.

En segundo lugar, las capas inicas adsorbidas pueden superponerse en el choque de partculas,
aumentando la concentracin de polmero en la regin de superposicin. Si los segmentos no
adsorbidos del polmero son fuertemente hidrofilicos, pueden preferir el solvente (agua) a la
reaccin con otros segmentos del polmero. Esta superposicin lleva entonces a la repulsin entre
partculas. Estos dos efectos son independientes y se agregan a los efectos de la adsorcin del
polmero sobre las cargas superficiales de las partculas y la interaccin de las fuerzas de van der
Waals. Los polmeros cargados (polielectrolitos) pueden alterar la carga de la partcula, como as
tambin reducir la energa de interaccin atractiva debida a las fuerzas de van der Waals.

4.- Desestabilizacin de coloides


La forma en que se produce la desestabilizacin de la suspensin depender del coagulante que
se utilice. Se resumen a continuacin los cuatro mecanismos de desestabilizacin ms usuales:
(1) compresin de la capa doble de iones, (2) neutralizacin de cargas, (3) captura con el
precipitado (barrido), (4) adsorcin para permitir el enlace y puentes entre partculas.

(1) Compresin de la capa doble de iones


Las sales simples tales como el cloruro de sodio por ejemplo se identifican a veces como
electrlitos indiferentes. Esto significa que los iones que se producen en la solucin, Na+ y Cl-
para el cloruro de sodio, actan como cargas puntuales y no participan en fenmenos qumicos
tales como hidrolisis o adsorcin durante la coagulacin. Los trabajos de coagulacin de coloides
realizados por Schultze (1882) y posteriormente por Hardy (1900), establecieron que la
desestabilizacin de coloides mediante un electrolito indiferente se produce debido a cargas
opuestas a las del coloide (contraiones) y que la efectividad de los iones en la coagulacin
aumenta en relacin directa con el numero de cargas del ion. Por ejemplo, las concentraciones de
Na+, Ca+2 y Al+ 3 que se necesitan para desestabilizar coloides de carga superficial negativa son
decrecientes en una proporcin de 1:10-2:10-3.
La desestabilizacin tiene lugar debido a la compresin de la capa difusa que rodea a las
partculas por atraccin de los contraiones hacia la superficie de la partcula. En consecuencia, el
volumen de la capa difusa necesaria para mantener la electroneutralidad se reduce as como el
espesor de la capa difusa.
A medida que se reduce la capa difusa, las fuerzas de repulsin entre partculas coloidales
similares se reducen mientras que las fuerzas de atraccin de Van der Waals pasan a predominar.
De este modo se elimina la estabilizacin electrosttica.

(2) Neutralizacin de cargas


La desestabilizacin electrosttica es capaz de explicar solo parcialmente el fenmeno de
coagulacin. En realidad, la capacidad de un coagulante para desestabilizar una dispersin
coloidal es funcin de su interaccin con el coloide, con el solvente y tambin de la interaccin
entre el coloide y el solvente.
Por ejemplo, un tipo de coagulante como la dodecilamina (C12H25 NH3 +), cadena larga de
aminas orgnicas, constituye una sustancia con actividad superficial que se acumula sobre las
interfases. Estas molculas salen de la solucin cuando aparece una superficie de interfase
debido a la escasa afinidad entre las molculas de agua y los grupos CH2 en sus cadenas
alifaticas. Por el contrario, los iones sodio y calcio interactan fuertemente con las molculas de
agua y no presentan actividad superficial. Si se comparan las
dosis necesarias para la coagulacin de un agua natural con Na+ y con C12H25 NH3 + se puede
ver que mientras en el primer caso pueden ser necesarias concentraciones del orden de 10-1 M,
en el segundo caso se requiere una concentracin del orden de 6x10-5 M para una carga idntica.
La explicacin para esta enorme diferencia en la dosis de coagulante empleada reside en la falta
de interaccin entre el coagulante y el agua y consecuentemente su tendencia a acumularse
sobre la interfase partcula-agua.
Para coagulantes tales como los iones de aluminio hidrolizado y polielectrolitos cationicos, la
adsorcin especfica es un fenmeno comn, pero en este caso, generalmente como
consecuencia de interacciones qumicas entre el coagulante y el coloide. Debido a la importancia
de la adsorcin, las dosis necesarias para la coagulacin resultan entonces muy inferiores a las
que se requeriran si solo se considerara el efecto de las cargas elctricas correspondientes.

(3) Captura con el precipitado (barrido)


Cuando se dosifican sales metlicas tales como Al2(SO4) o FeCl3 en cantidades suficientes como
para precipitar el hidrxido correspondiente, las partculas coloidales pueden resultar capturadas
por este precipitado. Este tipo de coagulacin se conoce tambin como coagulacin por barrido.
Este proceso consiste en una combinacin de desestabilizacin y transporte del coloide, y se
emplea comunmente en el tratamiento de aguas naturales de turbidez variable.

(4) Adsorcin para permitir el enlace entre partculas


La desestabilizacin de suspensiones coloidales por el establecimiento de enlaces entre partculas
tiene lugar cuando diferentes segmentos de una cadena polimrica se adsorben sobre ms de
una partcula, dando lugar a la vinculacin entre ellas. Cuando una molcula de un polmero entra
en contacto con partculas coloidales, algunos de los grupos reactivos de la molcula se adsorben
sobre la superficie de la partcula, dejando otros fragmentos del polmero libres y orientados hacia
la solucin, segn se esquematiza en la Figura 3. Si una segunda partcula con puntos de
adsorcin disponibles toma contacto con alguno de los fragmentos libres del polmero, puede
producirse el enlace entre partculas tal como se muestra en la Figura 4a.
Figura 4 - Esquema de: (a) adsorcin y enlace entre partculas, (b) reestabilizacin estrica
de partculas coloidales por adsorcin de polmeros.

De acuerdo con el esquema, se forma un agregado partcula/polmero/partcula en el cual el


polmero sirve de enlace. No obstante, para que la coagulacin tenga lugar mediante este
mecanismo se requieren dos condiciones: a) que el polmero parcialmente adsorbido extienda sus
prolongaciones libres lo suficiente como para entrar en contacto con otras partculas y b) que las
partculas cuenten con puntos de adsorcin disponibles. Si se dosifica un exceso de polmero y
este se adsorbe, la suspensin puede llegar a reestabilizarse debido a la saturacin superficial de
las partculas. Este fenmeno se conoce como estabilizacin estrica y se representa en la Figura
4b.

5.- Desestabilizacin de coloides en aguas residuales


La desestabilizacin de coloides en aguas residuales generalmente se produce debido a los
mecanismos de adsorcin de coagulante o bien a la captura de las partculas con el precipitado de
hidrxido o carbonato producidos. Cuando la desestabilizacin tiene lugar por adsorcin del
coagulante, las especies sorbibles son generalmente polmeros. Estos polmeros pueden
adicionarse en forma directa al lquido a tratar, como en el caso de polmeros orgnicos o slice
activada, o bien pueden generarse en la propia suspensin por adicin de sales de hierro [Fe (III)]
o aluminio [Al (III)]. Cuando se utiliza cal, la coagulacin se consigue por simple precipitacin de
carbonato de calcio (CaCO3) y, si el pH es mayor, hidrxido de magnesio [Mg(OH)2]. Los
mecanismos de coagulacin con sales de hierro y aluminio son ms complejos.

5.1.- Coagulantes de hierro y aluminio


Para comprender las propiedades de coagulacin del Al(III) y el Fe(III), es necesario tener en
cuenta las principales especies qumicas de estos metales que se forman en medio acuoso. En
principio, todos los cationes metlicos se encuentran hidratados en medio acuoso. Las especies
simples tales como Fe3+ , Al3+, Ca2+ e H+ no existen en un medio acuoso natural. Estos iones
ms bien se presentan en la forma de complejos hidratados tales como: Fe(H2O)6 3+, Al(H2O)6
3+, Ca(H2O)6 2+ e H(H2O)+ o quizs H(H2O)4 +. Los iones o molculas, como por ejemplo las
molculas de agua, que estn ligados a un tomo metlico central se denominan ligandos.
Cuando se adicionan sales de Al(III) y Fe(III) en cantidad adecuada como para no exceder el
lmite de solubilidad del hidrxido metlico correspondiente, se produce la formacin de complejos
hidroxometalicos, los cuales pueden ser de tipo monomerico, dimerico y quizs tambin se forme
alguna cadena polimrica. En estos casos, los iones hidroxilo (OH-) tambin actan como
ligandos. En las ecuaciones (1) a (5) se indican algunas de las reacciones tpicas.

Estas reacciones se conocen como reacciones hidroliticas y de ellas surge con claridad el carcter
acido de estos iones metlicos.
Consideremos ahora la solubilidad del hidrxido de aluminio amorfo, Al(OH)3 (s), y del hidrxido
frrico, Fe(OH)3 (s) en agua. Las concentraciones mximas de especies qumicas de Al(III) y
Fe(III) que pueden existir en agua en equilibrio con el precipitado de hidrxido metlico apropiado
a 25oC se presentan en la Figura 5 a y b como una funcin del pH. Las reas sombreadas
corresponden a los valores de pH y a las dosificaciones de
coagulante comunmente empleados en tratamiento de agua.

Figura 5 - Solubilidad del Al(OH)3 (s) y del Fe(OH)3 (s) amorfos a 25C

Cuando se adiciona al agua a tratar una cantidad de sales de Fe(III) o Al(III) suficientemente alta
como para exceder el lmite de solubilidad del hidrxido metlico, tiene lugar una serie de
reacciones hidroliticas producindose desde simples hidroxocomplejos, como por ejemplo AlOH2+
o Fe(OH)2+, hasta polmeros de hidroxopolimeros coloidales. Estos hidroxocomplejos se
adsorben fcilmente en las interfases solido/liquido mientras que las especies acuometalicas,
como por ejemplo Fe(H2O)6 3+, no se adsorben. Los procesos de coagulacin convencionales
utilizan cantidades de sales de Fe(III) y Al(III) suficientes como para exceder el lmite de
solubilidad de su hidrxido metlico (Figura 6a y b). Por ejemplo, la concentracin total mxima de
especies solubles de Fe(III) que pueden existir en equilibrio a pH 7 es de aproximadamente 10-10
moles/litro (5,6x10-6 mg/L). La concentracin de iones acuoferricos Fe(H2O)6 3+ que existe en
estas condiciones es an menor, del orden de 10-17 moles/L (5,6x10-13 mg/L). A partir de estas
magnitudes, puede inducirse que estas especies solubles simples no contribuyen en forma
significativa a la desestabilizacin de las partculas coloidales de un agua residual.
Las dosis de sales de Fe(III) y Al(III) que se requieren en la prctica para la desestabilizacin de
coloides son siempre suficientemente altas como para exceder el lmite de solubilidad del
hidrxido metlico correspondiente. Esta circunstancia indica que la desestabilizacin de estos
sistemas se debe a la accin de polmeros de Fe(III) y Al(III), los cuales son intermediarios
cinticos en la precipitacin del hidrxido metlico. Estos polmeros son complejos
hidroxometalicos que se adsorben sobre las partculas coloidales. La cantidad de polmero
adsorbido, y por lo tanto la dosis de coagulante de Fe(III) o Al(III) necesaria para producir la
desestabilizacin del coloide, puede depender entonces de la cantidad de coloide presente, lo que
a veces se describe como una relacin estequiometrica, empleando un sentido amplio del
trmino. Se ha demostrado que el fenmeno de adsorcin es importante durante la coagulacin
con polmeros de Fe(III) y Al(III) ya que se verifica la reestabilizacion del coloide por incremento de
la dosis de coagulante.
La Figura 6 muestra un esquema de curvas de turbidez residual en funcin de la dosis de
coagulante utilizado a pH constante para tratar un agua natural con sales de Fe(III) o Al(III). Se
presentan cuatro curvas, cada una para una muestra de agua que contiene una concentracin
creciente de materia coloidal desde S1 hasta S4. La concentracin de slidos coloidales se
representa como superficie de concentracin coloidal/unidad de volumen, por ejemplo m2/L.
Cada una de estas curvas de coagulacin esquemticas se subdivide en cuatro zonas. En la Zona
1, correspondiente a dosis de coagulante bajas, la cantidad adicionada es todava insuficiente
como para producir la desestabilizacin del coloide. Si continuamos aumentando la dosis,
producimos la desestabilizacin permitiendo que las partculas se asocien rpidamente (Zona 2).
Un aumento de dosis de coagulante aun mayor puede llegar a reestabilizar la dispersin,
dependiendo del pH del medio (Zona 3).
Finalmente, si agregamos suficiente cantidad de coagulante como para llegar hasta la Zona 4, se
alcanza un grado de sobresaturacin suficiente como para producir la precipitacin rpida de una
gran cantidad de hidrxido frrico o de aluminio, segn el caso, el cual permite la captura de
partculas coloidales mediante el mecanismo que se conoce como floculacin por barrido.

Figura 6 - Representacin esquemtica de curvas de coagulacin tpicas para ensayos de


laboratorio (jar-tests) utilizando sales de Fe(III) Al(III) a pH constante.

Para el caso de la menor concentracin de coloides (S1), la coagulacin requiere la produccin de


un importante exceso de precipitado de hidrxido amorfo. Esto se debe a que en suspensiones
que contienen bajas concentraciones de coloides, disminuye considerablemente la posibilidad de
contacto y agregado de las partculas en una unidad de tratamiento con tiempo de retencin
razonable.
Para concentraciones coloidales mayores (S2 y S3), se necesita una dosis de coagulante menor
(zona 1) debido a la precipitacin del hidrxido metlico correspondiente. La Zona 2 de
desestabilizacin se amplia con el incremento en la concentracin de coloidal.
Para concentraciones de coloides muy elevadas (S4) del tipo de las encontradas en el
acondicionamiento de barros generados en plantas de tratamiento de aguas residuales, se
requieren dosis de coagulante muy altas para desestabilizar el coloide. En este caso, la dosis de
coagulante requerida (polmero metlico) para la desestabilizacin puede igualar o exceder la
necesaria para la coagulacin por barrido de suspensiones diluidas.

Propiedades de los coagulantes metlicos


Es importante destacar algunas de las propiedades de las sales metlicas que se hidrolizan para
comprender su aplicacin en coagulacin. Por ejemplo, si consideramos las sales de Al(III)
primero, veremos que pueden ser efectivas en dos formas: por adsorcin para producir la
neutralizacin de cargas, y para la captura de slidos mediante coagulacin por barrido. Por lo
tanto, la dosificacin requerida depender del mecanismo de desestabilizacin del coloide.
Cuando se quiere producir un precipitado voluminoso de hidrxido se necesita una dosis de
coagulante elevada, mientras que esta dosis tiende a disminuir a medida que la concentracin del
coloide aumenta. Por otro lado, cuando la desestabilizacin se realiza por adsorcin generalmente
la dosis de coagulante requerida es menor y se verifica adems que la dosis de coagulante
aumenta con la concentracin del coloide. Sin embargo, la desestabilizacin por adsorcin puede
requerir tiempos de permanencia prolongados para producir el agregado de las partculas cuando
la concentracin coloidal es baja. Esta circunstancia puede llegar a invalidar la ventaja de la
menor dosis de coagulante requerida. Por lo tanto, cuando un agua residual presenta
concentraciones relativamente bajas de contaminantes coloidales, pueden necesitarse altas
concentraciones de coagulante a fin de producir en forma rpida un precipitado de hidrxido
metlico gelatinoso. Por otra parte, tambin puede recurrirse a la adicin de mas partculas en la
forma de bentonita, tipo de arcilla muy fina, o slice activada.
La desestabilizacin debida a polmeros generados por la adicin de sales de Fe(III) o Al(III)
depende de tres factores esenciales: dosis del coagulante, pH y concentracin del coloide. La
dosis del coagulante es una funcin de la concentracin del coloide. Adems, las caractersticas
de los polmeros formados en estos sistemas estn afectados por el nivel de sobresaturacin del
propio sistema (dosis de coagulante y pH). Por ejemplo, se ha observado que los polmeros
inorgnicos cargados positivamente se forman a valores de pH por debajo del punto isoelectrico
del hidrxido metlico [Al(OH)3 (s) o bien Fe(OH)3 (s)]. A medida que el pH desciende por debajo
del punto isoelectrico, la carga positiva promedio de las especies del metal tienden a
incrementarse, permitiendo as tanto la neutralizacin de cargas como la reestabilizacion de la
suspensin cuando la dosis es excesiva.
Como se menciono con anterioridad, las sales de Fe(III) y Al(III) producen acidez en su
hidrolizacion. Por esta razn es comn dosificar algn agente alcalinizante como cal o carbonato
de sodio en los procesos de coagulacin.
Sin embargo, en la coagulacin de barros concentrados generados en plantas de tratamiento de
aguas residuales, es prctica comn reducir su alcalinidad antes de adicionar el coagulante
metlico mediante el lavado del barro (elutriacion). Esta forma de operar obedece a que la
desestabilizacin efectiva de este tipo de suspensiones por adsorcin y neutralizacin de cargas
se puede alcanzar a valores de pH bajos, en los cuales los polmeros hidroxometalicos presentan
un nivel de carga elevado y, por otra parte, la concentracin de coloides es suficientemente
elevada como para evitar la reestabilizacion por dosis excesiva de coagulante.

Condiciones de coagulacin tpicas:


Se puede identificar cuatro tipos de suspensiones caractersticas:

1. Concentracin coloidal elevada y baja alcalinidad. Este sistema es el mas sencillo de tratar.
Solamente se debe determinar un parmetro qumico, la dosis optima de coagulante. La
desestabilizacin es alcanzada por adsorcin de polmeros hidroxometalicos cargados en forma
positiva, los cuales se generan a un pH acido, de 4 a 6 dependiendo del coagulante.

2. Suspensiones con concentraciones de coloides elevadas y alta alcalinidad. En este caso,


la desestabilizacin se produce tambin por adsorcin y neutralizacin de cargas con valores de
pH bajos. Aqu se puede optar por emplear dosis de coagulante elevadas ya que debido al alto
nivel de alcalinidad, el pH generalmente va a mantenerse alrededor de la neutralidad. En este
medio, los polmeros hidroxometalicos estn escasamente cargados de modo que el efecto de
neutralizacin se hace ms difcil.
Otra posibilidad consiste en reducir primero la alcalinidad por lavado de la suspensin a coagular
(elutriacion) y luego desestabilizar con una dosis de coagulante menor a un pH tambin menor.

3. Concentracin de coloides baja y alta alcalinidad. En este caso, la coagulacin se puede


lograr con una dosis relativamente alta de coagulante mediante la captura de partculas coloidales
por barrido. Otra opcin es utilizar coadyuvantes de floculacin para incrementar la concentracin
de coloides y de este modo multiplicar las posibilidades de contacto entre partculas. De este
modo, la desestabilizacin por adsorcin y neutralizacin de cargas puede efectuarse con una
dosis menor del coagulante primario.

4. Baja concentracin de coloides y baja alcalinidad. Este es posiblemente el caso de


coagulacin ms difcil. Las sales de Al(III) y Fe(III) no son eficientes empleadas como coagulante
nico, ya que el pH se deprime demasiado como para permitir la formacin rpida de un floc
voluminoso que realice una coagulacin por barrido. Adems, el contacto entre partculas no es
suficiente como para producir la desestabilizacin por neutralizacin de cargas. En este caso es
necesario agregar alcalinidad y partculas coloidales para conseguir una coagulacin efectiva.
Cuando se aplica tratamiento fisicoqumico para la depuracin de un liquido cloacal domestico, la
dosis de sales de Al(III), Fe(III) y cal estn relacionadas no solo con la concentracin de coloides
sino tambin con el contenido de fosforo soluble en el liquido a tratar. El coagulante adicionado
tendera a reaccionar en primer lugar con el fosfato soluble y desestabilizara la suspensin coloidal
recin despus de haber precipitado la mayor parte del fosforo.

5.2.- Polmeros sintticos orgnicos


Los polmeros orgnicos sintticos se utilizan ampliamente para desestabilizar suspensiones
coloidales de aguas residuales. A pesar de que la mayora de los coloides se encuentran
cargados en forma negativa, tanto los polielectrolitos cationicos como los anionicos y no inicos
encuentran aplicacin. El comportamiento de estos productos en general puede explicarse
adecuadamente con el modelo de adsorcin y enlace entre partculas mencionado con
anterioridad.
Un polmero es una cadena molecular constituida por subunidades conocidas como monmeros.
Muchos polmeros sintticos contienen solamente un tipo de monmero, mientras que otros
pueden contener dos o tres tipos de subunidades. El nmero total de subunidades en un polmero
sinttico puede variar, producindose materiales de un peso molecular variado. Las cadenas
polimricas pueden ser lineales, o ramificadas.
Si algn monmero de la cadena contiene grupos qumicos ionizables como por ejemplo carboxilo
o sulfonico, el polmero se denomina polielectrolito.
Dependiendo del tipo de grupo ionizable en el monmero, el polielectrolito puede denominarse
catinico, aninico o anfoltico, es decir que contiene tanto grupos inicos positivos como
negativos, como es el caso de las protenas. Los polmeros sin grupos ionizables se denominan
no inicos. A continuacin se presenta un ejemplo tpico de cada tipo.

La capacidad de un polmero de actuar como floculante est relacionada con su habilidad para
ligarse a la superficie de las partculas coloidales. Por lo tanto la efectividad de estos productos es
generalmente especfica. Algunos de los factores que inciden sobre la eficiencia del polmero
como floculante son su peso molecular y el nmero de ramificaciones que presenta. Por otra
parte, tambin son importantes algunas caractersticas de la solucin como por ejemplo el pH, el
cual puede afectar la carga del polielectrolito. Adems, la presencia de cationes divalentes tales
como el calcio (Ca2+) y el magnesio (Mg2+) pueden favorecer notablemente la efectividad de los
polielectrolitos anionicos. Se han propuesto algunas explicaciones para este fenmeno:
compresin de la capa difusa alrededor de la partcula, favorecimiento de la unin entre las
molculas de polielectrolito y la partcula coloidal por reduccin de sus cargas superficiales.
Cuando se utilizan polmeros anionicos o no inicos, resulta necesario un peso molecular mnimo
a fin de que estas molculas puedan superar la barrera impuesta por las fuerzas de repulsin
existentes entre las partculas coloidales negativas. Este peso molecular mnimo depende de
factores tales como el nmero de grupos qumicos con carga elctrica, el numero de
ramificaciones que presente el polmero, la carga sobre las partculas coloidales, y la fuerza ionca
de la solucin. Algunos autores sugieren el valor de este peso molecular mnimo en
aproximadamente un milln.
Los polmeros con carga positiva, o polielectrolitos cationicos, pueden actuar como agentes
desestabilizantes por la formacin de enlaces, neutralizacin de cargas, o ambos. Como
consecuencia, la capacidad de los polielectrolitos cationicos de adsorberse sobre coloides
negativos y neutralizar sus cargas superficiales no est relacionada con su peso molecular.

6.- Floculacin
La etapa siguiente a la coagulacin es la floculacin. La velocidad con que se asocian las
partculas en esta etapa est determinada por el nmero de colisiones entre ellas. Asimismo, a
medida que crecen en tamao, las fuerzas de corte de tipo hidrodinamico pueden provocar la
ruptura de los flocs. Este proceso de asociacin y ruptura tiene lugar simultaneamente y se llega a
una situacin de equilibrio dinmico en la distribucin de tamao de las partculas.
La floculacin, al igual que la coagulacin o desestabilizacin, est vinculada al choque entre
partculas el cual puede producirse por los siguientes mecanismos: (1) contacto por agitacin
trmica (floculacin pericinetica), (2) contacto debido al movimiento de la masa liquida (floculacin
ortocinetica), y (3) contacto debido diferencia de velocidad de sedimentacin entre partculas
(sedimentacin diferencial).
Las frecuencias de colisin (Nij) entre partculas de dimetros di y dj de concentraciones ni y nj
estn dadas por las ecuaciones (6), (7) y (8)

Cuando el dimetro de las partculas es mayor de 10 m, los mecanismos de floculacin


ortocinetica y sedimentacin diferencial tienen mayor importancia.
Sin embargo, para dimetros de partculas del orden de 1 m y menores, la importancia de la
floculacin pericinetica sobre la frecuencia de colisiones aumentara hasta hacerse predominante
para gradientes de velocidad bajos del orden de 0,1 s-1. Si el gradiente de velocidad se
incrementa hasta 10 s-1, otra vez la floculacin ortocinetica adquiere mayor importancia en el
rango de partculas de 0.01 hasta 1000 m.

6.1.- Unidades de mezcla rpida y floculacin


Los coagulantes generalmente se adicionan al agua residual a tratar en tanques de mezcla
provistos de agitacin mecnica, en agitadores ubicados en lnea o bien en canales abiertos con
rgimen turbulento. No obstante, la prctica ms generalizada corresponde a agitadores
mecnicos. Cuando la reaccin qumica de los coagulantes con la suspensin a desestabilizar es
rpida, el tiempo de permanencia requerido para los mezcladores puede variar entre 15 y 60
segundos. Los equipos de mezcla mecnica generalmente estn preparados para generar
gradientes de velocidad del orden de 300 s-1 o mayores. El requerimiento de potencia de los
agitadores mecnicos se ubica en el rango tpico de 0,06 a 0,25 HP/1000 m3.dia. La Figura 7
muestra un dispositivo tpico de mezcla rpida por accionamiento mecnico.
Figura 7 - Dispositivo de mezcla rpida con accionamiento mecnico
Las unidades en las que tiene lugar la floculacin consisten en tanques de mezcla lenta que
favorecen la asociacin de las partculas. La mezcla puede hacerse en forma mecnica o
hidrulica. Los floculadores hidrulicos (Figura 8) tienen la ventaja de su sencillez operativa, sin
embargo, requieren un caudal a tratar relativamente constante para mantener el gradiente de
velocidad en el floculador dentro del rango de diseo. Su principal dificultad reside en la escasa
posibilidad de controlar el nivel de agitacin. El control del gradiente de velocidad es muy
importante para el tratamiento de un efluente de caractersticas cambiantes.

Los sistemas de mezcla mecnica son mas habituales y generalmente pueden utilizar sistemas de
paletas giratorias (Figuras 9 y 10), agitadores alternativos en los cuales las paletas tienen un
movimiento ascendente y descendente en forma vertical, y agitadores con turbinas. Los ejes
pueden instalarse en forma horizontal o vertical. Estas paletas generalmente giran a velocidades
bajas, de entre 2 y 15 rpm lo que corresponde a velocidades tangenciales en el rango de 0,3 a 0,7
m/s.
Figura 10 - Floculadores de agitacin mecnica

Los tanques de floculacin generalmente presentan tiempos de permanencia que varian entre 10
y 30 minutos. El tiempo de permanencia necesario generalmente depende del tipo de agua
residual tratada y del nivel de agregacion de slidos requerido. Normalmente, el tiempo de
floculacin guarda una relacin inversamente proporcional a la fraccion de volumen de flocs. Por
lo tanto, la floculacin de barros de una planta de tratamiento de aguas residuales requerir un
tiempo de permanencia considerablemente menor que la floculacin del efluente liquido.

El rango de gradientes de velocidad habitualmente utilizado en la floculacin se encuentra entre


10 y 100 s-1. Generalmente un floculador grande nico no puede tener igual eficiencia que una
serie de floculadores menores con igual volumen total. Por esta razn muchos sistemas de
floculacin consisten en una serie de 3 o ms tanques.

6.2.- Diseo de floculadores


El diseo de un sistema de coagulacin floculacin requiere resolver dos aspectos: la
desestabilizacin del coloide y el contacto entre las partculas. El primero de ellos generalmente
se aborda en el laboratorio mediante ensayos de jar-test que permiten definir la dosis optima de
coagulante/s. El segundo aspecto, implica el diseo de unidades de floculacin utilizando los
principios que se desarrollan en este punto.
Las unidades de floculacin se disean a fin de optimizar el contacto entre partculas.
Generalmente el mecanismo en que se basan es el de floculacin ortocinetica, es decir poner en
contacto las partculas mediante los gradientes de velocidad que se generan en el fluido gracias a
dispositivos mecnicos. El diseo implica la seleccin del gradiente de velocidad a utilizar, la
configuracin del floculador y el tiempo de retencin necesario para producir flocs de tamao
adecuado como para que puedan ser separados en el sistema de tratamiento posterior, ya sea
este un sedimentador, un filtro de vaco, una centrifuga, un filtro de arena o un lecho de secado.
Gradiente de velocidad:
El gradiente de velocidad promedio en cualquier sistema depende de la potencia que se este
disipando en el agua y puede calcularse en base a la ecuacin (9):

En una cmara de floculacin, el contacto entre partculas se consigue mediante mezcla y


agitacin del lquido a su paso por el tanque. En este caso, la potencia aplicada al liquido (P)
puede calcularse con la ecuacin (10).

Sustituyendo ahora la ecuacin (10) en la (9):

El floculador se agita generalmente mediante un conjunto de paletas que giran.


La potencia requerida para mover cada una de estas paletas puede calcularse
con (12).

La potencia total aplicada por unidad de volumen queda:

Reemplazando esta expresin en (9) queda:


4 TRATAMIENTO BIOLGICO

PROCESOS DE TRATAMIENTO AERBICOS


1. REMOCIN DE LA MATERIA ORGNICA
Al poner en contacto agua residual con un cultivo biolgico (biomasa) constituido
predominantemente por bacterias (organismos unicelulares) y por una variedad de
microorganismos tales como rotferos, protozoos, y otros (Figura 1), tiene lugar un fenmeno de
remocin de materia orgnica desde la fase acuosa hacia la biomasa, constituida por slidos en
suspensin. De este modo, la depuracin biolgica del agua residual consiste en separar el agua
tratada de los slidos en suspensin cultivados a expensas de la remocin de materia orgnica.
Tpicamente tal separacin se hace por sedimentacin.

Figura 1 a) Barro activado observado al microscopio


b) Bacteria Streptococcus sp
c) Bacteria filamentosa Beggiatoa sp
d) Bacteria Spirochaeta sp
e) Rotfero Philodina sp
f) Ameba Arcella hemisphaerica
g) Ciliados fijos Opercularia sp
h) Ciliados libres Chilodonella sp

Los mecanismos que intervienen en un tratamiento biolgico aerbico pueden incluir: sorcin,
volatilizacin y degradacin biolgica. La extensin en que estos mecanismos actan, e incluso
predominan, depende de las caractersticas de las sustancias presentes en el agua residual y de
las condiciones del medio. El mecanismo de sorcin de compuestos orgnicos en general no
contribuye sustancialmente a la depuracin de un agua residual tratada mediante un proceso
biolgico. Sin embargo, en el caso de algunos compuestos como el Lindano o bien cuando hay
metales pesados en el efluente a tratar, puede resultar significativa la adsorcin sobre los slidos
en suspensin. En estos casos puede haber una remocin por adsorcin importante tanto en la
etapa primaria como en el tratamiento biolgico. Este fenmeno tiene su impacto luego en el
manejo de los lodos primarios y secundarios. En la etapa de estabilizacin biolgica pueden surgir
problemas de toxicidad mientras que las opciones de disposicin final en suelo pueden verse
limitadas por la misma razn (Eckenfelder, 1990). Por su parte, la volatilizacin se manifiesta
principalmente cuando hay presencia de compuestos orgnicos voltiles (en ingls COVs) y tiene
lugar en procesos que favorecen la transferencia de masa desde el lquido a la atmsfera, como
es el caso de los lechos percoladores, los barros activados y las lagunas aeradas. Algunos
ejemplos de compuestos que sufren volatilizacin en procesos biolgicos son benceno, tolueno,
etilbenceno, cloroformo y tetracloruro de carbono, entre otros. Dependiendo de las caractersticas
del compuesto orgnico, pueden darse en forma simultnea la remocin por volatilizacin y la
degradacin biolgica. En el caso en que los contaminantes sean removidos de la fase acuosa por
microorganismos (biodegradacin), tienen lugar dos mecanismos bsicos: por un lado se
consume oxgeno para la oxidacin biolgica de la materia orgnica (obtencin de energa) y por
otro lado tiene lugar la sntesis celular. Como el crecimiento de la biomasa es consecuencia de la
utilizacin (degradacin) de la materia orgnica presente en la fase acuosa, estos dos
mecanismos estn ntimamente ligados. La velocidad con que se desarrolle este proceso
depender de la biodegradabilidad de la materia orgnica en cuestin.

1. SISTEMAS DE CULTIVO SUSPENDIDO


El sistema de cultivo suspendido utilizado en el tratamiento biolgico aerbico de residuos
orgnicos se conoce habitualmente con el nombre de barros activados. El proceso de barros
activados fue desarrollo por Ardern y Lockett en 1914. Desde entonces, ha crecido en popularidad
convirtindose en la operacin bioqumica ms usada en el tratamiento de aguas residuales. A
travs de los aos se han introducido modificaciones, lo que hace que hoy estn en uso un
nmero considerable de variaciones, las cuales intentaremos describir aqu.

1.1. Descripcin fsica del sistema de barros activados


Los reactores de barro activado generalmente son tanques abiertos de aproximadamente 3,5 a
4,5 m de profundidad construidos generalmente de hormign, con paredes laterales verticales
aunque a veces tambin se pueden utilizan tanques metlicos y lagunas excavadas en el terreno.
Recientemente tambin se han empleado tanques de plstico reforzado con fibra de vidrio (PRFV)
para plantas compactas. El oxgeno necesario para el metabolismo de los organismos es provisto
de diversas maneras. El mtodo ms antiguo consiste en la aeracin por difusin, usando
difusores de burbuja fina o gruesa. Tambin se utilizan aeradores superficiales mecnicos en
posiciones tanto fijas como flotantes, y unidades que combinan turbinas mecnicas con aire
difuso. Este uso tradicional del aire como recurso para obtener oxgeno es la razn por la cual los
reactores de barro activado son llamados tanques de aeracin. Ms recientemente, se ha utilizado
oxgeno puro inyectado a tanques cerrados. De este modo, se ha incrementado enormemente la
velocidad de transferencia de oxgeno a la biomasa. La energa necesaria para mezclar el cultivo
biolgico y mantenerlo en suspensin generalmente es provista por el mismo dispositivo
encargado de transferir el oxgeno. Por esta razn se aplica un doble criterio de diseo en el
sistema de transferencia de oxgeno. La potencia de aeracin debe ser suficiente no slo para
aportar el oxgeno requerido por el proceso sino tambin para mantener la agitacin del barro
activado en suspensin.

Figura 1 Esquema de un sistema de barros activados


FIGURA 2 - Cmara de aeracin por difusin en construccin y operando

Como puede verse en la FIGURA 1, al reactor entran dos corrientes: una es agua residual sin
tratar biolgicamente y la otra contiene el barro concentrado de microorganismos, el cual est
siendo reciclado desde el sedimentador secundario. La concentracin relativa de materia orgnica
soluble y materia orgnica particulada en la corriente de alimentacin al sistema de tratamiento
biolgico depende de las caractersticas del agua residual a tratar y del tipo de tratamiento que ha
recibido antes de llegar al reactor. La concentracin de microorganismos en la corriente reciclada
depende de la concentracin con la que entr al sedimentador, la capacidad de espesamiento de
barros del sedimentador secundario y de la relacin de recirculacin. Sin embargo, la
concentracin de slidos que entran al sedimentador, depende del tiempo de retencin celular
promedio (c) del sistema, del tiempo de retencin hidrulica () del reactor, y de la configuracin
del reactor.

Al entrar al reactor los microorganismos remueven el sustrato soluble por asimilacin,


aprovisionndose as de carbono y energa para su crecimiento. La materia orgnica particulada
es atrapada fsicamente por la biomasa floculenta. Luego es atacada por enzimas exocelulares
que la solubilizan para ponerla en condiciones de ser asimilada por los microorganismos. La
mezcla de microorganismos y la materia orgnica particulada no degradada se denomina slidos
suspendidos del lquido mezcla (SSLM) o barro activado. Al pasar al sedimentador el SSLM se
dirige hacia el fondo de la unidad para ser luego reciclado al reactor. Mientras tanto el efluente
clarificado sale por la parte superior del sedimentador, desbordando sobre el vertedero de salida.

A fin de balancear el crecimiento de los microorganismos, una porcin del SSLM debe ser
eliminada peridicamente de modo de mantener un c constante. Este barro residual, tambin
conocido como barro de purga, puede ser retirado de la lnea de recirculacin de barros o
directamente del reactor. Tanto en un caso como en el otro los organismos eliminados deben ser
retirados y dispuestos fuera del sistema de tratamiento. Las dos tcnicas que son usadas para
preparar a los organismos para su disposicin son la digestin aerbica y la anaerbica.

En el sistema de tratamiento biolgico aerbico, los responsables primarios de la degradacin de


la materia orgnica son las bacterias heterotrficas. Debido a la presin selectiva ejercida por el
barro sedimentado, el cultivo es floculento con la mayora de los organismos creciendo en forma
de flocs grandes.

Asimismo abundan organismos ms grandes como los protozoarios, los cuales actan como
predadores de las bacterias. Los hongos a veces tambin estn presentes, aunque tienden a ser
un organismo nocivo para la operacin adecuada del sistema porque su morfologa filamentosa
atenta contra la formacin de flocs densos, reduciendo de este modo la velocidad de
sedimentacin de la biomasa.

Los modelos matemticos que se utilizan para el diseo no reflejan las interacciones entre las
especies presentes en el barro activado. Por esta razn, los estudios de laboratorio destinados a
determinar los diversos parmetros cinticos del proceso biolgico deben simular lo mejor posible
las condiciones ambientales previstas durante el funcionamiento de la planta real. De este modo
se puede tener un cierto grado de confianza en que la poblacin del cultivo piloto es
representativa de aquella que ser desarrollada en el sistema a escala real. Si en el reactor
existen las condiciones apropiadas de crecimiento tambin estarn presentes las bacterias
nitrificantes autotrficas. Dado que estas bacterias no usan materia orgnica para obtener carbono
ni tampoco oxgeno, no afectan el rol primario del proceso de barro activado. No obstante, las
bacterias autotrficas son responsables de la oxidacin del amonio y ello es importante en la
calidad del efluente final.

1.2. Variantes del proceso de barros activados


Barro activado convencional
En sus comienzos, el proceso de barros activados empleaba cmaras de aeracin de formas
rectangulares y alargadas, introduciendo la alimentacin y el barro reciclado por un extremo y
evacuando el efluente por el extremo opuesto, tal como muestra la FIGURA 3. Por lo tanto,
denominamos a esta configuracin barro activado convencional, aunque el reactor tambin se
conoce como cmara de aeracin de flujo pistn.

FIGURA 3- Esquema de sistema de barros activados convencional

La prctica comn con el barro activado convencional es colocar difusores de aire espaciados de
modo uniforme a lo largo de una pared de cada cmara y proveer a cada difusor de la misma
cantidad de aire. Las burbujas ascendentes provocan una corriente en forma de espiral en el
lquido, minimizando de este modo la mezcla longitudinal. Algunos estudios con trazadores en
este tipo de cmaras de aeracin han demostrado que el rgimen de mezcla sera equivalente a
entre 3 y 5 reactores de mezcla completa conectados en serie.
En general, el barro activado convencional es diseado con un tiempo de retencin celular
promedio (c) de entre 3 y 15 das. Este valor de c se corresponde con un tiempo de residencia
hidrulica () de entre 4 y 8 horas para lquido cloacal domstico si la concentracin de slidos
suspendidos del lquido mezcla es de alrededor de 2.000 mg/L. La recirculacin generalmente
oscila entre el 10 y el 30 % del caudal de la alimentacin y el barro de purga puede provenir tanto
de la lnea de recirculacin como de la cmara de aeracin.
Debido al rgimen de mezcla en el reactor, existe un perfil de requerimientos de oxgeno a lo largo
del reactor. Como es lgico, se necesita ms oxgeno en la cabecera de la cmara del reactor
donde la concentracin de sustrato y microorganismos es mayor. En el diseo de un barro
activado convencional es necesario tener en cuenta este perfil de requerimientos de oxgeno en la
cmara de aeracin a fin de preservar la eficiencia del proceso.

Barro activado de aeracin decreciente (tapered aeration)


La primera modificacin introducida en el diseo de sistemas de barros activados se introdujo con
el objeto de atender el perfil variable de demandas de oxgeno a lo largo del reactor. De este
modo, se propuso una distribucin del suministro de oxgeno en la cmara de aeracin que
coincidiera con el requerimiento de oxgeno en los diferentes puntos de la misma. La mayor parte
del oxgeno se provee en el extremo donde ingresa la alimentacin y donde la remocin del
sustrato es ms rpida, mientras que cerca del final del reactor solamente pequeas cantidades
de oxgeno resultan necesarias, dado que el metabolismo endgeno es la reaccin ms
importante. Como el suministro de oxgeno disminuye gradualmente a lo largo de la longitud de la
cmara, esta modificacin fue llamada aeracin decreciente. Este es el procedimiento ms
utilizado actualmente.

Barro activado de aeracin escalonada (step aeration)


La siguiente modificacin en el proceso de barros activados tendi a utilizar en forma ms
eficiente la capacidad de aeracin de plantas con cmaras de aeracin convencional. Como se
muestra en la FIGURA 4, el caudal de alimentacin se divide en varias partes, las cuales se
ingresan a la cmara de aeracin en puntos diferentes. De este modo se consigue una
distribucin ms equitativa de la demanda de oxgeno.
El esquema de proceso que se muestra en la FIGURA 4 ha sido propuesto como una manera de
alcanzar altos niveles de tratamiento con tiempos de permanencia hidrulica relativamente cortos.
Sin embargo, utiliza tiempos de retencin celular promedio (c) similares a los barros activados
convencionales. Este tipo de proceso permite una flexibilidad operacional significativa.

FIGURA 4- Barro activado de aeracin escalonada

Barro Activado de estabilizacin por contacto

FIGURA 5- Barro activado de estabilizacin por contacto

Como se muestra en la FIGURA 5, la corriente de barros proveniente del sedimentador es


bombeada hacia el tanque de estabilizacin antes de ser mezclada con el agua residual sin tratar
en el tanque de contacto. El tiempo de permanencia en el tanque de contacto es relativamente
pequeo (0,5 - 2 hrs), por lo tanto la eficiencia del proceso depende la capacidad de los
microorganismos para remover el sustrato. En este proceso se utiliza la capacidad de los
microorganismos de absorber y adsorber materia orgnica biodegradable en forma rpida.
Despus del breve perodo de contacto el barro se separa del efluente tratado. Por su parte, el
barro se retorna al tanque de estabilizacin donde se area lo suficiente como para mantener el
c del sistema dentro del rango de 3 a 15 das. Esto generalmente requiere de un reactor con un
tiempo de permanencia hidrulica menor de 6 horas para la alimentacin. Debido a que el caudal
reciclado promedio es de entre el 40 y el 70 % del caudal de la alimentacin, el volumen del
reactor requerido para la reaeracin es menor que el necesario para el sistema convencional con
igual tiempo de permanencia. Por lo tanto, a pesar que las plantas de estabilizacin por contacto
usan dos reactores, el volumen total del reactor es menor que el de la planta convencional con
igual tiempo de retencin celular promedio. Como consecuencia, es posible incrementar la
capacidad de una planta convencional sin necesidad de agregar ningn reactor, simplemente
convirtindola al modo de estabilizacin por contacto. El mecanismo por el cual funciona el barro
activado de estabilizacin por contacto ha sido el tema de muchos debates. Inicialmente se pens
que la rpida remocin del sustrato durante el perodo de contacto era debida a la adsorcin de la
materia orgnica sobre las partculas de barro, tambin llamado proceso de biosorcin. Si bien la
biosorcin junto con el entrampamiento fsico en el floc contribuyen sustancialmente a la remocin
del sustrato coloidal y particulado, estos mecanismos tienen muy poca influencia sobre el sustrato
soluble. Los sustratos solubles pueden ser removidos rpidamente a travs de su incorporacin
en las clulas como productos de almacenamiento, particularmente glicgeno y poli--
hidroxibutirato, segn lo han demostrado estudios de laboratorio.

El barro activado de estabilizacin por contacto puede describirse como un proceso en el cual la
remocin del sustrato tiene lugar rpidamente en el tanque de contacto debido al almacenamiento
entre las partculas de floc del sustrato coloidal o particulado o bien internamente cuando el
sustrato es soluble. Por lo tanto, la separacin del barro del lquido tratado remueve el sustrato
aunque la materia orgnica no haya sido metabolizada y convertida en material celular nuevo.
Luego, cuando el barro es reaerado en el tanque de estabilizacin los productos de
almacenamiento son metabolizados y se produce una multiplicacin de clulas, preparando a los
organismos para almacenar ms sustrato en el tanque de contacto. Este mecanismo podra
denominarse de almacenamiento/metabolismo. Algunas experiencias con lquido cloacal
domstico sugieren que el mecanismo de crecimiento/decaimiento sera ms general y podra
describir mejor la manera en la cual ocurre el tratamiento durante el contacto por estabilizacin.

Barro activado de mezcla completa


Cuando el barro activado convencional se utiliz para tratar algunos efluentes industriales de la
industria qumica con alta concentracin y con componentes desconocidos en el lquido cloacal
domstico, se observaron problemas de toxicidad. Estos problemas se debieron al perfil de
concentraciones inherentes al barro activado convencional y particularmente al valor elevado de
concentracin en el sector de entrada a la cmara de aeracin. Esta circunstancia ocasion
dificultades en la estabilidad del proceso. Hacia el final de la dcada del 50 se lanz la idea de la
dinmica de la poblacin microbiana como un factor clave en el rendimiento del proceso de barros
activados. Este concepto implicaba que la operacin estable del proceso biolgico puede
obtenerse solamente si la poblacin microbiana se mantiene en una condicin relativamente
constante, y que esta condicin podra alcanzarse nicamente si el agua residual a tratar se
mezclara con el contenido total del reactor tal como se hace en el reactor de mezcla completa.

FIGURA 6- Esquema de barro activado de mezcla completa

Esta configuracin logr un incremento notable en la estabilidad del proceso lo que a su vez le
vali una gran popularidad entre los ingenieros de diseo. Las condiciones de mezcla completa se
obtienen fcilmente con la eleccin apropiada de la forma del tanque de aeracin, el mtodo para
introducir la alimentacin, y el equipamiento de aeracin. La FIGURA 6 esquematiza una
configuracin comn del reactor de mezcla completa. Los aeradores mecnicos se utilizan con
frecuencia porque proporcionan una mezcla excelente. Los tiempos de retencin celular promedio
(c), los tiempos de permanencia (), y las concentraciones de slidos suspendidos del lquido
mezcla empleados en los reactores de mezcla completa son similares a aquellos de los sistemas
de barro activado convencional.
Los caudales de recirculacin en general son sobreestimados, estando en el rango de 35 a 100%
del caudal de la alimentacin. Esto se debe a que los barros producidos en los reactores de barro
activado de mezcla completa muchas veces no se compactan tan bien como los barros de los
reactores de barro activado convencional.

Barro activado de aeracin extendida


La versin de la aeracin extendida en el proceso de barro activado fue concebida para superar
dos objeciones sobre las otras variaciones:
la gran cantidad de barro residual que debe ser dispuesto
la necesidad de controlar de cerca la operacin del proceso.
La idea inicial era usar un tiempo de permanencia de 24 hs. y no purgar barro del reactor. Se
supona que bajo estas condiciones la produccin de barro a partir del tratamiento de lquido
cloacal domstico normal podra equilibrarse con los slidos suspendidos perdidos con el efluente
cuando la concentracin de slidos suspendidos de la mezcla fuera de entre 5.000 y 7.000 mg/L.
Esto producira por consiguiente un tiempo de retencin celular promedio (c) de entre 20 y 30
das. No obstante, en la prctica es necesaria una purga peridica del barro para mantener el c
entre 20 y 30 das, y de esta manera prevenir una descarga excesiva de slidos con el efluente. El
barro desechado en general est bien oxidado y puede ser dispuesto directamente sin ms
tratamientos bioqumicos. La mayor parte de los sistemas por aeracin extendida emplean
reactores de mezcla completa pero los niveles de recirculacin son altos en general (0,75 - 1,5)
debido a la elevada concentracin de slidos suspendidos en el lquido mezcla. Esta variante del
sistema de barros activados encuentra aplicacin frecuente como alternativa de tratamiento para
los lquidos residuales de pequeas comunidades.

Barro activado con oxgeno puro


Los ingenieros especializados en el tratamiento de lquidos residuales han estado interesados
durante mucho tiempo en el uso de oxgeno puro para incrementar significativamente la
transferencia de oxgeno en los reactores de barro activado. Cuando se utiliza el aire como la
fuente de oxgeno, la presin parcial del oxgeno es relativamente baja. Por otra parte, existe una
limitacin en la energa de mezcla que las partculas de los flocs de barro activado pueden tolerar
sin ser disgregadas. Estos factores combinados imponen una restriccin severa en la velocidad
mxima con la que el oxgeno puede ser transferido al lquido. Como consecuencia, la velocidad
de la remocin de sustrato (-rs) queda tambin limitada a un rango relativamente estrecho.

Usando oxgeno puro, la velocidad en la transferencia de oxgeno puede ser incrementada por un
factor de hasta 5 independientemente de la energa de mezcla, ampliando de esta manera las
posibilidades de diseo. El impedimento principal para la aplicacin de oxgeno reside en su costo.
Si el oxgeno puro se burbujea en el fondo de un tanque abierto la cantidad que escapa hacia la
atmsfera es tan grande que el proceso es antieconmico. Hacia el final de la dcada de 1960 se
pens en usar una operacin en etapas como se muestra en la FIGURA 7. Se utilizaron tres o
cuatro reactores en serie ingresando la alimentacin y el reciclo en la primera etapa. Asimismo se
utilizan turbinas sumergidas de alta velocidad para mezclar el cultivo biolgico con la alimentacin
y optimizar la transferencia del oxgeno al seno del lquido. El oxgeno puro se introduce en la
primera etapa, de modo que el gas de salida, que consiste en una mezcla de oxgeno (O2) y
dixido de carbono (CO2), pueda pasar a la etapa siguiente. Este esquema se repite hasta que se
agota casi todo el oxgeno, permitiendo un uso muy eficiente del equipo de generacin de
oxgeno. Muchas veces es necesario retener parte del CO2 del gas para prevenir cadas
importantes en el pH del lquido a medida que pasa de una etapa a la otra. Los reactores de barro
activado con oxgeno puro en general son tanques cubiertos de hormign, con cmaras de
paredes comunes. Si bien al comienzo se emplearon turbinas sumergidas para la transferencia de
oxgeno, posteriormente se han utilizado tambin aeradores mecnicos superficiales. Debido a
que es posible alcanzar una velocidad de transferencia de oxgeno elevada, el sistema de barro
activado con oxgeno puro usa concentraciones de slidos suspendidos del lquido mezcla
relativamente altas, en el rango de 4.000-8.000 mg/L, con tiempos de retencin celular promedio
entre 3-15 das. Los tiempos de permanencia utilizados en el reactor se encuentran el orden de 2
hs. para muchos tipos de aguas residuales. Si bien el barro tiene buena sedimentabilidad y se
llega compactar bien, debido a las altas concentraciones de slidos suspendidos necesarias en el
reactor biolgico, el caudal de recirculacin debe ubicarse entre un 25 y un 50% del caudal de
alimentacin.
FIGURA 7- Esquema de un barro activado con oxgeno puro

1.3. Criterios de aplicacin del sistema de barros activados


El objetivo principal del proceso de barros activados es la remocin de materia orgnica soluble,
con la excepcin del barro activado de aeracin extendida. Mucha de la materia orgnica
particulada en aguas residuales puede ser removida antes del tratamiento biolgico, lo cual
redunda en sistemas ms econmicos. No obstante, siempre habr alguna materia particulada
ingresando al proceso, la cual quedar atrapada en el barro floculento donde tendr lugar una
descomposicin aerbica. No es conveniente utilizar el sistema de barros activados cuando la
concentracin de materia orgnica biodegrable soluble es menor a 50 mg/L debido a que en este
caso los mtodos de tratamiento fisicoqumico son ms econmicos.

En el otro extremo, si la concentracin de materia orgnica biodegrable soluble es mayor de 4.000


mg/L tpicamente resulta ms econmico realizar un tratamiento anaerbico. Algunos criterios ms
recientes disminuyen a 2.000 mg/L la lnea divisoria de conveniencia econmica entre tratamiento
aerbico y anaerbico. No obstante, si an se prefiere un proceso aerbico, en general se
considera que el barro activado puede ser usado para tratar aguas residuales con materia
orgnica biodegrable soluble hasta de 15.000 mg/L. Ms all de este valor ser difcil realizar un
reciclado celular y en su lugar ser necesario usar una laguna aerada de mezcla completa.

El barro activado puede producir un efluente de alta calidad porque las clulas son removidas del
agua residual tratada antes de ser vertida al cuerpo receptor. Por lo tanto, este sistema es
empleado muchas veces como el sistema de tratamiento principal de aguas residuales domsticas
e industriales. Como requiere de un operador con grado de preparacin relativamente alto, no es
utilizado en comunidades pequeas donde no se dispone de ellos. Con la excepcin del barro
activado de aeracin extendida, en este proceso no se alcanzan altos grados de estabilizacin del
barro producido en exceso, por lo tanto debe preverse un sistema para el tratamiento y disposicin
del barro purgado. Esta caracterstica implica que una instalacin de barros activados debe contar
con un sistema de tratamiento de aguas residuales completo, a menos que se puedan hacer
provisiones para el tratamiento y disposicin del barro fuera del establecimiento depurador. El
barro activado de aeracin extendida permite alcanzar un alto grado de estabilizacin del barro en
exceso por medio de tiempos de retencin celular promedio largos (20 a 30 das).

1.4. Ventajas y desventajas del sistema de barros activados


La ventaja ms importante del sistema de barros activados es que produce un efluente de alta
calidad a un costo razonable. Comparado con la laguna aerada de mezcla completa, el proceso
de barros activados es capaz de alcanzar reducciones similares para el sustrato soluble pero en
reactores de volumen mucho menor, y produciendo adems un efluente relativamente libre de
slidos suspendidos. Ms an, es controlable, ya que a travs del ajuste de la cantidad de barro
purgado por el operador se puede regular el c para obtener la calidad deseada de efluente.
Los reactores de barros activados son relativamente resistentes a las condiciones de carga
variable y pueden alcanzar una calidad de efluente aceptable a pesar de tener condiciones
dinmicas en la alimentacin. Como es lgico, alcanzan un rendimiento mejor en condiciones ms
estables. Debido a que el volumen de la cmara de aeracin en los sistemas de barros activados
es generalmente menor que para lagunas aeradas de mezcla completa, los reactores de barros
activados sufren en menor medida el enfriamiento atmosfrico y por lo tanto tienen una
temperatura ms uniforme. Si la temperatura cambia, el c debe ser ajustado para compensar. La
desventaja ms importante asociada con el proceso de barros activados est referida a su
controlabilidad, es un proceso complicado que requiere de una operacin relativamente sofisticada
para poder alcanzar los resultados deseados. Es un sistema algo lento en respuesta a los
cambios transitorios, lo cual limita la aplicacin de algunas tcnicas de control automticas. Los
costos de capital y operacin, aunque razonables, estn entre los ms altos para los tratamientos
biolgicos. Por lo tanto, la decisin de instalar un sistema de barros activados requiere de una
inversin inicial significativa y de un apoyo econmico permanente por parte de la industria o de la
comunidad que lo adopte. Cuando este grado de compromiso no se evala adecuadamente, el
resultado es que se cae en una operacin inadecuada lo que trae como consecuencia la mayor
parte de los problemas asociados con el proceso. A su vez, cada una de las variantes del proceso
tiene asociadas sus ventajas y desventajas.

Aeracin gradual (tapered aeration)


El barro activado convencional tiene una distribucin del oxgeno tan limitada que cuando el total
del oxgeno provisto es igual a la cantidad total requerida por el sistema, partes de la cmara de
aeracin carecen de oxgeno lo cual provoca una deficiencia en el rendimiento del proceso. Por
otro lado, cuando la velocidad de transferencia de oxgeno se fija al mismo valor que la velocidad
de utilizacin mxima en el sistema, la operacin se hace antieconmica porque partes del reactor
tienen exceso de oxgeno. Esta desventaja es tan importante que las plantas con igual distribucin
de oxgeno a travs de una cmara de un slo paso son difciles de encontrar. En su lugar se usa
barros activados de aeracin decreciente (Tapered Aeration Activated Sludge).

La aeracin decreciente tiene tambin una concentracin de sustrato decreciente a lo largo del
reactor. Esta caracterstica trae aparejadas una ventaja y una desventaja. La ventaja es que el
gradiente de concentraciones brinda un medio favorable para el crecimiento de las bacterias que
forman flocs y paralelamente hace el medio desfavorable para los microorganismos filamentosos.
Como consecuencia, los barros que se desarrollan tienen buena sedimentabilidad y se compactan
bien. Esta ventaja es compartida por la variante de barros activados con oxgeno puro, la cual
utiliza reactores en serie con ingreso de la alimentacin en el primer tanque. Adems, los niveles
altos de oxgeno disuelto en los sistemas de oxgeno puro son aparentemente beneficiosos para el
crecimiento de bacterias formadoras de flocs porque los barros de dichos sistemas presentan
generalmente excelentes caractersticas de sedimentacin.
El problema asociado con el gradiente de concentraciones de sustrato en un reactor de aeracin
decreciente es que hace al sistema ms vulnerable frente a descargas de txicos. Si un
componente txico entra al reactor, los organismos estn expuestos a l en una concentracin
relativamente alta, mientras que en una cmara con mayor grado de mezcla, el componente txico
estara ms distribuido, reducindose de este modo sus concentraciones y disminuyendo el efecto
adverso global.
Este problema no es tan crtico en los sistemas de oxgeno puro porque cada tanque est
completamente mezclado, por lo tanto la mayor concentracin la encontraremos en el primer
reactor.
El problema es tambin menos severo en el sistema de aeracin escalonada porque el agua
residual ingresa a lo largo del reactor por diversos puntos, reduciendo de este modo la
concentracin mxima que ser alcanzada.

Aeracin escalonada (step aeration)


El beneficio ms importante asociado con el sistema de barros activados con aeracin escalonada
(Step Aeration Activated Sludge) es que para un tiempo de retencin celular promedio dado, la
concentracin de clulas que entran al sedimentador secundario ser menor que para los
sistemas de aeracin gradual, oxgeno puro o mezcla completa con reactores de igual volumen.
Por lo tanto si el sedimentador en alguno de esos sistemas estuviera sobrecargado desde el punto
de vista de su capacidad de espesamiento, el problema podra ser aliviado cambiando la
configuracin del reactor a una aeracin escalonada.
Por la misma razn, si los sistemas de aeracin gradual y aeracin escalonada fueran diseados
con el mismo tiempo de retencin celular promedio y la misma concentracin de slidos
suspendidos que ingresan al sedimentador, el reactor de aeracin escalonada podra ser de
menor volumen, reduciendo de esta manera los costos, aunque a costa de una mayor
concentracin de sustrato soluble en el efluente.

Estabilizacin por contacto


El barro activado de estabilizacin por contacto lleva las ventajas de la aeracin escalonada an
ms lejos porque las clulas recicladas son aeradas sin ningn tipo de dilucin por parte de la
alimentacin. Por lo tanto para un c dado el volumen del reactor requerido en un sistema de
estabilizacin por contacto ser menor que el volumen de cualquier otro sistema de barro
activado. Este ahorro es en general alcanzado a costa de un incremento en el sustrato soluble del
efluente, si bien la magnitud de dicho incremento depende de las caractersticas del agua residual
tratada.

Mezcla completa
Uno de los sistemas de barro activado ms popular es el de mezcla completa por su resistencia a
los picos de carga txica. Debido a que las concentraciones en el reactor son las mismas que las
del efluente, el barro activado de mezcla completa se utiliza tambin para el tratamiento de
residuos txicos o inhibitorios con concentraciones altas. Debido a que los organismos no estn
nunca en contacto con el residuo concentrado, los efectos txicos se ven atenuados. La
homogeneidad de los contenidos del tanque permite el control automtico del oxgeno disuelto, de
pH, y la adicin de nutrientes. Todos estos factores lo hacen atractivo para diversos usos
industriales.

La principal desventaja asociada con el sistema de mezcla completa es su tendencia a producir un


barro que sedimenta ms lentamente que aquellos barros generados en los reactores que tienen
un gradiente de concentraciones de sustrato. Este defecto tambin se observa en los sistemas de
aeracin escalonada y de contacto.

Aeracin extendida
Finalmente el sistema de barros activados con aeracin extendida brinda el beneficio adicional de
una cantidad de exceso de barro relativamente reducida, aunque esto se logra a expensas de un
mayor requerimiento de oxgeno y de un efluente que contiene una mayor concentracin de
slidos suspendidos

1.5. Operacin del sistema de barros activados


La operacin de un sistema de tratamiento deber tener en cuenta como mnimo a las siguientes
condiciones para un control adecuado del proceso:
Tener slidos programas de operacin y mantenimiento preventivo.
Monitorear el proceso mediante anlisis de laboratorio y otros mtodos visuales y fsicos.
Mantener un registro preciso y actualizado, incluyendo grficos de tendencias del proceso.
Evaluar rutinariamente los datos operativos y de laboratorio.
Aplicar los datos obtenidos al ajuste del proceso, y
Localizar irregularidades para resolver los problemas antes de que se conviertan en serios.

Desde un punto de vista general puede decirse que el control de un proceso de barros activados
consiste en revisar datos operativos actuales e histricos y resultados de pruebas de laboratorio a
fin de seleccionar los parmetros operativos propios que den la mejor performance al menor
costo.
Estos parmetros operativos incluyen: la relacin F/M, el tiempo de retencin celular promedio
(c), las concentraciones de slidos suspendidos totales y voltiles en el lquido mezcla (SSLM y
SSVLM respectivamente), el oxgeno disuelto en la cmara de aeracin (OD), el ndice
volumtrico de barros (SVI), la tasa de consumo de oxgeno (Oxygen Uptake Rate -OUR-), los
exmenes microscpicos y la calidad de los slidos removidos.
Como respuesta a los parmetros medidos se llevarn a cabo acciones de control que permitirn
controlar por ejemplo: el nivel de aireacin, el caudal de recirculacin y purga de barros, la tasa de
adicin de productos qumicos como por ejemplo cloro, floculantes o coadyuvantes de la
floculacin, y nutrientes si se requieren.
Debe tenerse en cuenta que los parmetros operativos mencionados son slo guas aceptables
para la evaluacin y control del proceso. Cada planta de tratamiento de aguas residuales es nica,
y la operacin de un sistema de barros activados particular debe basarse siempre en su
performance especfica y su respuesta a las tcnicas de control aplicadas. Esto puede requerir
que el proceso sea operado fuera de los rangos habituales.
La forma en que se opera el proceso de barros activados afectar los costos de tratamiento de
toda la planta. Por lo tanto, adems de cumplir con los requerimientos para obtener un efluente de
calidad de vuelco aceptable, el gasto de energa y la cantidad y calidad de los slidos producidos
son tambin consideraciones crticas.

1.5.1. Aeracin y control del oxgeno disuelto


El propsito de la aeracin es doble: mantener activos a los microorganismos y proveer agitacin
para mantener los slidos en suspensin y uniformemente mezclados con el agua residual.
En principio, la cantidad de oxgeno que debe ser transferida por el sistema de aireacin es igual a
la cantidad requerida por los organismos del sistema para oxidar la materia orgnica. Sin
embargo, debe suministrarse oxgeno en exceso para mantener un nivel mnimo de oxgeno
disuelto (OD) en el centro del floc.
En sistemas de barros activados, generalmente si la demanda de oxgeno est satisfecha esto
significa que tambin se han alcanzado los requerimientos de agitacin. Esta generalizacin, sin
embargo, puede no ser cierta en sistemas que operen con baja carga orgnica. La concentracin
de oxgeno disuelto en el tanque de aireacin debe ser suficiente para sustentar a los
microorganismos deseables en el tanque de aeracin, el sedimentador secundario y la lnea de
retorno del barro activado de vuelta al tanque de aeracin. Cuando el oxgeno limita el crecimiento
de los microorganismos, pueden predominar los microorganismos filamentosos, y la
sedimentabilidad y calidad del barro activado pueden deteriorarse. Por otra parte la aeracin
excesiva no slo desperdicia energa, sino que adems puede crear exceso de turbulencia,
rompiendo as los flocs biolgicos, lo que a su vez causa mala sedimentacin y una elevada
cantidad de slidos en el efluente.
Por esta razn es importante monitorear y ajustar peridicamente los niveles de OD en el tanque
de aeracin.
En la prctica, el promedio representativo diario del OD, es decir el promedio en diferentes
momentos, lugares y profundidades del tanque debera ser aproximadamente de 2 a 3 mg/L para
una adecuada actividad de los microorganismos. Los problemas de sedimentacin en el barro
como consecuencia de la presencia de microorganismos filamentosos se asocian comnmente
con concentraciones de OD en el lquido mezcla por debajo de 1 mg/L. Por encima de los 3 mg/L,
el tratamiento generalmente no mejora significativamente, pero el gasto de energa incrementa el
costo de aireacin considerablemente. Sin embargo, se ha encontrado que la relacin F/M del
proceso y la tasa especfica de consumo de oxgeno (Specific Oxygen Uptake Rate -SOUR-)
modifican la concentracin mnima de seguridad del OD, y se requieren concentraciones ms
altas de OD en los casos donde la SOUR es ms alta debido a una alta relacin F/M.

1.5.2. Mtodos de control de la recirculacin de los barros activados


Para operar apropiadamente el proceso de barro activado, debe ser alcanzado y mantenido un
lquido mezcla con buena sedimentabilidad. Los slidos suspendidos en el lquido mezcla
sedimentan en el sedimentador secundario y la mayor parte se retorna al tanque de aeracin
mediante la bomba de recirculacin de barros. De este modo se mantiene una concentracin
suficiente de microorganismos en el tanque de aeracin para tratar biolgicamente el lquido
residual dentro del tiempo asignado. El retorno del barro activado desde el sedimentador
secundario hacia el tanque de aeracin es un parmetro clave en el control del proceso. Los
sedimentadores secundarios tienen tres funciones bsicas:
Clarificar el efluente secundario a travs de la separacin liquido-slido.
Espesar y colectar rpidamente los slidos sedimentados para retornarlos al tanque de aeracin
o a las instalaciones de procesamiento de slidos.
Remover espumas.
La relacin de recirculacin (R = QR / Q) indica la proporcin en que el barro activado se retorna
desde el sedimentador secundario a los tanques de aeracin y afecta el balance de slidos entre
esas unidades. La compactacin de los slidos en el fondo del sedimentador permite el retorno de
un flujo ms concentrado, reduce el costo de bombeo y permite capturar las partculas ms
pequeas. Este manto de barros aumenta en profundidad cuando la masa de slidos que entra al
clarificador excede a la masa removida; por lo tanto el monitoreo y control del manto es crtico
para la eficiencia global del proceso. Adems un manto concentrado reduce el volumen de barro y
por lo tanto los problemas de su manipuleo.

Las formas bsicas de retornar el barro al tanque de aireacin son:


Con caudal constante, independientemente del flujo entrante al sedimentador secundario.
Con caudal proporcional constante respecto del flujo entrante al sedimentador secundario.
Con caudal variable a fin de optimizar la concentracin y el tiempo de retencin de los slidos en
el sedimentador secundario.

Caudal de recirculacin constante


Reciclar el barro activado con caudal constante, independientemente del flujo de entrada al
sedimentador secundario causa una variacin continua en la concentracin de los slidos
suspendidos del lquido mezcla. Los SSLM estarn en un mnimo durante los picos de caudal
entrante al sedimentador secundario y en un mximo cuando la entrada de caudal al secundario
sea mnima. El tanque de aeracin y el clarificador secundario funcionan como un sistema que
almacena SSLM en el tanque de aireacin durante los caudales de entrada mnimos y los
transfiere al clarificador en cuanto el flujo comienza a subir. El clarificador acta como un
reservorio de almacenaje de los SSLM durante los perodos de caudal alto. Por lo tanto la
profundidad del manto de barros en el sedimentador secundario cambia constantemente a medida
que los SSLM se trasladan al tanque de aireacin y viceversa.

Caudal de recirculacin proporcional


El segundo enfoque es establecer el caudal de recirculacin como una fraccin prefijada del flujo
de entrada de agua residual (Q) a una relacin QR/Q constante. Esto puede hacerse
automticamente con instrumentos o manualmente mediante ajustes peridicos. Este mtodo
mantiene los SSLM y el manto de barros ms constantes durante perodos de caudales altos y
bajos y adems tiende a mantener una relacin F/M y un tiempo de retencin celular (c) tambin
ms constantes.

Caudal de recirculacin variable


En este tercer enfoque, se puede variar la velocidad de reciclo para optimizar el tiempo de
retencin del barro activado reciclado. Aqu la filosofa es mantener tantos slidos en el tanque de
aeracin como sea posible en todo momento. Para ello se varan los caudales de recirculacin
durante el da para mantener el manto de barro lo ms cercano posible a cero, siempre que la
relacin de recirculacin se mantenga dentro de un rango aceptable, y teniendo en cuanta que
pueden existir mantos de barro pequeos durante algunos momentos del da.

Tcnicas para determinar el caudal de recirculacin


El principal objetivo de la recirculacin es mantener el contenido de biomasa en la cmara de
aeracin. Adems el objetivo secundario es minimizar el nivel del manto de barros en el
sedimentador secundario y maximizar la concentracin de slidos en la lnea de recirculacin. Sin
embargo, el caudal de recirculacin adecuado ser el que produzca la calidad ptima en el
efluente y el barro.
Las tcnicas ms comnmente usadas son:
Control directo del nivel del manto de barro
Evaluacin de la sedimentabilidad del barro
Balance de masa en el sedimentador secundario
Balance de masa en el tanque de aeracin
Calidad del barro
Exceptuando la primera, stas tcnicas son fundamentalmente similares, y difieren solamente en
la exactitud con que controlan la existencia de barro durante condiciones anormales. Si el proceso
de barros activados funciona apropiadamente, se necesitan ajustes mayores en la relacin de
recirculacin slo ocasionalmente.

1.5.3. Mtodos de control de la purga de barros activados


La tcnica ms importante utilizada para controlar el proceso de barros activados consiste en
controlar la existencia de slidos suspendidos (SSLM) en la cmara de aeracin mediante el
caudal de purga. La purga de barros afecta al proceso ms que cualquier otro ajuste de control ya
que incide sobre:
La calidad del efluente
Los tipos de microorganismos presentes y sus velocidades de crecimiento
El consumo de oxgeno
La sedimentabilidad de los slidos en el lquido mezcla (SSLM)
La cantidad de nutrientes necesaria
La aparicin de espumas y natas
La posibilidad de nitrificacin
La purga de barros mantiene un balance entre los microorganismos existentes y la cantidad de
sustrato disponible expresado en forma genrica como DBO o DQO.
De este modo, la purga controla la velocidad de crecimiento de los microoganismos residentes.
Cuando los microorganismos remueven DBO del agua residual, la cantidad de barro activado
aumenta ya que los microorgansmos crecen y se multiplican. La velocidad a la cual los
microorganismos crecen se llama velocidad de crecimiento y se define como el aumento en la
cantidad de barro activado por unidad de tiempo, el da por ejemplo. El propsito de la purga es
eliminar la cantidad justa de microorganismos para mantener constante la relacin F/M y el tiempo
de retencin celular promedio (c). Esto tiende al estado estacionario deseable para la operacin.
Sin embargo el estado estacionario slo puede ser aproximado debido a los cambios en la
cantidad y naturaleza de la provisin de sustrato (DBO) y de la poblacin de microorganismos.
Tambin el valor de la purga puede cambiarse peridicamente para adaptarse a los cambios en
las condiciones operativas. La purga se utiliza como sistema de control cuando se requiere un
cambio en las caractersticas del sistema ms que para mantener el estado estacionario.

Generalmente, el barro se purga a partir de la lnea de recirculacin. Otra posibilidad es efectuar la


purga directamente desde la cmara de aeracin, extrayendo lquido mezcla. Purgar el lquido
mezcla tiene la ventaja de la simplicidad en los clculos. Sin embargo, la purga desde la lnea de
recirculacin tiene una mayor concentracin de slidos suspendidos, lo que implica un menor
volumen a tratar en el sector de tratamiento y deshidratacin de barros.

Los mtodos de control de purga de barros ms comunes son:


Mantenimiento del tiempo de retencin celular promedio constante
Mantenimiento de la relacin F/M constante
Mantenimiento de la concentracin de slidos suspendidos en el lquido mezcla (SSLM)
constante
Mantenimiento de la calidad del barro

Los volmenes de purga calculados por los diferentes mtodos para un momento dado no son
necesariamente iguales. Sin embargo, si el operador controla el proceso en forma consecuente
con el mismo mtodo, bajo condiciones operativas normales, el funcionamiento del proceso
debera aproximarse a la misma condicin que si lo controlase con otro de los mtodos.

Las diferencias entre los mtodos consisten en la proximidad al punto ptimo de operacin, la
respuesta a condiciones cambiantes, la sencillez de aplicacin para el operador, y la efectividad
para el ajuste fino del proceso. La clave para cualquier mtodo de control est en la rigurosidad
con que se lo sigue, incluyendo los muestreos y anlisis.

Velocidad de respuesta del sistema


La velocidad de la respuesta del sistema de tratamiento depende de la naturaleza del cambio. Por
ejemplo, el proceso de barros activados puede responder rpidamente, en cuestin de horas, a
los cambios en el oxgeno disuelto. Sin embargo, para cambios an de pequeo valor en los
SSLM, o de la relacin F/M, o bien del tiempo de retencin celular promedio, puede llegar a
necesitarse un perodo equivalente a 2 a 3 c. Por lo tanto, el operador debe darle tiempo al
sistema para que responda a los cambios. Cuando se determina la cantidad de slidos a purgar,
deben considerarse adems de los intencionalmente purgados, los que se pierden en forma no
intencional en el efluente del sedimentador secundario.

Medicin de biomasa
Con suficiente nmero de datos, puede desarrollarse correlaciones entre los slidos centrifugados
y suspendidos en muestras similares. Tal correlacin permite al operador estimar fcil y
rpidamente los slidos suspendidos por medio de una centrifugacin.
Tambin es posible usar un horno de microondas para secar rpidamente las muestras de slidos
suspendidos en aproximadamente 10 minutos.
La concentracin de microorganismos activos frecuentemente se estima mediante la
concentracin de SSVLM. El trabajo de laboratorio para el anlisis de SSVLM es mayor que para
el de SSLM y lleva ms tiempo. El anlisis de SSVLM provee una medida aproximada de la
cantidad de material celular vivo, o masa activa del sistema, aunque son medidos algunos inertes
y clulas muertas. Si la relacin entre SSVLM y SSLM es razonablemente constante en una planta
dada, la masa celular puede estimarse como un cierto porcentaje de los SSLM. Si se monitorean
los SSLM como un indicador de la masa celular, se debera verificar ocasionalmente la relacin
SSVLM / SSLM para detectar cambios importantes. Si se observan cambios drsticos, entonces
es mejor usar los SSVLM para representar la masa celular. Una relacin SSVLM a SSLM habitual
estara entre el 70 y 80%.

Mantenimiento del tiempo de retencin celular promedio constante


El mtodo de control del tiempo de retencin celular promedio constante es ampliamente usado y
confiable, particularmente cuando se acompaa con parmetros del proceso tales como
sedimentabilidad del barro, calidad del efluente, tasa de consumo de oxgeno (Oxigen Uptake
Rate -OUR-), y observacin microscpica para elegir el c ptimo.

El c es el nmero promedio de das que los microorganismos permanecen en el barro activado


antes de ser purgados, intencionalmente o no. Si bien c puede calcularse con los slidos
suspendidos voltiles (VSS), puede determinarse ms fcilmente con los slidos suspendidos
totales (TSS). La expresin para c es:

El volumen de purga calculado con el c no siempre es igual al calculado por otros mtodos pero
es el ms fundamentado tericamente ya que es igual a la inversa de la velocidad de crecimiento
de la biomasa en el sistema y, por esta razn, el enfoque ms apropiado.

Una gran ventaja del control del c es que el operador no necesita mantener en forma ajustada la
concentracin de los SSLM. Como muestra la ecuacin, cuando la concentracin de los slidos
suspendidos del sistema aumenta, la velocidad de purga tambin lo hace, eliminando slidos del
sistema. Esto tambin es vlido en el caso del descenso de los SSLM, es decir que una vez
determinado el c, el mtodo se auto estabiliza.

Mantenimiento de la relacin sustrato a microorganismos (F/M) constante


Otro mtodo de control de purga de slidos es mantener una relacin F/M constante. La filosofa
en este mtodo es asegurarse de que el proceso de barro activado est siendo cargado en una
proporcin tal que le permita a los microorganismos del sistema utilizar la mayor parte del sustrato
aportado por el agua residual a tratar. Esta relacin se calcula como sigue:

Existen cuatro puntos claves en el control de la relacin F/M:


La cantidad de sustrato introducida debe ser conocida mediante la concentracin expresada en
trminos de DQO o DBO5.
La cantidad de microorganismos puede representarse con la cantidad de SSVLM, que da una
aproximacin adecuada, aunque en rigor debieran computarse slo los microorganismos vivos o
activos, lo cual no es sencillo.
Los datos para calcular la relacin F/M deben estar basados en valores promedio semanales o
mensuales.
La relacin apropiada de F/M vara con la temperatura, por lo que debe ajustarse de acuerdo con
los cambios estacionales de temperatura de la alimentacin al reactor biolgico.

Este mtodo de control puede usarse aun cuando la carga de materia orgnica biodegradable al
proceso biolgico cambie considerablemente, por lo que es un buen enfoque para el control de
plantas que tratan residuos industriales que tienen una gran variacin en este sentido. Si la
relacin F/M apropiada se determina por la experiencia y se mantiene, debera producir un barro
de caractersticas de sedimentacin consistentes y un efluente de buena calidad.

Se necesita un trabajo de laboratorio significativo para aplicar este mtodo. La carga orgnica
biodegradable entrante debe definirse por medio de la DBO5 y como esta determinacin tarda 5
das, pueden realizarse correlaciones entre sta y la DQO o el carbono orgnico total (COT) para
tener una indicacin rpida de la carga orgnica. Una vez realizada la correlacin entre la DBO5 y
la DQO o el COT, la relacin F/M puede convertirse de kg de DBO5/kg SSVLM*da a kg de
DQO/kg SSVLM*da.
Con este mtodo, es aconsejable fijar un rango deseable para la relacin F/M a fin de prevenir los
posibles problemas causados por caudales de purga variables. Por ejemplo, para aeracin
extendida pueden utilizarse relaciones de F/M alrededor de 0,02 unidades y para cargas
convencionales la relacin F/M objetivo puede ubicarse alrededor de 0,5.

En la TABLA 1 pueden verse rangos de carga orgnica baja, media y alta que producen barros de
buena sedimentabilidad y los rangos de F/M que han sido usados en cada uno.

TABLA 1 - Rangos de cargas orgnicas tpicas para barros activados

(*) Nota: Tiempo de retencin celular basado en el volumen del tanque de aeracin solamente.

La relacin F/M se calcula dividiendo la masa de DBO5 (o la DQO, si existe la correlacin)


aplicada diariamente, por la masa de slidos en el tanque de aeracin por medio de los SSVLM
que da una estimacin de los microorganismos vivos.
La relacin F/M constante puede usarse para determinar el caudal de purga.
Conociendo SSVLM y con esto la concentracin de SSLM deseable puede variarse el caudal de
purga para mantener F/M constante y de este modo controlar la purga.

Mantenimiento constante de la concentracin de slidos suspendidos en el lquido mezcla


(SSLM)
Esta tcnica de control del proceso de barros activados es utilizada en muchos casos, debido a
que es simple de entender e involucra una cantidad mnima de trabajo de laboratorio. La tcnica
de control de los SSLM generalmente produce un efluente de buena calidad siempre que las
caractersticas del agua residual entrante se mantengan constantes, y con mnimas variaciones en
la DBO5 y en los caudales de entrada al sistema secundario. La determinacin analtica de SSLM
debe ser muy exacta y si se han tomado muestras no representativas o aparecen anomalas en
los resultados no deben ser tenidos en cuenta para la toma de decisiones en el control del
proceso.

Esta tcnica es operativamente simple: se mantiene una concentracin constante de SSLM en el


tanque de aeracin. Por ejemplo, si una concentracin de 2.000 mg/L produce un efluente de
buena calidad, la purga se hace para mantener esa concentracin, reducindola o suspendindola
cuando la misma desciende para permitir as la acumulacin de slidos.
El primer paso es determinar la concentracin de SSLM objetivo. Para esto el operador deber
comenzar con una relacin F/M recomendada y experimentar con pequeos cambios en esta
relacin mientras la DBO5 del influente vara naturalmente. Es fundamental darle tiempo al
sistema para estabilizarse. Una vez encontrada la relacin que da la mejor calidad en el efluente y
un barro de buena sedimentabilidad se registrar junto con el promedio de SSLM utilizado en ese
momento, el cual pasar a ser la concentracin de SSLM objetivo.

Una desventaja de este mtodo es que da una importancia secundaria a la relacin F/M y al
tiempo de retencin celular (c), los cuales son parmetros claves en el proceso de barros
activados. Esta caracterstica debe tenerse especialmente en cuenta cuando se producen grandes
variaciones en la DBO5 del influente. Por ejemplo, puede ocurrir que la DBO5 aumente
repentinamente un 50% y se estabilice all, al aumentar el suministro de materia orgnica
biodegradable aumentar tambin la cantidad de barro activado producido, incrementndose as
la masa de barro en el tanque de aeracin. Al observar esto, el operador que tiene como consigna
mantener un nivel fijo de SSLM, naturalmente aumentar la purga de barros tratando de bajar el
nivel de slidos a su rango normal, sin tener en cuenta que est incrementando en un 50% la
relacin F/M. Esta situacin puede causar serios problemas, especialmente si la relacin F/M ya
era alta, y producir as el empobrecimiento de la calidad del efluente.
Seguimiento de la calidad del barro
El control del proceso de barros activados por medio de la calidad del mismo puede aplicarse
independiente o conjuntamente con otro mtodo de control, especialmente con el de c.
Como se mencion anteriormente, con el uso de una centrfuga pueden medirse mucho ms
rpidamente las condiciones del proceso que con cualquier otro mtodo. De este modo se pueden
tomar mediciones ms frecuentes y tambin realizar ajustes en el proceso en forma ms seguida
para mantener la calidad del efluente.
Los ensayos de laboratorio y observaciones que se utilizan para este mtodo son:
Claridad del efluente del sedimentador secundario
OD en el lquido de mezcla
Velocidades de consumo de oxgeno o de respiracin (Oxygen uptake rate - OUR-)
Examen microscpico de los SSLM
Observaciones del tanque de aeracin
Observaciones del sedimentador secundario
Concentracin del tanque de aeracin (concentracin de slidos del lquido mezcla, en porcentaje
de volumen despus de centrifugar)
Concentracin de la recirculacin de barros (en porcentaje de volumen despus de centrifugar)
Concentracin de la purga de barros (concentracin de slidos en porcentaje de volumen
despus de centrifugar)
Volumen de aeracin (volumen del tanque en m3)
Profundidad del manto de barro en el sedimentador (profundidad debajo de la superficie del agua
en m)
Volumen de clarificador (m3)

Cuando se usa el mtodo de control de la calidad del barro, la purga debe comenzarse o
aumentarse si se da alguna de las siguientes situaciones:
El licor mezcla sedimenta muy rpidamente en la probeta y la relacin entre slidos
centrifugados y sedimentados despus de 60 minutos (SSC60) aumenta significativamente, por
encima del 20%.
Comienzan a aparecer terrones o partculas de barro que se asemejan a cenizas en la superficie
del sedimentador.
Una espuma color marrn oscuro comienza a aparecer en la superficie del tanque de aeracin.
Un manto de barro normal, de buena sedimentacin se encuentra cerca del nivel de lquido en el
sedimentador.

Debe reducirse o detenerse la purga si:


El lquido mezcla sedimenta muy lentamente y la relacin porcentual entre los slidos
centrifugados y los sedimentados desciende por debajo del 10% (lo cual viene acompaado
generalmente con una elevacin del manto de barro en el clarificador).
Aparecen acumulaciones de espuma blanca en la superficie del tanque de aeracin.

1.6. mbito de variacin del tiempo de retencin celular


Todos los sistemas de barros activados emplean uno o ms reactores con reciclado de biomasa
celular. La capacidad del sistema para desarrollar una masa floculenta de microorganismos que
puedan ser separados del agua residual por sedimentacin gravitatoria es fundamental para que
el proceso funcione adecuadamente. Si bien el mecanismo de floculacin presenta aspectos
desconocidos, se sabe que la floculacin biolgica celular ocurre bajo condiciones de crecimiento
especficas. El mantenimiento de estas condiciones es fundamental para que el proceso funcione
adecuadamente. En general, las bacterias constituyen partculas de tamao coloidal cuando
crecen como clulas individuales, por lo tanto si la floculacin no ocurre la velocidad de
sedimentacin de las mismas ser tan pequea que har imposible en la prctica su separacin
en un sedimentador real. En estas condiciones la concentracin de bacterias en el efluente final
ser elevada, haciendo que el sistema se comporte como un reactor de mezcla completa sin
recirculacin, con todas las desventajas que esto implica.
Existen dos teoras que tratan de explicar el fenmeno de la biofloculacin en barros activados.
Una teora dice que los protozoarios juegan un rol activo en la floculacin de las bacterias, quizs
a travs de la excrecin de algunas sustancias en el medio. La otra teora indica que la excrecin
de sustancias polimricas es efectuada por las mismas bacterias formando puentes entre ellas y
produciendo su aglomeracin. Antes de que estas teoras fueran propuestas, ya se haba
observado que la floculacin del barro activado tena lugar solamente por encima de un
determinado valor umbral de retencin celular promedio (c) del sistema. A la luz de las teoras
mencionadas se dan por lo menos dos explicaciones para esta observacin:
2. Los protozoarios tienen valores ms bajos de crecimiento especfico (m) que las
bacterias, y por lo tanto se requieren tiempos de retencin celular comparativamente
largos para que se establezcan en la comunidad del barro activado.
3. La segunda explicacin involucra las velocidades de crecimiento relativas de biomasa y
la correspondiente produccin biopolimrica del cultivo microbiano. De acuerdo con
esta teora las sustancias polimricas se excretan permanentemente. Sin embargo, en
condiciones de crecimiento prolfico de bacterias se generan nuevas superficies en
forma ms rpida que la produccin de polmero y por lo tanto, el efecto de entrelazado
entre bacterias se ve minimizado.

La influencia del tiempo de retencin celular (c) sobre las caractersticas de sedimentacin de los
barros activados pueden manifestarse de dos maneras: en la proporcin de crecimiento disperso
en el cultivo, y en la velocidad de sedimentacin del barro concentrado.

La primera caracterstica va a incidir directamente sobre la calidad del efluente que puede ser
alcanzada en un sedimentador ya que determinar la concentracin de slidos suspendidos en el
efluente. La segunda caracterstica determinar la efectividad del sedimentador secundario en
espesar el barro antes de su recirculacin.

Las mediciones realizadas sobre cultivos desarrollados en reactores idealmente agitados para
diferentes c demuestran que el valor mnimo de tiempo de retencin celular promedio para
minimizar la biomasa dispersa es de alrededor de 2 das.

Paralelamente, las observaciones de los slidos suspendidos en el efluente de plantas de


tratamiento de escala real confirman estos resultados.
Se han presentado dos tipos de resultados para caracterizar los efectos del tiempo de retencin
celular sobre las caractersticas de espesamiento del barro activado. Ford y Eckenfelder
investigaron los efectos del c sobre el ndice volumtrico de barros (IVB), un parmetro que
brinda alguna indicacin sobre el grado de compactacin que puede obtenerse en el sedimentador
secundario. Los resultados demostraron algn deterioro en la compactabilidad del barro con un c
por debajo de 3 das. Resultados similares fueron informados por Magara y otros. Bisogni y
Lawrence trataron de obtener informacin que fuera til en la aplicacin de la teora de
espesamiento por lo tanto ellos midieron el efecto del c sobre la velocidad de sedimentacin de
zona del barro activado a una concentracin de 2.000 mg/L. Sus resultados muestran claramente
que un incremento en el c provoca un aumento en la velocidad de sedimentacin. Con c por
debajo de 2 das la gran cantidad de crecimiento disperso impide una determinacin exacta de la
velocidad de sedimentacin. Por lo tanto parece que el c debe ser de por lo menos 3 das (72
horas) para evitar problemas tanto en la clarificacin como en el espesamiento del barro activado.

El lmite mximo impuesto sobre el c de aproximadamente 15 das es tambin resultado de


consideraciones sobre la sedimentacin del barro. Cuando se pasa ese lmite, a veces se produce
un deterioro de las caractersticas de sedimentacin del cultivo con el resultado de partculas
pequeas de flocs (pin flocs). Estos flocs no deben ser confundidos con crecimiento disperso, el
cual es el resultado de la produccin insuficiente de polmeros. Ms an, es posible que el floc
pequeo se deba a la presencia de biopolmeros en exceso los cuales reestabilizan el coloide.
Esta condicin tambin ha sido atribuida al excesivo decaimiento de las clulas expuestas a
largos c. Adems de favorecer la aparicin del floc pequeo de sedimentacin dificultosa, el c
tambin puede hacer disminuir la compactabilidad del barro.
No obstante estas dificultades, muchas veces se requieren tiempos de retencin celular promedio
superiores a los 15 das en el tratamiento de aguas residuales ndustriales. En estas
circunstancias, durante los estudios de tratabilidad se debe prestar atencin especial de las
caractersticas de sedimentacin del barro biolgico producido, de modo que se adopten las
precauciones del caso en el diseo del sedimentador secundario.

2. SISTEMAS DE PELCULA FIJA


Los sistemas biolgicos aerbicos de pelcula fija pueden utilizarse tanto para la degradacin de
materia orgnica carboncea presente en un agua residual como para lograr la transformacin del
amonaco en nitrato (nitrificacin).
Los procesos aerbicos de pelcula fija orientados a la remocin de materia orgnica carboncea
incluyen principalmente: lechos percoladores y discos biolgicos rotativos.
2.1. Lechos percoladores
Lecho percolador es la designacin habitual que se le da a un reactor biolgico de pelcula fija con
configuracin de columna rellena. Hasta mediados de la dcada de 1960 el relleno de los lechos
percoladores estaba constituido exclusivamente por piedra, lo que limitaba su altura a
aproximadamente 2 m. Ms recientemente se han utilizado diferentes tipos de rellenos plsticos
de menor peso y mayor superficie especfica, donde se ha podido alcanzar alturas de reactor
mayores.
En este tipo de reactores, los microorganismos crecen formando una pelcula biolgica delgada
sobre el material de relleno. Simultneamente la pelcula biolgica remueve la materia orgnica
contenida en el agua residual que percola (fluye) a travs del relleno o lecho, sin inundarlo. Por
esta razn resulta ms descriptivo el trmino lecho percolador que filtro biolgico con el que
tambin se conoce este tipo de proceso.
El desprendimiento de fragmentos de pelcula biolgica de la superficie del relleno hace que el
contenido de slidos en el efluente del reactor sea superior al de la alimentacin. Como sucede en
el proceso de barros activados, en el lecho percolador la materia orgnica soluble se transforma
en microorganismos que constituyen slidos insolubles los cuales se pueden separar
posteriormente por sedimentacin.

2.1.1. Descripcin fsica


Como puede verse en la FIGURA 8, los principales elementos constitutivos de un lecho
percolador son: un material de relleno, una estructura de contencin del relleno, un sistema de
distribucin de la alimentacin y un sistema de drenaje del lquido percolado.

FIGURA 8- Esquema de un lecho percolador


Material de relleno
El relleno provee a los microorganismos de una superficie donde adherirse, anclando de esta
forma la biomasa al reactor. Las principales propiedades que debe reunir un material de relleno
ideal son:
Gran superficie disponible para el crecimiento de pelcula microbiana.
Debe permitir una distribucin pareja del lquido que escurre formando una lmina delgada sobre
la pelcula biolgica.
Debe formar suficientes espacios vacos en el interior del lecho como para permitir el pasaje libre
de aire de un extremo al otro del lecho.
Debe formar suficiente espacio hueco en el interior del lecho como para permitir el
desprendimiento y arrastre de la biomasa generada.
No debe ser degradable biolgicamente ni tampoco producir ningn tipo de efecto inhibidor
sobre los microorganismos.
Debe ser estable desde el punto de vista qumico (resistente a la corrosin).
Debe ser estable desde el punto de vista mecnico.

Los materiales que han respondido mejor a estos requerimientos han sido la piedra partida y los
plsticos. El tamao de piedra generalmente recomendado se ubica entre 5 y 10 cm ya que
resultan de un compromiso aceptable entre la superficie especfica y el espacio hueco. Por
ejemplo, la piedra partida de 5 cm tendr una superficie especfica de aproximadamente 48
m2/m3 con un volumen hueco de alrededor del 50%. Si se utilizara un tamao de piedra menor, la
superficie especfica crecera pero el volumen hueco sera menor y podra resultar insuficiente
para permitir el libre pasaje de pelcula biolgica desprendida y aire.

Figura 10 a) Filtro biolgico provisto con relleno plstico. b) Relleno ordenado

Con el objeto de conseguir incrementar tanto la superficie especfica como el volumen hueco del
relleno, se comenzaron a utilizar rellenos plsticos. Este tipo de relleno se puede clasificar de
acuerdo con la forma en que se coloca en el reactor en desordenado y ordenado.

Los rellenos desordenados incluyen por ejemplo anillos rasching, anillos pall y otros materiales
comnmente utilizados para llevar a cabo operaciones de transferencia de masa. Este tipo de
relleno puede tener superficies especficas en el rango de 100 a 340 m2/m3 con huecos entre el
93 y el 95% del volumen total.
Los rellenos ordenados (Figura 10) se colocan en forma de mdulos apilados y tienen superficies
especficas en el rango de 80 a 200 m2/m3, dependiendo del fabricante. Aunque el porcentaje de
volumen hueco aqu tambin se encuentra entre 93 y 95%, la disposicin de este tipo de relleno
ofrece menos dificultad a la circulacin del aire, del lquido y de los slidos arrastrados por
desprendimiento.

Estructura de contencin
Si se utiliza piedra como material de relleno, la estructura de contencin debe construirse en
hormign o algn otro material capaz de soportar la componente horizontal del peso del lecho.
Asimismo, la estructura debe ser capaz de soportar el esfuerzo adicional correspondiente al
llenado de la unidad con agua ya que a veces puede ser necesario inundar el lecho de piedras.
Cuando se emplea relleno plstico desordenado, la estructura de contencin tambin debe ser
suficientemente fuerte como para soportar la componente lateral del peso del relleno, aunque en
este caso el peso especfico global es bajo: aproximadamente 96 kg/m3. Por lo tanto se necesita
una estructura ms sencilla que para un lecho de piedras.

Los mdulos de relleno plstico ordenado son autoportantes, por lo tanto, la estructura de
contencin sirve esencialmente para minimizar el roco de agua residual al ambiente y la prdida
de calor, mejorando as la esttica del reactor.

Distribuidor
La funcin del distribuidor es aportar una carga hidrulica superficial uniforme sobre toda seccin
transversal del lecho. Los distribuidores pueden clasificarse en fijos y rotatorios.
Los distribuidores rotatorios con uno o dos brazos se utilizan en lechos percoladores con relleno
de piedra. La mayora de estos distribuidores estn impulsados por la reaccin que produce el
chorro de agua que sale de ellos, lo cual requiere una presin hidrosttica de aproximadamente
60 cm de columna de agua medida desde el centro de los brazos. Una velocidad de rotacin
habitual es de 6 revoluciones por hora. De este modo suministra una alimentacin intermitente a
cualquier punto del lecho, permitiendo as la circulacin de aire cuando no circula lquido. Si el
caudal de lquido es insuficiente para mantener el rotor girando a la velocidad adecuada, se utiliza
un sifn de alimentacin.
En los lechos de relleno plstico pueden utilizarse distribuidores rotativos o fijos. Dado que existe
una mayor proporcin de volumen de huecos en el lecho, el lquido y el aire pueden moverse en
forma simultnea permitiendo entonces la aplicacin continua del lquido residual a tratar.

Sistema de drenaje
El sistema de drenaje debe cumplir tres funciones:
Servir de apoyo al material de relleno.
Proveer de una va de salida al lquido percolado conducindolo hasta el desage del piso.
Permitir el ingreso de aire desde el fondo del lecho de modo que los microorganismos estn en
contacto con oxgeno en forma permanente.
Antes de la utilizacin de relleno plstico, la mayora de los sistemas de drenaje estaban
construidos en cermica vitrificada por al peso que deban soportar. Los rellenos plsticos no son
tan pesados y por lo tanto pueden soportarse con armazones metlicos.
En cualquier caso, el fondo de la unidad tiene una pendiente de 1 2 grados hasta el canal
colector y el sistema de drenaje puede estar abierto en los extremos para permitir la ventilacin
del lecho.

Configuracin del lecho percolador


El relleno de piedra tiene un peso especfico elevado y un porcentaje de huecos relativamente
bajo. Estas caractersticas hacen necesario que el lecho tenga poca altura y una gran superficie
transversal. Generalmente la altura con este tipo de relleno est limitada al rango 1,5 - 2,0 m, ya
que por encima de estos valores el costo estructural del sistema lo hace antieconmico. Por otro
lado, los filtros con relleno plstico son generalmente altos. Por ejemplo el relleno plstico
ordenado modular es autoportante hasta alturas de aproximadamente 6 m a la vez que permite
una adecuada circulacin del aire a travs del lecho.

2.1.2. Principios de funcionamiento


Como en el sistema de barros activados, el objetivo fundamental de un lecho percolador es
remover la materia orgnica soluble a travs de su conversin a material celular. Para ello, un
factor importante en el funcionamiento del lecho es la carga hidrulica aplicada, generalmente
expresada como m3/m2*da.
La condicin bsica para el buen funcionamiento del lecho percolador es que ste se mantenga
hmedo, y por lo tanto la carga hidrulica mnima aplicable debe adecuarse a esa condicin.
Como el relleno plstico es ms abierto y tiene mayor proporcin de volumen hueco, requiere
cargas hidrulicas ms altas que la piedra.
Por otro lado, el lmite superior est fijado por la capacidad del lecho de mantener al lquido
formando una lmina delgada sobre el relleno, sin llegar a inundarlo para permitir el pasaje de
aire. Otro factor de importancia en la eficiencia del lecho percolador es la carga orgnica aplicada
por unidad de volumen de lecho, expresada en trminos de kg DBO5/1.000 m3*da. La interaccin
de las cargas hidrulica y orgnica es importante. Por ejemplo, cuando se apliquen niveles altos
de carga orgnica es conveniente que stos sean acompaados por cargas hidrulicas elevadas
de modo que haya un lavado continuo de los slidos generados en el lecho. De otra forma, puede
llegar a colmatarse el lecho, producindose cortocircuitos y finalmente la salida de servicio del
proceso.
Cuando el lecho percolador ya est construido, la nica forma de ajustar en forma independiente
las cargas hidrulica y orgnica es por medio del empleo de la recirculacin. La recirculacin
retorna una fraccin del lquido ya tratado para ser mezclado con la alimentacin a la unidad. El
lquido recirculado puede ser sedimentado o no, segn se elija una configuracin u otra, esto
modificar las instalaciones de tratamiento necesarias. Por ejemplo, si se desea que el lquido de
recirculacin sea sedimentado, las dimensiones del sedimentador secundario se vern
incrementadas en proporcin al nivel de recirculacin elegido. Si por otro lado, se recircula lquido
tratado sin sedimentar, el lecho debe tener suficiente volumen hueco como para evitar la
acumulacin de slidos que puedan colmatar el lecho. La relacin de recirculacin normalmente
se mantiene por debajo de 4.

2.1.3. Clasificacin de lechos percoladores


Los lechos percoladores pueden clasificarse de acuerdo con la carga hidrulica u orgnica que
reciben en lechos de carga: baja, media, alta, muy alta y pretratamiento.
La TABLA 2 muestra algunos parmetros tpicos de las unidades correspondientes a esta
clasificacin.

TABLA 2 - Caractersticas tpicas de lechos percoladores


(Adaptado de Metcalf & Eddy 1991)

CARGA
Caractersticas Baja Alta Muy Alta Pretratamiento
Intermedia
Tipo de relleno Piedra Piedra Piedra Plstico Plstico
1,2 - 10,0 - 12,0 -
Carga hidrulica (m3/m2*da) 3,5 - 10,0 50,0 - 190,0
3,5 40,0 70,0
Carga orgnica 0,08 -
0,2 - 0,5 0,5 - 1,0 0,5 - 1,6 1,6 - 8,0
(kg/DBO5/m3*da) 0,4
1,8 - 3,0 -
Altura del lecho (m) 1,8 - 2,4 0,9 - 1,8 1,8 - 2,4
2,4 12,0
Relacin de recirculacin 0 0-1 1-2 1-2 1-4

Remocin % de DBO5 80 - 90 50 - 70 65 - 85 65 - 80 40 - 65

Lechos percoladores de carga baja


Los lechos percoladores de carga baja son sistemas de tratamiento relativamente simples que
pueden producir un efluente de buena calidad. En la mayora de estas unidades solamente la
parte superior del lecho (0,6 a 1,2 m) tendr un crecimiento biolgico considerable. Por lo tanto si
las condiciones climticas y las caractersticas del lquido a tratar son favorables, en la parte
inferior del lecho suele establecerse una poblacin de microorganismos autotrficos capaces de
transformar en nitrato el amonaco del lquido residual.
Un lecho percolador de baja carga bien operado generalmente puede alcanza buena eficiencia en
la remocin de DBO5 y nitrificacin del lquido tratado.
Este tipo de lecho percolador presenta problemas de olores y en algunos casos el establecimiento
de moscas.

Lechos percoladores de carga media y alta


En este tipo de lechos percoladores es posible tratar cargas orgnicas mayores mediante el uso
de recirculacin. La recirculacin generalmente permite incrementar el arrastre del mayor volumen
de biomasa generada evitando problemas de colmatacin y reduciendo los problemas de olores y
moscas. Esta categora de lechos puede estar constituida por piedra o relleno plstico.
Lechos percoladores de carga muy alta
La diferencia esencial entre este tipo de lechos y los de carga media y alta est en las mayores
cargas orgnicas que reciben y la altura del lecho. El desarrollo de estos sistemas ha sido posible
a partir de la utilizacin de rellenos plsticos.

Pretratamiento
Los lechos percoladores empleados como sistema de pretratamiento permiten manejar cargas
orgnicas del orden de 1,6 kg DBO/m3*da y cargas hidrulicas de 190 m3/m2*da. Generalmente
este tipo de unidades se utiliza antes de ingresar a un tratamiento con barros activados. Estos
sistemas normalmente utilizan rellenos plsticos.

2.1.4.- Ventajas y desventajas


La principal ventaja de los lechos percoladores deriva de la simplicidad de su operacin, razn por
la que se emplean frecuentemente para servir a poblaciones relativamente pequeas. Adems
tienen la posibilidad de dar alojamiento a una gran masa de microorganismos lo que le confiere
robustez frente a posibles variaciones de la alimentacin. Por otra parte, la densidad de la pelcula
biolgica desarrollada en el lecho hace que sea fcilmente retenida en el sedimentador. Esta
caracterstica es particularmente beneficiosa cuando se desea tratar efluentes que generalmente
provocan problemas de bulking al tratarlos con barros activados. Adems, es conocido que en
ciertos casos presentan mayor resistencia que los cultivos suspendidos frente a picos de txicos
en la alimentacin. La misma razn de su ventaja, la simplicidad, es tambin la causa de su
desventaja.
Dado que los microorganismos crecen adheridos a la superficie del relleno, hay pocas cosas que
se pueden hacer para modificar su masa a fin de responder a cambios externos y controlar as la
calidad del efluente tratado. Por lo tanto, si la concentracin o el caudal de la alimentacin se
incrementan, la calidad del efluente se puede ver perjudicada.
De igual forma, si la temperatura disminuye, la actividad biolgica y la remocin de sustrato
tambin disminuirn, con el consiguiente deterioro del lquido tratado. Adems de los
inconvenientes anteriores, deben tenerse en cuenta los problemas causados por el asentamiento
de moscas en el lecho durante el verano.

2.2. Discos biolgicos rotativos


Los discos biolgicos rotativos constituyen otra forma de los reactores de pelcula fija y por lo
tanto, su eficiencia y utilidad son similares a la expuesta para lechos percoladores.

2.2.1. Descripcin fsica


En forma esquemtica, los discos biolgicos rotativos consisten en una serie de discos montados
sobre un eje en forma paralela. El conjunto se coloca en el interior de un tanque ubicando el eje
ligeramente sobre la superficie del lquido, de modo que los discos se encuentran
semisumergidos. Los microorganismos se adhieren y crecen sobre la superficie que ofrecen los
discos mientras el eje gira lentamente, permitiendo que todos los microorganismos entren en
contacto con el lquido a tratar. El movimiento de rotacin de los discos produce un efecto de corte
sobre la pelcula biolgica establecida en ellos, favoreciendo el desprendimiento de biomasa y
mantenindose de este modo un espesor de pelcula relativamente delgado. Por otra parte, el
movimiento de los discos produce un efecto de mezcla que ayuda a mantener en suspensin a los
fragmentos de pelcula biolgica desprendidos, los cuales salen de la unidad con el efluente
tratado.
La aeracin del sistema se logra mediante dos mecanismos: cuando una parte del disco biolgico
emerge de la fase lquida, queda sobre su superficie una pelcula lquida muy delgada que est
expuesta a la atmsfera. De este modo, durante el perodo de emergencia del disco se produce
una transferencia de oxgeno desde el aire hacia la pelcula lquida. Al volver a sumergir el disco y
su pelcula lquida con alto contenido de oxgeno en la fase lquida se produce la aeracin de la
misma. Adems, una cierta cantidad de aire resulta atrapada por el movimiento del lecho y la
turbulencia generada, siendo incorporada al seno del lquido. La mezcla en el reactor distribuye el
oxgeno incorporado manteniendo un concentracin de OD relativamente uniforme.
FIGURA 11 - Montaje de un sistema de disco biolgico rotativo

FIGURA 12 - Esquema de un disco biolgico rotativo impulsado por aire


FIGURA 13 - Sistema de tratamiento de discos biolgicos rotativos

Algunos de los principales elementos constitutivos de un sistema de discos biolgicos rotativos se


muestran en las FIGURAS 11, 12 y 13, estos son: eje, relleno de discos, sistema de giro, cmara
de reaccin, cubierta, sedimentador.

Eje
Este elemento permite vincular y hacer girar los discos plsticos. La longitud mxima de los ejes
actualmente en uso es de aproximadamente 8 m con 7,6 m ocupados por discos plsticos,
aunque comnmente se utilizan longitudes menores en el rango de 1,5 a 7,6 m. Las propiedades
estructurales del eje son esenciales para el funcionamiento de este tipo de tratamiento.

Discos
El material de fabricacin de los discos es generalmente polietileno de alta densidad, pudiendo
presentar diferentes formas de corrugado. El corrugado cumple con la doble funcin de aumentar
la superficie especfica y la resistencia estructural del disco. Los rellenos estn formados por la
suma de discos y pueden clasificarse de acuerdo a su superficie especfica en baja, media y alta
densidad.
Los rellenos de baja densidad presentan una superficie del orden de 1.100 m2 por metro de
longitud de eje. Este tipo de rellenos tiene mayor espacio libre entre discos y generalmente se
utiliza en unidades primarias, donde la carga orgnica es mayor y por lo tanto se genera mayor
cantidad de biomasa. Los rellenos de media y alta densidad tienen superficies que van desde
15.000 hasta 22.000 m2 por metro lineal de eje, y normalmente se emplean en etapas intermedias
o finales cuando se utilizan reactores de discos biolgicos rotativos conectados en serie.
Esto es as ya que al recibir cargas orgnicas menores producen espesores de pelcula biolgica
ms delgados.

Sistema de giro
La mayora de los discos biolgicos rotativos giran por medio de un sistema mecnico
directamente vinculado al eje. Tambin existen unidades impulsadas por aire. El dispositivo de
impulsin por aire consiste en un conjunto de receptculos profundos con forma de copa de
plstico, colocados en la periferia del relleno, un sistema inyector de aire en el fondo del tanque,
debajo del relleno, y un compresor de aire. La captacin de aire por las copas ubicadas en la
periferia del relleno produce una fuerza de empuje que impulsa la rotacin del relleno alrededor de
su eje. Cuando la potencia de giro es aplicada directamente sobre el eje es posible regular la
velocidad de rotacin mediante dispositivos reguladores de velocidad. Una velocidad de giro
habitual es de alrededor de 1,6 rpm, lo que puede transformarse en una velocidad tangencial de
30 cm/seg cuando el dimetro de los discos es de 3,6 m.
Cmara de reaccin
La cmara donde se ubican los discos biolgicos rotativos tiene un volumen de aproximadamente
5 litros por cada m2 de superficie de relleno. Esto significa que una etapa de 50 m3 tendr una
superficie de relleno aproximada de 10.000 m2. En base a este volumen, se puede estimar el
tiempo de permanencia hidrulica en 1,4 hs cuando la carga hidrulica es de 0,08 m3/m2*da. Un
nivel de lquido tpico es 1,5 m, con un nivel de sumergencia de 40% para los discos.

Cubierta
La cobertura de los discos biolgicos rotativos tiene los siguientes objetivos principales:
Proteger los discos plsticos del deterioro ocasionado por la radiacin ultravioleta.
Proteger al proceso de las temperaturas bajas.
Proteger al relleno y al equipamiento en general de daos causados por los agentes climticos y
el vandalismo.
Controlar el crecimiento de algas en el proceso

Generalmente se cubre cada conjunto de discos biolgicos rotativos con una cpula hecha en
plstico reforzado con fibra de vidrio. En algunas oportunidades se han alojado estas unidades en
edificios para protegerlas del clima fro o por razones estticas.

Sedimentadores
Los sedimentadores utilizados para el proceso de discos biolgicos rotativos se asemejan al de
los lechos percoladores en que todo el barro sedimentado se enva al sistema de tratamiento de
barros.

2.2.2. Criterios de aplicacin de los discos biolgicos rotativos


El objetivo principal de los discos biolgicos rotativos es la remocin de materia orgnica soluble
mediante su conversin en material celular insoluble y sedimentable. Por lo tanto este proceso
puede utilizarse como tratamiento principal en la depuracin de aguas residuales domsticas e
industriales. Dado que este proceso no utiliza una gran masa de microorganismos floculentos que
puedan captar y retener slidos coloidales, la principal aplicacin de este tratamiento estar
dirigida a aguas residuales que tengan la mayor parte de su contenido de materia orgnica en
forma disuelta. Por esta razn generalmente contarn con una etapa de sedimentacin primaria.
Sin embargo, tambin es aplicable a lquido cloacal domstico ya que puede producir un cierto
grado de biofloculacin de la materia coloidal, tal como sucede en los lechos percoladores.
Tal como sucede con los lechos percoladores, los discos biolgicos rotativos son sensibles a las
bajas temperaturas. Por esta razn se utilizan cubiertas que generalmente reducen a un mnimo
las prdidas de calor. Debido a esta caracterstica, los discos biolgicos rotativos se adaptan a los
climas fros con ventaja frente a otros sistemas de tratamiento.

2.2.3. Ventajas y desventajas de los discos biolgicos rotativos


Muchos aspectos positivos de este sistema se asemejan a los de los lechos percoladores aunque
algunas diferencias en su configuracin le confieren ciertas ventajas adicionales. Por ejemplo, la
biomasa pasa a travs del agua residual en lugar de pasar el lquido sobre la biomasa. Esta
circunstancia garantiza la humedad de todo el relleno y por consiguiente de todos los
microorganismos independientemente del caudal, eliminando la necesidad de la recirculacin de
efluente. Adems, el contacto entre los microorganismos y el agua residual a tratar puede
regularse, dentro de ciertos lmites, mediante el ajuste de la velocidad de rotacin del relleno. Este
mecanismo tambin permite controlar el espesor de la pelcula biolgica desarrollada sobre los
discos. Posiblemente una de las principales ventajas de este sistema resida en su bajo consumo
de energa. El principal consumo de energa estriba en vencer la friccin entre los discos y el
lquido. Por consiguiente, la energa necesaria para operar un sistema de discos biolgicos
rotativos es apenas una fraccin de la necesaria para un barro activado. Por otra parte, la
generacin de slidos se asemeja a la de un barro activado con bajo tiempo de retencin celular
promedio (0,4 - 0,5 kg SSV/kg DBO5). Esto implica que el costo de disposicin de barros puede
superar al de un barro activado con c elevado.
La principal desventaja de este proceso consiste en su escasa capacidad de atenuacin y la
ausencia de controles operacionales. Como sucede con los lechos percoladores, una vez estn
construidos, existen pocos recursos para ajustar la operacin de los discos biolgicos rotativos a
un cambio en la alimentacin o en los criterios de la calidad del lquido tratado. A pesar de que
este inconveniente es insalvable, el carcter modular del sistema le da la posibilidad de incorporar
nuevas unidades de tratamiento fcilmente.
Otra desventaja a tener en cuenta es que el sistema de aeracin dependiente de la velocidad de
rotacin de los discos puede resultar ineficaz para satisfacer la demanda de oxgeno cuando se
quiere depurar un agua residual de alta concentracin. Los discos biolgicos impulsados por aire
ofrecen una fuente adicional de oxgeno y por lo tanto mayor flexibilidad en el tratamiento de
aguas residuales concentradas.

3. SISTEMAS DE LAGUNAS

FIGURA 14 - Sistema de tratamiento por lagunas de estabilizacin

3.1. Lagunas de estabilizacin


Las lagunas de estabilizacin son grandes tanques excavados en la tierra (Figura 14), de
profundidad reducida, generalmente menores a los 5 metros, diseados para el tratamiento de
aguas residuales, por medio de la interaccin de microorganismos (algas, bacterias, protozoarios,
etc.), la materia orgnica del desecho y otros procesos naturales (factores fsicos, qumicos y
meteorolgicos).
La finalidad de este proceso es producir un efluente que cumpla con las exigencias ambientales
en cuanto a su contenido de DBO, DQO, OD, SS, algas, nutrientes, parsitos, enterobacterias,
coliformes, etc.
Existen diversas formas de clasificar lagunas; de acuerdo con su contenido de oxgeno pueden
ser: anaerbicas, aerbicas y facultativas. En el caso que el oxgeno se suministre en forma
mecnica o aire comprimido se denominan aereadas.
De acuerdo con el lugar que ocupan con relacin a otros procesos, pueden clasificarse como
primarias o de aguas residuales crudas, secundarias si reciben efluentes de otro proceso de
tratamiento y, de maduracin si su propsito fundamental es obtener un agua de mejor calidad.
Otra forma de clasificarlas es de acuerdo con la secuencia de unidades, en lagunas en serie o en
paralelo, pudiendo encontrarse combinaciones de varios tipos.
El nmero de unidades en serie tiene relacin primordial con la topografa del terreno y en menor
grado con el nivel de calidad requerido en el efluente del sistema. En cambio el nmero de
lagunas en paralelo tiene relacin con otros factores como las etapas de implementacin de las
unidades y las condiciones de operacin y mantenimiento de la instalacin.
Los sistemas biolgicos de lagunas son tradicionalmente diseados sobre la base del promedio
del tiempo de residencia del lquido y de la carga orgnica por unidad superficial de rea.
Dentro de las ventajas que presentan los sistemas biolgicos de lagunas, se pueden mencionar su
simplicidad de operacin y sus bajos costos.
Las desventajas incluyen los potenciales malos olores, los requerimientos de grandes extensiones
de tierra, y los efectos adversos de los cambios climticos sobre el desempeo de la laguna.

Lagunas anaerbicas
Las lagunas anaerbicas son estanques de profundidad entre 2,5 y 5 metros, dimensionadas para
recibir cargas orgnicas superiores a 0,1 Kg DBO/m3*d, con tiempos de retencin de 3 a 6 das.
La elevada carga orgnica suprime la actividad fotosinttica de las algas, con lo cual se registra
ausencia de oxgeno en todos sus niveles. En estas condiciones las lagunas actuarn como un
digestor anaerbico abierto sin mezcla, obtenindose un efluente con alto porcentaje de materia
orgnica disuelta y en suspensin que requiere un proceso de tratamiento complementario.

Este tipo de sistemas suele utilizarse como pretratamiento a una laguna facultativa, puesto que
ayudan a reducir la carga de DBO en un rango del 30 al 80%, con lo cual brindan la posibilidad de
economizar en el requerimiento de suelo para el tratamiento. La actividad anaerbica tambin
afecta la naturaleza de los slidos de modo que cuando sedimentan en la laguna facultativa
exhiben una tendencia reducida a la fermentacin y flotacin adems de presentar una estructura
ms granular que permite que se degraden con mayor rapidez. En contrapartida, presenta algunos
inconvenientes tales como la generacin de malos olores, la necesidad de tratamiento adicional
antes de ser descargadas a los cuerpos receptores, el desarrollo de condiciones favorables para
la proliferacin de moscas y mosquitos y la aplicacin de tiempos extensos para la puesta en
marcha, especialmente en climas fros.
Cuando el efluente ingresa a la laguna anaerobia ocurren los siguientes procesos naturales:
La materia orgnica sedimentable se deposita en el fondo de la laguna formando una capa de
lodo que sufre un proceso de descomposicin anaerbica, transformndose en cidos orgnicos,
primero hasta su metanizacin total.
El material flotante, como aceites y grasas permanece en la superficie lquida, formando una
capa aislante sobre la laguna. La experiencia desarrollada indica que esta capa ejerce efectos
positivos en cuanto a la disminucin de la concentracin de oxgeno disuelto y mantenimiento de
la temperatura en el interior de la laguna.

La eficiencia probable de remocin de DBO en las lagunas anaerbicas est muy relacionada con
el tiempo de retencin y la temperatura del lquido. No existe, a priori, un valor absoluto en funcin
del cual se pueda determinar si la calidad del efluente que ingresa a una laguna es buena o mala
en relacin a un parmetro determinado. En general, se la asocia al tipo de proyecto propuesto, a
las condiciones de operacin del sistema y a las condiciones ambientales especficas, adems de
los usos propuestos para las aguas que reciben a los efluentes tratados. Una justificacin para
este punto de vista reside en el hecho de que al tratarse de un proceso biolgico natural, la
comparacin entre lagunas cargadas en forma idntica, puede ofrecer respuestas diferentes al
considerarse regiones distintas, dado por las condiciones ambientales especficas. Existen sin
embargo, rangos probables de concentracin de algunos parmetros del efluente de salida o
reducciones probables para ciertos contaminantes tratados en lagunas de estabilizacin. De este
modo, pueden esperarse reducciones de DBO entre 35 y 60% en lagunas anaerobias, que operan
en un tiempo de retencin de hasta 5 das.
Muchas veces, las condiciones hidrulicas y biolgicas que forman parte del proceso de
tratamiento, pueden verse afectadas por una serie de factores que, por su naturaleza
incontrolable, deben ser considerados criteriosamente en la medida de lo posible, de modo de que
sean minimizadas sus interferencias en el funcionamiento de las lagunas.

En la TABLA 3 que se presenta a continuacin, se resumen dichos factores y el efecto que


generan en el sistema.
TABLA 3: Factores que afectan el funcionamiento de las lagunas anaerbicas
Remocin de barros
La tasa de acumulacin de barro digerido en una laguna anerbica puede considerarse alrededor
de los 0,003 a 0,004 m3/hab*da, pudindose considerar a los efectos del diseo un volumen
acumulado de 0,04 m3/hab*ao.
Muchos autores recomiendan la remocin de barro cuando ste ocupa la mitad del volumen de la
laguna. En este caso, el nmero n de aos transcurridos entre dos operaciones de remocin ser:
n = 0,5 * V
ta * PE

Donde:
V = Volumen de la laguna, [m3]
ta = Tasa per cpita de acumulacin de lodo, [m3/hab*ao]
PE = Poblacin equivalente de la industria [habitantes]

A fin de realizar el clculo es necesario definir el concepto de Poblacin Equivalente que sirve
para dar una medida comparativa entre el potencial contaminante de un establecimiento industrial
con respecto a la capacidad contaminante de una determinada poblacin.
La poblacin equivalente puede establecerse en funcin de diferentes parmetros, pero por lo
general, se expresa en trminos de DBO.

PE = Q * c/ C
Donde:
PE = Poblacin equivalente [habitantes]
Q = Caudal diario de desage industrial, [m3/da]
c = DBO del efluente, [g/m3]
C = DBO por habitante por da

La bibliografa sugiere un valor de 55-65 g/hab*da

Es necesario aclarar que el valor correspondiente a la generacin de barro per cpita se desarroll
a partir de datos provenientes del estudio de efluentes cloacales, cuyas caractersticas se alejan
bastante de las propias de un efluente industrial.

Lagunas Facultativas
Las lagunas de estabilizacin de tipo facultativa son cuerpos de agua superficiales, de 1 a 2
metros de profundidad que se extienden sobre un rea relativamente grande, en la cual los
efluentes permanecen por un perodo aproximado de 15 a 50 das. El objetivo que se persigue con
este sistema es reducir los niveles de materia orgnica hasta los valores requeridos para su
descarga a cursos receptores, lo cual se logra a travs de procesos fsicos, qumicos y biolgicos,
que involucran la accin de algas y bacterias bajo la influencia de la luz solar (fotosntesis).

La materia orgnica contenida en el efluente se estabiliza, convirtindose en materia ms estable


bajo la forma de clulas de algas nuevas y compuestos finales inorgnicos, como el CO2.
Las caractersticas principales de las lagunas facultativas son el comensalismo entre algas y
bacterias en el estrato superior y la descomposicin anaerbica de los slidos sedimentados en el
fondo. En efecto, en las cercanas de la superficie se observan condiciones aerbicas, debido a la
actividad de las algas que liberan oxgeno mientras que en la zona inferior de la laguna se
produce la sedimentacin de materia orgnica, que posibilita el desarrollo de un ambiente
tpicamente anaerbico. Por consiguiente, su ubicacin como unidad de tratamiento en un sistema
de lagunas puede ser como laguna primaria nica o bien como unidad secundaria, despus de
lagunas anaerbicas o aeradas.

En la FIGURA 15 se esquematizan los mecanismos comentados anteriormente:

FIGURA 15 - Sistema de tratamiento de discos biolgicos rotativos


Al igual que para el caso de lagunas anaerbicas, el proceso de tratamiento puede verse afectado
por una serie de factores que, por su naturaleza incontrolable, deben ser considerados
criteriosamente en la medida de lo posible, de modo de que sean minimizadas sus interferencias
en el funcionamiento de las lagunas. En la TABLA 4 que se presenta a continuacin, se resumen
dichos factores y el efecto que generan en el sistema.

TABLA 4: Factores que afectan el funcionamiento de las lagunas facultativas


Lagunas de maduracin

Las lagunas de maduracin o de pulimento son unidades netamente aerbicas, que se utilizan a la
salida del sistema de tratamiento secundario con el objetivo de disminuir el nmero de organismos
patgenos, slidos en suspensin y nutrientes, por lo cual tiene su principal aplicacin en el
tratamiento de efluentes cloacales.
Con este tipo de lagunas no se pretende abaratar costos ni subsanar problemas de sobrecarga,
sino que se busca mejorar la calidad del efluente, por lo cual pueden llegar a considerarse como
un tratamiento terciario. El principal factor que rige el diseo de las lagunas de maduracin es el
tiempo de retencin. La experiencia indica que este valor debe ser como mnimo de 10 das. Estas
lagunas suelen tener una profundidad de 0,5 a 1 metro.

Lagunas en serie
En el tratamiento secundario de los efluentes lquidos, se suele utilizar un sistema de lagunas en
serie constituido por: laguna anaerbica, facultativa y de maduracin. Esta solucin es atractiva
cuando se tiene un efluente concentrado o bien cuando hay necesidad de reducir el contenido de
bacterias. La primera laguna sirve para reducir la carga orgnica a aplicarse en la laguna
facultativa y al mismo tiempo para retener slidos.

Consideraciones de diseo
El diseo de la laguna anaerbica se efecta adoptando la carga orgnica volumtrica, la
profundidad y la eficiencia de remocin de materia orgnica prevista.
Para el dimensionamiento de la laguna facultativa, en cambio, pueden utilizarse varios
procedimientos, asumiendo un valor de carga superficial:
1. Se considera al sistema como un reactor idealmente agitado, en cuyo caso se aplicar la
siguiente ecuacin:
S= So
1+K*t
Donde:
S = DBO del efluente [mg/L]
So = DBO del afluente [mg/L]
K = Constante del sistema [d-1]
t = Tiempo de permanencia [d]
K depende fuertemente de la temperatura y por lo tanto debe ser corregida por la siguiente
expresin:

K = K 20C * ( T 20 )

Donde:
K 20C = Coeficiente de velocidad de reaccin a 20 C [d-1]
= Constante de velocidad de reaccin

2. Se considera a la laguna como un reactor de flujo disperso, utilizndose correlaciones de carga


para evaluar la remocin de materia orgnica. El modelo de flujo disperso para la remocin de
materia orgnica se desarrolla a partir de un balance de masa en un reactor tipo pistn con flujo
laminar. La solucin de este balance de masa fue publicada por Wehner y Wilhem y se representa
por la siguiente expresin:

Donde:
Sa = DBO total del afluente [mg/L]
S = DBO soluble del efluente [mg/L]
a = Constante del modelo, expresada por la relacin:

a = ( 1 + K * t * d )1/2
Donde:
K = constante neta de reaccin de la DBO [d-1]
d = constante de difusividad o factor de dispersin adimensional
t = Tiempo de retencin = V/Q [d]

Existen valores tabulados para la constante neta de reaccin segn el tipo de laguna:
0,17 a 0,20 para lagunas facultativas
0,13 a 0,16 para lagunas de maduracin

El valor de Sa se puede obtener a travs de la relacin DBOtotal/DBOsoluble que se obtiene de


grfico con el valor de carga orgnica superficial.
Con respecto a las lagunas de maduracin puede seguirse la misma metodologa que para el
caso de lagunas facultativas, o bien calcularlas en funcin del abatimiento de microorganismos
patgenos, si tratan efluentes cloacales o similares.

Aspectos prcticos de diseo y construccin de lagunas


Para disear un sistema de lagunas es indispensable conocer cierta informacin que resulta
importante para un adecuado dimensionamiento de las unidades y, en consecuencia del
funcionamiento efectivo del sistema de tratamiento.
Dentro de las consideraciones que deben hacerse en el diseo y construccin de lagunas se
distinguen:
1. Balance hdrico
Para que una laguna mantenga el nivel de lquido para una adecuada operacin es necesario que
se cumpla el balance de agua:

Afluente = Efluente + Infiltracin + Evaporacin - Precipitacin = [mm/da]

El balance hdrico es desfavorable cuando no existe efluente por efecto de la evaporacin e


infiltracin. La precipitacin y la evaporacin, en general, tienen una influencia mnima en
comparacin con la infiltracin. Se puede considerar que una evaporacin de 3 a 10 mm/da o una
tormenta de 30 a 50 mm en 24 horas, no influyen demasiado en la previsin del caudal de salida,
o por lo menos no daan sensiblemente su funcionamiento. En el caso de la infiltracin, pueden
llegar a verificarse importantes prdidas de agua a travs del suelo, de aproximadamente 10 a
100 mm/da. Es por ello que en determinadas situaciones puede ser necesario recuperar el
balance lquido a travs de la reduccin del rea de la laguna o bien la impermeabilizacin de la
misma para evitar fugas.

2. Seleccin del sitio


La ubicacin de un sistema de lagunas est bsicamente determinada por la posicin del colector
terminal y por la disponibilidad de terreno para el sistema. El rea debe ser suficientemente plana
para evitar un movimiento de tierra exagerado, tem ms caro en este tipo de instalacin.
La ubicacin debe estar lo ms lejos posible de viviendas existentes, por lo menos a 500 m en
caso de lagunas facultativas y 1.000 m en el caso de lagunas anaerbicas.

3. Nmero y geometra de las unidades


Es conveniente distribuir la capacidad de diseo en por lo menos dos bateras en paralelo, con el
propsito de mantenimiento del sistema. El nmero de unidades en serie depender del tipo de
lagunas que formen parte del tren de tratamiento y de la topografa del terreno.
Como regla general el tamao de las unidades en serie no debe ser uniforme, especialmente en el
caso de un sistema de lagunas anaerbica-facultativamaduracin.
Con respecto a la forma, la ms recomendable es la rectangular, con la salida ubicada lo ms
lejos posible de la entrada, y con una relacin largo/ancho no mayores de 8/1, para permitir una
cierta capacidad de mezcla en las unidades.

4. Medicin de caudales
En un sistema de lagunas se requieren dos tipos de medidores de caudal, el primero consistente
en una canaleta tipo Parshall, localizada a la entrada de la instalacin y la segunda un vertedero
generalmente de tipo rectangular a la salida de cada unidad, utilizado para evaluacin de la
laguna y comprobacin de la tasa de infiltracin.

5. Dispositivos de reparticin
Estas unidades son requeridas para la distribucin del flujo entre dos o ms lagunas operadas en
paralelo. Se pueden emplear algunos diseos utilizados para la reparticin de aguas claras, con
las modificaciones requeridas para impedir la acumulacin de slidos y material flotante.
6. Dispositivos de entrada, interconexin y salida
Estas partes deben disearse del modo ms simple posible, evitando la utilizacin de vlvulas y
mecanismos que se deterioran por efecto de las caractersticas de las aguas residuales. El
dispositivo de entrada ms recomendable es la simple tubera con descarga visible sobre la
superficie del agua de la laguna.
Los dispositivos de interconexin se utilizan para transferir el efluente de una laguna a otra en
casos donde se operan dos o ms unidades en serie. Estos dispositivos deben concebirse de tal
forma que se evite una cada turbulenta del efluente, lo cual genera espuma y favorece la prdida
de calor por conveccin turbulenta.
El diseo de las estructuras de salida depende del caudal de cada unidad y de las condiciones de
operacin durante el perodo de limpieza de barros, pues en estos casos generalmente se recarga
una de las bateras mientras la otra se encuentra fuera de operacin.

7. Movimiento de tierra
Se deben efectuar perforaciones en el lugar elegido para la ubicacin de las lagunas de modo de
poder caracterizar el tipo de suelo a usarse en la compactacin de los diques y capa de
impermeabilizacin. Del mismo modo, es necesario estudiar cuidadosamente el manejo de
estratos, en virtud de que el movimiento de tierras constituye un costo aproximado del 80% del
total de la obra.

8. Revestimiento
Si se decide construir una laguna en tierra relativamente porosa, la superficie de la unidad debe
impermeabilizarse por medio de una capa compacta arcillosa de aproximadamente 0,10 m.
Algunos autores utilizan valores de 0,05 m, pero pueden presentarse inconvenientes tales como
grietas, derrumbes o adhesin pobre al suelo original.
Otra opcin es la utilizacin de revestimientos de polietileno y de vinilo, aunque su costo es
relativamente elevado. En este caso debe revestirse tanto el fondo como los taludes. En general
esta alternativa se utiliza ms frecuentemente en unidades pequeas y en el caso de lagunas
aeradas.

3.2. Lagunas aeradas


Histricamente la aeracin en lagunas de estabilizacin fue empleada en climas con cuatro
estaciones marcadas y principalmente en invierno para impedir el crecimiento excesivo de algas y
otras condiciones producidas por sobrecarga orgnica y variaciones estacionales de temperatura.

FIGURA 16 - Laguna aerada mezcla completa


De esta experiencia se encontr que las lagunas aeradas mantenan una remocin aceptable para
DBO soluble y con perodos de retencin ms cortos que en las lagunas facultativas sin aeracin.
Adems, el uso de lagunas aeradas trajo como ventaja la utilizacin ms econmica de tierra
disponible el tratamiento de aguas residuales, en vista de que los requisitos de superficie para
este tipo de instalaciones son normalmente del 1 al 10% de la superficie requerida para
instalaciones convencionales de lagunas de estabilizacin.
Algunos trabajos realizados en India indican que si bien la laguna aerada es eficiente en la
remocin de coliformes y streptococos fecales, sus efluentes no estn libres de Salmonella. En
relacin con el aspecto de slidos en el efluente, es entendible que dependiendo de la densidad
de energa y del tiempo de acumulacin de lodos, las lagunas aeradas estarn descargando una
mayor o menor cantidad de slidos biolgicos en el efluente. Con estas dos consideraciones se
puede concluir que la seleccin de la laguna aerada tiene necesariamente que venir acompaada
de otro proceso, siendo la combinacin ms atractiva la laguna aerada seguida de una laguna
facultativa, por cuanto la permanencia en estas dos lagunas en serie resulta menor que la
permanencia que tendra cada una de las lagunas individualmente para alcanzar el mismo grado
de tratamiento (Yez, 1980).

FIGURA 17 - Laguna aerada facultativa

Las lagunas aeradas son tanques excavados en el terreno de profundidad comprendida entre los
2,5 y 4 m de profundidad, provistos de aeradores superficiales mecnicos que se encuentran
instalados sobre boyas, tarimas o fijados a columnas o unidades de aire difuso, los cuales
permiten transferir el oxgeno al seno del lquido. En este tipo de lagunas la aeracin suministrada
artificialmente reemplaza a la oxigenacin realizada por las algas en las lagunas de estabilizacin.
Al igual que para el caso de otros sistemas de cultivo suspendido, la turbulencia creada por los
equipos de aeracin es utilizada para mantener los slidos presentes en el sistema en
suspensin.
Dependiendo del tiempo de retencin, el efluente que abandona el sistema contiene alrededor de
la tercera parte de la DBO de entrada bajo la forma de biomasa, por lo cual debe considerarse la
opcin de remocin de estos slidos antes de la descarga de la corriente, utilizndose con
frecuencia lagunas de sedimentacin o decantacin.
En general, el proceso de lagunas aeradas suele utilizarse para el tratamiento de desages
cloacales y de efluentes industriales con alto contenido de sustancias biodegradables.
Los factores de mayor importancia en la seleccin de este proceso es contar con el rea
adecuada disponible, la fuente de energa elctrica y los costos de implantacin y operacin.
En la TABLA 5 se presentan algunos de los parmetros caractersticos para este tipo de
sistemas.
TABLA 5: Parmetros caractersticos para procesos de lagunas aeradas

Nota: Este valor es para lagunas aeradas seguidas de laguna de sedimentacin. Para lagunas
aeradas solas se tendr una remocin del 60 70%.

Los valores que deben considerarse para el diseo de este tipo de sistemas son:
Remocin de DBO
Caractersticas del efluente
Requerimientos de oxgeno
Efectos de la temperatura
Requerimiento de energa para el mezclado
Separacin de slidos

3.2.1. Tipos de lagunas aeradas


Las lagunas aeradas pueden clasificarse en dos grupos de acuerdo al mtodo utilizado para la
oxigenacin y/o densidad de energa aplicada, lo cual define el grado de mezcla de la biomasa.

3.2.1.1 Lagunas aeradas aerobias


Estas lagunas son sistemas similares a los tanques de aeracin de barros activados sin
recirculacin de lodos, en donde la cantidad y distribucin del aire debe ser suficiente como para
mantener una concentracin mnima de oxgeno en toda la masa lquida, al mismo tiempo que
debe garantizar un flujo continuo y mezcla completa del lquido residual, sin que se produzca
acumulacin de lodos en el fondo de la laguna. De esta forma el sistema puede considerarse un
tanque idealmente agitado, en donde las caractersticas del efluente son las mismas que las de la
masa lquida contenida en el tanque de aeracin. Estas lagunas pueden ser menos profundas,
pues no necesitan un volumen adicional para los slidos sedimentados, al mismo tiempo que
requieren mayor potencia de agitacin, de modo de asegurar condiciones aerbicas en todo el
perfil de la laguna. En general este valor puede ser de 10 a 20 W/m3 (Pacheco Jordo, 1995).

3.2.1.2. Lagunas aeradas facultativas


Las lagunas aeradas facultativas tienen las mismas caractersticas constructivas que las lagunas
aeradas aerbias, con un incremento de la profundidad, correspondiente al volumen necesario
para el almacenamiento del material sedimentado donde se produce su degradacin anaerbica.
En este caso el suministro de aire deber ser suficiente para mantener una concentracin de
oxgeno disuelto en la mayor parte de la masa lquida (capa superficial), aunque no es suficiente
para establecer mezcla completa ni flujo continuo, permitiendo de esta forma la separacin por
sedimentacin de parte de los slidos en suspensin y su consecuente degradacin anaerbica.
Este comportamiento hidrulico permite obtener un efluente con menor concentracin de slidos.
Este tipo de lagunas requiere menor potencia de agitacin, del orden de 2 a 5 W/m3 (Pacheco
Jordo, 1995).
En la FIGURA 17 pueden verse estos dos tipos de lagunas aeradas.

FIGURA 17 Tipos de lagunas aeradas

3.2.1.3. Lagunas aeradas con decantacin final


A fin de obtener un efluente que pueda ser vertido a un curso receptor con una concentracin
reducida de slidos en suspensin, y en consecuencia con menor concentracin de materia
orgnica, se recomienda que a continuacin de la laguna aerada se coloque una laguna final de
sedimentacin de slidos.
La experiencia ha indicado que una laguna con tiempo de permanencia entre 1 y 2 das es capaz
de remover hasta un 85-90% de los slidos en suspensin, por sedimentacin (Pacheco Jordo,
1995).
En este caso, al igual que para las lagunas aeradas facultativas, se debe prever el plazo y la
conveniencia de remocin de los lodos sedimentados para su disposicin final.

PROCESOS DE TRATAMIENTO ANAERBICOS


1. Caractersticas del proceso anaerbico
Los microorganismos anaerbicos se encuentran distribuidos en el ambiente en lugares tan
diversos como pantanos, lagunas y el tracto intestinal de algunos animales de sangre caliente. A
travs del tiempo, el hombre aprendi a utilizarlos en procesos depuradores de aguas residuales
de concepcin diversa tal como la Cmara Automtica inventada por Mouras (Francia) en 1882, la
cmara sptica desarrollada en Inglaterra en 1895, el tanque Talbot en 1894 (Estados Unidos) o el
Tanque Imhoff producido en Alemania en 1905 (McCarty, 1982).
Desde un punto de vista general, el primer objetivo del tratamiento biolgico de aguas residuales
consiste en coagular y remover los slidos coloidales en suspensin y estabilizar la materia
orgnica.
Se entiende por estabilizacin al proceso de oxidacin de la materia orgnica al punto en que no
ejerza consumo de oxgeno adicional. De este modo se busca reducir, y si es posible anular, la
merma de oxgeno disuelto que tiene lugar en un cuerpo receptor (ro, arroyo, laguna etc.) cuando
se descarga agua residual.
Cuando se persigue este objetivo como motivo central del tratamiento, se est intentando
principalmente oxidar el carbono presente en el agua residual.
El principal objetivo del tratamiento biolgico anaerbico consiste en la transformacin del carbono
que forma parte de la materia orgnica del agua residual en biogas, mezcla de metano (CH4) y
dixido de carbono (CO2). De este modo, la materia carboncea reductora abandona el medio
lquido y pasa a la fase gaseosa en forma estable. Lgicamente, los microorganismos que
desarrollan el proceso tambin utilizan una pequea proporcin de carbono para su crecimiento,
pero la mayor parte pasa a la fase gaseosa en la forma de biogas.

Diferencias entre los procesos biolgicos aerbicos y anaerbicos


Una de las principales diferencias entre estos dos tipos de procesos radica en que mientras en
sistemas aerbicos la transformacin de materia orgnica da lugar principalmente a la generacin
de biomasa y dixido de carbono (CO2), en los sistemas anaerbicos, la transformacin de la
materia orgnica se da a travs de reacciones en serie donde intervienen microorganismos
fermentadores acidognicos seguidos de metanognicos, los cuales generan metano (CH4) y
dixido de carbono (CO2) como producto final de la cadena de transformaciones, a expensas del
carbono orgnico inicialmente presente en el agua residual procesada. La mezcla de gases
producto del proceso biolgico anaerbico se designa a menudo con la expresin biogas.

Generacin de lodo
Como la velocidad de crecimiento de las bacterias metanognicas es notablemente inferior a la
que presentan las bacterias aerbicas, para una conversin dada de materia orgnica, en el
proceso anaerbico slo una pequea proporcin de esa materia biodegradable se transforma en
nuevas clulas. Esto significa que la mayor parte del residuo orgnico se convierte en gas metano.
De aqu se deduce la ventaja tal vez ms importante del proceso anaerbico: produce entre 5 y 10
veces menos cantidad de barro residual que el aerbico.

Puesta en marcha
Otra consecuencia de la baja velocidad de crecimiento de la biomasa anaerbica es la
relativamente prolongada puesta en marcha del proceso. Con frecuencia se requieren perodos de
arranque de entre dos y seis meses, dependiendo de la cantidad y calidad de inculo con la que
se cuente, as como del tipo de alimentacin y de las condiciones ambientales del proceso, por
ejemplo: temperatura, pH, disponibilidad de nutrientes y alcalinidad as como de la ausencia de
inhibidores.
La necesidad de prever un perodo de puesta en marcha relativamente prolongado para procesos
anaerbicos suele considerarse como una desventaja frente a procesos aerbicos.

Temperatura
Generalmente las reacciones bioqumicas resultan ms veloces a medida que se incrementa la
temperatura (dentro de un rango limitado). Sin embargo, las temperaturas necesarias para operar
procesos anaerbicos en el rango mesoflico (30 a 35C), donde resultan ms eficientes, no son
frecuentes en aguas residuales.
Esto implica una desventaja frente a los procesos aerbicos, y suele compensarse con un mayor
contenido de biomasa en el reactor biolgico.

Conservacin de energa
La conservacin de energa es otra diferencia importante. Para los procesos aerbicos el costo de
aeracin se incrementa con la concentracin de materia orgnica y por encima de los 5-10 Kg
DQO/m3 la transferencia de oxgeno comienza a ser una variable limitante del proceso, por lo cual
generalmente se incrementa el tiempo de residencia del lquido tratado en el reactor para asegurar
la estabilizacin y oxidacin de la materia orgnica.
Mientras tanto, en el proceso anaerbico la ventaja consiste en que no slo resulta innecesario el
consumo de energa para la aeracin sino que, por el contrario, se obtiene energa en la forma de
metano a partir de esa materia orgnica. Por lo tanto, cuanto mayor es la concentracin de
materia orgnica a tratar, ms favorable resulta la utilizacin de la va anaerbica.
Algunas estimaciones indican que para procesos aerbicos se puede llegar a consumir entre 500
y 2000 Kw-hr/1.000 kg O2 transferidos, mientras que en sistemas anaerbicos, dependiendo de la
eficiencia del grupo generador, se pueden obtener alrededor de 3500 Kw-hr/1.000 kg DQO
transformados en metano.
Espacio de instalacin
Como los procesos anaerbicos no requieren la transferencia de oxgeno, es posible lograr altas
concentraciones celulares y paralelamente altos niveles de carga orgnica en volmenes
relativamente reducidos. Esta propiedad permite alcanzar un rango de cargas orgnicas
volumtricas elevadas (3-30 kg DQO/m3*da) frente a las habitualmente utilizadas en procesos
aerbicos (0,5-3,0 kg DQO/m3*da).
Para un mismo efluente, una mayor carga volumtrica admisible por parte de los procesos
anaerbicos significa menor requerimiento de espacio de instalacin respecto de un proceso
aerbico.

Tasa de decaimiento
De la misma manera que los microorganismos que intervienen en el proceso anaerbico
presentan baja velocidad de crecimiento, tambin muestran una tasa de decaimiento muy baja
respecto de los procesos aerbicos. La consecuencia prctica de este fenmeno es que se puede
acumular biomasa anaerbica sin alimentacin durante perodos prolongados (ej.: 1 ao) para
reiniciar la operacin del proceso luego de un breve perodo de aclimatacin (ej.: 15 das). En
general, esta caracterstica se puede aprovechar en el tratamiento de efluentes lquidos
producidos en forma estacional. Al terminar la estacin generadora de aguas residuales se deja la
biomasa en el reactor anaerbico y se interrumpe la calefaccin para atenuar el decaimiento
celular. La baja tasa de decaimiento de los microorganismos anaerbicos implica una condicin
ventajosa frente a los procesos aerbicos cuando es necesario procesar efluentes lquidos
estacionales.

1.2 Etapas del proceso anaerbico


Segn se esquematiza en la FIGURA 18, la degradacin biolgica anaerbica de compuestos
orgnicos complejos puede considerarse como un proceso de tres etapas:

Hidrlisis: En esta primera etapa los compuestos orgnicos solubles y suspendidos de alto peso
molecular pasan a la forma de compuestos orgnicos simples.

Acidognesis: En la segunda etapa ocurre la transformacin de las molculas orgnicas ms


pequeas en varios cidos grasos voltiles como por ejemplo cido butrico o propinico, para
pasar luego a la forma de cido actico. En estas dos primeras etapas intervienen bacterias
facultativas y anaerobias, denominadas genricamente como formadoras de cido o
fermentativas.

Metanognesis: En la tercera etapa ocurre la conversin del cido actico, dixido de carbono
(CO2) e hidrgeno (H2) a biogas. Esta conversin es efectuada por bacterias denominadas
formadoras de metano o metanognicas, las cuales son estrictamente anaerbicas. La baja tasa
de crecimiento de estos microorganismos hace que la metanognesis sea generalmente la etapa
limitante del proceso de digestin anaerbica.
De las tres etapas mencionadas: hidrlisis, acidognesis y metanognesis la segunda es la ms
rpida mientras que las otras dos etapas son lentas y pueden llegar a constituirse en la fase
limitante del proceso en su conjunto, dependiendo del tipo de sustrato a procesar. La hidrlisis de
la materia orgnica (carbohidratos,protenas, lpidos) es un proceso bastante lento llevada a cabo
por enzimas extracelulares. La velocidad de reaccin se ve modificada fundamentalmente por
factores tales como el pH y el tiempo de residencia celular. Los lpidos se hidrolizan muy
lentamente, por esta razn la etapa podra constituirse en limitante para aquellos residuos que
presenten alto contenido de grasas, aceites u otros compuestos de hidrlisis lenta.

1.3 Estabilidad del proceso anaerbico


La formacin de cidos orgnicos conduce a la produccin de cido actico a partir de cidos
grasos de peso molecular ms alto como el propinico, butrico, isobutrico y valrico.
En un proceso anaerbico estable, la concentracin de cidos grasos es bastante baja (0,1-0,3 kg
cido actico/m3).
En caso de inestabilidad del proceso anaerbico se observa en forma sucesiva en primer lugar la
declinacin de la generacin de biogas y luego la acumulacin de cidos orgnicos no
transformados disueltos en el medio lquido. La acumulacin de cido actico o cidos intermedios
con mayor nmero de tomos de carbono en su molcula puede deberse a que el proceso est
operando muy cerca de su carga mxima. Asimismo, estos sntomas pueden indicar que existen
perturbaciones en la cantidad y calidad de la alimentacin del proceso, o bien que se han
producido variaciones en las condiciones ambientales del mismo, por ejemplo, pH, temperatura o
presencia de inhibidores. Como la velocidad de formacin de cidos orgnicos es relativamente
alta comparada con la velocidad de produccin de metano, es fcil prever que un incremento
repentino en la concentracin de compuestos orgnicos fcilmente degradables alimentados al
proceso puede producir como consecuencia una mayor generacin de cidos orgnicos con su
correspondiente acumulacin.
La consecuencia prctica del desequilibrio del proceso anaerbico es la interrupcin de
generacin de metano, el descenso del pH en el interior del reactor y la cada de la eficiencia del
proceso en la remocin de materia orgnica

2. Factores ambientales
En su mayor parte, la degradacin anaerbica se lleva a cabo a travs de dos tipos de bacterias:
las productoras de cido, que en general pueden desarrollarse tanto en presencia o ausencia de
oxgeno (facultativas), y las productoras de metano, que necesitan ausencia total de oxgeno
(anaerbicas estrictas). A su vez, estos grupos pueden subdividirse en dos subgrupos cada y uno:
(a) Productoras de cido
Generadoras de cido butrico y propinico.
Bacterias acetognicas (productoras de cido actico e hidrgeno).
(b) Productoras de metano
Bacterias metanognicas acetoflicas (utilizan cido actico).
Bacterias metanognicas hidrogenoflicas (utilizan CO2 e H2).

El crecimiento y desarrollo de los microorganismos se ve afectado por diversos factores


ambientales fsicos y qumicos. No todos los microorganismos involucrados en el tratamiento
anaerbico presentan el mismo comportamiento ante una variacin determinada, siendo las
bacterias metanognicas las ms sensibles a los cambios ambientales.
Los factores que generalmente revisten mayor importancia son:
Temperatura
pH
Sustancias txicas
Nutrientes
2.1 Temperatura
Las bacterias no poseen medios para controlar su temperatura interna, por lo que la temperatura
ambiental determina la correspondiente a la del interior de la clula.
Por otra parte, la temperatura tambin afecta variables propias de los compuestos orgnicos a
degradar presentes en el medio, como por ejemplo, la solubilidad de los lpidos y la de otros
polmeros orgnicos, as como tambin la disociacin de diversos subproductos tales como el
amonaco y los cidos orgnicos. Adems la temperatura acta sobre los parmetros cinticos ya
que afecta la velocidad de las reacciones enzimticas, de las cuales depende la transformacin de
los compuestos orgnicos. Tambin afecta parmetros fsicos como las velocidades de difusin de
las distintas sustancias y nutrientes en general.
La temperatura de funcionamiento del proceso biolgico tiene gran importancia desde el punto de
vista de su costo operativo y muchas veces se ve condicionada por la temperatura a la cual sale el
efluente lquido del proceso productivo. Sin embargo, cuando la generacin de biogas es
suficientemente importante como para justificar econmicamente su recuperacin, es posible
considerar la calefaccin del lquido que ingresa al reactor.
Por otra parte, tambin es necesario tener en cuenta que para un efluente particular, si se opera a
una temperatura cercana a la ptima, se puede reducir el volumen de reactor necesario, y por lo
tanto el costo de la instalacin del sistema de tratamiento disminuye.
Segn la adaptacin de los microorganismos a un determinado intervalo de temperaturas se los
puede agrupar en tres tipos: psicrfilos, mesfilos y termfilos.
En forma anloga, los procesos biolgicos tambin pueden clasificarse de acuerdo con su
temperatura de operacin en:

Psicroflicos: los microorganismos de este tipo se desarrollan entre 0 y 20 C, pero los procesos
se operan aproximadamente entre 10 y 20 C.
Mesoflicos: si bien hay desarrollo microbiolgico entre 20 y 40 C, los procesos de tratamiento
normalmente trabajan entre 30 y 35 C.
Termoflicos: aunque los microorganismos pueden vivir entre 45 y 70 C los procesos de este
tipo generalmente funcionan entre 50 y 55 C.
Dentro de cada uno de estos rangos de temperatura, es posible el crecimiento microbiano. Sin
embargo, para cada especie se definen tres valores de temperatura caractersticos (Chernicharo,
1997):
Temperatura mnima: por debajo de la cual el desarrollo microbiano es imposible.
Temperatura ptima: donde el crecimiento es mximo.
Temperatura mxima: por encima de la cual el crecimiento no es posible.
En las temperaturas cercanas a la mxima y mnima el crecimiento es bajo. A medida que se
aproxima a la temperatura ptima, la velocidad de crecimiento aumenta exponencialmente.
El proceso anaerbico puede tener lugar en un amplio rango de temperaturas, sin embargo,
existen dos intervalos adecuados para la produccin microbiana de metano, uno mesfilo (30 a 35
C) y otro termfilo (50 a 55 C). De acuerdo con el nivel de desarrollo tecnolgico actual, en
general el rango mesfilo resulta ms adecuado por razones de economa y estabilidad del
proceso.

2.2 pH y alcalinidad
Estos factores estn ntimamente relacionados entre s y deben controlarse para conseguir una
operacin adecuada del reactor anaerbico.
El pH puede actuar de dos formas sobre el proceso:
Directamente, afectando por ejemplo la actividad enzimtica como consecuencia de la
modificacin de su estructura proteica.
Indirectamente, modificando el efecto txico de algunas sustancias presentes en el medio
lquido, ya sea como intermediarios o como subproductos del proceso biolgico, por ejemplo,
cidos orgnicos, amonaco, sulfuro.
El pH ptimo para el sistema depende del tipo de microorganismos predominantes, los que a su
vez estn condicionados por el tipo de sustrato. Las bacterias productoras de metano tienen un
crecimiento ptimo dentro del rango de pH que va de 6,6 a 7,4. Para mantener activo el proceso
de metanognesis deben evitarse en el reactor biolgico valores de pH por debajo de 6,0 y por
encima de 8,3.
Por su parte, las bacterias productoras de cido son mucho menos sensibles a la variacin de pH
que las metanognicas. Estos microorganismos generalmente tienen un crecimiento ptimo en el
rango de pH entre 5,0 y 6,0 y adems presentan mayor tolerancia a valores de pH inferiores. Esto
significa que la produccin de cidos en un reactor puede continuar a pesar de haber sido
interrumpida la formacin de metano debido a bajos valores de pH. Por esta razn, los controles
de pH tienen como principal objetivo evitar el riesgo de inhibicin de las bacterias metanognicas.
La depresin del pH en un reactor biolgico anaerbico tiene lugar cuando la alcalinidad del medio
no es suficiente para neutralizar la acidez generada en el proceso. Las dos principales fuentes de
acidez en el proceso anaerbico son:
a) el cido carbnico (H2CO3), debido al equilibrio CO2/H2CO3 entre el biogas y el medio lquido
b) los cidos orgnicos voltiles generados como intermediarios del proceso de degradacin
anaerbica. Si las fuentes de acidez exceden la alcalinidad disponible en el medio lquido, el
reactor se acidifica inhibiendo a las bacterias metanognicas y como consecuencia se detiene la
generacin debiogas.
Para controlar el pH del medio pueden utilizarse varios productos qumicos que aporten
alcalinidad, entre ellos cal hidratada [Ca(OH)2], cal viva (CaO), carbonato de sodio (Na2CO3),
hidrxido de sodio (NaOH), bicarbonato de sodio (NaHCO3) y bicarbonato de amonio
(NH4HCO3). Si bien desde el punto de vista del costo del reactivo la cal es generalmente el
neutralizante ms econmico, su uso puede llegar a ocasionar problemas operacionales como
consecuencia de su insolubilidad.
El gas carbnico (CO2) reacciona con la cal para formar bicarbonato de calcio, dando lugar a la
formacin de incrustaciones y precipitados indeseables, pudiendo llegar incluso a provocar vaco
en los reactores sellados.
Asimismo, dado que el hidrxido de calcio es una base fuerte, se corre el riesgo de alcanzar un
pH final muy elevado en el caso de una dosificacin accidentalmente excesiva.
Por otra parte, el bicarbonato de sodio (Na2CO3) es fcil de manipular, bastante soluble y su
equilibrio qumico no depende del gas carbnico para mantener el pH.
Sin embargo, su costo es comparativamente elevado respecto de la cal.
La posibilidad y conveniencia de utilizar amonaco depender de las condiciones locales y del
residuo a tratar. Este producto presenta la ventaja de dosificar simultneamente un agente
neutralizante y nitrgeno, un nutriente esencial para el crecimiento bacteriano. Sin embargo, es
necesario evaluar si el efluente a tratar tiene amonaco en exceso o bien si el mismo proceso
anaerbico lo genera debido a, por ejemplo, la descomposicin de protenas. ste podra ser el
caso de, por ejemplo, los efluentes de la industria pesquera en los que es necesario evitar que
pueda ocurrir la inhibicin del proceso biolgico debido a concentraciones elevadas de amonaco.

2.3 Sustancias txicas


El tratamiento adecuado de efluentes que contienen materia orgnica utilizando algn tipo de
proceso biolgico, cualquiera sea ste, se logra estableciendo y manteniendo un ambiente
favorable para el desarrollo de los microorganismos deseados. Para ello es necesario controlar y
eliminar los compuestos inhibidores y txicos que puedan afectar la estabilidad del cultivo
biolgico que se desea preservar.
Existen diversos compuestos orgnicos e inorgnicos que pueden ser txicos o inhibidores del
proceso biolgico anaerbico, y es importante reconocer que algunos de ellos son generados en
el mismo proceso, como es el caso de loscidos orgnicos voltiles, el sulfuro de hidrgeno (SH2)
y el amonaco (NH3).
Las bacterias metanognicas resultan inhibidas con mayor facilidad por toxinas debido a su
escasa velocidad de crecimiento. El lento desarrollo de la biomasa metanognica se verifica en la
pequea fraccin de sustrato convertida en este tipode clulas as como tambin en su elevado
tiempo de generacin. De todasformas, los microorganismos generalmente poseen una cierta
capacidad de adaptacin a las concentraciones inhibitorias de la mayora de los compuestos, por
lo que puede minimizarse el impacto de la toxicidad aplicando algunas estrategias preventivas
tales como el mantenimiento de tiempos de residencia celular elevados y la minimizacin del
tiempo de permanencia de las toxinas en el sistema.

Toxicidad por sales


La toxicidad de las sales que se encuentran disueltas normalmente en las aguas residuales est
asociada generalmente al catin y no al anin. En la TABLA 6 se presenta una lista de cationes y
las concentraciones inhibitorias correspondientes en orden creciente de inhibicin.
NOTA: Es conveniente destacar que estos valores de toxicidad han sido obtenidos para cultivos
no aclimatados. Cuando se consigue la adaptacin de los microorganismos, los valores tolerables
pueden ser considerablemente superiores (Lettinga y otros, 1996).
Algunos cationes pueden tener un efecto antagnico, reduciendo la toxicidad del medio. Por
ejemplo, los iones de sodio y potasio actan como antagnicos entre s, ubicndose el mximo de
este tipo de efecto en concentracines alrededor de 0,01

M para el in antagnico. Si el ion antagnico es divalente, se ha observado que la concentracin


ms efectiva es aproximadamente 0,005 M (Speece, 1996).

Toxicidad por amonaco


La presencia de bicarbonato de amonio resultante de la digestin de efluentes ricos en
compuestos proteicos o urea, es beneficiosa para el proceso ya que acta como fuente de
nitrgeno y como regulador del pH a la vez. Sin embargo, la presencia de amonaco o de amonio
puede tornarse inhibidora del crecimiento si se encuentra en concentraciones elevadas.
El amonaco se encuentra en equilibrio con el ion amonio segn la siguiente reaccin:

La concentracin de una u otra especie depende del pH del medio. Para elevadas
concentraciones de ion hidrgeno (pH menor o igual a 7,2), el equilibrio de la reaccin se desplaza
hacia la izquierda, de forma tal que la especie predominante en el medio es el ion amonio, y la
inhibicin pasa a estar relacionada con esta especie. A mayores valores de pH, la especie
predominante pasa a ser el amonaco, que puede tornarse el agente inhibidor.
Si bien la aclimatacin del cultivo a las condiciones del medio es un factor importante, en general
se observa que las concentraciones de amonaco por encima de 150 mg/L son txicas para las
bacterias metanognicas, mientras que el lmite mximo tolerado para el ion amonio es del orden
de 3.000 mg/L. Puede observarse que la especie no disociada (NH3) es la que presenta mayor
efecto txico y por lo tanto es de inters conocer su proporcin en el sistema.
La TABLA 7 presenta la fraccin de amonaco (no disociado) respecto del contenido total de
nitrgeno y en funcin del pH y de la temperatura:
El amonaco puede presentar efectos benficos o nocivos segn la concentracin en la que se
encuentre, tal como se indica en la TABLA 8:

Toxicidad por sulfuro


El azufre se encuentra presente en numerosos residuos industriales y domsticos que contienen
sulfatos, sulfitos o bien en protenas. Estos compuestos pueden ser reducidos por bacterias
anaerbicas conocidas por el nombre genrico de bacterias reductoras de azufre.
El H2S generado presenta las siguientes reacciones de hidrlisis:

Como en el caso del amonaco, la disociacin del sulfuro de hidrgeno y la fraccin de la especie
no disociada (H2S) respecto del total est relacionada con la temperatura y con el pH del medio y
su comportamiento puede resumirse como sigue:
A pH menor que 7 predomina la forma no disociada H2S.
A pH entre 7 y 14 predomina la especie HS-.
La concentracin de S2- es generalmente despreciable para el rango de pH asociado al
tratamiento anaerbico.
La inhibicin por sulfuro se encuentra relacionada bsicamente con la concentracin de H2S
(especie ms txica) presente en el medio y, por lo tanto, con el pH. Para un pH cercano a 7 el
50% del sulfuro total se encuentra como H2S.
A pH menor que 6.5, la toxicidad aumenta. Por otra parte, se observa que la presencia de hierro
reduce la toxicidad debido a la precipitacin de sulfuro ferroso.
El H2S puede estar formando parte de la fase gaseosa del reactor o bien disuelto en la fase
lquida del mismo. La cantidad de H2S gaseoso disuelto en la fase lquida depende de la
capacidad de produccin de biogas del sistema biolgico.
Cuanto mayor es la produccin de metano (CH4), mayor es la cantidad de H2S gaseoso
transferida desde de la fase lquida a la fase gaseosa. De esa forma, la concentracin de H2S en
el lquido, y por lo tanto su toxicidad, tender a decrecer con el aumento de la concentracin de
DQO en el efluente.
Dado que en un medio anaerbico coexisten, entre otras bacterias, metanognicas y reductoras
del azufre, la cantidad de sulfuro de hidrgeno producido depende de algunos factores que
tienden a favorecer la predominancia relativa de alguno de estos grupos, por ejemplo:
Resultado de la competencia entre las bacterias sulforreductoras y metanognicas.
Relacin DQO/SO4-2 del efluente, cuando la relacin es baja tiene lugar una elevada produccin
de sulfuros
Composicin del sustrato orgnico.
pH y temperatura del medio.
Para la operacin de reactores anaerbicos es importante conocer la mxima concentracin
permitida de H2S no disociado. De acuerdo con bibliografa, los reactores con elevada capacidad
de retencin de biomasa, como por ejemplo el UASB, pueden tolerar mayores niveles de sulfuro,
en el orden de los 170 mg H2S/L. Por la experiencia reunida hasta el momento, se pueden tolerar
sin inconvenientes concentraciones de sulfuro del orden de 50 a 100 mg/L. Cuando existe la
posibilidad de que la concentracin de sulfuros en el reactor exceda los valores mximos
tolerados, deben considerarse planes de contingencia que incluyan medidas especiales como por
ejemplo:
Elevar el pH del reactor a fin de desplazar el equilibrio de reaccin hacia la formacin de HS- en
lugar de H2S, ya que para pH igual a 8 slo el 10% del sulfuro se encuentra en la forma no
disociada.
Diluir el efluente con el fin de reducir la concentracin de sulfuros en el reactor.
Adicionar hierro para retirar sulfuros de la fase lquida por medio de la precipitacin de sulfuro de
hierro.
Aumentar la relacin DQO/SO4-2 de forma tal de favorecer la liberacin de H2S de la fase lquida
a la gaseosa.

Toxicidad por metales pesados


Algunos elementos clasificados como metales pesados, que generalmente forman parte de
compuestos inorgnicos, son altamente txicos. Este es el caso del cromo, cadmio, nquel, zinc y
cobre entre otros. Asimismo el arsnico y el cianuro tambin constituyen txicos peligrosos para
los procesos biolgicos. Las sales de cobre, zinc y nquel disueltas, an en bajas concentraciones,
normalmente estn asociadas a la mayora de los problemas de toxicidad del tratamiento
anaerbico debidos a metales pesados.

A pesar de que los sulfuros pueden provocar problemas de toxicidad en un proceso anaerbico,
su formacin tambin presenta un efecto benfico: la precipitacin de metales pesados cuyo
exceso podran tener efectos de toxicidad sobre el cultivo biolgico. Por lo tanto, las mximas
concentraciones de metales pesados que pueden ser toleradas en el tratamiento anaerbico estn
estrechamente relacionadas con las concentraciones de sulfuros disponibles que puedan
combinarse con los metales pesados y formar el precipitado del sulfuro correspondiente. Los
sulfuros constituyen compuestos muy insolubles y por lo tanto transfieren el metal pesado de la
fase lquida a la fase slida, hacindolos inaccesibles (no biodisponibles) para los
microorganismos. Justamente, uno de los procedimientos ms eficaces para controlar la toxicidad
por metales pesados es la adicin de cantidades suficientes de sulfuro de modo de precipitar los
metales. Es necesario aproximadamente 1,0 mg/L de sulfuro (S2-) para hacer precipitar 1,8 a 2,0
mg/L de metales pesados.

2.4 Nutrientes
Dentro de los requerimientos necesarios para un desarrollo adecuado del proceso biolgico se
encuentra la disponibilidad de elementos nutrientes indispensables para el crecimiento de la
biomasa. Las aguas residuales domsticas contienen generalmente nutrientes orgnicos e
inorgnicos suficientes en cantidad y variedad como para permitir el crecimiento microbiano con la
consecuente degradacin de materia orgnica. Los efluentes industriales, en cambio, con
frecuencia no presentan una composicin balanceada de nutrientes, por lo que resulta necesario
aportarlos desde el exterior del proceso, generalmente en la forma de sales.
Los nutrientes generalmente se clasifican en macronutrientes, cuando la masa que se requiere de
ellos para el desarrollo del cultivo es relativamente significativa (N,P, S, Ca, etc.) y micronutrientes
cuando la proporcin necesaria en trminos msicos es relativamente pequea pero
indispensable desde el punto de vista funcional (Fe, Zn, Ni, Co, Mg, etc.)
Para describir los requerimientos nutricionales bsicos de un cultivo biolgico utilizado para
depurar aguas residuales se emplea a menudo la relacin Carbono/Nitrgeno (C/N). A fin de
trabajar con un parmetro asimilable a distintos tipos de aguas residuales, se utiliza la Demanda
Qumica de Oxgeno (DQO) como una medida comn y equivalente de carbono. Por esta razn,
para expresar el balance de nutrientes generalmente se emplea la relacin DQO/N. El
requerimiento de fsforo se considera implcito ya que la relacin N/P es de aproximadamente 7/1.
La evidencia experimental muestra que la proporcin de nutrientes mnima requerida por un
proceso biolgico vara con la masa de materia orgnica (medida en DQO) que se est
transformando por unidad de tiempo. Cuanto mayor es la carga orgnica con que opera el
proceso, mayor es su requerimiento de nitrgeno y fsforo. La demanda puede variar entre
1.000/7 (DQO/N) para bajas cargas a 400/7 para altas cargas de sustrato. De la misma forma se
requiere una relacin N/P de aproximadamente 7/1 (Henze y otros, 1982).

Las necesidades mnimas de nutrientes pueden calcularse de acuerdo con la siguiente expresin:
La TABLA 9 muestra la composicin qumica de las bacterias metanognicas:

3. Reactores biolgicos
Este tema se encuentra desarrollado en la bibliografa asignada, especficamente en el Captulo 3,
Configuracoes de Reatores Anaerbios, del libro Tratamento de Esgotos Sanitrios por Processo
Anaerbio e disposicao controlada no solo publicado por PROSAB y coordinado por el Prof. J.
Roberto Campos. Las figuras 19 a 22 ilustran algunas de las configuraciones ms empleadas
4. Aplicabilidad del proceso anaerbico
El campo de aplicacin de los procesos anaerbicos en la depuracin de aguas residuales se ha
ido ampliando gradualmente en los ltimos treinta aos y contina creciendo en forma
permanente.
Desde el tratamiento de las aguas residuales de la industria de la alimentacin, ricos en hidratos
de carbono y azcares se pas al procesamiento de efluentes menos biodegradables como por
ejemplo los de la industria de celulosa y papel y a existen ejemplos a escala laboratorio y piloto de
la degradacin de residuos de la industria qumica como compuestos orgnicos policlorados.
De acuerdo con el desarrollo actual de la Ingeniera del Tratamiento de las Aguas Residuales
existen algunos criterios bsicos que deben tenerse en cuenta a la hora de analizar la
aplicabilidad de un proceso anaerbico.

Cules son las caractersticas de un agua residual que contribuyen a la aplicabilidad de


un sistema de tratamiento anaerbico?
Como en cualquier proceso biolgico, resulta viable su utilizacin cuando se procesan efluentes
lquidos que contienen sustancias biodegradables que estn libres de la presencia significativa de
txicos. Sin embargo, hay ciertas particularidades del agua residual que pueden privilegiar esta
aplicacin:

Concentracin de materia orgnica


En general, la conveniencia econmica de utilizar procesos anaerbicos en la depuracin de un
agua residual comienza a evidenciarse cuando su concentracin de materia orgnica supera los
2.000 mg DQO/L, ya que por un lado se incrementa el ahorro en energa de aeracin debido a que
sta resulta innecesaria. Por otro lado, crece la cantidad de biogas generable, el cual podra
contribuir a la calefaccin del reactor si se aprovechara su poder calorfico. A pesar de este criterio
general, se han desarrollado sistemas anaerbicos dedicados al tratamiento de las aguas
residuales domsticas que operan a temperatura ambiente y con bajas concentraciones de
materia orgnica biodegradable.

Temperatura
Cuando la temperatura del efluente lquido a tratar se encuentra en el rango de 30 a 35C, se dan
condiciones ptimas para el proceso anaerbico. Sin embargo, cuando la temperatura es inferior,
el proceso sigue siendo viable pero a expensas de una mayor cantidad de biomasa, lo que implica
un reactor ms voluminoso (Ver Ejemplo en la gua de ejercicios).

Alcalinidad
La presencia de una proporcin significativa (30% aproximadamente) de dixido de carbono
(CO2) en el biogas y la generacin de cidos orgnicos como productos intermedios previos a la
metanognesis, hacen que el proceso anaerbico sea generador de acidez (ver Ejemplo en la
gua de ejercicios), y por lo tanto, resulte preferible econmicamente el tratamiento de aguas
residuales que presenten una alcalinidad que, expresada en mg CaCO3/L, sea del orden del 25 al
50% de la DQO a tratar. Es necesario tener en cuenta que la degradacin biolgica de ciertos
compuestos que contienen nitrgeno, como por ejemplo las protenas, tambin puede aportar
alcalinidad en la forma de amonaco luego de su hidrlisis.
Asimismo, existen estrategias operativas que permiten reducir significativamente el requerimiento
de alcalinidad por parte del proceso, como por ejemplo la recirculacin de efluente del reactor.

Potencial de generacin de metano


Es importante conocer el potencial de generacin de metano de un agua residual ya que nos
puede dar una idea de la energa que es posible recuperar a partir del tratamiento de este residuo.
En principio, es conveniente realizar un ensayo de biodegradabilidad en el laboratorio para poder
conocer en forma experimental el potencial de generacin de metano. Sin embargo, si el agua
residual en cuestin es de biodegradabilidad conocida, entonces es posible estimar este potencial
como sigue:

Si bien la utilizacin de carbono por parte de los microorganismos anaerbicos es generalmente


escasa comparada con los aerbicos, lgicamente es necesario tenerla en cuenta para hacer un
clculo ms ajustado del metano generable en el proceso.
Sobre este punto, se recomienda ver el ejemplo resuelto de la gua de ejercicios.

5. Estabilizacin anaerbica de lodos


La aplicacin clsica de los procesos anaerbicos en el siglo XX ha sido la estabilizacin de los
lodos biolgicos generados en las plantas depuradoras de aguas residuales. Este tema se
encuentra desarrollado en la bibliografa asignada.

PROCESOS DE REMOCIN DE NUTRIENTES


El aporte de nitrgeno y el fsforo a cuerpos de agua naturales favorecen el crecimiento de algas
y plantas en lagos y embalses, conduciendo a la eutroficacin de los mismos.
El crecimiento desproporcionado de la vegetacin acutica genera problemas en el
abastecimiento de agua potable, usos recreativos de los cuerpos naturales.
Asimismo, la concentracin elevada de nitrgeno en forma de amonio en los efluentes de las
plantas de tratamiento puede contribuir a la demanda de oxgeno en el cuerpo receptor as como a
producir mayor demanda de cloro en la etapa de desinfeccin.
A travs del tiempo, se han ido desarrollando diferentes alternativas de tratamiento para la
remocin de nutrientes, utilizndose sistemas qumicos, fsicos y biolgicos.
En un comienzo, se aplic el proceso de nitrificacin biolgica para controlar la demanda de
oxgeno de origen amoniacal. Posteriormente se emple la denitrificacin biolgica mientras que
la remocin de fsforo se efectuaba por precipitacin qumica. Finalmente, en los ltimos aos la
remocin biolgica defsforo ha recibido gran inters debido a su operacin ms econmica.
Como siempre, al seleccionar una alternativa de tratamiento es necesario tener en cuenta los
siguientes factores: caractersticas del lquido a tratar, nivel de remocinrequerido, tipo de
instalacin existente donde se acoplara el nuevo proceso, y si sta no existe, nivel de complejidad
de la tecnologa a implementar adecuado al lugar de instalacin. A esto debe agregarse la
consideracin de si el control de nutrientes requerido es de tipo permanente (todo el ao) o
estacional. Para contribuir a establecer estos criterios, se presenta a continuacin una descripcin
de las diferentes tecnologas de tratamiento biolgico de nutrientes actualmente disponibles.

1. Remocin de nitrgeno
El nitrgeno presente en aguas residuales generalmente se encuentra en las formas de nitrgeno
amoniacal y nitrgeno orgnico ya sea este ltimo disuelto o en forma de partculas.
Cuando se caracteriza el lquido a tratar, este contenido de nitrgeno generalmente se mide con la
determinacin de nitrgeno total Kjeldahl (NTK), que incluye la suma de nitrgeno orgnico ms
nitrgeno de amonaco.
En el tratamiento biolgico una parte del nitrgeno orgnico pasa a la forma de amonaco, el cual
es asimilado parcialmente como nutriente por los microorganismos transformndose en material
celular. Sin embargo, la utilizacin de nitrgeno en un barro activado convencional no supera el
30% del total, por lo tanto, es necesario aplicar procesos de tratamiento adicionales.

1.1. Nitrificacin
La nitrificacin es llevada a cabo por microorganismos autotrficos, es decir microorganismos
que tienen al CO2 como fuente de carbono. Dentro de esta clasificacin se los puede ubicar como
quimioautotrficos ya que obtienen su energa a partir de la oxidacin de compuestos
inorgnicos, en este caso, principalmente a partir del amonaco. Segn se indica en las
ecuaciones (1) (2)y (3), la reaccin de oxidacin del amonaco tiene lugar en dos etapas
sucesivas. En la primera interviene un grupo de bacterias conocido como nitrosomonas, las
cuales oxidan el amonaco a la forma de nitrito. En la segunda etapa otro grupo de bacterias
conocido como nitrobacter transforman el nitrito en nitrato.

Si se tiene en cuenta que paralelamente a la obtencin de energa expresada por la reaccin (3)
se produce el crecimiento de masa celular mediante la utilizacin de dixido de carbono y la
asimilacin parcial de amonaco, la reaccin general puede transformarse en la (4). Para la
estequiometra, generalmente se acepta como composicin de la biomasa a la frmula qumica
C5H7O2N.

Esta ecuacin indica en primer lugar que se utilizar una cantidad importante de alcalinidad
(HCO3-) durante la oxidacin del nitrgeno amoniacal (NH4+), aproximadamente 8,63 mg HCO3-
/mg N-NH4+. La mayor parte de esta alcalinidad ser necesaria para neutralizar los iones de
hidrgeno liberados durante la oxidacin. Si no existe suficiente alcalinidad disponible, la
nitrificacin se ver afectada producindose el consiguiente descenso de pH.
En segundo lugar, indica que se utilizar aproximadamente 4,33 mg de O2 por mg de N-NH4+
oxidado hasta la forma de NO3-. Si se tiene en cuenta solamente el oxgeno requerido para la
oxidacin completa, segn se muestra en la ecuacin (3), el consumo de oxgeno es de 4,57 mg/
N-NH4+, valor que usualmente se emplea para clculos de diseo.
1.2. Procesos de nitrificacin
Los procesos de nitrificacin pueden clasificarse de acuerdo con el grado de separacin que
existe entre la remocin de carbono y la oxidacin del ion amonio a nitrato. En este caso, se
puede diferenciar entre tratamientos de etapa nica (procesos combinados) y de etapas
separadas (procesos diferenciados). Por otra parte, se puede distinguir entre procesos de cultivo
suspendido y de pelcula fija. Los primeros corresponden al caso tpico de barros activados
mientras que los segundos consisten generalmente en lechos percoladores o discos biolgicos
rotativos. Cualquiera de estas configuraciones de proceso puede utilizarse en etapa nica o en
dos etapas, combinando inclusive una con otra. Por ejemplo, puede utilizarse una primera etapa
de barros activados para la remocin de materia carboncea seguida de una etapa de nitrificacin
en un lecho percolador.
Los microorganismos nitrificantes se encuentran presentes en casi todos los sistemas de
tratamiento biolgico aerbicos. Sin embargo, la masa de microorganismos nitrificantes
(autotrficos) producida por unidad de masa de sustrato metabolizado es inferior al rendimiento de
los microorganismos heterotrficos, principales responsables de la remocin de materia orgnica
carboncea. Esta circunstancia tiene un fuerte impacto en el equilibrio de la poblacin de
microorganismos del proceso. Un factor de importancia reconocido sobre la fraccin de
microorganismos nitrificantes presentes en un proceso biolgico es la relacin de carbono a
nitrgeno expresada como DBO5/NTK, representada en la FIGURA 23. Cuando esta relacin es
mayor de 5 da lugar a un proceso de nitrificacin combinado, si por el contrario es menor de 3,
puede considerarse como de etapas separadas.

1.2.1. Procesos de cultivo suspendido


La nitrificacin se ha utilizado en sistemas de barros activados cuya cintica est razonablemente
bien establecida. En trminos generales se ha encontrado que las expresiones cinticas utilizadas
en el anlisis de remocin de materia carboncea son vlidas para nitrificacin. No obstante,
deben tenerse en cuenta las limitaciones ambientales que gobiernan al proceso de nitrificacin.
Son factores de importancia por ejemplo las concentraciones deion amonio (NH4+) y nitrito (NO3
-) en el lquido mezcla, la relacin DBO/NKT y la concentracin de oxgeno disuelto.
Las FIGURAS 24 y 25 muestran la variacin de la actividad de los microorganismos nitrificantes
en funcin de la temperatura y el pH.
Las diferencias entre las velocidades de nitrificacin registradas por distintos autores y
presentadas en la FIGURA 24 pueden deberse a que algunas de ellas se hicieron en sistemas de
nitrificacin de etapas separadas mientras que otras utilizaron sistemas combinados de oxidacin
de carbono y nitrificacin de amonaco.
No obstante, como es de esperar, en todos los casos se ve una tendencia de velocidad de
nitrificacin creciente con la temperatura.
.
La FIGURA 25 muestra relaciones tpicas entre la velocidad de nitrificacin y el pH obtenidas por
diferentes investigadores. El pH ptimo puede variar de acuerdo con el autor, sin embargo todos
los trabajos indican que a medida que la acidez del medio aumenta, la velocidad de nitrificacin
disminuye. Este hallazgo se verifica tanto con cultivos aclimatados como no aclimatados.

Etapa nica
De las diferentes variantes desarrolladas para barros activados, se ha observado que el sistema
convencional (reactor de flujo pistn) se puede adaptar con eficiencia para alcanzar la nitrificacin
del lquido tratado. Por otro lado se ha visto que el sistema de estabilizacin por contacto no es
adecuado para alcanzar nitrificacin completa. Con respecto al diseo/operacin del reactor de
mezcla completa, de aplicacin muy extendida en la remocin de DBO carboncea especialmente
de efluentes industriales, se han efectuado las siguientes observaciones:
Mantener un factor de seguridad mnimo de 2 para el tiempo de retencin celular del sistema a
fin de poder manejar sobrecargas sin que haya fugas de NH4+.
Mantener el OD del lquido mezcla siempre por encima de 2 mg/L.
Mantener el pH del lquido mezcla en el rango de 7,8 a 9,0. Para ello debe recordarse que cada
mg/L de NH4+ oxidado consume aproximadamente 7,14 mg/L de alcalinidad expresada como
CaCO3.
Estimar la velocidad mxima de crecimiento de microorganismos para las condiciones ms
adversas en trminos de pH, temperatura y oxgeno disuelto.
Establecer el tiempo de retencin celular del sistema en base al factor de seguridad requerido.
Definir la concentracin de N-NH4+ admisible en el efluente.
Establecer el tiempo de retencin hidrulico necesario para alcanzar la concentracin de N-NH4
+ definida.
Definir la tasa de utilizacin de sustrato cuando se emplea un proceso de nitrificacin combinado
o de etapa nica.
La conveniencia de utilizar una nica etapa para la nitrificacin est dada inicialmente porque se
simplifica tanto la instalacin como la operacin del sistema, lo que lleva asociados menores
costos. Las desventajas incluyen: una mayor exposicin de los microorganismos a eventuales
descargas de txicos y la necesidad de utilizar cmaras de aeracin de gran tamao cuando se
desea lograr nitrificacin en climas fros.

Etapas separadas
La nitrificacin en etapas separadas ofrece la ventaja de mayor flexibilidad y confiabilidad ya que
tanto la oxidacin de DBO carboncea como la oxidacin del amonaco pueden funcionar en
forma independiente ajustndose los parmetros operativos a los requerimientos de cada proceso.
Por otra parte, la primera etapa puede actuar frente a picos de sustancias txicas oficiando de
escudo protector para los microorganismos nitrificantes de la segunda etapa.
Dado que la tasa de crecimiento de los microorganismos nitrificantes (autotrficos) es mucho
menor que la de los utilizadores de carbono orgnico de la primera etapa (heterotrficos) esta
configuracin es muy til cuando se esperan descargas espordicas de potenciales inhibidores.
La primera desventaja de la desagregacin del proceso en dos etapas consiste obviamente en el
mayor costo de inversin y operacin comparado con la etapa nica. Una desventaja adicional y
no menor es la necesidad de tener un control muy ajustado del contenido de biomasa en la etapa
nitrificante. Esto indica que cuando se utiliza el proceso de etapas separadas la eficiencia del
sistema depende en forma directa del ptimo funcionamiento del sedimentador secundario y de la
operacin cuidadosa de la purga de barros.

1.2.2. Cultivo fijo


Se han utilizado dos tipos de reactores de pelcula fija para la nitrificacin: lechos percoladores y
discos biolgicos rotativos.
En los lechos percoladores, la carga orgnica aplicada es generalmente el parmetro esencial.
Esto se debe a que cuando el contenido de materia orgnica carboncea biodegradable (DBO5)
es comparativamente elevado, las bacterias heterotrficas tienden a predominar en la pelcula
biolgica desarrollada, minimizando el efecto de las nitrificantes (autotrficas).
Los lechos percoladores con relleno plstico se adecuan bien al proceso de nitrificacin debido a
su gran superficie especfica y admiten cargas mayores que los lechos de piedra. Una
comparacin de eficiencias entre la nitrificacin utilizando piedra como material soporte de la
pelcula biolgica por un lado y relleno plstico con una superficie especfica 80% mayor que la
piedra por otro lado, indic aproximadamente 60% ms nitrgeno de amonaco oxidado por
unidad de volumen de lecho. El sistema estudiado era un proceso combinado de oxidacin de
carbono y nitrificacin. Asimismo se ha verificado que la eficiencia en la remocin de amonaco en
lechos percoladores disminuye al aumentar la carga hidrulica superficial. La disminucin de la
temperatura tambin reduce la eficiencia en la oxidacin de amonaco tal como se ve en la
FIGURA 24.

La TABLA 10 muestra algunos niveles de carga tpicos para que los sistemas de pelcula fija
puedan alcanzar nitrificacin.
Cuando se utilizan discos biolgicos rotativos debe tenerse en cuenta que la masa de amonaco
transformada depende de la superficie de la unidad. Una condicin importante para conseguir
nitrificacin en este tipo de sistemas es que la concentracin de DBO carboncea tiene que ser
similar a la de nitrgeno de amonaco; generalmente para lquido cloacal no debe superar los 15
mg/L. A pesar de que se han desarrollado algunos modelos tericos que predicen la eficiencia de
un sistema de discos biolgicos rotativos en base a la carga aplicada, el diseo de este tipo de
unidades normalmente se basa en la utilizacin de curvas empricas provenientes del anlisis del
funcionamiento de instalaciones existentes. Estas curvas tienen a la concentracin de N-NH4+ de
entrada como parmetro y permiten definir la carga hidrulica por unidad de superficie de material
soporte (L/m2*d) que puede recibir la unidad para alcanzar la concentracin de N-NH4+ efluente
deseada. Cuando se prev la operacin en climas fros es necesario multiplicar la superficie de
material soporte estimada por un factor de correccin que puede variar entre 1,16 para 10C hasta
2,0 para 5C, trabajando con lquido cloacal domstico.

La TABLA 11 presenta algunos datos caractersticos del diseo de discos biolgicos rotativos.

Etapas separadas
Una configuracin habitual es la utilizacin de dos lechos percoladores en serie, el primero
destinado a la remocin de materia orgnica carboncea y el segundo para la nitrificacin.
Tambin se ha empleado la combinacin de un cultivo suspendido (barro activado) como primera
etapa seguido de un lecho percolador, generalmente de relleno plstico. Estos lechos
percoladores, tambin son conocidos como torres rellenas por su altura.
La ventaja de efectuar la nitrificacin con sistemas de pelcula fija en etapas consiste en que no
slo se consigue una proteccin efectiva contra eventuales descargas de txicos sino que adems
la estabilidad del proceso no depende de la operacin del sedimentador secundario.
La desventaja consiste, otra vez, en tener que instalar y operar ms unidades.

1.2. Denitrificacin
En el proceso de nitrificacin slo se consigue oxidar el ion amonio a la forma de nitrato, sin
eliminar los inconvenientes que ocasiona la presencia del nitrgeno como nutriente biolgico.
La denitrificacin biolgica es la etapa siguiente y necesaria para la remocin efectiva del
nitrgeno de la fase lquida. Este proceso tiene lugar en condiciones anxicas, lo cual significa en
ausencia de oxgeno.
Puede diferenciarse entre las condiciones anxicas y las anaerbicas que prevalecen en un
proceso de metanizacin.
Las condiciones anaerbicas estrictas estn caracterizadas no slo por la falta de oxgeno en el
medio sino tambin por la ausencia de nitratos y un potencial redox francamente reductor (-300 a
400 mV). Por definicin estas condiciones no pueden darse en un proceso de denitrificacin. En
efecto, se ha encontrado que las principales transformaciones bioqumicas no son del tipo
anaerbico sino variantes del metabolismo aerbico.
Existen diferentes tipos de bacterias capaces de reducir el nitrgeno del ion nitrato a su forma
molecular. Estas bacterias son del tipo heterotrfico y efectan la transformacin en dos etapas.
En la primera fase, el nitrato es reducido a nitrito, luego ste es convertido en xido ntrico primero
y nitroso despus para finalmente pasar a nitrgeno molecular.
La ecuacin (4) representa estos cambios.

En el proceso de denitrificacin biolgica, el punto crtico reside en la ausencia de oxgeno


disuelto. La presencia de OD suprime el sistema enzimtico necesario para la denitrificacin. Por
otra parte, se produce alcalinidad durante la denitrificacin. Esto origina un incremento en el pH
del medio, cuyo ptimo vara entre 7 y 8. Como es de esperar, la temperatura tambin afecta la
eficiencia del proceso.

1.2.1. Sistemas de denitrificacin


En el comienzo de la aplicacin de sistemas de denitrificacin biolgica, fue aceptada la
necesidad de agregar un sustrato externo como fuente de carbono tal como metanol por ejemplo.
Sin embargo, por razones de costo operativo se buscaron alternativas de modo de emplear
materia orgnica aportada por la propia alimentacin al sistema. De este modo se dio origen a los
procesos de nitrificacin/denitrificacin combinados.

Sistemas de denitrificacin combinados


El empleo de una fuente de carbono proveniente de la alimentacin al proceso de tratamiento o
del propio proceso biolgico presenta las siguientes ventajas:
Reduce el volumen de aire requerido para conseguir remocin de DBO5 y nitrificacin.
Elimina la necesidad de emplear aportes de carbono externos al proceso.
Evita la utilizacin de sedimentadores intermedios y la recirculacin de barro generalmente
requerida en sistemas de nitrificacin/denitrificacin desagregados en etapas.
La mayora de estos sistemas pueden alcanzar una eficiencia que oscila entre el 60 y el 80% de
remocin de nitrgeno. El carbono puede ser aportado no slo por la alimentacin sino tambin
por la fraccin de biomasa que est en la fase de muerte o respiracin endgena. Un ejemplo
tpico de este tipo de procesos son las zanjas de oxidacin donde se alternan zonas aerbicas y
anxicas sin sedimentacin intermedia. Otro ejemplo lo constituyen los reactores discontinuos
secuenciales, particularmente adaptables a perodos operativos aerbicos y anxicos.
Las mximas velocidades de denitrificacin registradas en sistemas combinados sin limitacin de
carbono oscilan entre 0,075 y 0,115 kg N-NO3-/kg SSLM*da a 20C. Cuando se emplean fuentes
de carbono endgenas este rango desciende bruscamente a 0,017 - 0,048 kg N-NO3 -/kg
SSLM*da.
Sistema de etapas separadas
En oposicin al sistema combinado, es posible procesar un efluente nitrificado, denitrificndolo en
una etapa separada. Para ello es necesario el aporte de materia orgnica externa al sistema,
generalmente metanol u otra fuente de carbono, a fin de alimentar a las bacterias heterotrficas
denitrificantes. El proceso puede desarrollarse en un sistema de cultivo suspendido, o en un
sistemas de pelcula fija tal como discos biolgicos rotativos, columnas rellenas, o bien lechos
fluidizados.
La ventaja que ofrece esta alternativa de etapas separadas es que la denitrificacin es ms rpida
y eficiente resultando unidades ms pequeas.
La operacin de un sistema de etapas separadas resulta ms estable y se puede lograr un alto
grado de remocin de nitrgeno. Sin embargo, todo esto es viable si se est dispuesto a afrontar
el costo del suministro de metanol y del mayor nmero de unidades a instalar y operar.
A diferencia de los cultivos fijos, cuando se opera con cultivos suspendidos debe tenerse en
cuenta que el xito del proceso se encuentra ligado estrechamente a la eficiencia del
sedimentador secundario.

1.3. Remocin de fsforo


El fsforo aparece en las aguas residuales como ortofosfato (PO4-3), polifosfato (P2O7) y fsforo
ligado a la materia orgnica contenida en el efluente.
Los microorganismos empleados en los sistemas de tratamiento biolgico utilizan el fsforo
durante la sntesis celular y el transporte de energa. Debido a esto, durante la etapa de remocin
de DBO carboncea, generalmente tiene lugar un consumo de entre el 10 y el 30% del fsforo
ingresado con la alimentacin.
Sin embargo, a fin de reducir problemas de eutroficacin en cuerpos receptores, se requiere una
eficiencia de remocin superior.
Bajo ciertas condiciones operativas, es posible lograr que un proceso aerbico aumente esta
utilizacin de fsforo. En condiciones anaerbicas, algunos microorganismos como el
acinetobacter responden ante la presencia de cidos grasos voltiles (cidos actico, propinico,
butrico) liberando el fsforo quellevan almacenado.
Cuando la zona anaerbica es seguida por una aerbica, los microorganismos presentan una
absorcin de fsforo que excede las necesidades de sntesis celular y transporte de energa. Este
tipo de absorcin se conoce en la literatura inglesa como Luxury Phosphorus Uptake. Por lo
tanto, la remocin de fsforo requiere zonas anaerbicas y aerbicas en el reactor.
Una vez concentrado en la biomasa, el fsforo puede removerse del sistema de dos formas:
purgando barro o bien tratando una parte del caudal de recirculacin. Estas opciones dan lugar a
los sistemas conocidos como PhoStrip y Bardenpho modificado (tambin conocido como
Phoredox) representados en las FIGURAS 26 y 27.
Las cinco etapas del Sistema Bardenpho modificado incluyen una secuencia anaerbica, anxica
y aerbica para permitir la remocin de fsforo, nitrgeno, y carbono respectivamente. La segunda
etapa anxica permite completar la denitrificacin utilizando el nitrato producido en la fase
aerbica. En este caso el nitrato oficia de aceptor de electrones y la biomasa en la fase de
respiracin endgena acta como dador de electrones. La etapa aerbica final se utiliza para
eliminar el gas nitrgeno residual antes del sedimentador secundario.

4. CINETICA DE PROCESOS BIOLOGICOS AEROBICOS

Reproduccin y crecimiento
Tiempo de generacin: 30 minutos
(de 10-13 g a 18,000 g en 28 horas)

Principios para recordar


1. La velocidad de transformacin de los contaminantes depende de la concentracin de biomasa
activa (CATALIZADOR)
2. La biomasa activa, crece y se sustenta utilizando los sustratos primarios: el donante de
electrones y el aceptor de electrones (Ej.: DBO y O2)

Procesos biolgicos
Elementos esenciales del balance de masa:
A. Crecimiento de biomasa
Sntesis celular
Energa requerida para mantenimiento o decaimiento endgeno
B. Utilizacin del sustrato
Crecimiento de biomasa por sntesis celular (Monod)

Velocidad especifica neta de crecimiento de biomasa activa (Monod)


Velocidad neta de crecimiento de biomasa activa

Velocidad de utilizacin de substrato

Reactor sin reciclo


Balance de masa

Resolviendo:

Sustrato:
Resolviendo:

Reactor con recirculacin

Resolviendo:

CON RECIRCULACION
Resolviendo:

CON RECIRCULACION

Volumen de la cmara de aeracin