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La comunicacin en la historia sociotcnica de las tecnologas

Autores: Silvana Comba y Edgardo Toledo

A modo de contextualizacin histrica

Si en 1960 hubieran dejado de funcionar todas las computadoras muy poca gente lo
habra notado. Unos cuantos cientficos habran visto demoradas las impresiones a partir
de la ltima introduccin de datos de las tarjetas perforadas. Tampoco se hubieran
podido terminar algunos informes comerciales; y algunos sectores militares americanos
se hubiesen encontrado con que no podan resolver clculos de balstica. Pero no
hubiese ocurrido nada ms que eso.
Muy distinta es la situacin en la actualidad. Si dejaran de funcionar todas las
computadoras, las sociedades estaran condenadas a detenerse. En primera instancia, no
tendramos suministro elctrico, pero aun cuando ste se mantuviera (lo que es poco
probable), prcticamente todo se parara. La mayor parte de los vehculos motorizados
se detendran ya que para funcionar dependen de microprocesadores. Tampoco habra
ferrocarriles, metros, ni aeropuertos. No podramos establecer comunicaciones
electrnicas: dejaran de funcionar los telfonos, la radio, la televisin, el correo
electrnico y, por supuesto, internet. Retirar nuestro dinero del cajero automtico o del
banco sera imposible. En sntesis, las empresas, el comercio a gran escala y los
gobiernos operaran nicamente en un nivel bsico y con no pocas dificultades. Como
se dice comnmente cuando deja de funcionar la computadora, expresin que a la vez es
muy grfica, se cay el sistema. En este caso el de las mquinas y por consecuencia el
de las sociedades. Recordemos, no hace mucho tiempo atrs, las sensaciones de
incertidumbre que gener el efecto 2000 cuando se empez a decir que podan colapsar
los sistemas informticos al cambiar la numeracin de los aos.
En menos de cuarenta aos hemos pasado de los mtodos manuales de control de la
vida y la civilizacin (de trabajar manipulando puramente tomos) a casi depender por
completo de las operaciones continuas de nuestras computadoras (trabajar con bits). Tal
vez un abordaje frtil sera ver qu factores nos llevaron a estas formas de vivir
(rodeados de artefactos y en esta poca de comunicacin digital) y de organizar nuestras
sociedades con este tipo de herramientas.
Sin duda que, en una primera instancia, para comprender el fenmeno aqu planteado
tenemos que considerar los factores de orden tcnico, pero sin dejar de lado lo social.
Estos dos elementos comparten la constitucin de la problemtica. En una segunda
instancia, y muy emparentada con la primera, es preciso entender que en el nuevo modo
de desarrollo, el informacional, la fuente de productividad recae en la tecnologa de la
generacin de conocimiento, el procesamiento de la informacin y la comunicacin de
smbolos. Sin duda que en esta etapa en que se encuentra la sociedad y la productividad,
nos dice Manuel Castells que el conocimiento, la informacin y la comunicacin son
elementos decisivos en todos los modos de desarrollo, ya que el procesamiento de
informacin siempre se basa sobre cierto grado de conocimiento y en el procesamiento
de la informacin. Sin embargo lo que es especfico del modo de desarrollo
informacional es la accin del conocimiento sobre s mismo como principal fuente de
productividad. El procesamiento de la informacin se centra en la superacin de la
tecnologa de este procesamiento como fuente de productividad, en un crculo de
interaccin de las fuentes del conocimiento y el procesamiento de la informacin
(Castells, p.43)
Podramos aventurar que fueron las necesidades de interconexin de las nuevas
organizaciones grandes y pequeas, con y sin fines de lucro, pblicas y privadas- las
que propiciaron la difusin explosiva de las computadoras personales y las redes
informticas desde la dcada del 70 y, con mayor nfasis, en los ltimos aos. Las
alianzas estratgicas de las que somos testigos da a da, las tercerizaciones, la toma de
decisiones descentralizada de las grandes empresas, la operatoria de los fondos de
inversin, etc. habran sido imposibles de manejar sin el desarrollo de softwares que
permitieran el uso flexible e interactivo de ordenadores conectados en red gracias a la
comunicacin digital. Los avances de las tecnologas informticas de comunicacin en
red de los 90 estimularon el surgimiento de los nuevos procesos de gestin, produccin
y distribucin interactivos que facilitaron la colaboracin entre diferentes firmas y sus
distintas unidades de negocios.

Por eso la forma organizativa privilegiada de esta economa informacional/del


conocimiento es la red. La eficacia de la organizacin en red parece estar en
concordancia con las caractersticas de la economa informacional: las organizaciones
de xito son aqullas capaces de generar conocimiento y procesar informacin con
eficacia; de adaptarse a la geometra variable de la economa global; de ser lo bastante
flexibles como para cambiar sus medios con tanta rapidez como cambian los fines, bajo
el impacto del rpido cambio cultural, tecnolgico e institucional; y de innovar, cuando
la innovacin se convierte en el arma clave de la competencia. En este sentido, la
empresa red materializa la cultura de la economa informacional/global: transforma
seales en bienes mediante el procesamiento del conocimiento. (Castells, pg. 49)
Estas tecnologas que supimos construir y hoy llenan los espacios de nuestro entorno
son numerosas. Basta con ver a nuestro alrededor y nos daremos cuenta. Todas ellas
tienen un principio bsico de funcionamiento, que queda establecido bajo el paradigma
al que antes nos referamos, y podramos sintetizar bajo el nombre de informacional.
Las herramientas tecnolgicas nos estn proponiendo una pedagoga, instrucciones de
uso, distintos usos (segn contextos, procedencias, normativas sociales, etc.), modos de
acoplarnos a ciertos sistemas que ordenan la vida econmica, poltica y social. Para
comprender los usos de las tecnologas este razonamiento nos conduce a historizar los
acontecimientos. As podemos establecer el contexto y precisar de qu hablamos cuando
hablamos de usos sociales de las tecnologas. La historia ayuda a combatir el territorio
de la actualidad y nos conecta con la historia social, los dramas histricos de una nacin
y con los ecos-sonoros que todo lenguaje arrastra. La historizacin de los
acontecimientos tcnicos no tiene como funcin acumular datos sobre su genealoga. La
operacin va mucho ms all de la genealoga de los inventos, a la que son tan afectos
los tericos postpositivistas de la ciencia y la tcnica. La historia ensea, asimismo, a
problematizar el futuro. La nuestra es la primera generacin humana que le est legando
al futuro problemas de los que no sabemos si los hombres posteriores van a estar en
condiciones, no ya de resolverlos, sino siquiera de si va a haber alguien all para hacerse
cargo de ellos: los residuos atmicos cuya vida til supera los siete mil aos,
constituyen un ejemplo clsico. La polucin de los mares, efecto, por primera vez, de la
Revolucin Industrial, es otro. Y al fin, es preciso desnaturalizar los productos de la
organizacin tcnica del mundo. Las tecnologas se nos presentan como naturales, como
si fueran tiles, lgicas, como si nada hubiese que criticar en ellas. Pero no solamente
tienen una historia, sino que en cada una de ellas est impresa la historia de luchas
sociales cuyos desenlaces momentneos han forjado ste, nuestro mundo. Para decirlo
sencillamente: no se le puede creer a un discurso aquello que dice de s mismo; no se
puede describir la realidad con las categoras con que la realidad ha elegido
justificarse a s misma. (Ferrer, p.73)
En plena revolucin industrial, los avances de la tcnica solan ser visibles y
contundentes. Es que esas monumentales fbricas, con sus colosales mquinas
emanando humo por las chimeneas, los transformaban en un hecho cercano a nosotros y
revelador a la vez. Hoy el imaginario asociado a la tcnica puede verse a travs de
imgenes de sntesis. Por internet, y luego por la televisin, vemos cmo es el mapa
gentico de los seres vivos, las noticias de la nanotecnologa o las tecnologas
biomtricas de control social. La imaginacin tecnolgica actual est dejando atrs la
imagen de las titnicas mquinas, de los resplandecientes arcos voltaicos y de los
rugientes motores a explosin. Los medios hoy nos anuncian que en el futuro viviremos
en casas inteligentes controladas por computadoras obviamente inteligentes. Para llegar
a estos cambios, y que esta publicidad tenga un cierto grado de credibilidad, el terico
Ferrer sostiene que no slo el maceramiento de las metforas tcnicas en el habla
cotidiana hicieron falta, sino tambin una agresiva e insistente pedagoga moral
cumplida a travs de la escolarizacin obligatoria y la prctica masiva de consumo de
noticias. Y aunque no fueran nunca homenajeadas, en la evolucin de la imaginacin
tcnica colaboraron diversas profesiones y dispositivos: el catlogo de las grandes
tiendas y la venta ambulante de electrodomsticos estn vinculados uno al otro, tanto
como las revistas de tirada masiva y la publicidad de nuevas tecnologas. En una poca
anterior, ingenieros y estadsticos, oficios de la cuantificacin, asumieron el rol de
movilizadores de la imaginacin tecnolgica del Estado y de la poblacin. Todos ellos
decidieron qu deba entenderse por bueno, por bello y por nico, y qu por falso,
errneo y obsoleto, y qu objetos y saberes haban de ser idolatrados y cules
defenestrados y declarados anacrnicos. (Ferrer, p.2)

Tecnologa y sociedad

El hombre, a lo largo de su historia, ha realizado constantes evoluciones, que no son ni


ms ni menos que cambios en las estructuras de las formas de vida. Y ha elegido hacer
estos cambios con mquinas. Es por ello que la historia del hombre se encuentra
inseparablemente entretejida con la historia de las mquinas. Invent armas para la
caza; el fuego, la palanca, la rueda, un lugar donde poder refugiarse. En definitiva
comenz un largo camino de transformaciones. ( Drucker, pg. 41) De ah en ms, las
invenciones sociotcnicas estuvieron siempre ligadas a dominar su entorno para
mejorar la forma de vida.
Es de esta manera que el hombre llega al siglo XVIII dando un salto cualitativo en las
formas de hacer las cosas, a partir de la creacin de tecnologas como la mquina de
vapor, la hiladora de varios usos, el proceso Cort en metalurgia y la sustitucin de
herramientas manuales por mquinas industriales para la produccin. Si bien antes de
estos inventos hubo innovaciones, stas no representaron un gran cambio (radical y
absoluto) en los rdenes sociales, econmicos y culturales. Ms an porque al poco
tiempo aproximadamente 100 aos- de haberse creado estas tecnologas le siguieron
otras de igual importancia, ya que se desarroll la electricidad, el motor de combustin
interna, la qumica basada en la ciencia, la fundicin del acero y el comienzo de las
tecnologas de la comunicacin, con la difusin del telgrafo y la invencin del
telfono. Entre la primera oleada de inventos y esta segunda existen continuidades
decisivas que permitieron el desarrollo del conocimiento cientfico para producir y
dirigir un impulso tecnolgico que, desde 1850 hasta nuestros das, no ha dejado de
evolucionar. Pero lo crucial del invento de estas mquinas es que a partir de ellas el
hombre fue construyendo la propia comprensin del mundo y de s mismo, de la
existencia de otros semejantes y de un mundo que es maleable y, hasta cierto punto,
controlable. 1

Podemos distinguir tres o cuatro creaciones que nos parecen constitutivas para los
grandes avances a los que hoy asistimos. Porque la sociedad ultra tecnologizada de hoy
tiene su gnesis en la creacin de smbolos para comunicar, fuentes de energa barata
necesaria para producir, distribuir y usar las mquinas y las prtesis, entendidas estas ltimas
como suplementos de los rganos del hombre para manipular y controlar la naturaleza.
(Drucker, pg. 151) Para amplificar la visin, los microscopios y los binoculares;
para los brazos, las palancas, palas y agarraderas; para la voz, el amplificador, el micrfono,
el parlante y el telfono y para la mente y el almacenamiento de datos, la computadora.
El ltimo desarrollo sera la constitucin de redes a nivel planetario.

Es desde la Segunda Guerra Mundial en adelante cuando tuvieron lugar los principales
avances tecnolgicos de la electrnica: la microelectrnica, las computadoras y las
telecomunicaciones. El primer paso se dio con la invencin del transistor de contacto,
hecho en base a material de silicio. Con el proceso de fabricacin bajo el concepto de
miniaturizacin de precisin se logr el circuito integrado. Luego, el otro paso hacia
delante fue dado por ingenieros de Intel que lograron con xito el microprocesador, esto
es, el ordenador en un chip. De este modo, el poder de procesar informacin poda
instalarse en todas partes y esto, en gran medida, se logra debido a una mayor
miniaturizacin con un alto grado de especializacin, una velocidad y capacidad de
almacenamiento cada vez mayor y un precio accesible para los chips. (Castells, Manuel)

A partir de estos inventos y de la necesidad de transformacin de la industria y la


agricultura, la informacin empieza a cobrar relevancia. La produccin, circulacin y
consumo de cdigos de este modo se convirtieron en ejes fundamentales de las nuevas
economas y, a la vez, ejes estructuradores de lo social/cultural.

Los sistemas de fichas, las tablillas, la escritura y la imprenta, en su momento, marcaron


grandes cambios en casi todos los aspectos de la vida y representaron un avance

1
Hoy la nocin de control por el conocimiento tcnico-cientfico est bastante cuestionada. Para ampliar
sobre este tema ver, entre otros libros, La sociedad del riesgo de Ulrich. Numerosos autores
enmarcados en el paradigma de la complejidad tambin tratan sobre este problema.
significativo para las sociedades. Hoy pareciera que estamos en una etapa de transicin
dentro de un gran ciclo evolutivo. Ciclo que empez con lo que los historiadores llaman
la primera revolucin industrial (mquina a vapor, ferrocarril, acero, etc.) y la segunda
revolucin (electricidad, industria qumica, motores a combustin, etc.), sigui luego
con una tercera fase (la electrnica, la aviacin, la petroqumica, etc.) para llegar hasta
la invencin de la computadora, la comunicacin en red, el software, la inteligencia
artificial, la nanoingeniera y la biotecnologa.

Referencias bibliogrficas
- Castells, Manuel, La era de la informacin. Economa, sociedad y cultura. Vol. 1, Ed.
Alianza, Barcelona, 1996.

- Ferrer, Christian, Emblemas y oficios del imaginario tecnolgico, Mimeo, Buenos Aires,
1998.

- Druker Peter, Detrs de la revolucin de la informacin. En evista La Factora, Nro 13,


2001.