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El proceso de construccin

de la sociedad . Elestudio de la
tecnologa como herramienta
para el anlisis sociolgico
Michel Callon

Los cientficos sociales, sean stos historiadores, socilogos o


economistas, han tratado de explicar durante mucho tiempo el
alcance, los efectos y las condiciones del desarrollo de la tecno-
loga . Consideran que la tecnologa es un objeto especifico que
presenta un amplio conjunto de problemas que esos expertos
han intentado resolver usando los distintos mtodos al alcance
de las ciencias sociales .' Pero de ninguna manera han conside-
rado que el estudio d la tecnologa pueda ser transformado en
un instrumento para el anlisis sociolgico . La tesis que se de-
sarrollar aqu plantea que esta inversin de perspectiva es tan
posible como deseable . Ello no slo ampliara el campo metodo-
lgico de las ciencias sociales sino que facilitara tambin-la
comprensin del desarrollo tecnolgico . Para llevar a cabo esta
inversin, mostrar que los ingenieros que elaboran una nueva
tecnologa, as como aquellos que participan en una fase u otra
de su diseo, desarrollo y difusin, constantemente construyen
hiptesis y formas de argumentacin que les empujan al campo
del anlisis sociolgico . Lo quieran o no se transforman en so-
cilogos, o lo que yo llamo ingenieros-socilogos .
Contemplar de esta manera el proceso de innovacin tecno-
lgica y el papel jugado por los ingenieros, desafa ciertas ideas
ampliamente aceptadas . Al optar por esta perspectiva no estoy

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simplemente repitiendo las ya incontables crticas lanzadas
contra la nocin de innovacin como proceso lineal . Dicha no-
cin describe el desarrollo tecnolgico como una sucesin de pa-
sos que van desde el nacimiento de una idea (invento) a su co-
.meTrocdialzun(voceiah)rqu
los vaivenes o ensamblajes que continuamente ocurren entre
la tecnologa y el mercado son extremadamente importantes . 2
Tampoco cuestiono en este capitulo la idea de que el papel y la
importancia del respaldo financiero o de las estructuras organi-
zativas varan considerablemente entre los periodos de elabora-
cin y desarrollo de una innovacin .' Lo' que aqu cuestiono es la
pretensin de que es posible distinguir durante el proceso de in-
novacin entre unas fases que son claramente tcnicas o cient-
ficas y otras que estn guiadas por una lgica econmica o co-
mercial . Por ejemplo, a menudo se cree que al comienzo de un
proceso de innovacin los problemas a resolver son bsicamen-
te tcnicos, y que las consideraciones econmicas, polticas, so-
ciales o especialmente las culturales, entran en juego en una
fase ms tarda.'Sin embargo, ms y ms estudios estn mos-
trando que esta distincin nunca es tan ntida, Esto es parti-
cularmente cierto en el caso de las innovaciones radicales: ya
desde el principio, las' consideraciones tcnicas, cientficas, so-
ciales, econmicas o polticas estn inextricablemente ligadas
en un todo orgnico .' Dicha heterogeneidad y complejidad, que
todo el mundo reconoce al final del proceso, no son introducidas
progresivamente a lo largo del camino . Estn presentes desde
el principio . Loa anlisis sociolgicos, tecnocientificos y econ-
micos estn permanentemnte entrelazados en un tejido sin
costuras (Hugues, 1.983). Usando el estudio de caso de una in-
novacin, mostrar, cmo es posible usar esta caracterstica
para transformar el estudio de la tecnologa en una herramien-
ta para el anlisis sociolgico ; esto conllevar, por tanto, una
nueva interpretacin de la dinmica tecnolgica .

ingenieros.socdlogos

Para ilustrar la capacidad de los ingenieros para actuar


corno socilogos (o historiadores o economistas), describir al-
gunos aspectos del desarrollo de lo que se pretendi que fuese

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una gran innovacin: la introduccin del coche elctrico (VEL)
en Francia .
Este proyecto fue inicialmente presentado por un grupo de
ingenieros que trabajaban para EDF (Electricit de Franca}' a
principios de la dcada de los 70 . Perfilaron el proyecto en una
serie de publicaciones tcnicas y en solicitudes de financiacin
a agencias gubernamentales .' De ninguna manera es fcil crear
un nuevo mercado de esta ndole en una sociedad organizada
enteramente alrededor del automvil tradicional . El proyecto
supona no slo que los problemas tecnocientficos podran su-
perarse, sino que tambin las estructuras sociales francesas
cambiaran radicalmente .
Los ingenieros de EDF presentaron un plan para el VEL
que determinaba no slo las caractersticas precisas del ve-
hculo que deseaban promocionar, sino tambin el universo so-
cial en el que ste debera funcionar . Veremos que, adems de
su destreza tcnica, los ingenieros de la EDF usaron habilida-
des que comnmente se asocian con los cientficos sociales . Se
asemejaban a sus ilustres predecesores del Renacimiento, que
tan diestramente jugaban diversos papeles al mismo tiempo
(Gille,1978) . Como Edison hace casi cien aos, mezclaron con-
tinuamente las ciencias tcnicas y sociales .'
En primer lugar, EDF al dibujar una sociedad de consumi-
dores post-industriales involucrados en nuevos movimientos
sociales, defini una cierta historia . El automvil ocup en
este esquema una posicin muy expuesta, p formaba parte
de un mundo bajo cambio . As, serva como punto de partida
para la construccin de unas demandas radicales y de largo
alcance que llevaran a un futuro slo discernible a duras pe-
nas. El motor de combustin interna es la descendencia de- una
civilizacin industrial que nos antecede . El ciclo de Carnot y
sus deplorables subproductos fueron estigmatizados para de-
mostrar la necesidad de otras formas de conversin de la
energa. Por un lado, se consideraba que el vehculo a motor
era el responsable de la polucin del aire y del ruido que ator-
menta nuestras ciudades . Por otro lado, estaba irremediable-
mente ligado a una sociedad de consumo en la que el autom-
vil privado constitua un elemento primordial de estatus . Sin
embargo, la propulsin elctrica convertira al automvil en
algo corriente al reducir sus prestaciones y convertirlo en un

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mero objeto de utilidad . En manos de nuevos grupos sociales
que estaban luchando por mejorar las condiciones de la ciudad
a travs de la ciencia y la tecnologa, el coche elctrico nos lle-
vara a una nueva era del transporte pblico . La meta sera
poner la ciencia y la tecnologa al servicio del usuario y supri-
mir aquellas categoras sociales que se distinguan por sus es-
tilos de consumo . EDF bas esta visin en una evaluacin de
las trayectorias de desarrollo para los diferentes tipos de ba-
teras e lectroqumicas . CO Inicialmente, el transporte pblico
podra equiparse con acumuladores de plomo mejorados . Des-
pus, los acumuladores y las pilas podran abrirel ms amplio
mercado del transporte privado al permitir al VEL alcanzar
velocidades de hasta 90 km/h, todo esto bajo la condicin de
que se pudieran desarrollar catalizadores seguros ms bara-
tos que el de platino (ya se haban encontrado catalizadores
ms baratos, pero eran txicos) .
Al predecir la desaparicin del motor de combustin inter-
na como resultado de la aparicin de los generadores electro-
qumicos y al ignorar a los consumidores tradicionales para
as satisfacer a los usuarios que tenan nuevas demandas,
EDF no slo defini una historia social y tecnolgica, sino que
tambin identific a los fabricantes que seran responsables
de la construccin del nuevo VEL. A la CGE (Compagnie G-
nrale d'Electricit) se le encargara el desarrollo del motor
elctrico, la segunda generacin de bateras y el perfecciona-
miento de los acumuladores de plomo que se usaran en la pri-
mera generacin del VEL. Renault movilizara su pericia en la
produccin - de automviles tradicionales para ensamblar el
chasis y hacer la carrocera de los coches . El gobierno tambin
sera enrolado : este o aquel ministerio subvencionaran a esos
ayuntamientos interesados en la traccin elctrica . La lista
continuaba : las compaas que gestionaban los sistemas de
transporte pblico se aadiran a los centros de investigacin,
cientficos, etc . EDF defini los papeles y trat de enrolar a
otras entidades. Tambin limit las funciones de ese conjunto
de roles al conformar un mundo en el cual todo tena su lugar
particular. Hay consumidores, movimientos sociales y minis-
terios. Hasta ese punto, las entidades manejadas resultan fa-
miliares al socilogo . Pero sera errneo limitar el inventario .
Tambin hay acumuladores, pilas, electrodos, electrones, ca-

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talizadores y electrolitos, pues si los electrones no hiciesen su
parte, o si los catalizadores se contaminasen, el resultado no
sera menos desastroso que si los usuarios rechazasen el nue-
vo vehculo, las nuevas regulaciones no se instaurasen o Re-
nault decidiese obstinadamente construir el R5 . En el mundo
diseado y desarrollado por EDF, como mnimo tres nueras
entidades esenciales deban ser aadidas : los acumuladores
de zinc/aire, los acumuladores de plomo y las pilas con sus
elementos asociados (catalizadores, electrones, etc .).
Los ingenieros de EDF no slo determinaron el repertorio
de entidades que deban enrolar y las historias en las cuales
tomaran parte, sino tambin su tamao relativo . Para los
ingenieros de EDF, Renault dejara de ser una compaa po-
derosa que busca constituirse como el mayor fabricante de
coches europeo. De hecho, nunca recobrara ese estatus . Ms
bien, se la redujo al nivel de una modesta entidad que inter-
vendra en el ensamblaje del VEL . Lo mismo puede decirse de
los reputados grupos de antao que daran lugar a nuevos mo-
vimientos sociales con sus consecuentes demandas .
Los ingredientes del VEL son los electrones que saltan sin
esfuerzo entre los electrodos; los consumidores que rechazan
el smbolo del automvil y que estn listos para invertir en el
transporte pblico ; el Ministerio para la Calidad de Vida, que
impone regulaciones en el nivel aceptable de polucin acstica ;
Renault, que acepta su conversin en fabricante de carroceras
para coches ; los acumuladores de plomo, cuyo rendimiento se
ha mejorado ; y una sociedad post-industrial, todava por llegar.
Ninguno de estos ingredientes puede situarse en una jerarqua
o distinguirse segn su naturaleza . El activista a favor del
transporte pblico es- tan importante como el . acumulador de
plomo que puede recargarse centenares de veces :
Este caso muestra cmo los ingenieros revolvieron Roma
con Santiago . Fueron de la electroqumica a las ciencias pol-
ticas sin establecer solucin de continuidad alguna . El anli-
sis de la sociedad francesa que propusieron era notablemente
incisivo y plena mente elaborado . Cinco aos despus de la
gran revolucin cultural de mayo del 68,n 'y un ao antes de
la primera crisis del -petrleo, esbozaron el curso de un movi-
miento evolutivo que llevara a la sociedad francesa de la era
industrial a la post-industrial. Este cambio iba a ocurrir a tra-

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vs.d e la presin ejercida por nuevos movimientos sociales y
con la esperada ayuda de los electrones .'
El socilogo que estudia el proyecto VELA no puede menos
que asombrarse ante la similitud que guardan los argumentos
sociolgicos desarrollados por los ingenieros de EDF con los
anlisis propuestos en la misma poca por uno de los socilogos
franceses ms respetados, A . Touraine. Esta similitud, ala que
volver en breve, obviamente sugiere una pregunta : ro po-
dran las ciencias sociales, de una manera u otra, hacer uso de
las sorprendentes facultades que los ingenieros poseen para
concebir y probar los anlisis sociolgicos, al mismo tiempo que
.desarrollan sus habilidades tcnicas? Para responder a esta
pregunta, se presupone que es posible comparar la sociologa
de los ingenieros con la sociologa profesional . Presentar a
continuacin los anlisis propuestos por Touraine y las contro-
versias que generaron .

La sociologa y el problema del consumo

Hacia dnde iba realmente la sociedad francesa en 1973?


Y, en particular, qu destino le esperaba al automvil tradi-
cional? Los ingenieros de EDF se plantearon est tipo de pre-
guntas y las respondieron ideando el proyecto VEL . Pero no
slo ellos se planteaban tales cuestiones . Los socilogos tam-
bin intentaban darles respuesta y los anlisis que elaboraron
muestran gran diversidad . Varias escuelas se confrontaron .
Para mi propsito tan slo necesito retener la oposicin entre
Touraine (1973, 1979) y Bourdieu (1979 ; Bourdieu y Darbel,
1966 ; Bourdieu y Passeron, 1970) . Ambos dieron interpreta-
ciones de las dinmicas de consumo radicalmente distintas .
Touraine forma parte de la tradicin sociolgica que enfatiza
el papel que tiene el conflicto de clases en el funcionamiento de
la sociedad y en la produccin de su historia . A diferencia de los
marxistas cree que el conflicto central de la sociedad occidental
ya no es la lucha entre la clase trabajadora y la burguesa . El
desarrollo tecnolgico ha puesto en juego nuevos factores : Por
un lado, existen ahora grandes intereses (enormes corporacio-
nes, agencias de investigacin y desarrollo), que orientan la in-
vestigacin, cientfica y definen y controlan la aplicacin de la

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tecnologa. Por otro lado, encontramos al consumidor, cuyas ne-
cesidades y aspiraciones son manipuladas por los tecncratas
que manejan los grandes intereses . Este conflicto e^ el na-
cimiento de los movimientos sociales que cuestionan (ya sea a
travs de demandas categricas o de vindicaciones por un -re-
torno a lo bsico) el poder de la tecnocracia o sus orientaciones
en el desarrollo econmico y social . Estos movimientos son rela-
tivamente amplios y effineros Los socilogos deben aprender a
descifrar sus demandas y los tecncratas deben tomarlas en
consideracin si desean salvaguardar la legitimidad de sus elec-
ciones y -decisiones . Esta nueva clase de conflicto define lo que
Touraine llama sociedad post-industrial.
Punto por punto, se puede contraponer la visin de la so-
ciedad de Bourdieu a la de Touraine . Para Bourdieu, la socie-
dad no se organiza a partir de una confrontacin primordial
entre clases dominantes y clases dominadas que luchan por el
control del desarrollo tecnolgico . La confrontacin est frag-
mentada entre varias esferas de especialistas (el campo de la
poltica, de la ciencia, del consumo, etc .) que mantienen rela-
ciones mutuas de intercambio y subordinacin . Cada uno de
estos campos es el lugar donde ocurren confrontaciones estra-
tgicas entre agentes sociales que luchan para ocupar posicio-
nes de poder. Pero estos diferentes campos, que en su multi-
plicidad abarcan la diversidad de la prctica social y expresan
la diferenciacin progresiva de las sociedades, estn atrapa-
dos en una lgica grupal que da cohesin a la sociedad . Esta
unificacin se organiza en torno de un modelo cultural domi-
nante, el de las clases altas, en relacin alas cuales las otras
clases sociales se definen y orientan. Cualquiera que sea el
-campo-concreto que se considere, estas clases estn en cons-
tante competencia para definir sus diferencias y disputarse
posiciones en una escala de estatus . En ningn sitio esta com-
petetica es tan evidente y animada como en el campo del con-
sumo. El lector reconocer aqu los elementos esenciales de la
teora de la estratificacin social, en la cual la distincin, la di-
ferenciacin y la movilidad juegan un papel esencial .
Ms all de la clsica oposicin que muestran entre una
sociologa de las clases sociales y una sociologa de la estratifi-
cacin, Touraine y Bourdieu comparten la caracterstica de si-
tuar la cuestin del consumo en el centro de su anlisis . Tou-

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raine lo hace para mostrar que el consumo es ampliamente
manipulado por la industria y las grandes agencias tecnolgi-
cas; Bourdieu para establecer su irreductible .autonomia . Tou-
raine ve en la definicin de demanda o de necesidad el lugar
para la emergencia de nuevos conflictos sociales, mientras que
Bourdieu afirma que los bienes y servicios, sean cuales fueren
sus caractersticas intrnsecas, son ineludiblemente reinscri-
tos por los consumidores en la lgica de la distincin social .
Aunque atribuyen al consumo el mismo valor estratgico,
estos dos esquemas analticos llevan a dos interpretaciones
radicalmente diferentes de su evolucin, El automvil y su fu-
turo proporcionan ejemplos particularmente significativos de
esta evolucin.
Si se apuesta por la llegada de una sociedad post-indus-
trial, el coche tradicional est destinado a perder terreno por-
que es parte integral del sistema social que est desapare-
ciendo; representa tanto el smbolo como la piedra angular de
ese sistema . Los movimientos sociales que restan importancia
y critican el uso del automvil anticipan y expresan la necesi-
dad de esta evolucin . En el esquema tourainiano, los tecn-
cratas, los que toman las decisiones, disean productos para
atender esas demandas de manera que les sirvan de apoyo :
este doble juego, por el cual la protesta popular es usada por
los tecncratas para servir a sus propios fines, es la fuerza
motriz de la historia . La aparicin de una nueva tecnologa,
como VEL, es, pues, mucho ms probable porque introduce
una ruptura en la sociedad industrial y est apoyada, al mis-
mo tiempo, por movimientos sociales y tecnocracia .
En la perspectiva de Bourdieu el futuro del automvil se
inscribe en una lgica diferente . La total vulgarizacin dg un
objeto de consumo que juega un papel central en las luchas
por la distincin parece altamente improbable- Los movimien-
tos sociales que protestan contra el smbolo Automvil estn,
sin duda, completamente en lo cierto al ver en l la piedra
angular de nuestras sociedades ; pero en vez de creer en su ca-
pacidad pata crear una nueva era, deberan aprender la lec-
cin que les da contra su voluntad . El automvil est en el
centro neurlgico de la sociedad, tan incrustado socialmente
que slo puede ser modificado con enorme cuidado . Debe ex-
perimentar una evolucin, pero no se trata pura y simplemen-

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te de hacerlo desaparecer de manera que pueda ser reempla-
zado por una tecnologa radicalmente nueva ; la troica estra-
tegia realista es transformarlo gradualmente a travs de la
introduccin de mejoras tcnicas que le permitan responder a
las nuevas demandas del usuario. La mejor respuesta que
puede darse a los movimientos sociales es introducir aun ms
diferenciacin, pero no hacer tabula rasa del pasado .

Quin esta en lo cierto?

Cul era, en 1970 z el futuro del automvil en la sociedad


francesa? Esta cuestin estaba en el centro del proyecto VEL
tal y como fue desarrollado por los ingenieros de EDF . Ms
an, es una cuestin que no debera haber sido ignorada por
los socilogos, porque, tal y como acabo de mostrar . el consumo
y su evolucin ocupaban un lugar central en el aparato teri-
co que haban elaborado .
De hecho, los socilogos tenan poco que ver con la aventura
de EDF y se abstuvieron de establecer vnculo alguno entre sus
teoras y esta sorprendente historia que se desplegaba ante sus
ojos. Una historia tanto ms sorprendente cuanto que, como ve-
remos, los ingenieros de EDF iban a encontrarse implicdos r-
pidamente en una controversia en la que su sociologa tourai-
niana se situara frente a la sociologa a la Bourdieu empleada
por los ingenieros de Renault. La controversia era, sin embargo,
de un matiz diferente, puesto que el xito o el fracaso iban .a ser
medidos en trminos de cuotas de mercado .
Los ingenieros de EDF no tenan que defender sus ideas en
la arena acadmica . Cualquier originalidad o brillantez en el
anlisis que desarrollaran era de escasa importancia . Para
ellos el anlisis era una cuestin de vida o muerte porque el
futuro econmico de su proyecto estaba en juego . ;Basta de ar-
gumentos sofisticados y de teorizaciones! Lo que importaba
era estar n lo cierto: ser capaz de probar, mediante el propio
xito de la innovacin, que la sociedad francesa estaba evolu-
cionando tal y como ellos aseguraban que lo haca, de la mano
de las aspiraciones de los movimientos de protesta, el apoyo-de
los cuales, por otra parte, esperaban conseguir . Lo dems
no contaba . En resumen, si un ingeniero-socilogo debe de-

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mostrar que tiene razn, tiene que crear un nuevo mercado ; el
xito se mide por la cantidad de beneficio obtenido . sta es, en
toda su simplicidad-y crudeza, la prueba de la verdad .
Durante tres aos, los ingenieros de EDF creyeron que es-
taban en lo cierto . Nadiee se atrevi a interrumpir su discurso .
Los fabricantes de coches, con Renault al frente, permanecie-
ron mudos, aterrorizados ante el futuro que se les prometa .
Para intentar mantenerse empezaron a trabajar febrilmente
en el proyecto VEL . Saban poco o nada sobre electroqumica,
y tampoco saban cmo hacer frente a la previsin de EDF de
que a finales de los 80 estaran disponibles pilas baratas
y de alto rendimiento, abriendo as el mercado general del
transporte privado . Para contrarrestar su desventaja, firma-
ron contratos con laboratorios de investigacin especializados
para adquirir el conocimiento y la pericia de que carecan .
Para empezar, los electroqumicos confirmaron las optimistas
predicciones de los ingenieros de EDF. Cmo podra alguien
resistirse a un movimiento que emparentaba las aspiraciones
de los consumidores con los deseos de las autoridades y los re-
cursos cientficos disponibles (o, mejor dicho, recursos supues-
tamente accesibles en un futuro no demasiado lejano)? Nada
quedara en pie ante el paso de esta ola gigantesca . Adems de
estas fuerzas existentes, otro acontecimiento vendra a debili-
tar-an ms la posicin del automvil tradicional : el incre-
mento repentino de los precios del petrleo que hacia mucho
ms caro ir en coche.
Lenta pero inexorablemente, la ola a favor del VEL y su so-
ciedad empez a girar, o, usando los trminos acuados por
Flugues (1983), empezaron a surgir cuas invertidas .* Las
cosas empezaron a ir mal para los ingenieros de EDF . Se pu-
sieron en marcha resistencias como las que describe Cas-
toriadis cuando define la realidad .` Como en la guerra de
guerrillas, aparecieron espontnea e inesperadamente en di-
ferentes lugares . Muy pronto, los catalizadores rehusaron ju-
gar su papel en el escenario preparado por EDF : aunque
baratos, a diferencia del platino, los catalizadores tenan la
El concepto de cua invertida proviene, come el propio Hughes
(1983) explica, de la terminologa propia de los historiadores militares y sir-
ve para describir el efecto producido en una lnea de avance, o frente, cuan-
do alguna de las secciones que la componen se repliega [N . d. T.1,

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desafortunada tendencia a quedar rpidamente contamina-
dos, convirtiendo las pilas en inservibles . Como en un espe-
jismo, el mercado de masas desapareci repentinamente . El
VEL, reconocieron los ingenieros de EDF, necesitaba bateras
cuyo rendimiento fuera suficiente para el usuario medio, y
producir esta clase de batera sera bastante caro durante al-
gn tiempo ms. Adems, Renault cuestion el futuro de
otros generadores electroqumicos identificados por EDF. Por
ejemplo, Renault mostr que los acumuladores de zinc/ aire
elogiados por los ingenieros de EDF eran, de hecho, una in-
cierta empresa elaborada por un puado de investigadores de
CGE` 4 que haban estado promoviendo el programa sin estar
seguros de que fuese realista . Ms an, argumentaron los in-
genieros de Renault, si los acumuladores de zinc/aire iban a
ser usados por el VEL, esto presupondra el establecimiento
de una enorme redd de estaciones de servicio a lo largo de todo
el pas donde pudieran cambiarse peridicamente los electro-
litos usados . Qu grupo industrial, se preguntaron, se atre-
vera a retar a los todopoderosos consorcios del petrleo en su
propio terreno? En contraste con las optimistas perspectivas
sobre la innovacin tecnolgica sostenidas por El3F, los inge-
nieros de Renault dibujaron un sombro cuadro de estrate-
gias inciertas y de grupos industriales rivales con intereses
contrapuestos .
Los ingenieros de Renault no se pararon ah . Llevaron su
crtica ms lejos al mostrar que lo que EDF detect como sig-
nos de una prxima era post-industrial eran, de hecho, slo
pequeas dificultades tcnicas de la era actual . Segn ellos, la
crtica esgrimida al coche tradicional no cambiaba el equili-
brio de las fuerzas sociales . existentes, ni era un signo de la de-
manda de una nueva forma de desarrollo. Simplemente ex-
presaba insatisfacciones locales y temporales por la falta de
dinamismo de la industria del automvil y por el pobre estado
del transporte pblico . La polucin podra reducirse fcilmen-
te y la reorganizacin del transporte pblico de las ciudades
poda mejorarse, en concreto, usando autobuses ms conforta-
bles y con mayor rendimiento . Argumentaron que en el espa-
cio de tres aos los movimientos de, protesta se habran cal-
mado, especialmente aquellos que haban sido ms virulentos
en su denuncia de la sociedad del automvil . La recesin se

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vislum braba importante y se hablaba ms de reindustrializa-
cin que de sociedad post-industrial .
As que fueron los ingenieros de Renault, aliados con los ca-
talizadores contaminantes y ayudados por la creciente debili-
dad de los movimientos de protesta, los que rehabilitaron
completamente al automvil tradicional, aunque este sufri
algunos cambios sutiles a lo largo del proceso (polucionaba
menos, usaba menos petrleo, costaba menos de fabricar, etc .).
Al mismo tiempo, reconstruyeron la sociedad francesa (pre-
sente y futura) de una manera diferente . Esta vez guardaron
silencio los ingenieros de EDF Haban . perdido completamen-
te su posicin de fuerza . En el espacio de unos pocos meses el
-VEL se haba convertido en una ficcin en la que ya nadie po-
da creer por ms tiempo . La proclamada revolucin no haba
llegado a materializarse . Los ingenieros de EDF haban per-
dido . Su fracaso puede resultar efmero, ya que nadie sabe lo
que nos depara el futuro . Pero en la dcada de los ochenta,
contrariamente a lo que los ingenieros de EDF confiadamente
haban pronosticado, la sociedad francesa reafirmaba al mo-
tor tradicional, con sus luchas intrnsecas por el estates,, y de-
jaba al VEL sin mercado.
Esta fue una controversia singular. Los ingenieros-socilo-
gos de Renault, que desarrollaron una sociologa cercana en
sus argumentos y anlisis a la de Bourdieu, salieron al en-
cuentro de los ingenieros-socilogos de EDF . Por tanto, EDF
contra Renault es, en otro estadio y con diferentes apuestas y
nuevas reglas, Touraine contra Bourdieu .
El fracaso del VEL puede ser legtimamente ignorado por
los socilogos . Ellos tienen el perfecto derecho a desear que
sus anlisis sean juzgados en otros lugares_ que no sean los-de
la esfera econmica . Esta actitud. tan defendible como se quie-
ra, me parece convincente slo a medias. Dada la similitud de
las controversias No deberan los socilogos interesarse por
los ingenieros-socilogos, no para tomarlos como modelos, sino
para enriquecer sus propios anlisis y diversificar sus propios
mtodos de investigacin? Recorrer este camino, implica dejar
atrs la diferencia radical que separa a los socilogos de los in-
genieros-socilogos. Los socilogos, cuando desarrollan ., como
hicieron Bourdieu y Touraine, anlisis que son absolutamente
contrapuestos, pueden coexistir sin problemas, tal y como su-

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cede en esas situaciones pre-paradigmticas tan bien descri-
tas por Kuhn (1970) . Para los ingenieros-socilogos, esta clase
de situacin ambigua no tena sentido alguno . 0 el VEL en-
contraba un mercado y eliminaba las tcnicas competidoras, o
se converta en una ficcin sin futuro, dejando, por tanto, el ca-
mino libre para el coche tradicional. Tanto el VEL como el au-
tomvil tradicional no podan ser desarrollados al mismo
tiempo y para el mismo propsito .
Para transformar el estudio de las tecnologas en un ins-
trumento de anlisis sociolgico, considero apropiado respon-
der a esta pregunta: cul es esa facultad particular que los
ingenieros tienen (y de la que los socilogos carecen en este
caso) para poder evaluar los mritos comparativos de inter-
pretaciones sociolgicas contradictorias? Para responder a
esta pregunta considerar brevemente la nocin de actor-red,
que permite la caracterizacin de la contribucin original de
los ingenieros-socilogos: la concepcin de asociaciones hete-
rogneas .

Actores-Red

Tal y tomo se ha sealado en la controversia EDF-Renault,


los proyectos de los ingenieros haban mezclado y asociado ele-
mentos heterogneos cuyas identidades y relaciones mutuas
eran problemticas . Por ejemplo, electrones, bateras, movi-
mientos sociales, firmas industriales y ministerios quedaron
engarzados en una misma cadena . El xito de la construccin
se midi por la solidez y longevidad de las asociaciones he-
terogneas que fueron propuestas por los ingenieros ." Para
ellos no se trataba simplemente de dar o restar apoyo a una
interpretacin sesgada de la sociedad francesa y de los gustos
de los consumidores . Estaban tratando de engarzar las pilas,
los automviles elctricos y los consumidores que iban a acep-
tar el uso del VEL como simple medio de transporte a pesar de
su mediocre rendimiento . Las asociaciones propuestas y, en
consecuencia, el proyecto mismo, slo se mantendran juntas
si las diferentes entidades implicadas (electrones, catlisis;
firmas industriales, consumidores) aceptaban las reglas que
les eran asignadas . Para describir estas asociaciones hetero-

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gneas y los mecanismos de su transformacin o consolida-
cin, introduzco la nocin de actor-red,
El actor-red no es reducible ni a un simple actor ni a una
red. Est compuesto, igual que las redes, de series de elemen-
tos heterogneos, animados e inanimados, que han sido liga-
dos mutuamente durante un cierto perodo de tiempo . As, el
actor-red se distingue del actor tradicional de la sociologa,
una categora que generalmente excluye cualquier componen-
te no humano, y cuya estructura interna muy raramente es
asimilada a la de una red . Pero el actor-red no debera, por
otro lado, ser confundido con una red que liga de manera ms
o menos predecible elementos estables que estn perfecta-
mente definidos, ya que las entidades de las que se compone,
sean stas naturales o sociales, pueden en cualquier momento
redefinir sus identidades y relaciones mutuas y traer nuevos
elementos a la red. Un actor-red es, simultneamente, un ac-
tor cuya actividad consiste en entrelazar elementos heterog-
neos y una red que es capaz de redefmir y transformar aque-
llo de lo que est hecha . He mostrado en el caso del VEL que
esta dinmica particular puede ser explicada por dos meca-
nismos: simplificacin y yuxtaposicin .
La simplificacin es el primer elemento necesario en la or-
ganizacin de asociaciones heterogneas . En la teora, la rea-
lidad es infinita . En la prctica, los actores limitan sus asocia-
ciones a una serie de entidades discretas cuyas caractersticas
o atributos estn bien definidos . La nocin de simplificacin se
usa para dar cuenta de esta reduccin de un mundo infinita-_
mente complejo."
Por ejemplo, las ciudades consisten en algo ms que trans-
porte pblico, el deseo de preservar los centros de la ciudad -
y los ayuntamientos con sus regidores . Difieren de unas a
otras con respecto a su poblacin, historia y localizacin geo-
grfica . Encubren una vida oculta en la que interactan des-
tinos annimos . Sin embargo, en lo que a los ingenieros de
EDF concerna, las ciudades podan reducirse a ayuntamien-
tos cuya tarea es el desarrollo de, un sistema de transporte
que no incremente el nivel de polucin .
tos ingenieros de EDF no necesitaban saber ms . Mientras
se mantuviera la simplificacin en la que se basaba, sta sera
una definicin realista. Dicho de otro modo, tales simplifica-

156
clones pueden mantenerse en la medida en que no aparezcan
otras entidades que conviertan el mundo en algo ms comple-
jo al calificar de revelacin agotada la realidad propuesta por
aqullas: el ayuntami ento de la ciudad no es representativo ;
las condiciones de vida en los diferentes vecindarios no pue-
den reducirse a esas del centro de la ciudad ; y el sistema de
transporte pblico es solo un aspecto de una estructura urba-
na mayor. Lo mismo era aplicable a las pilas . Si los cataliza-
dores y electrolitos en los que se confi se contaminaban o de-
sestabilizaban, la pila, que se esperaba impulsase al VEL, se
converta en algo terriblemente complejo . En lugar de ser f-
cilmente domesticables, las pilas se transformaron en un apa-
rato cuyos elementos, que no dejaban de incrementarse, que-
daron fuera de todo control. Una caja negra cuya operacin
haba sido reducida a unos pocos y bien definidos parmetros
dio lugar a un enjambre de nuevos actores : cientficos e inge-
nieros que proclamaban tener la llave para el funcionamiento
de las pilas, los tomos de hidrgeno que rehusaban ser atra-
pados por los catalizadores ms baratos, los paises del tercer
mundo que subieron el precio de los metales preciosos, etc.'
Detrs de cada entidad asociada se oculta otro conjunto de
entidades reunidas de manera ms o menos efectiva . No po-
demos verlas o conocerlas hasta que no se desenmascaran .
Las pilas de hidrgeno y los acumuladores de zincaire eran
dos de los elementos que componan el mundo edificado por
los ingenieros de EDF ; sin embargo, las controversias que se
desarrollaron en su nombre rpidamente los dividieron en se-
ries de otros elementos (igual que cuando un joyero desmonta
un reloj para averiguar qu es lo que le pasa) . Por tanto, la
simplificacin nunca est garantizada . Siempre debe ser pro-
bada . Los catalizadores cedieron y las pilas se rompieron, cau-
sando as la cada de EDF. Al igual que los catalizadores, los
electrolitos pueden ser descompuestos en una serie de ele-
mentos constituyentes : los electrones en el platino y los iones
migratorios . Solamente si son llevados a una controversia, es
decir, a una prueba de fuerza en la que la entidad est bajo
sospecha, pueden salir a la luz estos elementos . Por supuesto,
lo que se pueda decir sobre las pilas, catalizadores y electro-
nes es tambin cierto para los ayuntamientos y las adminis-
traciones. En el proyecto de los ingenieros de EDF, la ciudad

157
se redujo al ayuntanento-que-quiere-preservar-el-centro-de-
la-ciudad-a-cualquierprecio . Pero para preservar su integri_
dad, el ayuntamiento debe estabilizar los elementos que lo
sostienen como un todo : el electorado de clase media que lo apo-
ya, la zona peatonal que empuja el flujo de trfico a los mr-
genes del centro de la ciudad, la expansin urbana y el siste-
ma de transporte pblico que permite a los habitantes de los
suburbios venir y hacer sus compras en el centro de la ciudad .
Tal entidad simplificada existe slo de manera contextuali-
zada, esto es, en yuxtaposicin a otras entidades a las cuales
est ligada. Las pilas,:Renault, como fabricante de carroceras'
de coche para el VEL, y los usuarios, que ya no considerarn
el coche como un smbolo de estatus, estn todos interrelacio-
nados . Quita uno de estos elementos y la estructura entera
mutar y cambiar . El conjunto de las asociaciones postula-
das es el contexto que da a cada entidad su significado y defi-
ne sus limitaciones . Y hace esto asociando la entidad con otras
que existen en una red . Hay, por tanto, un doble proceso : sim-
plificacin y yuxtaposicin . Las simplificaciones son slo posi-
bles si los elementos se yuxtaponen en una red de relaciones,
pero, a la inversa, la yuxtaposicin de elementos requiere que
sean simplificados .
Estas yuxtaposiciones definen las condiciones de operacin
para la construccin que llevan a cabo los ingenieros . De he-
cho, la coherencia, consistencia y estructura de relaciones que
se da entre los componentes que forman las asociaciones pro-
viene de tales yuxtaposiciones . Si no fuesen situados en una
red, estos elementos estaran condenados a desaparecer . Se
trata de relaciones variadas que definen la contribucin de
cada elementoas como la solidez de la construccin como to-
talidad . Se debe abandonar el anlisis sociolgico convencio-
nal que trata de adoptar la fcil solucin de limitar las rela-
ciones a un conjunto restringido de categoras sociolgicas.
Por supuesto, puede haber relaciones de intercambio (el usua-
rio intercambia dinero por un VEL), relaciones subcontrac-
tuales (CGE trabaja para EDF), relaciones de poder (EDF
pone de rodillas a A~ o relaciones de dominacin . Pero a
menudo las relaciones entre estas entidades convergen simul-
tneamente y desbordan a tales categoras, de manera que al-
gunas de estas relaciones escapan completamente al vocabu-

158
larlo de la sociologa o de la economa. Cmo pueden descri-
birse las relaciones entre las pilas y el motor elctrico en otts
trminos que no, sean aqullos de las corrientes elctricas olas
fuerzas electromagnticas? No slo los elementos que compo-
nen las asociaciones son heterogneos, sino que tambin lo
son las relaciones que se dan entre ellos . Sea cual fuere su na-
turaleza, lo que cuenta es . que convierten en predecibles y
estables una secuencia de acontecimientos . El hidrgeno ali-
menta a las pilas que impulsan el motor que asegura el rendi-
miento del VEL, por el cual los usuarios estn dispuestos a
pagar cierto precio. Cada elementos parte de una cadena que
garantiza el funcionamiento apropiado del objeto . Puede com-
pararse a una caja negra que contiene una red de cajas negras
que dependen unas de otras para su correcto funcionamiento
individual y para su correcto funcionamiento como conjunto .
Qu sera de la batera sin el hidrgeno? En qu se converti-
ran los consumidores sin sus VELs?
Por tanto, las operaciones que llevan a cambios en la com-
posicin y funcionamiento de un actor-red son extremadamen-
te complejas . La medida en que una entidad es susceptible de
modificacin es una funcin del modo en que la entidad en
cuestin sintetiza y simplifica, en nombre de otra, una red . Si
deseamos construir una representacin grfica de una red
usando secuencias de puntos y lneas, debemos ver cada punto
como una red que, a su vez, es una serie de puntos que se man-
tienen por sus propias relaciones . Las redes se prestan su fuer-
za unas a otras . Las simplificaciones que realiza cada actor-red
son medios poderosos de accin porque cada entidad convoca o
enrola una cascada de otras entidades . Las pilas movilizan y
hacen trabajar para ellas a catalizadores, electrones- e-iones:
stas, a su vez, trabajan para el VEL y el actor-red EDF . Atra-
vs de estas sucesivas simplificaciones (que nunca son tan evi-
dentes como cuando fracasan) los electrones, los especialistas
de Renault, el electorado de clase media y los investigadores en
CGE han sido todos alistados y movilizados . Los ingenieros de
EDF ven y conocen slo pilas, acumuladores, representantes
del ayuntam iento y autoridades del transporte pblico : Pero
cada una de estas entidades enrola una masa de otras entida-
des silenciosas de las que obtiene su fuerza y credibilidad . En-
tidades que son fuertes porque cada una rene a otras . La fuer-

159
za de EDF y la durabilidad del VEL se construyeron por medio
de estas entidades simplificadas y movilizadas . Por tanto, una
red es duradera no slo debido a la durabilidad de los . enlaces
entre los puntos (ya sean estos lazos concernientes a intereses
o a fuerzas electrolticas) sino tambin debido a que cada uno
de estos puntos constituye una red duradera y simplificada . Es
este fenmeno el que explica las condiciones que llevan a la
transformacin de los actores-rd . Slo es posible modificar
el rendimiento de las pilas para dar cuenta de las nuevas
demandas de los usuarios si los catalizadores o las posiciones
rotatorias del electrn pueden ser modificados para incremen-
tar, por ejemplo, el poder y la longevidad de la pila . Cada mo-
dificacin afecta, pues, no slo a los elementos del actor-red y
sus relaciones sino tambin a las redes simplificadas por cada
uno de estos elementos. Un actor-red es una red de entidades
simplificadas que son, a su vez, otras redes .
La transformacin depende por tanto de probar la resisten-
cia de los diferentes elementos que constituyen nuestro actor-
red. ` Qu es ms fcil cambiar, las expectativas de los usua-
rios, las demandas municipales, los intereses de Renault o la
longevidad del platino? sta es una pregunta prctica que se
responde a travs de los ajustes continuos que son tambin
cambios negociados . Adaptar el VEL, cambiando ste o aquel
aspecto de su rendimiento, es actuar sobre el actor-red, y su
xito depende, por tanto, de la capacidad de experimentar los
lmites de ciertas resistencias, ya surjan stas de grupos socia-
les, flujos monetarios, o electrodos que deben ser mejorados .
Un actor-red, como el descrito en este captulo, puede, a su
vez, simplificarse . La solidez del conjunto viene de una arqui-
tectura en la cual cada_ punto est en la interseccin de dos re-
des : una que simplifica y otra que es simplificada . Un actor-red
puede ser movilizado en otro actor-red . Por ejemplo, el VEL po-
dra ligarse al TGV (tren de alta velocidad) o al .Airbus, forman-
do as parte de una nueva poltica francesa de transporte . Aun-
que simplificado en un punto y, por tanto, desplazado, el VEL
seguira an compuesto de entidades asociadas que, aunque
fueran susceptibles de ser moldeadas o modeladas, podran to-
dava transformar al actor-red del cual forman parte .
El actor-red describe las dinmicas de la sociedad en unos
trminos totalmente diferentes a los utilizados usualmente por .

160
los socilogos . Si los usuarios de automviles rechazan el VEL
y mantienen sus preferencias por distintas clases de motor tra-
dicional, se debe al conjunto de una serse de razones, una de las
cuales es el problema de esos catalizadores que se vuelven ve-
nenosos. Estas asociaciones heterogneas son las que los so-
cilogas no acaban de tener en cuenta a pesar de que son las
responsables del xito de un actor-red particular . La sociedad
post-industrial que Touraine cree que est llegando depende,
en este caso particular, no tan slo de la capacidad de las nue-
vos movimientos de protesta para influir en las elecciones de
los tecncratas, sino tambin del comportamiento dedos catali-
zadores en las pilas . La teora sociolgica tourainiana, como
muchas otras teoras sociolgicas, se queda en una construc-
cin inteligente y, a veces, perspicaz ; pero est condenada a
seguir siendo hipottica y especulativa ya, que simplifica la re-
alidad social al excluir de las asociaciones que toma en consi-
deracin todas esas entidades -electrones, catalizadores---
que contribuyen a explicar la coevolucin de la sociedad y sus
artefactos. Esta crtica se aplica igualmente a la interpretacin
de la sociedad que da Bourdieu . Aunque su teora ofrece mejo-
res resultados (puede explicar el xito del actor-red Renault),
ello se debe a la fortuna, pues en sus explicaciones de las pre-
ferencias de los usuarios de automviles omite la mayor parte
de elementos que constituyen e influyen en tales preferencias .,
Aunque Bourdieu acierta y Touraine se equivoca, esto es una
cuestin de azar. Aunque Renault acaba estando en lo cierto,
ello se debe a que las asociaciones heterogneas propuestas por
los ingenieros de EDF se desintegran una a una : si se hubiera
descubierto un catalizador ms barato que el platino, Bour-
dieu, finalmente, se habra equivocado .y,.en cambio, la teora
sociolgica de Tauraine habra quedado rehabilitada .

Una nueva herramienta metodolgica

De qu manera pueden ser tiles para la sociologa los


anlisis y experimentos desarrollados por los ingenieros-so-
cilogos?
Fue para responder a esta pregunta que introduje la idea de
actor-red, una nocin que nos permite medir la distancia entre

161
la heterognea e impura sociologa de los ingenieros y la
pura y homognea sociologa de los socilogos . En un caso, las
consideraciones sociolgicas y tcnicas estn inextricablemente
ligadas; en el otro, estn rigurosamente disociadas . $i la socio-
loga de EDF y de Renault no puede compararse con la de Bour-
dieu y Tauraine, esto es debido a que su xito depende no slo de
la conducta de actores sociales tradicionales sino, en igual me-
dida, de la conducta de catalizadores o bateras de zinclaire .
Es posible quedarse satisfecho con esta declaracin y man-
tener el esplndido aislamiento de la sociologa acadmica,
subrayando la diferencia radical entre ella y la de tos inge-
nieros-socilogos . Deseara sugerir ahora que esta posicin
defensiva, que busca salvaguardar la ortodoxia a cualquier
precio, no es la nica posible . En la medida en que uno est
ms o menos dispuesto a transformar a la propia sociologa,
pueden vislumbrarse elecciones ms o menos radicales . Todas
ellas llevan a la transformacin del estudio de la tecnologa en
instrumento de anlisis sociolgico.
En primer lugar, y esto de ninguna manera pone en peligro
a la sociologa, es posible utilizar las controversias en las que
estn implicados los ingenieros-socilogos como herramientas
de investigacin particularmente poderosas . Para aprender so-
bre la sociedad, los socilogos emplean herramientas que han
sido desarrolladas y probadas durante aos : encuestas, entre-
vistas, sondeas de opinin, observacin participante, anlisis
estadsticos, etc . Otra forma de aprender sobre la sociedad,
como se ha mostrado en este captulo, es seguir a los innovado-
res en sus investigaciones y proyectos . Este mtodo es particu-
larmente efectivo en los casos en los que, debido a que estn
trabajando.ezt innovaciones radicales, los ingenieros se ven for-
zados a desarrollar explcitamente teoras sociolgicas . En ta-
les casos, este mtodo permite al socilogo explorar grandes
parcelas de la sociedad (atisbando por encima de los hombros
del ingeniero). Es de esta manera que cualquier socilogo, sepa
o no sepa alguna cosa sobre Touraine, habra podido encontrar
en los anlisis de los ingenieros-socilogos de EDF una precia-
da ayuda para el desarrollo de un anlisis del papel de los mo-
vimientos sociales en la evolucin del consumo :
El estudio del ingeniero-socilogo puede suministrar ms
que una simple fuente de inspiracin . En efecto, la sociologa

162
desarrollada por los ingenieros-socilogos se evala, concre-
tamente, en trminos de cuota de mercado, tasas de expan-
sin o-porcentaje de beneficios . Con el fracaso del VEL, las te-
oras de EDF sobre la sociedad francesa y su futuro se
colapsaron (aunque quiz slo provisionalmente) . El socilo-
go tiene aqu una poderosa herramienta para evaluar dife-
rentes marcos sociolgicos de anlisis . Los ingenieros-socilo-
gos, por tanto, trabajan para el bien de la sociologa . Los
socilogos pueden quedarse satisfechos siguiendo a las inge-
nieros-socilogos, tomando sus anlisis y examinando la ma-
nera en que son refutados o validados por el xito o fracaso de
los aparatos tcnicos que los ingenieros-socilogos han contri-
buido a hacer posibles . Los resultados de la prueba pueden no
ser necesariamente positivos o negativos en su totalidad . El
caso bajo discusin resulta ser un completo infortunio. Pero en
otras situaciones los ingenieros pueden llegar a una solucin
de compromiso y cambiar progresivamente sus interpretacio-
nes sociolgicas, esto es, sus asociaciones, y, consecuentemen-
te, cambiar la forma de los aparatos tecnolgicos que desarro-
llan . En cualquier acontecimiento, los socilogos que estudian
acerca de ingenieros que desarrollan tecnologas, tienen una
oportunidad para evaluar la validez de ciertas interpretacio-
nes y seguir sus sucesivas adaptaciones a la luz de las resis-
tencias que encuentran.
Pero los socilogos, silo desean, pueden ser an ms auda-
ces, pueden desplegar una audacia similar a la de los ingenie-
ros-socilogos . Pueden, y este es el camino que invito a conce-
bir, cuestionar la naturaleza misma del propio anlisis
sociolgico. Desde este punto "de vista, el estudio de la tecno-
loga puede jugar un" papel crucial . En lugar de-ser alguien de
cuyas ideas y experimentos pueda aprovecharse el socilogo,
el ingeniero-socilogo se convierte en el modela al que el so-
cilogo se boca para inspirarse . La nocin de actor-red, en-
tonces, se vuelve central, pues reconoce el estilo sociolgico
particular del ingeniero-socilogo. Trsfz zar la sociologa
acadmica en una sociologa capaz de seguir a la tecnologa a
lo largo de su elaboracin significa reconocer que el objeto de
estudio apropiado no es ni la sociedad misma ni las as llama-
das relaciones sociales, sino los actores-red que dan lugar, si-
multneamente, a la sociedad y a la tecnologa .

163
Como he sealado, el funcionamiento de lo que propongo
llamar actor-red no se describe adecuadamente mediante los
marcos usuales del anlisis sociolgico . En sntesis, el reper-
torio de las entiddes asociadas no slo se extiende ms all
del que es aceptado por lo general en las ciencias sociales, sino
que-la composicin de este repertorio no obedece a ninguna re-
gla definitiva . Cmo pueden aislarse los elementos sociales
cuando un actor-red asocia directamente el movimiento rota-
torio de un electrn con la satisfaccin dei usuario? Cmo
puede establecerse interpretacin alguna sobre la interaccin
social cuando los actores-red tratan constantemente de- trans-
formar tanto las identidades y tamaos de los actores como
sus relaciones? El hecho de que los actores-red creen constan-
temente nuevas combinaciones de entidades hace todava ms
difcil esta tarea . La nocin de actor-red ha sido desarrollada
para manejar estas dificultades . Esta nocin hace posible
abandonar el marco constrictivo del anlisis sociolgico, con
sus categoras sociales pre-establecidas y su rgida divisin so-
cial/natural . Dota al anlisis sociolgico de nuevas bases ana-
lticas, con lo que, de golpe, accede al mismo espacio de ma-
niobra y a la misma libertad que exhiben los ingenieros .
Ddicada a la comprensin dei funcionamiento de los acto-
res-red, cuyo anlisis- est an por hacer, la_ sociologa de aho-
ra en adelante se encontrar en un nuevo terreno : el de la
sociedad en proceso. de construccin . Tambin progresar re-
solutivamente en la senda abierta por Hugues en los diferen-
tes estudios (1983) que ha consagrado a los sistemas tecnol-
gicos . Sin embargo, si preferimos la idea de actor-red a la de
sistema es esencialmente por dos razones .
Primero, los ingenieros involucrados en el diseo y desarro-
llo de un sistema tecnolgico, particularmente cuando se trata
de innovaciones radicales, deben combinar permanentemente
los anlisis cientficos y tcnicos con- los sociolgicos : las aso-
ciaciones propuestas son heterogneas desde el principio del
proceso. El concepto de actor-red puede utilizarse para explicar
tanto los primeros estadios de la invencin como la institucio-
nalizacin gradual del mercado, presentado, a veces, como
mero resultado, sin que se distinga entre las sucesivas fases .
Ello es aplicable al conjunto del proceso porque abarca y des-
cribe no slo alianzas e interacciones que ocurren en un mo-

164
menta dado, sino tambin cualquier cambio y desarrollo que
ocurran con posterioridad, Ciertas simplificaciones resultan
imposibles de implementar ; las asociaciones ya no son conside-
radas como indubitables . El actor-red se modifica bajo la in-
fluencia de las fuerzas que intenta, no siempre con xito, enro-
lar, pero su estructura permanece como la de un actor-red cuyo
desarrollo se puede trazar y seguir. El concepto permite a los
socilogos describir, de una forma dinmica, asociaciones hete-
rogneas dadas y seguir el pasa de una configuracin a otra .
Esto lleva al segundo punto que deseara mencionar breve-
mente.- El concepto de sistema presupone que se puede-hacer
una distincin entre el sistema mismo y su entorno. En par-
ticular, ciertos cambios pueden, y a veces deben, ser impu-
tados a factores externos. El concepto de actor-red tiene la
ventaja de evitar-esta clase de problemas y las dificultades
metodolgicas que conlleva. Por ejemplo, cmo definimos los
lmites de un sistema y explicamos con concrecin la influen-
cia del entorno? Para responder con precisin a tales pregun-
tas deberamos desarrollar una ciencia formal de los sistemas,
con lo que, probablemente, privaramos al anlisis de todo su
valor descriptivo y explicativo . Para evitar este escollo, Hugh-
es maneja el concepto de sistema de una manera .pragmti-
ca.'s Al subrayar continuamente todas las conexiones que
unen el interior y el exterior del sistema, se acerca at con-
cepto de actor-red . Al abandonar el concepto de sistema por el
de actor-red, creo que estamos llevando el anlisis de litigues
--claramente sintetizado en el ambivalente ttulo de-su libro
Redes de Poder- un paso ms all .

Notas
. Agradezco especialmente a Ruth Schwartz Cowan y Gerard De Vries
1
sus agudas criticas, a las cuales no he sido capaz, la mayor parte de las ve-
ces, de dar respuesta .
2- 5e han hecho diversoss estudios para clarificar la perspectiva y los ro-
les representados perla ciencia, la tecnologa y el mercado en .el origen y de-
sarrollo de una innovacin . En estos trminos, la pregunta no tiene una res-
puesta general . La primera razn para ello es que resulta difcil dibujar una
frontera ntida entre ciencia y tecnologa- La sociologa de la ciencia de los l-
timos diez aos ha mostrado empri camente que es imposible dar una defi-
nicin general de la actividad cientfica (KnorrCetina y Mulkay, 1983) y ha
cuestionado la idea de una distincin no controvertida entre ciencia y teeno-

185
logra (Callan, 1981). Adems, para una innovacin determinada es, a menu-
do, imposible mostrar una genealoga en la cnal las contribuciones cientficas
y teolgicas que se vinculan a una innovacin puedan ser separadas in- .
cuestionablemente . Esto es lo que han mostrado dos estudios ititwegiFrr
(Sherwin y Isenson, 1967) y xsacES (,Illimois Institute ofZchnolog) 1968) .
En cualquier caso, es difcil distinguir las influencias del mercado de las
de la ciencia y la tecnologa . sta es la conclusin de C . Freeman tras haber
revisado la literatura relativa a esta cuestin . Siguiendo a Mowery y Rosen-
berg (1979), su crtica de das modelos, la tecnologa empuja y la demanda
tira, le llevaron a proponer la nocin de acoplamiento, que deja abiertas
todas las posibilidades de interaccin y reconoce que las incertidumbres en el
mercado y en las ciencias son el motor real de la innovacin . La fascinacin
de la innovacin yace en el hecho de que tanto el mercado como la tecnologa
estn cambiandoo continuamente . En consecuencia sb da una sucesin calei-
doscpica de nuevas posibles combinaciones emergentes (Freem&n, 1982,
p. 111) . 4, la prueba del empresariado exitoso y la buena gestin es la capa-
cidad de conectar estas posibilidades tcnicas c de mercado combinando los
dos flujos de informacin (Freeman. 1982, p. lll). Freeman correctamente
capta que la nocin de un conocimiento perfecto de la tecnologa o del mer-
cado est totalmente alejada de la realidad de la innovacin, as como de la
nocin de equilibrio (1982, p . 111) . Ello es porque la innovacin est atrapa-
da entre dos series de incertidumbres, la primera concerniente al mercado-y
al estado de la sociedad y la segunda relacionada con el estado del conoci-
miento, que es imposible de describir, si no es como un proceso interactive
(Nelson y Winter,1977) . Adems, este punto es confirmado por autores como
Peters yAustin (1985) cuando tratan de identificar las formas organizacio-
nales que favorecen la innovacin . Apoyndose en numerosos estudios de
caso, muestren que la innovacin es siempre un compromiso que resulta de
una larga serie de ensayos, que san al mismo tiempo tcnicos y socioecon-
micos . Flugues (1989) desarrolla este argumento en detaUe . Ver tambin Kid-
der (1982), Jewkes et al. (1969), y Callan y Latour (1986) .
3. Para este punto, ver los ilustrativos estudios de C . F'reeman (1982)
concernientes a la investigacin y desarrollo de materiales sintticos y elec-
trnicos.
4. Esta hiptesis la sostienen a menudo aquellos que estn interesados
en las innovaciones radicales . Para das ejemplos de esta perspectiva en los
campos de la economa y la historia, ver dos libros excelentes ; Mensch
(1979) y Constant (1980) .
5. En lo concerniente a este punto ; ver la ilustrativa demostracin pro-
porcionada por llagues (1983) . Los estudios de casos de Bijker y Pinch
(1984 ; tambin Bfjlter,1989) usando le nocin de flexibilidad interpretativa,
muestran igualmente la imposibilidad de' separar la definicin de proble-
mas tcnicos del contexto socioeconmico al cual los inventores los asocian .
Ver tambin Callan (1986) .
6. Tal y como Woolgar ha mostrado (1989), los ingenieros no se conten-
tan simplemente con analizarla sociedad que los rodea . No vacilan, si ea ne-
cesario, enjugar a psiclogos y proponer interpretaciones de las capacidades
cognitivas de los humanos .
7. La EDF es una compaa pblica que tiene un monopolio sobre la
produccin y distribucin de la electricidad . Dedica gran parte de su presu-
puesta a la investigacin y desarrollo de posibles usos de la electricidad .

166
8. Para estudiar este proyecto, pude consultar todos los archivos de di-
ferentes ministerios que ea unn momento u otro apoyaron la financiacin del
'EL. Se llevaran a cabo diversas entrevistas con diferentes protagonistas .
9. Esto ha sido bien analizado por Rogues (1983), quien muestra cmo
Edison concibi la lmpara incandescente .
14. En este texto se u.sa el trmino batera como trmino genrico para
designar cualquier mecanismo qumico porttil que genere electricidad .
11 . Para dos anlisis contradictorios del movimiento de mayo del 68, ver
Aren (1968) y Touraine 11968) .
12. Estas alianzas intprevstas entre seres humanos y no-humanos, ani-
mados o inanimados, han sido analizadas en detalle por Latour (1984) y Ca-
lion (1986).
13.. Castoriadis argumenta que la tecnologa crea lo que la naturaleza
no es capaz de alcanzar. Cmo lo logra? Jugando con las diferencias en las
resistencias que existen en el entorno que la tecnologa usa y transforma, ya
que este entorno no se resiste ni tenazmente ni de una manera particular .
La realidad no es esttica porque consiste en intersticios que le permiten
moverse, juntarse, alterarse y dividirse ; hay, pues, margen para hacer .
Las resistencias se regulan, sea en lo concerniente a la naturaleza externa,
la tribu vecina o [os cuerpos de la gente . Contienen lneas de fuerza, matices
y progresiones parcialmente sistemticas . La tecnologa, as, produce la di-
visin del mundo en aquellas dos regiones fundamentales que la vuelven
humana: la de aquellos elementos que resisten en todos los casos y la de
aquellos elementos que ten un estadio dado de su historia} slo resisten de
un cierto modo (Castoriadis, 1968) . No necesito ser tan extremo; slo tengo
que establecer un mapa general de las resistencias diferenciadas que en-
cuentran los actores (Latour, 1984 ; Gallon y Latour, 1981) .
14. CUE es una compaa especializada en electroteenologa .
15. En lo concerniente a la definicin y uso de la nocin de ingeniera he-
terognea, ver Law (1989). Ver tambin el caso de los laboratorios Draper .
estudiados por klackenaie (1889) .
16. Se da aqu una analoga con la teora cientfica . Tal y como liesse
(1974) ha argumentado tan persuasivamente, la descripcin entraa siem-
pre prdida de informacin y simplificacin . Para un desarrollo completo de
este argumento, ver Law y Lodge (1984).
17, Sobre la nocin de cajanegrizar como una forma de simplificacin,
ver Callen (198 la) y Lave (1986).
18. Para un-detallado estudio emprico de los mecanismos de transfor-
macin de un actor-red, ver Law (1984).
19, Respecto al pragmatismo de Bogues en su uso de la nocin de siste-
mas, ver la excelente resea de Networks of Power realizada por Barnes
(1984).

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