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Biblioteca
Hilbert,
Contando el Espacio
Junio 2004, pp. 123-127 y Laplace

El reto de Hilbert:
Los 23 problemas que desafiaron a la matemtica.
Jeremy J. Gray
Editorial Crtica
Barcelona 2003
ISBN 84-8432-465-6
320 pginas

E n el prembulo de su conferencia en el Congreso pendientes sino que estaba profundamente convencido de


Internacional de Matemticas de 1900 en Paris, Hilbert escri- que el suministro de problemas en las matemticas es inago-
ba lo siguiente: table pues en cuanto se resuelve un problema inmediatamen-
Un viejo matemtico francs deca: No puede considerar- te surgen nuevas preguntas que responder.
se completa una teora matemtica hasta que no se haya
hecho tan clara que se pueda explicar al primer hombre Para juzgar el contenido del interesantsimo libro de Gray, que
que encontremos por la calle. Esta claridad y facilidad de nos presenta la coleccin Drakontos dirigida Jos Manuel
comprensin en la que aqu se insiste para una teora mate- Snchez Ron, es importante tener en cuenta que en su confe-
mtica, yo la pedira an ms para un problema matemti-
rencia, Hilbert era plenamente consciente de que la impor-
co si quiere ser perfecto; pues lo que es claro y fcilmente
comprensible nos atrae, y lo complicado nos repele. tancia de un problema es muy dif cil de juzgar a priori, y que
slo gracias a su repercusin en los desarrollos posteriores de
Ms an, un problema matemtico debera ser dif cil para las matemticas sera posible valorar su calado. Precisamente
que nos atraiga, aunque no completamente inaccesible, no ste es el principal propsito que persigue el autor a lo largo
sea que frustre nuestros esfuerzos. Debera ser para nos-
de El reto de Hilbert, pero no el nico. En efecto, tambin
otros una seal indicadora en los tortuosos senderos hacia
las verdades ocultas, que finalmente nos recompensan con muestra a lo largo de sus pginas cmo se desarroll la carre-
el placer de una solucin satisfactoria. (p. 264) ra cientfica de Hilbert y de muchos de los que intentaron
resolver a lo largo del siglo XX, tanto si lo consiguieron como
si no, los 23 problemas.
Parece que en vez del paladn de la matemtica axiomtica
nos est hablando un apasionado defensor de la resolucin de
problemas. Para Hilbert estaba claro el papel que juegan los
problemas tanto en el desarrollo de las matemticas como en
la tarea de los investigadores. La abundancia de buenos pro-
blemas es sntoma de vitalidad y Hilbert no slo muestra que
haba en ese momento una amplia panoplia de problemas Julio Sancho

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En la primera parte del libro se describe la etapa de formacin Hilbert y sus alumnos (por ejemplo en los Mtodos de la
y los primeros aos de la carrera cientfica de Hilbert, as Fsica Matemtica de Courant y Hilbert), resultaban de una
como el teln de fondo matemtico sobre el que escribe su gran ayuda. Esto hizo que aumentase su prestigio entre ellos,
conferencia de 1900. Todo este panorama, tanto de intereses aunque en aquellos momentos todava careciesen de una
personales como del colectivo de los investigadores, explica la comprensin de los fundamentos que permitiese el intento de
relevancia que tenan los problemas escogidos y el estado de axiomatizar la f sica que peda Hilbert en su 6 Problema. En
las matemticas a principios del siglo. los mismos aos en que empez el desarrollo de la Mecnica
Cuntica el inters y las energas de Hilbert se fueron concen-
trando sobre los problemas de Fundamentos de las Mate-
mticas. Su 2 Problema ya propona asentar la aritmtica
sobre unas bases axiomticas indiscutibles pero en los aos
veinte sus pretensiones se haban hecho mucho ms exigentes
y crea que haba que dar respuesta adecuada a diversos pro-
blemas epistemolgicos: la resolubilidad de cualquier cues-
tin matemtica, la verificabilidad de los resultados matem-
ticos, la existencia de criterios para juzgar la simplicidad de
las demostraciones, la relacin entre formalismo y contenido
y el problema de la posibilidad de decisin de las cuestiones
matemticas en un nmero finito de pasos. En definitiva todo
un programa de fundamentacin para las matemticas. En
este contexto estall la crisis del intuicionismo de Brower y se
produjo la gran expansin de la lgica gracias a los resultados
de Gdel, aspectos que son tratados con cierto detalle en esta
tercera parte del libro en el que adems se analizan los pro-
blemas de Hilbert que fueron atacados con xito entre las dos
grandes guerras.

Hilbert (hacia 1900)

En la primera parte del libro se


Aunque su conferencia parece que no fue recibida con un describe la etapa de formacin
gran entusiasmo por los asistentes al congreso, pronto se hizo y los primeros aos de la
evidente que los Problemas de Hilbert resultaban muy atrac- carrera cientfica de Hilbert,
tivos para la comunidad de investigadores. Las razones para as como el teln de fondo
ello son variadas y Gray muestra que no slo dependen de la
matemtico sobre el que
bondad de los propios problemas sino tambin de otros fac-
escribe su conferencia de 1900.
tores como son, por ejemplo, el prestigio cientfico del propio
Hilbert y del Instituto Matemtico de Gttingen en el que
desarrollaba su labor, su accesibilidad personal o su habilidad
para rodearse de estudiantes capaces a los que imbuy en sus El final de la Segunda Guerra Mundial, el inicio de la guerra
ideas y a los que sugera lneas de trabajo. Como consecuen- fra, de la carrera espacial, fue un buen momento para la
cia de todos estos factores y de la opinin general que se fue matemtica aplicada gracias a los contactos con el ejrcito y la
desarrollando sobre los Problemas, inmediatamente se empe- industria. Poco a poco se fue entrando en una poca de auste-
zaron a producir avances en bastantes de ellos. Todo este ridad, reforzada por una toma de posicin poltica de muchos
panorama es el que se muestra en la segunda parte del libro de los profesionales a los que repugnaba la colaboracin con
que corresponde al periodo que va de 1900 al final de la I Gran los militares. As, en la segunda mitad del siglo XX la lucha
Guerra Mundial. por la hegemona en las matemticas se fue decantando hacia
el campo de las matemticas puras, aunque en los ltimos
En el periodo entreguerras dos acontecimientos decisivos aos del siglo el signo ha ido cambiando poco a poco. Como
marcarn el progreso de las matemticas: la aparicin de la Hilbert en su conferencia, los matemticos eran conscientes
nueva Mecnica Cuntica y la Crisis de los Fundamentos. En de la inspiracin que proporciona el mundo de los fenmenos
unos pocos aos de la dcada de los veinte los jvenes f sicos externos en la proposicin de los problemas a las matemti-
de Gttingen empezaron a desarrollar una nueva visin de los cas, pero estaban mucho ms de acuerdo con la otra postura
procesos f sicos para la que las matemticas elaboradas por que tambin haba defendido:

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la mente humana, animada por los xitos de sus soluciones, momento en que empiezan las dudas, que se hace preciso vol-
se hace consciente de su independencia. Por medio de combi- ver atrs, que echo en falta ms detalles, en definitiva, que no
nacin lgica, generalizacin, especializacin, separando y hallo esa iluminacin que me permita dar un paso importan-
recogiendo ideas de manera afortunada a menudo sin in- te en la comprensin del tema. Con este libro me ha pasado lo
fluencia apreciable del exterior desarrolla nuevos y fructfe- mismo, probablemente debido a limitaciones mas que, al fin
ros problemas por s misma, y entonces es ella misma la que y al cabo, hace tiempo que dej de dedicarme a estudiar mate-
aparece como interrogador real. (p. 266) mticas y que nunca he sabido demasiado de alguna de sus
ramas.

Para leer El reto de Hilbert hace falta saber matemticas, y no


Para leer El reto de Hilbert
pocas, pero ese no es un demrito del libro: no en balde el
hace falta saber matemticas, autor habla de gran parte de las matemticas ms avanzadas
y no pocas, pero ese no es un que se han hecho en los ltimos tiempos. No es la obra defi-
demrito del libro: no en balde nitiva sobre el tema, aunque otros autores tendrn que esfor-
el autor habla de gran parte de zarse mucho para mejorarla. Pero es preciso que ese esfuerzo
las matemticas ms se siga haciendo para que los conocimientos que se van adqui-
avanzadas que se han hecho en riendo con las matemticas se sientan como propios por toda
los ltimos tiempos. la humanidad; para que la gente vea que el esfuerzo humano
y econmico que exige el desarrollo de las matemticas no es
slo un lujo que se les permite a unos pocos; para que siga
habiendo jvenes estudiantes a los que les seduzca incorpo-
Bourbaki, que se reclama hilbertiano, es la figura paradigmti- rarse al esfuerzo de resolver nuevos problemas y para que los
ca de esta poca al asumir que el mtodo formalista y axiom- que nos atrae el desaf o matemtico podamos acercarnos a la
tico no slo es muy productivo en matemticas sino que ade- comprensin de los ltimos logros alcanzados.
ms trae claridad al conocimiento matemtico. En la cuarta
parte del libro Gray dedica un amplio espacio a reflexionar
sobre la manera de ver las matemticas de Bourbaki, en el que Un problema matemtico
matiza algunas de las ideas preconcebidas que circulan al res- debera ser dif cil para
pecto. Por ejemplo, cuando destaca que Bourbaki prefiere los que nos atraiga, aunque
argumentos que explican a los que se limitan a demostrar, es no completamente
decir resalta la importancia que tiene el proceso de descubri- inaccesible, no sea que
miento y la forma en que los nuevos resultados encajan y dan
frustre nuestros esfuerzos.
sentido a los conocimientos anteriores y es ah donde encaja la
formulacin axiomtica como facilitadora de todo ese proceso.

Finaliza este cuarto apartado con un repaso a los ltimos Para terminar creo que debo comentar un par de aspectos del
logros en la resolucin de los Problemas de Hilbert, antes de libro que no me han gustado. Me refiero a la traduccin o mas
terminar el libro con la traduccin integra de la conferencia bien al castellano empleado por el traductor que a mi enten-
de Hilbert en Paris. Casi slo por este ltimo habra que des- der esta lleno de errores que, volviendo a la cita inicial, oscu-
tacar esta publicacin ya que pone a disposicin del pblico recen el texto y por tanto dificultan la comprensin de su con-
de habla hispana en general y ms particularmente, a los inte- tenido que, de por s, ya es bastante dif cil. Por otra parte, el
resados en las matemticas que no dominamos el ingls (y autor incluye unos cuadros explicativos de alguno de los
mucho menos el alemn) un texto bsico para entender el temas matemticos de los que trata en el tema principal que
desarrollo de las matemticas en el ltimo siglo. creo que no han sido tratados adecuadamente por el editor.
En la composicin del libro se ha optado por evitar que dichos
El texto de Hilbert que he citado al inicio de esta resea gira- cuadros queden partidos entre dos pginas y ello les ha lleva-
ba en torno a la idea de la claridad. Claro que Hilbert se esta- do, en ms de una ocasin, a que los aspectos a los que se
ba dirigiendo a un pblico formado matemticamente y para refiere alguno de los cuadros se traten muy alejados de la pgi-
l la conferencia, sin duda, tuvo que resultar difana. Creo, sin na en las que se citan. Esto, dificulta la lectura y hace que el
embargo, que el objetivo marcado de que puedan ser explica- valor aclaratorio de los cuadros quede limitado. Son dos
das a gente corriente est lejos de ser alcanzado. Cada vez que aspectos crticos con los que no deseo desmerecer la obra que
leo un libro de divulgacin matemtica acabo con las mismas en cualquier caso es digna de atencin por todo el que desee
sensaciones: inicialmente el esfuerzo del autor por hacerse ver la influencia de este pequeo texto en el desarrollo de las
entender lo consigue conmigo, pero luego siempre hay un matemticas en el pasado siglo.

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LAPLACE. EL MATEMTICO DE LOS CIELOS.


Javier Bergasa
Nivola
Madrid, 2003
ISBN 84-95599-63-5
222 pginas

S egn se encargaba de sealar Borges, a todas las personas Inglaterra de Enrique VIII fue dos veces papista y otras dos pro-
les toca vivir tiempos dif ciles. Pero remedando a otro escritor, testante y ante las acusaciones de oportunismo replic: No es as
Orwell, que estuvo por estas tierras y de quien este ao se en absoluto, puesto que si bien cambi de religin, estoy seguro de
cumple el centenario, a algunos les tocan tiempos ms dif ci- haber permanecido fiel a mi principio de qu es vivir y morir
les que a otros. Y entre los ltimos estn todos los que tuvie- como vicario de Bray.
ron que navegar por los procelosos aos que transcurren entre
la Revolucin Francesa y la vuelta de los Borbones, que inclu- Laplace no slo se ocup de mantener la aguja de marear
ye el imperio napolenico, con sus verdades oficiales cambian- marcando buen rumbo, sino que no dej de hacer ciencia
tes y sus ncleos de poder poco permanentes e inestables. Un punta, sobre todo en astronoma, pero tambin en el desarro-
tiempo que cambi hasta la base de la unidad de medida (con llo de la probabilidad. Y, a la vez, por si todo eso fuera poco,
la definicin de metro) y la forma de medirlo (con el ef mero una gran labor como pedagogo y como divulgador de alto
calendario republicano), labores ambas en las que estuvo invo- nivel, formando un grupo de presin con otros cientficos de
lucrado el personaje objeto del libro que comentamos. otras reas, como Berthollet o Gay Lussac, lo que da idea de
la capacidad intelectual del personaje.
Porque toda la modernidad tiene un importante punto de infle-
xin en 1789, y lo mismo pasa con la ciencia en general y la mate- Javier Bergasa nos desgrana la vida y la obra de Laplace con
mtica en particular. De forma que no es casual que varios de los una pluma gil, que da lugar a un recorrido ameno y docu-
libros de la coleccin que acoge el de Javier Bergasa estn dedi- mentado por los acontecimientos sociales, polticos y cientfi-
cados a personajes relacionados con esa poca (como Legendre, cos de la poca. Y adems, consecuencia de su dominio del
Monge, Lagrange, y, en parte, Galois), ya que en ese tiempo se tema, nos presenta de forma rigurosa y comprensible lo fun-
dieron cita en Francia una constelacin de sabios que se vieron damental de su obra matemtica. Salva de forma brillante el
implicados no slo en las ya por s difciles gestiones de supervi- dif cil compromiso entre la divulgacin novelesca y la puesta
vencia y ascenso en el mundo cientfico, sino adems en las ines- al alcance del lector de unos resultados matemticos compli-
tables relaciones sociales, teniendo que conseguir la adscripcin cados, permitiendo una lectura placentera y provechosa para
al bando vencedor en cada momento (o al menos no del perde- quien no quiera verse enredado en complejos razonamientos
dor), imprescindible en periodos de guillotina fcil. Y as sucedi cientficos, en paralelo con una excelente vulgarizacin de los
que alguno de los importantes se perdi en el camino, como logros de Laplace para los que estn ms interesados en ellos.
Condorcet, que se suicid antes de pasar por la mquina.
Es un destacado eslabn ms en la excelente trayectoria de la
Lo cierto es que Laplace (1749-1827) fue logrando sobrevivir sin coleccin La matemtica en sus personajes de la editorial
pasar inadvertido, puesto que si ya tena una posicin antes de Nivola que ha venido a llenar una laguna en la literatura cien-
1789, lleg a ministro de Interior y fue senador con Napolen y tfica de nuestro pas.
el Borbn restaurado le nombr marqus. No cabe duda que es
todo un alarde de adaptacin o de camaleonismo, lo que hace
que, como se recoge en el libro, su actitud se asociara a la del
vicario de Bray, que en los tiempos de cambios de religin en la Fernando Corbaln

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CONTANDO EL ESPACIO
Capi Corrales
Ediciones despacio.mobcoop ediciones.
Madrid, 2000
ISBN 84-607-1524-8
144 pginas

P ara quienes gustan de las matemticas (se supone que publicacin, pero en cuyo transcurso no ha encontrado aco-
todos los lectores de SUMA) y del arte (tambin una cantidad modo en estas pginas.... quiero creer que porque no ha lle-
apreciable de los mismos) este libro ofrece un recorrido para- gado a los encargados de esta seccin, porque lo cierto es que
lelo de ambos aspectos de la actividad humana desde el siglo es uno de los libros ms sugerentes que han cado en mis
XVI hasta nuestros das. manos en mucho tiempo. Y que puestos a buscar alguna pega
(achacndolo de nuevo a los insondables designios del mer-
Recorrido que es profundo en ambos mbitos (en el sentido cado) solo habra que sealar que se mereca una edicin ms
de que proporciona reflexiones y puntos de vista no habitua- lujosa, con un tamao un poco mayor que permitiera ilustra-
les: esos en los que se logra, como deca Koestler, que 2 y 2 ciones de gran formato y con fotos en color para disfrutar
sean 5, como plasmacin sinttica de la creatividad), pero a la tambin con la vista las virtudes de las ilustraciones. A qu
vez, puesto que no son contradictorios, gil, dinmico y de espera alguna editorial (y perfectamente puede ser una insti-
lectura apasionante. Yo lo encontr por azar en una librera de tucional) a hacer una edicin como se merece?
Madrid y esa misma noche casi lo termin en un viaje en
autobs, a pesar de unas condiciones poco favorables (deriva- Quizs sera conveniente dar ahora siquiera unas lneas gene-
das sobre todo de una iluminacin francamente deficiente). rales del contenido del libro, tanto en el apartado pictrico
como matemtico. Pero aparte de que exigira muchas preci-
Pero es que el recorrido intelectual superpuesto al desplaza- siones y a pesar de todo seguira siendo demasiado poco
miento f sico era de primer orden, porque me llevaba por el explcito, considero que siempre es bueno, y ms es estos
territorio de Velzquez, Goya, Kandisnsky, los expresionistas, tiempos de marketing, mantener un poco de misterio sobre
Mondrian, los cubista y Picasso en particular, en paralelo a los contenidos, que exciten el deseo de conocerlo. Yo desde
Riemann o Poincar, Cantor, Dedekind o Hausdorff. Lo que luego, y a pesar como digo de que su presentacin es mejora-
implica que se aborden movimientos pictricos complejos y ble, no tengo ningn reparo en remedar un famoso anuncio
desarrollos matemticos no obvios, que terminan en una de hace unos aos: Bsquelo y encuntrelo, seguro que lo
entendible explicacin de la demostracin de Wiles del lti- disfrutar! Si como deca Gropius, el arquitecto de la
mo teorema de Fermat, la mejor de las varias que yo he visto Bauhaus, el ser humano viene al mundo con dos ojos, pero slo
a nivel divulgativo. tras paciente enseanza aprende a ver, despus de transitar
por este libro todo se ve de otra manera.
Por esos misterios de la edicin y la distribucin en nuestro
pas (uno de los que ms libros editan en el mundo, sin nin-
guna correlacin con el nmero de lectores y de obras vendi-
das) el libro que reseamos no es fcil de encontrar en las
libreras. Y en ese sentido se explica que esta resea dedicada
a libros recientes aparezca casi cuatro aos despus de su Fernando Corbaln

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