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CONTAMINACIN DEL AGUA POTABLE

La contaminacin hdrica o la contaminacin del agua es una modificacin de esta,


generalmente provocada por el ser humano, que la vuelve impropia o peligrosa
para el consumo humano, la industria, la agricultura, la pesca y las actividades
recreativas, as como para los animales.
Aunque la contaminacin de las aguas puede provenir de fuentes naturales, como
la ceniza de un volcn, la mayor parte de la contaminacin actual proviene de
actividades humanas.
El desarrollo y la industrializacin suponen un mayor uso de agua, una gran
generacin de residuos, muchos de los cuales van a parar al agua y el uso de
medios de transporte fluvial y martimo que en muchas ocasiones, son causa de
contaminacin de las aguas. Las aguas superficiales son en general ms
vulnerables a la contaminacin de origen antrpico que las aguas subterrneas,
por su exposicin directa a la actividad humana. Por otra parte, una fuente
superficial puede restaurarse ms rpidamente que una fuente subterrnea a
travs de ciclos de escorrenta estacionales. Los efectos sobre la calidad sern
distintos para lagos y embalses que para ros, y diferentes para acuferos de roca
o arena y grava de arena de patos. La presencia de contaminacin genera lo que
se denominan ecosistemas forzados, es decir ecosistemas alterados por agentes
externos, desviados de la situacin de equilibrio previa obligados a modificar su
funcionamiento para minimizar la tensin a la que se ven sometidos.3
Principales contaminantes del agua
Espuma sobre el agua.
Segn la Organizacin Mundial de la Salud (OMS), el agua est contaminada
cuando su composicin se haya alterado de modo que no rena las condiciones
necesarias para ser utilizada beneficiosamente en el consumo del hombre y de los
animales. En los cursos de agua, los microorganismos descomponedores
mantienen siempre igual el nivel de concentracin de las diferentes sustancias que
puedan estar disueltas en el medio. Este proceso se denomina auto depuracin
del agua. Cuando la cantidad de contaminantes es excesiva, la autodepuracin
resulta imposible. Los principales contaminantes del agua son los siguientes:
Basuras, desechos qumicos de las fbricas, industrias, etc.
Aguas residuales y otros residuos que demandan oxgeno (en su mayor parte
materia orgnica, cuya descomposicin produce la desoxigenacin del agua).
Agentes patgenos, tales como bacterias, virus, protozoarios, parsitos que entran
al agua provenientes de desechos orgnicos, que incluyen heces y otros
materiales que pueden ser descompuestos por bacterias aerobias.
Nutrientes vegetales que pueden estimular el crecimiento de las plantas acuticas.
stas, a su vez, interfieren con los usos a los que se destina el agua y, al
descomponerse, agotan el oxgeno disuelto y producen olores desagradables.
Productos qumicos, incluyendo los pesticidas, diversos productos industriales, las
sustancias tensoactivas contenidas en los detergentes, y los productos de la
descomposicin de otros compuestos orgnicos.
Petrleo, especialmente el procedente de los vertidos accidentales.
Minerales inorgnicos y compuestos qumicos.
Sedimentos formados por partculas del suelo y minerales arrastrados por las
tormentas y escorrentas desde las tierras de cultivo, los suelos sin proteccin
(cobertura vegetal), las explotaciones mineras, las carreteras y los derribos
urbanos.
Sustancias radioactivas procedentes de los residuos producidos por la minera y el
refinado del uranio y el torio, las centrales nucleares y el uso industrial, mdico y
cientfico de materiales radiactivos.
El calor tambin puede ser considerado un contaminante cuando el vertido del
agua empleada para la refrigeracin de las fbricas y las centrales energticas
hace subir la temperatura del agua de la que se abastecen.
Vertimiento de aguas servidas. La mayor parte de los centros urbanos vierten
directamente los desages (aguas negras o servidas) a los ros, a los lagos y al
mar. Los desages contienen excrementos, detergentes, residuos industriales,
petrleo, aceites y otras sustancias que son txicas para las plantas y los animales
acuticos. Con el vertimiento de desages, sin previo tratamiento, se dispersan
agentes productores de enfermedades (bacterias, virus, hongos, huevos de
parsitos, amebas, etc.).
Vertimiento de basuras y desmontes en las aguas. Es costumbre generalizada en
el pas el vertimiento de basuras y desmontes en las orillas del mar, los ros y los
lagos, sin ningn cuidado y en forma absolutamente desordenada. Este problema
se produce especialmente cerca de las ciudades e industrias. La basura contiene
plsticos, vidrios, latas y restos orgnicos, que o no se descomponen o al
descomponerse producen sustancias txicas (el hierro produce xido de hierro),
de impacto negativo.
Vertimiento de relaves mineros. Esta forma de contaminacin de las aguas es muy
difundida y los responsables son los centros mineros y las concentradoras. Los
relaves mineros contienen fierro, cobre, zinc, mercurio, plomo, arsnico y otras
sustancias sumamente txicas para las plantas, los animales y el ser humano.
Otro caso es el de los lavaderos de oro, por el vertimiento de mercurio en las
aguas de ros y quebradas.
Vertimiento de productos qumicos y desechos industriales. Consiste en la
deposicin de productos diversos (abonos, petrleo, aceites, cidos, soda, aguas
de formacin o profundas, etc.) provenientes de las actividades industriales.
Ruido de construcciones martimas, barcos y pozos petroleros producen ondas
sonoras no naturales que afectan la forma de vida de animales que se comunican
por medio de la ecolocacin como la ballena y el delfn.
Los mares son un sumidero. De forma constante, grandes cantidades de fangos y
otros materiales, arrastrados desde tierra, se vierten en los ocanos. Hoy en da,
sin embargo, a los aportes naturales se aaden cantidades cada vez mayores de
desechos generados por nuestras sociedades, especialmente aguas residuales
cargadas de contaminantes qumicos y de productos de desecho procedentes de
la industria, la agricultura y la actividad domstica, pero tambin de residuos
radiactivos y de otros tipos.
En realidad, los ocanos operan como gigantescas plantas carnvoras, a condicin
de no superar el umbral de lo que pueden tolerar. De lo contrario, se generan
destruccin y muerte de las personas, e inconvenientes econmicos y
envenenamientos de la poblacin humana. Esto, a corto plazo. A largo plazo, las
consecuencias podran ser catastrficas. Basta pensar nicamente en los efectos
que la contaminacin biolgica como consecuencia del incremento de
fertilizantes- podra acarrear si la proliferacin de formas microscpicas fuera tan
grande que se redujera significativamente el nivel de oxgeno disuelto en el agua
ocenica.
El agua es el nico lquido vital, es decir, sin ella no podramos vivir. En los ltimos
aos se ha visto un gran deterioro del planeta. El hombre ha avanzado en cuanto
a Ciencia y Tecnologa, pero como consecuencia muchos ecosistemas se han
visto afectados por el avance del desarrollo humano.
Los principales contaminantes del agua son desechos txicos, estos son arrojados
por el ser humano, puede ir desde una persona que ensucia el agua con grandes
cantidades de detergente o bien y el ms perjudicial, empresas y fbricas que
vierten toneladas de veneno a ros, lagos, valles y ocanos. Una manera que
podra ser muy efectiva para disminuir la contaminacin hdrica sera no utilizar
cantidades inmensas de detergentes y que las fbricas buscaran implementar
tcnicas para no tirar sus desechos txicos a zonas vitales para el planeta, se que
se gastara ms dinero del que ellos tendran previsto y seguramente no lo haran
por su propia voluntad ya que lo que desean es tener mucha ms ganancia
econmica.
Fuentes de contaminacin naturales.
Algunas fuentes de contaminacin del agua son naturales. Por ejemplo; el
mercurio que se encuentra naturalmente en la corteza de la Tierra y en los
ocanos genera contaminacin de forma natural de estos. Algo similar pasa con
los hidrocarburos y con muchos otros productos.

Normalmente las fuentes de contaminacin natural son muy dispersas y no


provocan concentraciones altas de polucin, excepto en algunos lugares muy
concretos. La contaminacin de origen humano, en cambio, se concentra en
zonas concretas y, para la mayor parte de los contaminantes, es mucho ms
peligrosa que la natural.
Los factores naturales no pueden controlarse fcilmente y pueden tener un
impacto significativo sobre la calidad de una fuente de agua. Los factores que se
deben considerar son los siguientes: el clima, las caractersticas de la cuenca, la
geologa, el crecimiento microbiolgico y de los nutrientes, los incendios, la
intrusin salina y la estratificacin trmica.
Efectos de la contaminacin del agua.
El agua que nos proporciona, en sus distintas formas, la naturaleza, no rene los
requisitos para ser consumida de forma directa por el ser humano, debido a la
contaminacin que contiene. Para lograr la calidad satisfactoria en el agua, y que
sta sea potable, se realizan destilaciones u otros procesos de purificacin.
El agua puede contaminarse de diferentes formas, aunque la ms comn en la
actualidad es mediante descarga de agua servida o cloacas de reas urbanas en
ros y arroyos.
Otros focos de contaminacin de las aguas son los desechos orgnicos
provenientes de mataderos de ganado o de aves. El procesamiento de frutas y
vegetales requiere grandes cantidades de agua para el lavado, el pelado y
blanqueado, lo que produce gran cantidad de agua servida con alto contenido
orgnico.
Estas concentraciones de materia orgnica originan un alto porcentaje de fosfatos
en el agua de los ros o arroyos en que se descargan. Estos fosfatos ocasionan un
rpido crecimiento en la poblacin de algas. Las algas utilizan el oxgeno en gran
cantidad, lo que hace que disminuya en el agua la concentracin necesaria de
ste para permitir la respiracin de los animales acuticos, causando su muerte.
Clima
El efecto principal causado por efectos climticos que afecta a la calidad del agua
es la precipitacin. Los climas hmedos o con perodos de precipitacin de
rgimen considerable pueden dar lugar a velocidades de escorrenta elevadas o
favorecer condiciones de inundacin que pueden causar la resuspensin de los
sedimentos, incrementando los niveles de turbiedad, color, metales u otro tipo de
contaminantes. En condiciones de sequa prolongada, los niveles bajos de drenaje
pueden generar estancamiento, incrementando en consecuencia la posibilidad de
actividad microbiolgica y crecimiento de algas. Del mismo modo, se incrementa el
impacto de descargas de fuentes puntuales por la reduccin en el efecto de
dilucin y en la capacidad asimilativa del cuerpo de agua.
La temperatura tambin es un factor climtico importante que afecta la velocidad
de la actividad biolgica, la concentracin de oxgeno y los coeficientes de
transferencia de masa.
Crecimiento microbiolgico y de los nutrientes
El estado de un cuerpo de agua depende de los niveles de nutrientes y actividad
microbiolgica. El ciclo de vida natural de un cuerpo de agua involucra tres
estados conocidos como niveles trficos: oligotrfico (concentracin de nutrientes
y actividad microbiolgica bajas), mesotrfico (concentracin de nutrientes y
actividad microbiolgica moderadas) y eutrfico (concentracin de nutrientes y
actividad microbiolgica altas).
En la mayora de lagos, ros y corrientes de agua, la produccin de plantas est
principalmente regulada por la disponibilidad de fsforo. Se verifica que los lagos
que presentan un contenido de fsforo elevado sufren un gran crecimiento de
algas generando turbiedad en el agua y producindose acumulaciones de algas
sobre sus costas. De igual forma, a largo plazo tambin se favorece el crecimiento
de vegetacin con races. Por estos motivos el estado trfico de los lagos y cursos
de agua generalmente se expresa en funcin de su concentracin de fsforo. Sin
embargo, en algunos casos particulares, como por ejemplo cuerpos de agua que
se encuentran muy eutrofizados, los niveles de fsforo pueden ser tan altos que el
suministro de nitrgeno puede llegar a ser el limitante de la produccin vegetal.
Incendios
Aunque los incendios forestales pueden ocurrir como resultado de la actividad
humana, el fuego se considera como un factor natural puesto que este tipo de
desastres suele producirse por la combinacin de sequa y luz.
La destruccin de bosques puede producir efectos adversos sobre la calidad del
agua, ya que al eliminarse su funcin de filtro natural, aumenta la velocidad de
drenaje superficial, incrementndose la probabilidad de erosin. Por otra parte las
cenizas pueden lixiviar nitratos, mientras que la madera carbonizada contribuye a
incrementar el contenido de fenol que al combinarse con el cloro produce
problemas de olor y sabor..
Fuentes de contaminacin antrpica
Las fuentes de contaminacin antrpica que afectan a la calidad del agua suelen
categorizarse en dos tipos: puntuales y no puntuales.
Fuentes de contaminacin puntuales: son aquellas caracterizadas por descargas
nicas o discretas, en las que los contaminantes se vuelcan desde una nica rea
geogrfica aislada o confinada. Entre estas se pueden mencionar: descargas de
efluentes domsticos, descargas de efluentes industriales, operaciones con
residuos peligrosos, drenaje en minas, derrames y descargas accidentales.
Fuentes de contaminacin no puntuales: involucran fuentes de contaminacin
difusas y comprenden actividades que abarcan grandes reas, pudiendo causar la
contaminacin general del agua subterrnea. Se pueden clasificar segn la
procedencia: agricultura y ganadera, drenaje urbano, explotacin del suelo,
rellenos sanitarios, deposicin atmosfrica y actividades recreativas. Son ms
difciles de controlar que las fuentes puntuales.
A continuacin se mencionan algunas caractersticas de aguas residuales de las
distintas actividades humanas.
Origen domstico
Las aguas domsticas son las que provienen de ncleos urbanos. Contienen
sustancias procedentes de la actividad humana (alimentos, deyecciones, basuras,
productos de limpieza, jabones, etc.). La contaminacin de un agua usada urbana
se estima en funcin de su caudal, de su concentracin en materias en
suspensin y de su demanda biolgica. Se admite que un habitante de una
comunidad concreta, en un pas o regin determinados, y segn las condiciones
de abastecimiento de agua, nivel de vida y sistemas de alcantarillado disponible,
vierte una cantidad media de contaminacin fija, bien determinada, base del
equivalente-habitante. En general, se ha fijado un valor de 60 mg/da de DBO y 70
mg/da de slidos en suspensin por habitante-equivalente. La dotacin de agua
se sita en torno a los 100-300 l/Hb/da. En las grandes ciudades se incrementa
por su uso en jardines y limpieza pblica diaria. El caudal de aguas residuales
domsticas presenta una variacin diaria de tipo sinusoidal. El mximo se
presenta al medioda, los valores medios a las 9 de la maana y a la 7 de la tarde
y el valor mnimo hacia las 6 de la maana. Fsicamente presentan color gris y
diversas materias flotantes. Qumicamente contienen gran cantidad de materia
orgnica. Biolgicamente contienen gran cantidad de microorganismos, algunos
de los cuales pueden transmitir enfermedades. Una de las caractersticas
principales de un agua residual urbana es su biodegradabilidad, es decir, la
posibilidad de depuracin mediante tratamientos biolgicos, siempre que pueda
darse una alimentacin equilibrada de las bacterias en nitrgeno y fsforo. Es
conveniente que las aguas residuales lleguen a la estacin de tratamiento en un
estado suficientemente fresco, ya que un agua nauseabunda es txica para el
tratamiento, por lo que, si se quisiera conseguir una buena depuracin, habra de
someterse a una preaereacin o a una precoloracin antes de la decantacin.
Origen agrcola ganadero
Son el resultado del riego y de otras labores como las actividades de limpieza
ganadera, que pueden aportar al agua grandes cantidades de estircol y orines,
es decir, mucha materia orgnica, nutrientes y microorganismos. Quiz uno de los
mayores problemas que origina la agricultura sea la contaminacin difusa, siendo
la ms importante la provocada por nitratos. Se tratan de actividades extendidas
en grandes reas, por lo que resulta prcticamente imposible su depuracin. Se
deben tomar las medidas precisas para atajar y reducir en la medida de lo posible
la contaminacin por nitratos, tanto en aguas subterrneas, porque su efecto es
acumulativo, como en las superficies en las que favorecen el proceso de
eutrofizacin.
Origen pluvial
Al llover, el agua arrastra toda la suciedad que encuentra a su paso,
presentndose ms turbia que la que se deriva del consumo domstico. En las
ciudades esta agua arrastra aceites, materia orgnica y diferentes contaminantes
de la atmsfera, en el campo arrastran pesticidas, abonos, etc. En la industria las
aguas pluviales arrastran las sustancias que se han cado sobre el terreno,
pudiendo presentar un gran problema si son sustancias txicas. Adems, si existe
acumulacin de residuos en zonas no preparadas para ello, los lixiviados de los
residuos sern arrastrados. Es conveniente tener una red de pluviales, aunque
segn la composicin que tenga, se decidir su unin al colector que desemboca
en la depuradora o se realizar una desviacin vertiendo directamente a las aguas
superficiales.
Origen industrial
Los procesos industriales generan una gran variedad de aguas residuales, que
pueden tener orgenes muy distintos, en funcin de los usos ms frecuentes a los
que se destine:
Produccin de energa por vaporizacin, en centrales clsicas o nucleares.
Transporte de caloras para condensacin de vapor, refrigeracin de fluidos de
aparatos.
Transporte de materias primas o de desechos como en la industria conservera,
carbn en los lavaderos, fibras en papeleras, etc.
Fabricacin de productos en papeleras, industrias textiles y alimentaras.
Transporte de iones en galvanoplastia.
Aclarado de piezas o lavado de productos en tratamientos de superficies,
semiconductores, industrias agrcolas, etc.
Lavado de gases utilizado en la industria metalrgica y en las industrias qumicas.
Preparacin de baos en electroforesis, aceites solubles, etc.
Por lo tanto, los tipos de aguas residuales obtenidas sern las utilizadas como
medio de transporte de sustancias y calor en lavado y enjuague, en las
transformaciones qumicas, como disolvente y subproducto de procesos fsicos de
filtracin o destilacin, etc.
Con independencia del posible contenido de sustancias similares a los vertidos de
origen domstico, pueden aparecer elementos propios de cada actividad industrial,
entre los que cabe citar: txicos, iones metlicos, productos qumicos,
hidrocarburos, detergentes, pesticidas, etc.
Los residuos orgnicos de algunas industrias, por ejemplo las de pasta de papel,
pueden ser iguales o ms importantes que los de una comunidad media de
habitantes.
Los contaminantes pueden encontrarse en forma disuelta o en suspensin, y ser
orgnicos e inorgnicos por su naturaleza qumica.
Tipos de contaminantes del agua
Los contaminantes del agua se pueden clasificar de diferentes maneras. Una
posibilidad bastante usada es agruparlos en los siguientes ocho grupos:
Microorganismos patgenos: son los diferentes tipos de microorganismos
(bacterias, virus, protozoos y otros organismos microscpicos) que transmiten
enfermedades como el clera, tifus, gastroenteritis diversas, hepatitis, etc. En los
pases en vas de desarrollo las enfermedades producidas por estos patgenos
son uno de los motivos ms importantes de muerte prematura, sobre todo de
nios. Normalmente estos microbios llegan al agua en las heces y otros restos
orgnicos que producen las personas infectadas. Por esto, un buen ndice para
medir la salubridad de las aguas, en lo que se refiere a estos microorganismos, es
el nmero de bacterias coliformes presentes en el agua. La OMS (Organizacin
Mundial de la Salud) recomienda que en el agua para beber haya 0 colonias de
coliformes por 100 ml de agua.
Desechos orgnicos: son el conjunto de residuos orgnicos producidos por los
seres humanos, ganado, etc. Incluyen heces y otros materiales que pueden ser
descompuestos por bacterias aerbicas, es decir en procesos con consumo de
oxgeno. Cuando este tipo de desechos se encuentran en exceso, la proliferacin
de bacterias agota el oxgeno, y ya no pueden vivir en esta agua peces y otros
seres vivos que necesitan oxgeno. Buenos ndices para medir la contaminacin
por desechos orgnicos son la cantidad de oxgeno disuelto, OD, en agua, o la
DBO (Demanda biolgica de oxgeno).
Sustancias qumicas inorgnicas: en este grupo estn incluidos cidos, sales y
metales txicos como el mercurio y el plomo. Si estn en cantidades altas pueden
causar graves daos a los seres vivos, disminuir los rendimientos agrcolas y
corroer los equipos que se usan para trabajar con el agua. en