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Miguel de Cervantes Saavedra

(Alcal de Henares, Espaa, 1547 - Madrid, 1616) Escritor espaol, autor de Don Quijote de la
Mancha (1605 y 1615), obra cumbre de la literatura universal. La inmensa fama de este libro
inmortal, que parte de la parodia del gnero caballeresco para trazar un maravilloso retrato de
los ideales y prosasmos que cohabitan en el espritu humano, ha hecho olvidar la existencia
siempre precaria y azarosa del autor, al que ni siquiera sac de la estrechez el fulgurante xito
del Quijote, compuesto en los ltimos aos de su vida.

Supuesto retrato de Cervantes, atribuido a Juregui

Cuarto hijo de un modesto mdico, Rodrigo de Cervantes, y de Leonor de Cortinas, vivi una
infancia marcada por los acuciantes problemas econmicos de su familia, que en 1551 se
traslad a Valladolid, a la sazn sede de la corte, en busca de mejor fortuna. All inici el joven
Miguel sus estudios, probablemente en un colegio de jesuitas.

Cuando en 1561 la corte regres a Madrid, la familia Cervantes hizo lo propio, siempre a la
espera de un cargo lucrativo. La inestabilidad familiar y los vaivenes azarosos de su padre (que
en Valladolid fue encarcelado por deudas) determinaron que su formacin intelectual, aunque
extensa, fuera ms bien improvisada. Aun as, parece probable que frecuentara las
universidades de Alcal de Henares y Salamanca, puesto que en sus textos aparecen copiosas
descripciones de la picaresca estudiantil de la poca.

En 1569 sali de Espaa, probablemente a causa de algn problema con la justicia, y se instal
en Roma, donde ingres en la milicia, en la compaa de don Diego de Urbina, con la que
particip en la batalla de Lepanto (1571). En este combate naval contra los turcos fue herido
de un arcabuzazo en la mano izquierda, que le qued anquilosada.

Cuando regresaba de vuelta a Espaa tras varios aos de vida de guarnicin en Cerdea,
Lombarda, Npoles y Sicilia (donde haba adquirido un gran conocimiento de la literatura
italiana), la nave en que viajaba fue abordada por piratas turcos (1575), que lo apresaron y
vendieron como esclavo, junto a su hermano Rodrigo, en Argel. All permaneci hasta que, en
1580, un emisario de su familia logr pagar el rescate exigido por sus captores.

Don Quijote enloquece leyendo libros de caballeras (ilustracin de Gustave Dor)


Ya en Espaa, tras once aos de ausencia, encontr a su familia en una situacin an ms
penosa, por lo que se dedic a realizar encargos para la corte durante unos aos. En 1584 cas
con Catalina Salazar de Palacios, y al ao siguiente se public su novela pastoril La Galatea. En
1587 acept un puesto de comisario real de abastos que, si bien le acarre ms de un
problema con los campesinos, le permiti entrar en contacto con el abigarrado y pintoresco
mundo del campo que tan bien reflejara en su obra maestra, el Quijote.

Don Quijote de la Mancha

La primera parte de El ingenioso hidalgo don Quijote de la Mancha apareci en 1605; el xito
de este libro fue inmediato y considerable, pero no le sirvi para salir de la miseria. Al ao
siguiente la corte se traslad de nuevo a Valladolid, y Cervantes con ella, para poder seguir
mendigando favores. Mientras los grandes poetas del Siglo de Oro, empezando por Francisco
de Quevedo o Luis de Gngora, gozaban de una slida posicin o de la proteccin de
aristcratas, y el mejor dramaturgo de la poca, Lope de Vega, poda incluso vivir de su obra, la
justa fama que le haba dado la difusin del Quijote slo sirvi a Cervantes para publicar otras
obras que ya tena escritas: los cuentos morales de las Novelas ejemplares, el Viaje del Parnaso
y las Comedias y entremeses.

En 1615, meses antes de su muerte, envi a la imprenta el segundo tomo del Quijote, con lo
que quedaba completa la obra que lo sita como uno de los ms grandes escritores de la
historia y como el fundador de la novela en el sentido moderno de la palabra. A partir de una
stira corrosiva de las novelas de caballeras, el libro construye un cuadro tragicmico de la
vida y explora las profundidades del alma a travs de las andanzas de dos personajes
arquetpicos y contrapuestos, el iluminado don Quijote y su prosaico escudero Sancho Panza.

Las dos partes de Don Quijote de la Mancha ofrecen, en cuanto a tcnica novelstica, notables
diferencias. De ambas, la segunda (de la que se public en Tarragona una versin apcrifa,
conocida como el Quijote de Avellaneda, que Cervantes tuvo tiempo de rechazar y criticar por
escrito) es, por muchos motivos, ms perfecta que la primera, publicada diez aos antes. Su
estilo revela mayor cuidado, y el efecto cmico deja de buscarse en lo grotesco y se consigue
con recursos ms depurados.

Los dos personajes principales adquieren tambin mayor complejidad, al emprender cada uno
de ellos caminos contradictorios, que conducen a don Quijote hacia la cordura y el desengao,
mientras Sancho Panza siente nacer en s nobles anhelos de generosidad y justicia. Pero la
grandeza del Quijote no debe ocultar el valor del resto de la produccin literaria de Cervantes,
entre la que destaca la novela itinerante Los trabajos de Persiles y Sigismunda, su autntico
testamento literario.