Está en la página 1de 8

Cap 07 Sustentabilidad 22/06/06 11:43 AM Page 189

Captulo 7
La economa ecolgica
Guillermo Foladori

Introduccin

L A ECONOMA ecolgica es una corriente del pensamiento econmico con im-


portante influencia terica en nuestros das.1 La principal caracterstica es
su carcter transdisciplinario, derivado de la necesidad de estudiar la rela-
cin entre los ecosistemas naturales y el sistema econmico, lo que demanda
la participacin no slo de economistas, sino tambin de cientistas natura-
les y otras disciplinas. De manera que, a diferencia de la teora econmica
neoclsica-keynesiana, o su expresin en lo que se conoce como economa
ambiental, que parte de su propio instrumental econmico para analizar los
problemas ambientales de origen antrpico, la teora econmica-ecolgica
pretende abrirse para incorporar otras disciplinas, lo que correspondera
ms fielmente con el carcter multidisciplinar que la problemtica ambien-
tal exige.
La teora de la economa ecolgica se consolida durante los aos setenta y
ochenta del siglo XX, y como respuesta a dos problemas.2 Por un lado, preten-
de ser una respuesta terica a un problema real: el de la crisis ambiental que
desde los aos sesenta comienza a ser entendida como grave, y en gran parte
resultado de las actividades humanas. Por otro, procura construir un marco te-
rico ms amplio que el que la economa neoclsica-ambiental hegemnica tie-
ne. En este ltimo sentido, la economa ecolgica se construye como crtica a
la economa neoclsica-keynesiana ambiental.
Como en la historia de cualquier ciencia, tambin la economa ecolgica
tiene importantes antecedentes que, segn su recopilador, Joan Martnez Alier
(1991), se remontan a la segunda mitad del siglo XIX, cuando se plantea, por
algunos autores, la necesidad de incorporar las leyes de la termodinmica al

1
Existe una Sociedad Internacional de Economa Ecolgica, y una revista mensual (Ecological Econo-
mics) que se publica desde 1989.
2
El libro de Georgescu-Roegen, The entropy law and the economic process (1971), puede ser considera-
do el mojn del pensamiento econmico-ecolgico contemporneo.
189
Cap 07 Sustentabilidad 22/06/06 11:43 AM Page 190

190 GUILLERMO FOLADORI

anlisis del proceso econmico.3 Desde otra perspectiva, la economa ecolgi-


ca tiene como antecedente terico a la fisiocracia (Naredo, 1987) que es una es-
cuela de pensamiento econmico surgida en Francia en torno del siglo XVIII
en realidad la primera escuela de pensamiento econmico. La fisiocracia ar-
gumentaba que el nico trabajo productivo era el derivado de la actividad agrco-
la, porque sumaba el trabajo humano al proceso natural de reproduccin y cre-
cimiento, con lo cual se poda, con una semilla obtener cientos de otras y muchas
plantas, para decirlo en forma metafrica. Con ello, la naturaleza pasaba a ser
una fuente de valor junto con el trabajo humano. El hecho de que la natura-
leza tiene valor per se es uno de los fundamentos actuales de la economa eco-
lgica.

La crtica a la economa neoclsica-keynesiana ambiental

La economa ecolgica construye su teora criticando a la teora econmica neo-


clsica-keynesiana. Dos son las crticas de carcter general y ms profundas. La
primera va dirigida al concepto de economa como un sistema cerrado. Efectiva-
mente, para la economa neoclsica-keynesiana, la actividad econmica constitu-
ye un sistema cerrado en s mismo, tal cual el diagrama que sigue lo ilustra:

Bienes y servicios

Empresas Familias

Capital, tierra,
trabajo

Como puede verse en esta representacin neoclsica del ciclo econmico,


las empresas producen bienes y servicios, que son comprados por las familias
que, a su vez, ofrecen en el mercado capital, tierra y/o trabajo que es compra-
do por las empresas y, as, sucesivamente. El sistema es cerrado, lo cual signifi-
ca que no se consideran entradas ni salidas del sistema. Cualquiera que preste
atencin podr notar que no es posible un proceso econmico sin la incorpo-
racin de materiales originados en la naturaleza y que estaran por fuera de ese
3
En particular la segunda ley de la termodinmica o ley de la entropa que dice que la energa tiende
a disiparse y nunca puede ser reutilizada por el ser humano sin algn desperdicio. Un autor clave en esta
historia de la economa ecolgica es Podolinsky.
Cap 07 Sustentabilidad 22/06/06 11:43 AM Page 191

LA ECONOMA ECOLGICA 191

diagrama, ni tampoco un proceso econmico que no genere desechos. Claro


est que la lgica de la economa neoclsica-keynesiana tiene su fundamento,
ya que esos materiales de la naturaleza, o la energa solar, o los desperdicios,
no tienen precio en el mercado y por eso son considerados por fuera del siste-
ma econmico.
La economa ecolgica propone un diseo diferente, como el siguiente:

Materia prima
Residuos
materiales

Bienes y servicios

Empresas Familias

Capital, tierra,
trabajo

Energa til Calor disipado

Este esquema considera al sistema econmico como abierto, ya que recibe


de fuera tanto energa solar y formas derivadas, como materiales, y al mismo
tiempo disipa calor y lanza desperdicios al medio ambiente. Con este comple-
mento la economa ecolgica estara contemplando precisamente las principales
causas humanas de la crisis ambiental, esto es, la depredacin de la naturaleza
a travs de la utilizacin de recursos naturales a un ritmo no recuperable, o la
degradacin de la naturaleza, lanzando al medio contaminantes a un ritmo in-
capaz de ser reciclado por los ecosistemas. Pero, queda pendiente el problema
de cmo incorporar al anlisis econmico elementos sin precio.
La segunda crtica que la economa ecolgica realiza a la economa neocl-
sica-keynesiana ambiental va contra el supuesto implcito de que materia y pre-
cio son convertibles. El principio que gua esta convertibilidad es simple. La
mayora de las mercancas producidas tiene un precio en el mercado. De ma-
nera que existe una equivalencia de valor entre el producto material y el pre-
cio. Eso supone que con dicha mercanca se puede obtener, vendindola, el
equivalente dinerario. Y, tambin, que con ese equivalente dinerario se puede
obtener la mercanca, comprndola en el mercado. De all, la convertibilidad
materia-precio. Esto ocurre efectivamente as en la mayora de los casos. Sin
Cap 07 Sustentabilidad 22/06/06 11:43 AM Page 192

192 GUILLERMO FOLADORI

embargo, no en todos. Por ejemplo, si vendemos un mineral no renovable, como


el petrleo o el hierro, o el carbn mineral, obtenemos su equivalente en dine-
ro. Pero con ese equivalente dinerario podremos obtener nuevamente el mine-
ral si es que an hay. Como se trata de recursos naturales no renovables, en el
caso de que se agote, no habr manera de transformar el precio en materia por
ms que tericamente sean equivalentes. Esto no sucede con las mercancas re-
novables, como la mayora de las que compramos en el mercado, que se pro-
ducen y reproducen prcticamente sin lmite, ya que su materia est compues-
ta por productos naturales renovables. La economa neoclsica-keynesiana
contabiliza como ingresos la venta, por ejemplo, de los minerales no renova-
bles. As, todos los pases registran en su producto interno bruto como ingre-
sos positivos la venta de estos recursos. Paradjicamente, un pas puede estar
extinguiendo sus reservas de oro, plata, petrleo, etctera, y estar manifestan-
do signos positivos en su contabilidad econmica. De igual forma, un pas
puede estar erosionando su suelo con prcticas agrcolas degradantes, y ma-
nifestar un xito econmico contable por la venta de los productos agrcolas.
Tambin un pas puede estar logrando resultados econmicos positivos al
mismo tiempo que est contaminando la atmsfera, los cursos de agua, etc-
tera. O sea, la contabilidad econmica neoclsica-keynesiana pierde de vista
que no todos los procesos econmicos pueden ser recomenzados a partir del
dinero: se precisa, adems, de una base material natural que no puede ser va-
lorada en precios.
Una tercera crtica a la economa neoclsica-keynesiana es una derivacin
de la anterior, y puede ser enunciada como la no correspondencia entre el ni-
vel de precio y el stock fsico de un producto. Para la economa neoclsica-
keynesiana, los precios son un resultado de la oferta y demanda de los produc-
tos. As, si los precios aumentan es porque la oferta es menor a la demanda, si
los precios disminuyen es porque la oferta es mayor a la demanda. As, el mer-
cado, a travs de los precios es un indicador de la cantidad de un determinado
tipo de mercanca. Aplicado a los recursos naturales funcionara en forma se-
mejante. Supongamos, por ejemplo, las existencias de un animal silvestre que
sea cazado en forma deportiva, como el ciervo. Si partimos de un momento
cualquiera, veremos que a medida que la caza se incrementa, los ejemplares de
ciervo disminuyen, con eso la propia caza se vuelve ms costosa, es necesario
de ms tiempo y mayores gastos en desplazamiento para obtener un ejemplar,
hasta que llegue un momento, si la caza es mayor al ciclo reproductivo del ani-
mal, que los ejemplares disminuyan a un nivel en que la caza resulta demasia-
do onerosa, y comienza a mermar. Consecuentemente, al disminuir la caza, los
animales logran reproducirse ms y otra vez recuperan los niveles de existen-
cias anteriores, con lo cual la caza otra vez se abarata y comienza nuevamente
Cap 07 Sustentabilidad 22/06/06 11:43 AM Page 193

LA ECONOMA ECOLGICA 193

el ciclo. La consecuencia es que, en el largo plazo, la relacin entre el animal


silvestre y el cazador se vuelve equilibrada.
Pero este razonamiento es cuestionado por la economa ecolgica. Desde
una perspectiva biolgica, el hecho de que la caza no extinga al animal no sig-
nifica que la cantidad de animales que sobrevivan en los momentos de mayor
caza contenga un pool gentico lo suficientemente variado como para hacer
frente a futuras enfermedades o crisis ambientales. De manera que el precio en
este caso el costo de la caza slo estara reflejando la existencia de los indivi-
duos, pero nunca su riqueza gentica intrnseca. Tambin se podra argumentar
que la disminucin de los ciervos est asociada al crecimiento o disminucin de
otros seres vivos que comparten el ecosistema y dependen, sea favorable o des-
favorablemente, de los ciervos, los que se veran afectados con resultados incier-
tos, aun cuando la especie ciervo no se extinga. Adems, y dentro del estricto
campo de la economa, se podra argumentar que el animal podra ser perfec-
tamente extinguido, a pesar del aumento paulatino de los costos de su caza, si
existe poder adquisitivo suficiente y demanda por su captura.

Las bases tericas de la economa ecolgica

El primer enunciado de la economa ecolgica se deriva de concebir a la eco-


noma como un proceso abierto dentro de un sistema mayor, el ecosistema Tierra.
Eso significa que la economa no debe ser analizada en s misma, sino en su in-
terrelacin con los ciclos biogeoqumicos. Si adoptamos esta perspectiva, los
ecosistemas no son slo una fuente de recursos para la actividad econmica,
sino que, adems, cumplen una amplia gama de funciones para el ser huma-
no como ser biolgico y para las actividades que la sociedad humana desem-
pea. Un apretado ejemplo de estas funciones ecosistmicas aparece en el
cuadro.
El cuadro muestra cuatro funciones, y no solamente una la productiva
como la economa neoclsica-keynesiana acostumbra a reconocer. Para la eco-
noma ecolgica es necesario que las actividades humanas tengan en cuenta sus
posibles efectos sobre todas esas funciones.
Un segundo enunciado tiene que ver con el carcter no renovable de va-
rios recursos naturales y funciones ecosistmicas. La economa ecolgica sostie-
ne que el ecosistema Tierra es cerrado en materiales, aunque abierto en ener-
ga solar. Esto significa que la economa no puede crecer ilimitadamente, como
la economa neoclsica-keynesiana lo propone. El crecimiento estar, tarde o
temprano, frenado por razones fsicas, antes que econmicas. En cada rama de
la actividad econmica, el ser humano se depara con materiales no renovables,
o con la capacidad de soporte de ciertos ciclos fsico-qumicos que no puede
Cap 07 Sustentabilidad 22/06/06 11:43 AM Page 194

194 GUILLERMO FOLADORI

FUNCIONES DE SUSTENTACIN DE LA VIDA


QUE CUMPLEN LOS ECOSISTEMAS

Funciones Funciones Funciones Funciones


regulatorias productivas de soporte de informacin

Proporcionar sustento Proporcionar recursos Proporcionar espacio Proporcionar beneficios


para actividades eco- bsicos, tales como: y base adecuada entre estticos, culturales y
nmicas y de bienestar Oxgeno, alimen- otros para: cientficos mediante:
humano mediante: tos, agua potable y Habitacin. Informacin esttica.
Proteccin contra nutricin. Agricultura, bos- Informacin espiritual
influencias csmi- Agua para indus- ques, pesca, acua- y religiosa.
cas perjudiciales. trias y residencias, cultura. Inspiracin cultural y
Regulacin clim- etctera. Industria. artstica.
tica. Ropas y tejidos. Proyectos de inge- Informaciones cient-
Proteccin de cuen- Materiales para edi- niera tales como ficas y educacionales.
cas y manantiales. ficaciones, construc- carreteras y represas. Informaciones poten-
Proteccin del sue- cin y manufacturas. Recreacin. ciales.
lo y prevencin de la Energa y combus- Conservacin de
erosin. tible. la naturaleza.
Almacenamiento Minerales.
y recicle de desper- Recursos medici-
dicios industriales y nales.
humanos. Recursos bioqumi-
Almacenamiento cos.
y recicle de materia Recursos genticos.
orgnica y nutrien- Recursos ornamen-
tes minerales. tales.
Mantenimiento
de la diversidad bio-
lgica y gentica.
Control biolgico.
Proporcionar un
hbitat para espe-
cies migratorias, cu-
na y alimentacin.

Fuente: Edward Barbier; Joanne Burgess, Carl Folke, 1994, Paradise Lost? The Ecological Economics of
Biodiversity, Londres, Earthscan, 45.
Cap 07 Sustentabilidad 22/06/06 11:43 AM Page 195

LA ECONOMA ECOLGICA 195

ignorar. De all la necesidad de polticas econmicas que orienten hacia la uti-


lizacin ms eficiente de los recursos, la sustitucin de recursos no renovables
por renovables, y la reduccin de los contaminantes que alteran los ciclos bio-
geoqumicos. Por el contrario, y partiendo del criterio de la convertibilidad en-
tre materia y precio, la economa neoclsica-keynesiana supone la posibilidad
de un crecimiento econmico ilimitado. Mientras para la crtica marxista a la
economa ortodoxa, el lmite al crecimiento estara dado por las contradiccio-
nes de clase, internas a la propia sociedad humana, la economa ecolgica des-
cubre una nueva barrera, ya no interna a la sociedad humana, sino externa: los
lmites fsicos naturales.

Comentarios finales

La mayora de las escuelas de pensamiento econmico reconocen, hoy en da, la


existencia de una crisis ambiental, aunque discrepen en el grado de profundidad
y en las medidas correctivas. La economa neoclsica-keynesiana ha recurrido
al concepto de externalidad y a medidas de poltica econmica para internali-
zar dichas externalidades. De esta manera pretende incorporar aquello que
est fuera del mercado al circuito mercantil. Por su parte, la economa ecolgica
ha recurrido a leyes de la fsica para mejor entender la forma de actuar sobre
la realidad. En uno y otro caso se trata de incorporar elementos que estaran
por fuera de la teora econmica a su interior. Grficamente el proceso puede
ser representado as:

Teora econmica neoclsica-keynesiana ambiental Teora econmica ecolgica

Externalidades Leyes fsicas

Decisiones econmicas Decisiones econmicas

Ahora bien, dado que la economa ecolgica no cuestiona el capitalismo en


s mismo, sino slo en lo que tiene que ver con su tendencia al crecimiento ili-
mitado y a la utilizacin indistinta de recursos finitos o renovables, queda por
preguntarse su efectividad prctica. Como el sistema capitalista se autorregula
mediante el mercado, slo reconoce como elementos que lo afectan a aquellas
mercancas con precio. De all que, en trminos de poltica econmica, las pro-
puestas de la economa ecolgica terminan forzosamente en la conversin de
Cap 07 Sustentabilidad 22/06/06 11:43 AM Page 196

196 GUILLERMO FOLADORI

ciertos recursos naturales sin precio, o de efluentes contaminantes en mercan-


ca con precio, al igual que propone la economa neoclsica-keynesiana am-
biental. O, entonces, en la propuesta de mecanismos polticos de control nor-
mas legales que prohban o limiten el uso de ciertos recursos o determinados
niveles de contaminacin. Pero, estas ltimas medidas tambin son reconocidas
como necesarias por los keynesianos-ambientales, de manera que si en la teo-
ra, las distancias entre una escuela de pensamiento econmico y otra son apa-
rentemente grandes, en la prctica se reducen hasta confundirse en una misma
propuesta, cuestin que ha quedado demostrada en la experiencia prctica de
los ltimos 20 aos.
Por ltimo, vale la pena anotar que ni la economa neoclsica-keynesiana
ambiental, ni la economa ecolgica se hacen las preguntas clave. La primera
debiera preguntarse por qu existen externalidades; la segunda, por qu los
criterios fsicos no son tomados en cuenta por los mercados. En la respuesta a
cualesquiera de ambas preguntas se llega al mismo resultado: son las relacio-
nes sociales capitalistas de produccin que han relegado a los valores de uso a
un segundo plano en relacin con los precios, y tambin son las propias rela-
ciones de produccin capitalistas que en su divisin social del trabajo han se-
parado las decisiones econmicas de las polticas basadas en criterios fsico-na-
turales.4

4
Para una crtica que analiza estas preguntas vase Foladori, 2001a.

También podría gustarte