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PRESION ATMOSFERICA

Por qu el agua sube por la bombilla al aspirar?


No es por la fuerza de succin que uno hace solamente. Aunque parezca no tener nada que ver, para
tomar mate usamos el peso del aire sobre nuestras cabezas.
Todo el aire que hay por encima de nosotros tiene un peso. Tanto los gases como los lquidos distribuyen
esa presin en todas direcciones. Antes de seguir aclaremos el significado de una palabra: Presin.
Para la fsica la presin no es una fuerza. Las fuerzas actan en determinadas direcciones, la presin no.
Para tener una idea acertada, pensemos en la
presin como la fuerza por unidad de superficie. Esa es justamente su definicin. Es una fuerza distribuida
en una superficie, as que cada vez que aparezca una presin ir acompaada de unas unidades como
ser Kg/cm , que indica que es una fuerza de tantos kilogramos por cada centmetro cuadrado de
superficie que se exponga a dicha presin.
Cmo es esto, entonces de la presin en todas direcciones? No es que estando bajo techo no sintamos el peso
de la atmsfera y al salir a un espacio abierto nos caiga repentinamente todo ese peso. Sabemos por experiencia que
esto no es as. Justamente ese peso se distribuye en todas direcciones. Sobre el mate est siendo ejercida una
presin desde todos lados. Lo que hacemos al aspirar es disminuir la presin en el interior de la bombilla, entonces el
lquido va a sentir una presin ms grande viniendo desde afuera del mate, y se va a introducir en la bombilla donde
hay menor presin. Por esa razn los dentistas sugieren,luego de una extraccin, no tomar mate porque al crear una
disminucin de la presin en la boca, sta puede abrir las heridas. Lo mismo pasa con un sorbete. Si el mismo est
perforado, costar mucho absorber el lquido porque la presin atmosfrica actuar por el orificio compensando la
disminucin de presin por absorcin.
Un experimento: Si toms una gaseosa o cualquier lquido,prueb hacerlo con dos sorbetes, uno que vaya de tu
boca al lquido, como se estila, y el otro de tu boca hacia fuera de la lata o vaso. Cuando intentes absorber vers que
esta tarea resulta imposible. El segundo sorbete iguala instantneamente las presiones externa e interna de tu boca.
Es algo similar a lo que sucede con el sorbete roto o perforado.
Cuanto pesa la atmsfera
Si estamos sobre el nivel del mar podemos decir tambin que estamos en el fondo de un ocano de aire. Torricelli
medira esa presin con un experimento famoso.
Para 1643 haba surgido un problema extrao e interesante. Los mineros usaban bombas para subir el agua, pero
ninguna de las mismas poda elevarla ms de 10 metros. Por qu?.
Se crea hasta entonces que el vaco que produca una bomba haca elevar el agua por la caera, de la misma forma
que la mayora piensa ahora que es la fuerza de absorcin de nuestros pulmones que eleva el lquido en la bombilla
del mate. Pero no hay aspirador, por ms potente que sea que eleve ms de 10 metros el agua.
Torricelli hizo el cambio de visin del problema que lograra disipar el misterio. Propuso que no era la fuerza de la
bomba ni del vaco lo que elevaba el agua, sino la presin atmosfrica. Y esta presin tena un lmite, por lo que no
conseguira subir ms que diez metros el nivel de agua en un tubo.
Si estaba en lo cierto tena que probarlo. Eligi el lquido ms pesado que conocemos, el Mercurio: 13,6 veces la
densidad del agua. Si la presin atmosfrica elevaba a casi diez metros el agua (cuya densidad es 1), al mercurio lo
elevara 1/13,5 de esa altura.
Torricelli llen un tubo de 1,80 m de altura con mercurio, lo tap y lo dio vuelta sobre un plato con mercurio.
Al destaparlo la columna de mercurio descendi hasta una altura de 76,2 cm, que era lo esperado segn la hiptesis.
As fue que se midi por primera vez la presin que ejerce este ocano de aire sobre nosotros. El valor de esa
presin es de aproximadamente 1,033 Kg por centmetro cuadrado. Slo en la palma de su mano est recibiendo una
fuerza de 50 Kg. Decimos aproximadamente, porque el valor de la presin atmosfrica vara hora a hora y de lugar a
lugar. Para estandarizar un poco el asunto se toma un valor promedio (el que dimos ms arriba) y se dice que ese es
el valor de una atmsfera.
Evangelista Torricelli
Fsico y matemtico italiano. Naci en Faenza en 1608. Estudi en dicha ciudad y en Roma. Viniendo de familia
noble, y tomando popularidad con sus escritos de matemtica, fue llamado a Roma por Galileo.
Discpulo en adelante de Galileo, lo asisti hasta la muerte, sirvindole de gua en su ceguera, y sucedindolo en la
enseanza en el Estudio Florentino.
Su recordada experiencia, de donde nacieran los barmetros, desech la idea aristotlica respecto del vaco, el cual
segn l no poda existir. Torricelli observ que lo que quedaba por encima del nivel de mercurio en su tubo invertido
no era ms que vaco.
Sus trabajos fueron amplios, escribi un tratado sobre movimiento, calcul la velocidad de escape de un lquido de su
recipiente, construy lentes y anteojos de altsima calidad. Fue un precursor en el clculo infinitesimal, escribi su
Opera Geomtrica en 1644.
Muri en Florencia en el ao 1647.
Densidad
La densidad se define como la masa de un material dividido el volumen que ocupa.
Es una medida muy til ya que nos permite comparar varios materiales.
Se establece al agua pura como unidad de medida. Todo lo que tenga una
densidad mayor que 1 (uno) se hundir en el agua, y lo que tenga
densidad menor que uno (es decir cero coma...) flotar.
Es importante aclarar dos cosas:
- Existe una magnitud similar llamada Peso Especfico que no difiere
esencialmente en nada con la densidad, excepto que en el Peso
Especfico no se usa la MASA sino el PESO del objeto, y por tanto
cambiar de planeta en planeta. La densidad al usar la masa (que no
incluye la gravedad) es ms universal.
- No debe confundirse densidad con viscosidad. Crees no confundirlos? Veamos: qu es ms
denso, el aceite o el agua?.
El agua es ms densa que el aceite, por eso el aceite flota en el agua. Habamos dicho que
cualquier cosa menos densa que el agua flotaba en ella.
El asunto es que uno confunde viscosidad (o qu tan espeso parece un fluido) con el tema de la
densidad.
Para convencerse pese un litro de aceite y luego uno de agua. Ver que el litro de aceite pesa
menos.
El de agua pesar exactamente un kilogramo, no por casualidad, sino que as fue definido basndose en el sistema
mtrico decimal y tomando al agua como referencia.
Ocano de aire
Lo que midi Torricelli es valido tambin para los lquidos. A lquidos y gases en general los llamaremos fluidos. En los
fluidos se siente una presin proveniente de todas direcciones y que aumenta con la profundidad.
Cunto aumenta la presin con la profundidad?
Es fcil recordarlo si traemos a la memoria el problema de las bombas de agua que trat Torricelli. La atmsfera slo
poda elevar 10 metros de agua. Por lo tanto ms o menos por cada diez metros de profundidad que nos
sumerjamos, la presin aumenta en 1 atmsfera.
Al sumergirse, un buzo se expone a un nuevo peligro. A elevadas presiones el nitrgeno que respira se disuelve en la
sangre. Si la descompresin, es decir el ascenso, es rpido las burbujas que se generan en el torrente sanguneo
pueden causar parlisis, desde ya un intenso dolor, y hasta pueden producir la muerte. Para evitarlo el buzo debe
quedarse un tiempo a profundidad intermedia para que su cuerpo renueve los gases en la sangre a una menor
presin. Este procedimiento de seguridad en el ascenso lo sugiri el fisilogo francs Paul Bert en 1878.
De todas formas, por ms cuidado que se tome, el cuerpo humano no puede resistir demasiada presin, por lo que
para seguir sumergindose requiere de aparatos presurizados, es decir con una presin interior normal.
Un vuelo seguro
Si el experimento de Torricelli meda efectivamente el peso de la atmsfera por sobre el aparato, era obvio suponer
que con el ascenso habra menos aire sobre el instrumento y por ende ste debera medir menor presin. Para
verificar esto, Pascal mand a su cuado a una montaa con dos barmetros (bromas al margen). Al llegar a una
altura de un kilmetro y medio, la presin que marcaba el barmetro (vamos a llamar as al instrumento que mide
presiones) era efectivamente menor. La columna de mercurio haba descendido de 762 mm a 685mm.
De aqu a pensar que un barmetro era un buen instrumento para medir alturas hay un pequeo paso. Y as se hizo.
Un barmetro usado de esta forma recibe el nombre de altmetro. Pero al menos en las cercanas de la superficie,
cada ocho metros tenemos un descenso en la presin de 1 g/cm . A mayor altura, la variacin es menor. Teniendo
en cuenta esto una diferencia de medicin de 5 o 6 g/cm representa una buena altura,diferencia sustancial entre un
posible accidente areo o no. El problema es que el clima mismo produce esas variaciones de presin, lo que dara
como resultado una lectura errnea en el altmetro con consecuencias altamente peligrosas para el avin y sus
pasajeros.
Lo que se suele hacer es corregir el altmetro basados en mediciones estticas de puntos de referencia. Actualmente
las alturas de los vuelos se hacen emitiendo una seal electromagntica a tierra y recogiendo el eco. Segn el tiempo
de retraso se calcula automticamente la altura con mucha precisin. El mtodo es similar a la manera en que un
sonar mide la profundidad debajo de un barco.
Con el auxilio de satlites las mediciones son cada vez mas precisas y por lo tanto seguras.
Por otro lado, se debe tener en cuenta el descenso de la presin en las alturas por las que viajan estas naves. Esa es
la razn por la que las cabinas como la parte de pasajeros se presuriza, es decir se mantiene a una presin constante
de valor normal. En esa circunstancia el avin tiene una presin interna mayor que la externa.