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lCTA GEOLOGICA HISPANICA, t. 19 (1984), n." 2, pgs.

67-74

Caracteres histricos de la Geomorfologa moderna


por Ramn GRAU y Mara SALA

Facultad de Geografa e Historia. Departamento de Geografa. Universidad de Barcelona.

RESUMEN GEOMORFOLOGIA, GEOLOGIA Y GEOGRAFIA


Este artculo intenta presentar algunos rasgos de la geo-
morfologa moderna a la luz de sus nexos histricos con la En sus incursiones histricas, los geomorflogos
geografa y, a travs de ella, con el conjunto de las ciencias tienden a detectar retrospectivamente la aparicin de
sociales. Esta conexin implica una dependencia parcial del los diversos elementos que han sido incorporados a la
pensamiento geomorfolgico en relacin con la controversia disciplina en su forma moderna. Por este procedi-
metodolgica entre naturalismo e historicismo, cuyo desarrollo
difiere segn los pases. En geomorfologa, como en otras cien- miento, pueden iniciar su narracin con los antiguos
cias, ese pluralismo ha sido un activo factor de cambio. Dentro griegos (Thornbury, 1954), con el Renacimiento (Tri-
de este intento de explicacin histrica de los estudios sobre cart, 1965) o, ms frecuentemente, con los ilustrados
el relieve, se subraya el influjo duradero de las polmicas del siglo XVIII, en especial Hutton y Playfair (King,
sobre el mtodo ligadas a la crisis del positivismo decimonni-
1976). Por supuesto, todos esos precedentes son de-
co, que tuvo lugar en vsperas de la emergencia de la geo-
morfologa como disciplina diferenciada. Los rasgos tardo- cisivos para la geomorfologa moderna, pero en la me-
positivistas de la sntesis davisiana son destacados especial- dida en que lo son tambin para las ciencias de las que
mente para relacionarlos con determinados puntos dbiles de surgi, es decir para la geografa y, en especial, para
la estructura doctrinal que se pueden apreciar en los tratados la geologa. En efecto, incluso el uniformitarismo de
y manuales de geomorfologa.
Buffon y Hutton, que parece la fuente inmediata del
punto de vista geomorfolgico, es aplicado preferen-
SUMMARY temente, hasta el ltimo tercio del siglo XIX, a la cons-
truccin de una historia del planeta que prescinda del
This paper tries to explain some attributes of modern geo- relato bblico y de la cronologa corta que de l de-
morphology by means of its historical links with geography
and, through this one, with social sciences as a whole. This
riva.
connection implies a partial dependence of geomorphological La geomorfologa propiamente dicha se perfila du-
thought with regard to the methodological controversy between rante la segunda mitad del siglo pasado como una
naturalism and historicism, whose progression is not identical ltima extensin de la geologa, como una aplicacin
in al1 countries. I n geomorphology, as in other sciences, this de los mtodos de observacin que han servido para
pluralism has been an active factor of change. I n this context
of historical explanation of landforms studies, it is emphasi- desentraar la larga, historia de la Tierra a la expli-
zed the lasting influence of methodological struggles linked to cacin de las formas actuales. Ms all de la mera
the crisis o nineteenth-century positivism, that toke place descripcin tradicional de las formas, que es incorpo-
on the eve of first emergence of geomorphology as a differen- rada, el punto de vista geomorfolgico participa del
ciated science. The late-positivist features of davisian synthe-
sis are specially underlined and related with some struct~iral
ideal de la explicacin gentica que durante el si-
feeble point traceable in current textbooks on geomorpholo- glo XIX anima por igual a las ciencias de la Tierra y
gY. a las del hombre. Como teorizar ya en el siglo actual
D'Arcy 'i'hompson en relacin con todas las aproxi- NATURALISMO E HISTORICISMO
maciones morfolgicas de la ciencia moderna, la mor- EN GEOMORFOLOGIA
fologa no es tan slo el estudio de las cosas materia-
les y de sus formas sino que tiene un aspecto dinmico
que nos permite interpretar, en trminos de fuerza, Como especialidad cultivada por miembros de dos
el funcionamiento de la energa (Thompson, 1917, comunidades cientficas distintas, la geomorfologa
p. 12). participa de los rasgos de ambas y su evolucin pre-
El estudio del relieve actual, soporte de la biosfera, senta determinadas peculiaridades. El carcter mixto
cobra una significacin especial dentro del enfoque eco- de la geografa, a caballo entre las ciencias naturales
lgico que es el nervio central de la geografa cientfi- y las humanas y justificada en definitiva slo en tanto
ca moderna, y ese inters de los geografos se hace pa- que ciencia social, implica que el debate metodolgico
tente durante el ltimo tercio del siglo pasado. Si los propio de las humanidades penetre en todos los cam-
tratados de Suess (1883-1908), Noe y Margerie (1888) pos que son competencia de los gegrafos, incluido el
y Brckner (1897) subrayan la filiacin geolgica de estudio del relieve terrestre. Coadyuva a la introduc-
los conocimientos positivos en la materia, las obras de cin de esa pugna en el seno de la geomorfologa el
Peschel (l870), Lapparent (1896) y Davis (1898) des- hecho de que la misma geologa, garante de su ca-
tacan su carcter de piedra fundacional de la explica- rcter de ciencia natural, es concebida hasta tiempos
cin geogrfica. Y si Huxley (1877), Marr (1900), Sa- bastante recientes como una ciencia histrica encarga-
lisbury (1908) y, en general, los cultivadores de esa da de dar cuenta de ese proceso nico por excelencia
especialidad anglosajona que es la fisiografa presentan que es la evolucin del planeta.
el examen del relieve como un recurso didctico para Como resultado de esta doble ambigedad, la teora
introducir a un estudio profundo de los mecanismos de los paradigmas cientficos ideada por Kuhn (1962)
de la naturaleza, un Richthofen (1886) establece su para dar cuenta de la experiencia histrica de la fsica
importancia para la investigacin, tanto en geologa y de otras ciencias naturales, parece menos relevante
como en geografa. para describir los rumbos doctrinales de la geomorfo-
Situada estratgicamente en el punto de contacto loga que el modelo aplicado por nosotros mismos a
entre geologa y geografa, la geomorfologa mantiene la historiografa (Grau y Lpez, 1979), al urbanismo
su doble insercin !hasta nuestros das gracias a su di- (Grau, 1980; Grau y Lpez, 1982) y a la misma geo-
ferente ubicacin institucional segn los pases: en las grafa (Grau y Lpez, 1980) y desarrollado en lneas
universidades norteamericanas se mantiene preferente- semejantes por Cape1 (1983), ese modelo parte de la
mente ligada al tronco de la geologa y, en cambio, percepcin de la recurrencia peridica de temas y ac-
en la mayora de los pases europeos es cultivada so- titudes como rasgo diferencial de las ciencias sociales,
bre todo por gegrafos en Facultades de Letras, Ade- cuya evolucin es interpretada a la luz de la larga po-
ms de ser enriquecida por esa doble aportacin, que lmica, abierta en el siglo XVIII y no zanjada todava,
explica una buena parte de sus peculiaridades, la geo- entre dos actitudes contrarias en lo que respecta a la
morfologa ha desempeado histricamente el papel esencia del mtodo adecuado para esa rama de la
de lugar principal de encuentro entre gelogos y cultura cientfica. A un lado, el naturalismo, es decir,
gegrafos y de puente transmisor de teoras, mtodos la actitud que sostiene la necesidad de aplicar el m-
y tcnicas. Al menos en dos momentos, a finales del todo de las ciencias naturales como nica va para
siglo XIX y despus de la segunda guerra mundial, la fundamentar las ciencias humanas y que pone el acen-
labor de los gelogos y de otros cientficos naturales to en la explicacin, o sea en la interpretacin de los
en los estudios sobre el relieve actual ha sido decisiva casos particulares a la luz de teoras generales. Al otro,
no slo para el desarrollo de la geomorfologa estric- el historicismo, que sostiene la posibilidad de un mto-
ta sino tambin para la reorientacin de toda la geo- do diferencial para las humanidades, consistente en la
grafa, fsica y humana. No es casualidad que buena comprensin no analtica de una realidad que se consi-
parte de los tericos de la geografa moderna hayan dera intrnsecamente compleja. El enfrentamiento en-
sido geomorflogos o hayan cultivado esta especiali- tre esas dos actitudes bsicas se traduce en una alter-
dad en algn momento de su vida. Peschel, Richtho- nancia de perodos de predominio naturalista y otros
fen, Davis, Hettner, Passarge, Martonne, Baulig, de signo historicista. Esta dinmica puede ser vista
Wooldridge y Chorley, por ejemplo, son a la vez auto- como la manifestacin positiva del carcter dialctico
res de obras decisivas en el pensamiento geogrfico del proceso de crecimiento de los conocimientos sobre
y de obras de consulta general en geomorfologa. la sociedad, en la medida en que da lugar a la gene-
racin de sntesis cada vez ms ricas y matizadas.
En la geomorfologa moderna es apreciable la re- PERMANENCIA DE LA POLEMICA
percusin de ese gran debate metodolgico. Generali- METODOLOGICA
zando, se puede decir que los gelogos han sostenido
regularmente una actitud naturalista, es decir nomo-
ttica, mientras que los gegrafos han oscilado entre Desde su origen, la geomorfologa ha dado cabida
esa posibilidad y el punto de vista idiogrfico y los en cada etapa de su desarrollo institucional a plantea-
postulados historicistas. Con la reserva de que, a ve- mientos metodolgicos contrapuestos. Las publicacio-
ces, el mismo cultivo de la geomorfologa ha implicado nes decisivas de Davis (1912) y de Passarge (1912)
el paso de gelogos al campo de la geografa, como es son contemporneas, como lo s m las de Cotton (1922)
el caso de William Morris Davis, o de gegrafos al de y de Philippson (1923-24), que, sin embargo, contem-
la geologa, que es lo que hizo el compatriota y com- plan de manera tan diversa el problema de la geomor-
petidor de Davis, Rollin D. Salisbury (Freeman, 1961, fologa regional; y como en tiempos ms recientes lo
p. 322). son los manuales de Thornbury (1954) y Derruau
En el mismo momento de su individualizacin como (1956) o las argumentaciones metodolgicas de Chor-
especialidad cientfica dentro de la geologa, los ge- ley y su crculo y las de Tricart, que se desenvuelven
grafos erigen la geomorfologa en fundamento de su paralelamente desde mediados del decenio de 1960.
propia explicacin ecolgica del hecho humano, en un La razn de ser de la bsqueda de un modelo de
contexto cientfico fuertemente marcado por el evo- explicacin histrica distinto de la teora kuhniana
lucionismo (Mackinder, 1887). A travs de esa posi- de los paradigmas sucesivos separados por revolucio-
cin preeminente que se ha mantenido indiscutida has- nes cientficas es, precisamente, esa notoria y persisten-
ta bien entrado el siglo xx (vase el ttulo que Wool- te falta de acuerdo general acerca de los mtodos que
dridge y Morgan dan al primer manual britnico de afecta una amplia regin de la cultura cientfica mo-
geomorfologa en 1937), la geomorfologa ha sido el derna. En sus distintos grados de desarrollo, historicis-
principal cauce de introduccin de planteamientos na- mo y naturalismo se mantienen a lo largo de toda la
turalistas en la geografa moderna. Entre los episo- historia de la geomorfologa, como en otras discipli-
dios recientes de esta funcin histrica cabe destacar nas, como dos posibilidades abiertas y practicadas per-
el papel de Richard J. Chorley como intrprete y di- severantemente por una parte de los profesionales,
fusor de las contribuciones de la geomorfologa neo- cambiando tan slo la proporcin numrica de los
positivista anglosajona (Chorley y Hagget, 1965 y adeptos a una y a otra y, por lo tanto, la correlacin
1967). Y precisamente por aquella razn, los gegrafos de fuerzas entre ambas.
historicistas han tenido que presentar batalla en el Puesto que la evolucin no lleva en ningn mo-
campo de 13 geomorfologa. El ejemplo ms caracte- mento a un triunfo absoluto de una de las dos posi-
rstico de esta actitud es el de Alfred Hettner, autor ya ciones sino nicamente a una permeabilidad y mati-
prestigiado como terico de la geografa (Hettner, zacin crecientes de los argumentos respectivos, el
1905) cuando, en polmica contra la teora cclica de modelo no puede llevar a la delimitacin cronolgica
Davis y su pretendido valor universal, propone una rgida entre etapas naturalistas y etapas historicistas,
consideracin del relieve terrestre tpicamente histori- sino que, a lo sumo, podr sealar los altibajos a travs
cista, en la cual subraya la importancia de las peque- de los cuales se produce su relacin dialctica. En
as formas y la variabilidad de sus dinmicas indivi- geomorfologa se da un momento de mxima influen-
duales de acuerdo con los contextos geogrficos respec- cia relativa del historicismo en torno a 1930, entre
tivos (Hettner, 1921). La relevancia de esta proposi- dos apogeos del naturalismo situados aproximadamen-
cin es especficamente geogrfica y hay que entenderla te en 1900 y en 1970.
en el conjunto de sus otros trabajos de fundamenta- Dentro de cada uno de los dos campos metodolgi-
cin de esa disciplina y no en trminos de pura geo- cos rivales, es posible distinguir unas ondas expansivas
morfologa. Esta es la gran diferencia entre Hettner, que comprenden, al menos, tres fases diferenciadas:
prcticamente olvidado entre los geomorflogos de los una etapa de balbuceos, en la que afloran elementos
ltimos decenios, y el gelogo Walther Penck, quien, crticos con respecto a las concepciones metodolgicas
desde una posicin igualmente crtica con respecto a dominantes; una etapa de construccin de una alterna-
las ideas dnvisianas, les opone una teora alternativa tiva completa sobre la base de aquellos elementos, que
poco til en geografa pero susceptible de mltiples culmina en un cambio de hegemona; y una etapa de
desarrollos en el campo de la geomorfologa estricta decadencia, en la que la prolongacin escolstica de las
(Penck, 1924). directrices de la etapa anterior ofrece flancos especial.
mente dbiles que favorecen el desarrollo de las crti-
cas procedentes del campo opuesto. El entrelazado de Y, sobre todo, la transmisin de las teorizaciones ale-
esas ondas, de duracin variable y de intensidad dis- manas al mundo de habla inglesa ha sufrido retrasos
par segn las disciplinas, conforma un contexto cultu- que pueden haber sido decisivos para los rumbos de la
ral cambiante en relacin con el cual se definen las geomorfologa a nivel general. Es notorio ,el caso d e
trayectorias individuales. Independientemente de la la tarda difusin internacional de las ideas de Walther
opcin metodolgica ltima de cada profesional, hay Penck, cristalizadas en alemn en una obra de publi-
dos actitudes vitales contrastadas con respecto a las cacin pstuma en 1924 y que no sern conocidas ple-
aportaciones de las promociones precedentes: confor- namente hasta la aparicin de la versin inglesa de
midad, que lleva a prolongar los esfuerzos de los maes- 1953, cuando ya han perdido una parte de su fuerza.
tros, o desacuerdo, que impulsa a la ruptura con la Por supuesto, la situacin ha ido evolucionando y
tradicin inmediata. Si la evolucin cultural favorece es posible distinguir varias fases. Antes de la primera
en determinados momentos la actitud de ruptura y en guerra mundial, la permeabilidad entre las tres reas
otros la continuista, la decisin final es un hecho en lingsticas principales era ptima, como lo muestra
el cual interviene tambin el talante personal de cada la puntual recepcin de Davis en Francia (Lapparent,
cientfico; el tono y calidad de su respuesta individual 1896) y su esfuerzo personal por penetrar en el merca-
oscila de acuerdo con otra serie de variables. Como do alemn de los manuales (Davis y Braun, 1911; Da-
dictamin Ortega y Gasset ( 1933), la unidad generacio- vis, 1912), as como la existencia de versiones del mo-
nal no implica identidad en las respuestas sino comu- numental tratado de Suess (1883-1908) en francs
nidad de problemas a resolver. Nada ms dispar que (1897-1918) y en ingls (1904-24), emprendidas am-
las trayectorias de cuatro clsicos de la geomorfologa bas antes de haber quedado completado el original
que pertenecen a una misma generacin: William Mo- alemn. La guerra de 1914-18 implic la paralizacin
rris Davis (n. 1850-m. 1934), Albrecht Penck (n. 1858- de los organismos de cooperacin cultural internacio-
m. 1945), Rollin D . Salisbury (n. 1958-m. 1922) y nal, sobre cuyos efectos es interesante el testimonio
Alfred Hettner (n. 1859-m. 1941). del arquelogo cataln Bosch-Gimpera ( 1971). Como
resultado de esa ruptura, el perodo comprendido entre
DESARROLO CIENTIFICO Y AREAS las dos grandes conflagraciones marca el momento lgi-
CULTURALES do de la incomunicacin, aqul en el cual destacan
con mayor fuerza las peculiaridades de cada escuela
El desarrollo internacional de la geomorfologa, nacional, aunque la emigracin de cientficos centro-
como el de tantas otras ramas del saber, est hecho de europeos a los pases anglosajones hizo mucho para
la confluencia de una serie de tradiciones cientficas lo- mitigar aquella impermeabilidad. Tras la segunda gue-
cales, cada una de las cuales tiende a mantener una rra mundial, las barreras idiomticas han tendido a
totalidad particular. Tanto desde el punto de vista perder importancia progresivamente, sobre todo ante
cuantitativo como desde el cualitativo, la geomorfolo- el hecho, aparentemente irreversible, de la adopcin
ga moderna aparece dominada por la produccin en del ingls como lengua comn de los cientficos. La
tres lenguas: alemn, ingls y francs. publicacin del tratado de Scheidegger ( 196 1) en in-
Aunque desde la perspectiva de un pas marginal la gls, a cargo de una editorial berlinesa, es todo un
ciencia internacional pueda aparecer como un bloque smbolo.
nico dentro del cual los investigadores de los diver- Es clara la correlacin entre el predominio de los
sos pases avanzados intercambian libremente obser- enfoques naturalistas o historicistas y la mayor o me-
vaciones y teoras, la realidad es que esa fluidez dista nor actividad de los diversos pases en la formaliza-
mucho de estar perfectamente conseguida en todos los cin y difusin de las doctrinas geomorfolgicas, lo
momentos de la historia contempornea. cual expresa la distinta receptividad de las culturas
En efecto, la relativa incomunicacin entre las tres nacionales ante las sucesivas modalidades de las dos
reas lingsticas fundamentales en el desarrollo de la grandes familias metodolgicas.
geornorfologa moderna es un fenmeno sobre el cual En los pases germnicos, el impacto cultural del
podran multiplicarse los ejemplos. El desenvolvimien- romanticismo parece haber perdurado incluso en los
to de la geomorfologa climtica ha tenido lugar en aos de mayor influencia del positivismo a escala in-
Alemania y en Francia de manera paralela, pero a me- ternacional, que son los de la aparicin de la geomor-
nudo con insuficiente conocimiento mutuo. La exis- fologa, una direccin predominantemente empirista
tencia de la barrera idiomtica ha hecho posible, por que se ir abriendo de manera casi insensible a los
otra parte, que la penetracin del neo-positivismo an- planteamientos neorromnticos que se impondrn con
glosajn en Francia haya sido especialmente lento. el cambio de siglo. A partir de ese momento y durante
toda la primera mitad de nuestra centuria, la respon- TARDOPOSITIVISMO Y GENESIS
sabilidad de mantener la opcin historicista en geo- D E LA GEOMORFOLOGIA
morfologa frente al predominio de las concepciones
davisianas va a recaer casi exclusivamente sobre los Como se ha indicado ya, en la fase de cristalizacin
cientficos germnicos, que continuarn en la misma de la geomorfologa como especialidad cientfica dife-
lnea incluso despus de la gran crisis nacional de 1945. renciada, esto es a finales del siglo XIX, el panorama
E n los pases anglosajones, en cambio, la tradicin general de la cultura cientfica est experimentando
naturalista ha sido en general fuerte desde la Ilustra- un cambio de gran entidad. Por un lado, las actitudes
cin, que estuvo tan bien rnraizada en las islas Britni- derivadas del positivismo concretado a mediados de
cas como en los nacientes Estados Unidos. E n geomor- siglo estn alcanzando una enorme difusin en todos
fologa, como en el caso de la geografa y de otras dis- los campos; pero, al mismo tiempo, se estn poniendo
ciplinas, el desarrollo del positivismo acabar llevando de relieve sus lmites y muy especialmente la discon-
a esa fase de simplificacin terica que representa Da- tinuidad metodolgica real entre el imperativo empi-
vis y a la que cabe imputar el defecto de idealismo rista que da nombre a la corriente y la voluntad de al-
no menos que a los frutos de su contemporneo, el canzar teoras omnicomprensivas sobre la estructura
historicismo neorromntico. La prolongacin del tardo- del mundo, igualmente caracterstica de los clsicos de
positivismo davisiano en estos pases ocupa el lugar la filosofa positivista.
del florecimiento del historicismo en la Alemania de As, quienes se sienten herederos del positivismo
entreguerras y llega a ser contempornea de las prime- tienden a separarse en dos lneas progresivamente dis-
ras contribuciones neo-positivistas, sin que la relacin tanciadas: la de quienes ponen el acento en el empiris-
paternofilial entre ambas modalidades del naturalismo mo y se desentienden de la generalizacin, suponiendo
pueda ser establecida sin reservas. La posicin de que las teoras generales se desprendern del trabajo
Strahler con respecto a Davis es bien caracterstica de observacin concreta en uno u otro momento; y la
de los encontrados sentimientos de los neopositivistas de quienes, a partir de las observaciones ya acumula-
ante el gran clsico de la geomorfologa: No recuer- das, intentan edificar ese cuerpo terico que responda
do haber visto una medicin del ngulo de una pen- a las expectativas creadas medio siglo antes. Por otro
diente o un perfil de pendiente medido con precisin lado, esa escisin de los tardopositivistas va a ser ex-
en ninguna de sus publicaciones. Tampoco hay en ellas plotada desde una perspectiva ,historicista. La prctica
ningn anlisis penetrante de los procesos de erosin emprica basada en las tcnicas positivistas ser inter-
basado en la mecnica de fluidos o de materiales pls- pretada, en un retorno a planteamientos del romanti-
ticos, aunque sus deducciones parecen mostrar una cismo de principios del siglo XIX, como va adecuada
captacin intuitiva de la dinmica (Strahler, 1950, para la captacin de la complejidad de lo real y como
p . 213). antdoto de las generalizaciones excesivas y precipi-
El caso de Francia es ms complejo. Pas con una tadas.
tradicin naturalista tan fuerte como la britnica du- El influjo de este contexto cultural que reside la
rante el siglo XVIII y la mayor parte del XIX, prota- formalizacin de la geomorfologa es intenso y dura-
goniza una espectacular inflexin historicista que la dero. El primer autntico tratado sobre la materia, el
acerca al modelo alemn despus de 1870. En geo- de Albrecht Penck (1894), con su nfasis en la obser-
morfologa, la solucin contingentista que los gegra- vacin detallada y en la medicin de las formas del
fos de final de siglo aplican al problema de la deter- relieve, es un inmejorable ejemplo de la faceta empi-
minacin y la libertad permite salvar el legado del rista del tardopositivismo. En cambio, la obra de Wi-
naturalismo (Grau, 1977). Mediante esa solucin eclc- lliam Morris Davis, fundamentada en las observacio-
tica, la escuela de Vidal de la Blache, representante nes de la escuela norteamericana de los Powell, Dut-
del historicismo neorronintico en Francia, puede in- ton y Gilbert (Davis, 1909, p. 323-349), represen-
corporar y favorecer el desarrollo de la geomorfologa ta la vertiente teorizante, con su intento de confe-
davisiana, que atrae adems por su carcter interpre- rir una estructura unitaria a unos conocimientos em-
tativo. No obstante, la progresin de la marcha hacia pricos deslabazados mediante una sola teora de sim-
el historicismo acabar llevando, ya despus de la se- plicidad sorprendente. Tras el intento de entroncar
gunda guerra mundial, a una geomorfologa ms pr- sus observaciones con el cuerpo de ideas davisianas
xima a los modelos alemanes y que, en cierto modo, en los albores del siglo xx, Penck y su discpulo se
recoge su herencia en un momento en que la geomor- inclinarn cada vez ms hacia una actitud historicista
fologa germnica sufre un cierto eclipse en la escena que se revela, no slo en la ausencia de intencin ge-
internacional. neralizadora y en la atencin creciente a las variantes
regionales, sino tambin, a nivel de metodologa con- (1909.10). Al margen de la continuidad de la morfo-
creta, en el abandono de la cuantificacin (Baulig, grafa por parte de algunos autores (Passarge, 1928),
1950, pg. 75). la norma va a ser el abandono de la simple descrip-
Hija de los ltimos vigores del positivismo decimo- cin y la introduccin de los diversos elementos con-
nnico, la geomorfolbga se encuentra as, a los pocos ceptuales segn una secuencia explicativa, de comple-
aos de su cristalizacin primera, en un estado de con- jidad creciente, que tiene un valor didctico indudable,
flictividad notoria que se caracteriza por el descrdito pero que deja determinados temas en una posicin
de unas tcnicas de observacin precisas, pero que no incierta. Calcada nofmalmente del modelo ofrecido por
parecen conducir a parte alguna y por la limitacin del Davis (1912), esa frmula de presentacin no es slo
debate terico a la aceptacin o descalificacin global caracterstica de sus discpulos y seguidores ms inme-
de unas ideas, las de Davis, que no favorecen el matiz diatos, sino que es practicada tambin por sus con-
ni el anlisis detallado. A pesar de todas las inflexio- trincantes, Hettner ( 1921 ) y Walther Penck (1924).
nes posteriores, la impronta de esa peripecia fundacio- El esquema didctico del ciclo de erosin, entendido
naY sigue pesando hoy sobre la actividad de los geo- como corazn de la disciplina, es utilizado despus de
morflogos. la segunda guerra mundial por geomorflogos que
mantienen reservas con respecto al maestro, como es el
caso de Thornbury (1956). Al amor de la onda expan-
DAVIS Y LA ESTRUCTURA DE LA siva del neo-positivismo, los trazos del esquema davi-
MORFOLOGIA MODERNA siano resurgen, a menudo acompaados por una cierta
mala conciencia, en una serie de autores modernos,
Ningn otro autor individual ha marcado tanto los entre los cuales podemos citar a Ruhe (1975), Rice
rumbos de la geomorfologa como William Morris (1977) y Bloom (1978).
Davis. Fundador, definidor y primer sintetizador, res- Uno de los rasgos de la sntesis davisiana es su
ponsable del paso de una fase descriptiva a otra expli- relativitizacin de la importancia de la estructura geo-
cativa o autor de la ms importante de las teoras geo- lgica y de los procesos endgenos dentro de la expli-
morfolgicss, son algunos de los ttulos con los que es cacin geomorfolgica. Si hasta el triunfo de Davis los
presentado en las obras de consulta. Aun en aquellos procesos endgenos jugaban el papel principal en la
manuales que tienden a no destacar la autora de los explicacin de las formas de relieve a los niveles terri-
conceptos que se van introduciendo, el nombre de toriales ms amplios (Salisbury, 1908), a partir del
Davis es poco menos que inevitable. Alrededor de su segundo decenio del siglo el tratamiento de los facto-
contribucin clsica giran tambin aquellos autores res exgenos empieza a crecer proporcionalmente hasta
que intentan socavar su prestigio mediante una rein- dejar en un lugar muy secundario a la dinmica geo-
terpretacin histrica que saque a la luz otros nombres lgica, sobre todo entre los adeptos a la escuela davi-
ms o menos olvidados. La ms importante de las em- siana, pero tambin entre sus adversarios. Tras la se-
presas de reconstruccin de la historia disciplinaria, gunda guerra mundial, el panorama internacional apa-
despus de un primer volumen que nos lleva desde la rece cada vez ms escindido entre quienes creen que
antigedad ms remota hasta la segunda mitad del la geomorfologa estructural es una parte inalienable
siglo XIX (Chorley, Dunn y Beckinsale, 1964), consa- de la disciplina (Birot, 1958; Lester King, 1962;
gra entero el segundo a la vida y obra de William Mo- Tricart, 1968-81; Twidale, 1976) y quienes tienden
rris Davis (Chorley, Beckinsale y Dunn, 1973). a considerarla ajena a ella (Scheidegger, 1961; Eas-
A travs de la serie de los tratados y manuales de terbrook, 1969; Hempel, 1974; y un largo etctera).
geomorfologa es perceptible la influencia predominan- La mayora, en todo caso, sigue la norma davisiana de
te de esa figura seera y los efectos duraderos de sus tratar los hechos estructurales en segundo trmino,
concepciones en la estructuracin de la materia. como una complicacin. En relacin con estas oscila-
A partir del impacto internacional de la sntesis da- ciones del propio perfil de la geomorfologa como cien-
visiana qued descalificada casi por completo, como cia autnoma, el problema de la insercin de las for-
ingenua y mal planteada, la primitiva frmula dual mas relacionadas con el vulcanismo sigue sin resolver,
que yuxtapona una parte dedicada a los elementos de como ha subrayado Bloom (1978, p. 55).
la explicacin gentica -procesos tectnicos y de de- Otro elemento davisiano altamente conflictivo para
nudacin- y otra consagrada a la descripcin de los la estructuracin de la disciplina es su -podramos
fenmenos explicados, esto es las formas de relieve; decir- etnocentrismo geomorfolgico, que considera
una frmula que haban llevado a su mximo desa- normales los fenmenos que se producen en deter-
rrollo Albrecht Penck (1894) y el general Berthaut minadas reas .del globo y accidentes o complica-
ciones~todo lo dems. Esta diitMn, que a efectos de BIBLIOGRAFIA
exposicin de la materia equivale aproximadamente a
lo que en autores de otra filiacin aparece como dico- BAULIG, H., 1950: Essais de gomorphologie. Pars, Les
beiles lettres.
toma, mucho ms clara, entre geomorfologa general BERTHAUT (le gnral), 1909-10: Topologie. tude du te-
y geomorfologa regional (Rovereto, 1923), ha sido rrain. Pars, Service gographique de l'arme, vols. 1 y 11
una fuente de problemas. Por una parte, el propio Da- (Atlas).
vis y sus discpulos creyeron que la nica manera BIROT, P., 1958: Morphologie structurale)). Pars, PUF, 2
de sistematizar el resto de los fenmenos que no eran vols.
BLOOM, A. L., 1978 Geomorphology. A systematic analysis
encuadrables en el ciclo de erosin normal era disear of late canozoic landforms. Englewood Cliffs, Prentice-Hell.
otros ciclos especficos, y as nacieron, entre otros, los BOSCH-GIMPERA, P., 1971: La universitat i Catalunya.
ciclos glacial y rido. Por otra, los historicistas del pri- Barcelona, Ed. 62.
mer tercio de siglo hicieron de ese punto su principal BRUCKNER, S., 1897: Die feste erdrinde und ihre formen.
Ein abriss der ailgemeinen geologie und morphologie der
caballo de batalla, proponiendo que todas las excep- erdoberflache). Wien, Tempsky.
ciones al pretendido ciclo geogrfico de valor universal BUDEL, J., 1977: Klima-geomorphologie. Berln, Borntrae-
impedan construir una teora geomorfolgica general ger.
verdaderamente eficaz. Una buena parte del desarrollo CAPEL, H., 1983: Positivismo y antipositivismo en la cien-
de la llamada geomorfologa climtica, desde Passarge, cia geogrfica. El ejemplo de la geomorfologa. Geo-crti-
ca, 43.
Sapper y Thorbecke a nuestros das, tiene esa conno- COTTON, Ch. A,, 1922: Geomorphology o New Zealand,
tacin de proclama contra toda generalizacin a esca- 1: Systematic. An introduction to the study of landforms.
la planetaria. Como ejemplo no muy antiguo del grado Weilington, Dominion Museum.
de desestructuracin al que puede conducir el cultivo CVIJIC, J., 1918: Hydrographie souterraine et volution rnor-
phologique du Karst. Recueil des travaux de l'institut de
de la geomorfologa segn tales directrices cabe ci- gographie alpine (Grenoble), IV: 375-426.
tar los trabajos de Journaux, Taillefer, Enjalbert, De- CHORLEY, R. J.; BECKINSALE, R. P. y DUNN, A. J.,
rruau y Dresch que intentan componer una panormica 1973: The history of the study of landforms, or the deve-
de la geomorfologa dentro de un programa de geo- lopment of geomorphology. Vol. 11: The life and work of
William Morris Davis. London, Methuen.
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taciones de la geomorfologa climtica dentro del cuer- York, J. Wiley.
po general de la disciplina es un hecho tan reciente CHORLEY, R. J. y HAGGETT, P. (eds.), 1965: Frontiers
que dista an de estar perfectamente concluida. En in geographical teaching. London, Methuen.
CHORLEY, R. J. y HAGGETT, P. (eds.), 1967: Models in
este sentido, son importantes las realizaciones de Tri- geography. London, Methuen.
cart (1968-81) y de Bde1 (1977), as como la cre- DAVIS, W. M. (con la colaboracin de W. H. SNYDER),
ciente atencin a 13 geomorfologa climtica e histri- 1898: Physical geography. Boston, Ginn.
ca (climatogentica) en manuales como los de Garner DAVIS, W. M., 1909: Geographical essays. Boston, Ginn
DAVIS, W. M., 1912: Die erklarende beschreibung der land-
(1974), Twidale (1976) y Bloom (1978). formen. Leipzig, B. G. Heubner. Versin alemana de
Menos afortunados que los intentos de Davis y A. RUHL.
Cotton con los conjuntos de formas ligados a los dife- DAVIS, W. M. y BRAUN, G., 1911: {(Grundzge der physio-
rentes climas fueron los de Jovan Cvijc con el ciclo geographie)). Leipzig, B. G. Teubner, 1911. Se presenta
como versin alemana de: DAVIS (1898). En la segunda
krstico (1918) y de Douglas Johnson con el ciclo cos- edicin aparece en dos volmenes: 1. Grundlagen und
tero (1919), dos temas que, tras el fracaso de esos in- methoden)), 1917 (a cargo de Braun) y 11. Morphologie,
tentos davisianos, no han logrado todava acceder a un 1915 (a cargo de Davis y Braun).
lugar preciso dentro del conjunto de los conocimientos DERRUAU, M., 1974: Prcis de gomorphologie. Paris, Mas-
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