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En octubre de 1862, el emperador, de Etiopa mand una carta a la reina Victoria en

la que le ofreca una alianza y, tras dos aos esperando respuesta, decidi encarcelar al
representante britnico corno venganza.
Este incidente diplomtico, que desencaden el envo de una expedicin militar
angloindia formada por 32.000 hombres y encabezada por sir Robert Napier, es el punto
de arranque de la nueva y esperada aventura de Harry Flashman, el canalla ms
encantador que imaginarse pueda.
En el estilo absorbente e inconfundible que le ha hecho famoso, George MacDonald
Fraser narra las aventuras militares y amorosas de un personaje inolvidable, en esta
ocasin en una misin secreta en la que no tardan en salirle al paso aguerridas reinas
africanas.
George Macdonald Fraser

Flashman a la conquista de Abisinia


Las aventuras de Harry Flashman, 13

ePUB v1.0
3L1M45145 17.10.15
Ttulo original: Flashman on the March
Traductor: Herrera Ferrer, Ana
2005, Fraser, George MacDonald
2006, Edhasa
ISBN: 9788435035590

Editor original:3L1M45145 (v1.0)


ePub base v2.1
George MacDonald Fraser
Flashman a la conquista de Abisinia
Para Kath... y van doce.
Mapa
Captulo 1
Medio milln en plata, dices?
En dlares de Mara Teresa. Cien mil en libras y levant una brillante moneda, tan grande
como una corona, con la abuelita de doble papada en un lado y las armas austracas en el otro. Qu
horrorosa la vieja, eh? Decan que era un pastelito de joven, toda rubia y regordeta, como te gustan
a ti, Flashy...
Deja en paz mis gustos. Y el dinero tiene que llegar a ese lugar de frica dentro de cuatro
semanas? Y el to que tena que llevarlo est fuera de circulacin en Venecia con la fiebre amarilla?
O gonorrea, o ladillas o qu s yo qu hizo girar la moneda, sonriendo como un zorro. Has
cambiado de idea, no? Te animas a hacerlo t. El viejo Flash de siempre!
Eh, no corras tanto, Speed, chico. Cundo tiene que salir?
El mircoles. En un paquebote de Lloyd a Alejandra. Pero como Sturgess se ha puesto amarillo
en Venecia, pues no hay manera, y no hay otro barco que vaya a Alex hasta dentro de quince das...
demasiado tarde. La embajada me sacar las tripas y las colgar del palo de la bandera. Como si
fuese culpa ma, malditos sean...
S, los diplomticos son un horror. Bueno, ya s lo que haremos, Speed... Llevar tus dlares
hasta Alex bien guardaditos, pero no pienso esperar hasta el mircoles. Quiero salir de esta maldita
ciudad maana por la maana, as que ser mejor que consigas un barquito de vapor y una tripulacin
y lleves tu precioso tesoro a bordo esta misma noche... Dnde est ahora?
En la estacin, la Strada Ferrata... pero, maldita sea, Flash, un barco privado costar un ojo de la
cara...
Tienes el permiso de la embajada, no? Pues aprovchate! La estacin no est demasiado lejos
del malecn Klutsch, y si mueves el culo, puedes tener cargada toda la pasta a medianoche. Venga,
hombre, barcos de vapor y marineros italianos los hay a patadas en Trieste! Si te corre tanta prisa
llevar los dlares a frica...
Apuesta lo que quieras! A ver... a toda prisa hasta Alex, luego en tren a El Cairo y luego a
Suez... no hay caravanas de camellos en esta poca, pero podrs contratar porteadores negros...
Para eso me tendrs que dar dinero fresco!
l agit la mano.
De todos modos, Sturgess tambin los habra tenido que contratar. En Suez, uno de nuestros
balandros de la Marina te llevar por el mar Rojo, hay muchsimos persiguiendo a los esclavos, y yo
te dar un salvoconducto de la embajada. Entonces te pueden dejar en Zoola, el puerto de Abisinia, a
mediados de febrero, y no puede costar ms de una semana llevar la plata por el interior hasta ese
lugar que se llama Attegrat. Ah es donde estar el general Napier.
Napier? Bob el Cazabichos? Qu narices est haciendo se en Abisinia? Ah no tenemos
ningn puesto...
Seguro que a estas alturas ya lo tenemos! se rea, incrdulo. De verdad quieres hacerme creer
que no has escuchado nada? Pero si es la comidilla! Un ejrcito desde la India! La plata es para
ayudar a financiar esa campaa, no te das cuenta? Dios mo, Flashy, de dnde sales? Ah, claro, se
me olvidaba... De Mxico. Pero, qu pasa, que no tienen peridicos all?
Espera, quieres? Por qu se ha emprendido esa invasin?
Para rescatar a los cautivos... A nuestro cnsul, enviados, misioneros... los hizo prisioneros un
rey loco canbal, que los tiene encadenados, azotndolos y pegndoles sin parar... Theodore se
llama... Y dices que nunca has odo hablar de l? Maldita sea... Si se mont un escndalo enorme en
el Parlamento, y nuestra graciosa majestad ha enviado cartas, ha aumentado un penique o ms los
impuestos... es verdad! Ahora ya sabes por qu esta plata debe llegar a Napier a toda velocidad... Si
no llega, se quedar ah embarrancado en medio de la nada, sin un penique que llevarse al bolsillo, y
tu viejo colega Speedicut ser ofrecido como sacrificio humano en la inauguracin del nuevo Foreign
Office...
Pero, por qu necesita Napier plata australiana? Es que no tiene libras esterlinas?
Los negros abisinios no quieren ni verlas, nada excepto los Mara Teresas. Plata pura, 1 como
ves.
Y Napier la necesita para comida y forraje mientras va recorriendo el pas para hacer su guerra.
Entonces son fondos de guerra? No dijiste ni palabra de ninguna guerra anoche.
Pero si no me diste oportunidad... En cuanto te dije que estaba en el campo de Dickie,2 con esta
maldita fortuna para enviar y Sturgess en dique seco, qu simpata me ofreci mi viejo amigo
Flashy? Una risita de cocodrilo y que te vaya bien! Estabas obsesionado con volver a Inglaterra, a
casa, con tu bella Elspeth... y ahora dijo, con aquella mirada tan suya y desconfiada, de repente,
tienes una prisa loca por correr hacia el deber... Qu ha ocurrido, Flash?
Nada en absoluto. Estoy harto de Trieste y quiero irme de aqu, eso es todo.
Y no puedes esperar ni un da? No me vengas con cuentos!
Mira, Speed, quieres que lleve tu maldito dinero, s o no? Pues o me voy esta misma noche o no
lo hago, y como esa pasta es tan importante para Napier, los fondos de tu embajada tambin pueden
financiar de inmediato mi viaje a casa, en cuanto todo termine... Bueno, qu me dices?
Pasa algo, desde luego! abri mucho los ojos. No irn detrs de ti los polis austriacos, verdad?
Porque si fuera as, yo no podra financiar tu huida, con plata o sin plata. Maldita sea, soy un
diplomtico...
Pues claro que no son los polis! Qu clase de to te crees que soy? Dios mo, acaso no somos
amigos desde pequeos?
S, y como te conozco y s la clase de to que eres, repito: qu ocurre, Flash? me llen el vaso y
me lo pas Vamos, amigo! Soy el viejo Speed, recuerdas? A m no me puedes engaar.
Bueno, s, la verdad, no poda engaarlo, y como ustedes, queridos lectores, quiz compartan
tambin su curiosidad, les contar lo que le dije aquella noche en el Hotel Victoria, en absoluto el
bar ms refinado de Trieste, pero como patritico subalterno de nuestra embajada de Viena,
Speedicut estaba obligado a alojarse all, y espero que esto explique la conversacin algo crptica
con la que he empezado este captulo de mis memorias. Si les ha parecido un poco extraa, vern
finalmente que se trataba de la forma ms sencilla de establecer los preliminares de mi relato de la
campaa ms asombrosa de toda la historia de las armas britnicas... y que incluye asuntos bastante
curiosos, en algunos de los cuales yo mismo me vi involucrado de forma bastante involuntaria. Pero
por Abisinia vala la pena el pastel, con guinda y todo. Nunca hubo nada como aquello y nunca
volver a haberlo.
Para m, aquel asunto empez en verano de 1867, el da en que aquel supremo idiota, el
emperador Maximiliano de Mxico, se coloc ante un pelotn de fusilamiento juarista, se desabroch
la camisa, fresco como una lechuga, y grit: Viva Mxico! Viva la independencia! Disparad al
corazn, soldados!. Cosa que hicieron con sorprendente precisin para ser un pelotn de
sudamericanos, privando as a Mxico de su testa coronada y a Flashy de su patrn y protector. Yo
fui un espectador angustiado que se escabull y se puso a cubierto en un tejado cercano, y cuando vi
que Max morda el polvo, supe que haba llegado el momento de que soltara las amarras de all.
Porque yo haba sido su leal edecn en la reciente e intil lucha contra los republicanos de
Jurez, un puesto que yo no busqu, pero en aquel momento era desertor de la Legin Extranjera
francesa.3 En aquellos tiempos estaban contaminando Mxico con su presencia, apoyando a Max en
nombre de su patrocinador, aquel canalla de Luis Napolen, y yo me alegr mucho de poder
acogerme al refugio que Max me ofreca. l crea equivocadamente que le haba salvado la vida en
una emboscada en Texatl, pobrecillo, cuando en realidad yo formaba parte de la banda de los
asaltantes de Jess Montero, pero ser mejor que no sigamos por ah, de momento. Lo que importa es
que Max me acogi gracias a todo eso y que despach a los polizontes de la Legin cuando fueron a
reclamar mi infeliz pellejo.
Entonces los comerranas se largaron en marzo del ao 1867, dejando a Max en la estacada, con
la tpica lealtad francesa, pero aunque aquello eliminaba una amenaza para mi bienestar, quedaban
otras, de las cuales Max no poda protegerme ni vivo ni muerto, como por ejemplo los juaristas, muy
dados a colgar a los edecanes realistas en menos que canta un gallo, o aquel bandolero viejo y
tozudo, Jess Montero, que finalmente acabara por averiguar que yo no saba dnde se encontraba el
tesoro de Moctezuma. Qu lugar ms infernal, Mxico, y qu confuso todo...
Pero todo lo que tienen ustedes que saber, por ahora, es que cuando Max recibi las balas, yo me
habra unido a l en el carretn de los fiambres si no hubiese sido por la encantadora princesita
Agnes Salm-Salm y por Jess, todava felizmente ignorante. Ambos fueron mis cmplices en un
frustrado intento de rescatar a Max momentos antes de su ejecucin. Fracasamos porque (esto apenas
podrn creerlo) ese payaso se neg en redondo a escapar, ya que aquel hecho no cuadraba con su
dignidad imperial. La realeza austro-hngara prefiere morir antes que saltar por la ventana. Bueno,
pues al infierno con ellos, digo yo, y si la Casa de Habsburgo est hecha unos zorros, no ser por
culpa ma; yo he hecho todo lo posible por ellos, aun a mi pesar, y no son ms que unos bastardos
desagradecidos.4 En resumidas cuentas, la querida Aggie y el gordo Jess me enviaron sano y salvo a
Veracruz, donde tramaron un plan increble para sacarme del pas. Como Max era hermano del
emperador austraco Francisco Jos, su muerte haba causado gran conmocin en Viena; nadie haba
hecho nada por salvar su vida, pero se interesaron mucho por su cadver y enviaron un barco de
guerra para que lo trasladase a casa, con un almirante de verdad y un squito enorme de serpientes
cortesanas. Y como Aggie era la mujer de un alemn de sangre real, herona tambin de la campaa
realista, y ms bella que Hebe, todos se deshacan en parabienes cuando llegamos a bordo de la
fragata Novara, en Sacrificios. El almirante Tegethoff, un vejete muy campechano, barbudo y tripudo,
le besuque la mano y dio, encantado, la bienvenida hasta al guarrsimo y harapiento plebeyo a quien
ella present como el hoch und wohlgeboren Oberst sir Harry Flashman, antiguo edecn, campen y
hroe universal de la campaa y artfice del malhadado intento de arrancar a su majestad imperial
del pelotn de fusilamiento.
El brazo derecho ingls del emperador, caballeros! dijo Aggie, a quien se le daba muy bien dar
coba. As le llamaba su majestad imperial. Quin podra ser ms adecuado para custodiar a su real
patrn y amigo en el ltimo viaje hasta su hogar?
Como a ellos no se les ocurra nadie mejor, fui recibido con educado entusiasmo: las serpientes
se alejaron refunfuando ante mi aspecto de basto campesino, entrechocando los talones, el viejo
Tegethoff estuvo casi a punto de abrazarme, y me di cuenta de la admiracin y el asombro que se
reflejaron en los ojos de la encantadora muequita rubia a la que present como su sobrina nieta,
Gertrude von und zum Nosequ-Nose-cuntos. Mi espabilada Aggie se dio cuenta tambin, y
coment, cuando nos despedamos adecuadamente en la borda del barco, que si bien yo pareca un
espantapjaros, era un espantapjaros muy romntico.
Esa pobre idiota sin duda quedar con el corazn roto por ti en el viaje dijo ella. Y despus se
preguntar qu vera en ese atractivo sinvergenza ingls.
Celosa, princesa? dije yo, y ella se ech a rer.
De su juventud, quiz... no de su enamoramiento me dedic aquella sonrisita sinuosa que me
haba vuelto loco durante meses. Bueno, no demasiado. Pero si yo tuviera diecisis aos de nuevo,
como ella, quin sabe? Adis, querido Harry y con regio descuido de toda propiedad, me bes con
intensidad en los labios ante los asombrados cabezas cuadradas... y durante un delicioso momento
aqul fue el beso de la amante que ella nunca haba sido pero que sigo contando como una autntica
conquista. Lstima que estuviese tan loca por su marido, recuerdo que pens, mientras ella agitaba
una mano elegante desde su carruaje hasta desaparecer.5
Despus de transportar el atad de Max hasta el barco con una lancha y subirlo a bordo, en mi
reciente calidad de escolta del cadver me vi obligado a dejar a Tegethoff y los suyos para echar una
miradita al difunto y asegurarme de que trasladaban al tipo correcto. Fue un asunto bastante largo,
porque sus sbditos mexicanos le haban encerrado en no menos de tres atades, uno de palo de rosa,
otro de zinc y un tercero de cedro, y Max dentro de este ltimo, como una de esas muecas rusas.
Haba sido embalsamado, y debo decir que tena un aspecto deslumbrante, aparte de estar un poco
amarillo y de que se le empezaba a caer el pelo. Volvimos a cerrar todo, un capelln le dedic unas
oraciones y lo nico que qued fue zarpar entre los estruendosos saludos procedentes de algunos
barcos de guerra que nos acompaaban, y en mi caso, decir a Tegethoff que un bao y un cambio de
ropas quiz sera lo ms adecuado.
Nunca he sentido demasiada devocin por los comedores de repollos, porque qued bien harto
despus de Bismarck y su gente en el asunto de Schleswig-Holstein,* y el grupo de Tegethoff inclua
ms de un tipo de aqullos de cabeza afeitada y tiradores de schlager a quienes encontraba
especialmente detestables, pero debo decir que en aquel viaje, que dur desde finales de noviembre
del 67 hasta mediados de enero, no pudieron mostrarse ms amigables y hospitalarios... hasta la
mismsima maana en que echamos el ancla en Trieste, y Tegethoff descubri que yo haba estado
enseando a su sobrina nieta unos ejercicios que normalmente no ensean en los internados de
seoritas.
Aggie tena razn, desde luego: la pobre tonta se haba enamorado de m a primera vista, pero
claro, quin poda echarle la culpa? El apuesto Flashy, bronceado y guerrero, con su sombrero
mexicano y sus patillas, poda hacer temblar el corazn de cualquier doncella, y aunque a los
cuarenta y cinco aos yo tena edad suficiente para ser su padre, eso no ha impedido nunca la
adoracin de una joven inocente, y pueden estar seguros de que a m tampoco me ha detenido. Las
jvenes regordetas como un cachorro y con tirabuzones rubios no son mi estilo, como norma, pero si
se combinan con una piel cremosa, unos labios rojos y unos enormes ojos color nomeolvides, junto
con una adoracin estpida, pues la verdad, tienen su encanto. En primer lugar, me traa deliciosos
recuerdos de Elspeth aquella noche balsmica en que me revolqu con ella por primera vez en los
arbustos junto al Clyde. El parecido era ms que fsico, porque ambas eran estpidas, aunque mi
queridsima idiota no carece de una cierta astucia natural, pero lo que haca especialmente
irresistible a mi pequea y querida fraulein Gertrude era su autntica e insondable ignorancia de los
hechos ms interesantes de la vida y su conmovedora fe en m como gua y mentor.
Su apego a m en el viaje fue considerado una especie de broma por la gente de Tegethoff, que
parecan verla como una nia todava, los muy imbciles, y como su ama sola estar demasiado
mareada para interponerse, pasbamos mucho tiempo juntos. Ella cotorreaba con total inocencia, y
pronto me confi sus secretos infantiles, sus sueos y sus temores; yo supe as que su amante to
abuelo la haba llevado en aquel crucero como regalo por sus esponsales, y que a su regreso a Viena
iba a casarse con un tipo muy aristocrtico, un noble, nada menos, a quien ella nunca haba visto y
que estaba ya al borde de la tumba, pues tena nada menos que treinta aos.
Es un honor muy grande suspiraba ella y tambin es mi deber, dice mam, pero, cmo voy a ser
digna de ese honor? No s nada de cmo ser una esposa y mucho menos una gran dama. Soy
demasiado joven y tonta e... e insignificante! l es un hombre muy importante, primo del emperador,
y yo soy slo una personita sin importancia. Cmo voy a complacerle, si no s qu les gusta a los
hombres, y quin me lo va a decir? y anhelante, maldita sea, me ahogaba en sus ojos como lagos
limpsimos, con sus gordos y juveniles melones temblando como el budn. Desnudarla, tumbarla y
disfrutar habra sido lo ms sensato en aquel momento, pero le di unas palmaditas en la mano, le
sonre paternalmente y dije que no tena que preocupar su linda cabecita con esas cosas, que a su
noble seguro que ella le encantara.
Ah, s, eso es muy fcil decirlo! exclam ella. Pero, y si no le gusto? Cmo me ganar su
afecto? volva a mirarme ansiosamente. Si fueras t... y por su enternecedora vacilacin estaba claro
que deseaba que fuese as, qu chica ms dulce, si fueras t, cmo podra ganarme tu corazn?
Cmo hacer que... me admirases, me honrases y me... amases? Qu te gustara ms que te hiciera?
Ya pueden pensar ustedes lo que quieran, pero en ese momento en que un hombre de inferior
catadura se habra aprovechado de aquella candida pureza, me siento orgulloso de decir que yo no lo
hice. Ella poda ser la respuesta a las oraciones ms lujuriosas, pero yo saba que requera un trato
muy delicado y mucha paciencia antes de convencerla de que me hiciera de pareja en el bonito baile
del minu a dos. As que yo me dediqu al trabajo con gran tacto, como un to indulgente la primera
semana, pasndole un brazo fraternal por los hombros la segunda, dndole un piquito en la mejilla la
tercera, un toquecito en los labios en Navidad, para hacerla pensar, un gruido lujurioso y un
repentino beso apasionado en Ao Nuevo, correspondiendo a su sorpresa y sobresalto con una bonita
mezcla de nostlgica adoracin y pecaminoso deseo que fundi completamente a la pequea tontita y
al final me la benefici mientras recorramos todo el Adritico hasta dejarla sin habla. Muy
discretamente, eso s. Un barco es un sitio muy pequeo, y las castas jovencitas tienden a ser muy
excitables las primeras veces y hay que hacerlas callar. Elspeth y mi segunda esposa, la duquesa
Irma, aullaban como posesas, recuerdo.
Desgraciadamente, ella comparta otra caracterstica con Elspeth: no tena ms discrecin que el
pregonero de la ciudad, e igual que Elspeth haba contado con todo desparpajo lo bien que lo
pasbamos en nuestros revolcones a su hermana mayor, que enseguida fue con el cuento a sus
horrorizados padres, la dulce imbcil de Gertrudis confi en su ama, que se desmay y luego
transmiti la buena nueva al viejo Tegethoff.
Debi de ser la maana que echamos el ancla en el Molo San Cario, en Trieste; cuando yo
supervisaba la extraccin del atad de la bodega, y en el momento en que colocaba la corona de Max
y la capa archiducal encima de la tapa, Tegethoff casi se cae por el tambucho con una pareja de
ayudantes a sus talones intentando sujetarle. Iba con el traje de gala completo, tricornio y espada
ceremonial y todo, e intentaba sacarla, rojo de ira, aullando: Verrter! Vergewaltiger! Pirat! *
cosa que resuma muy bien la situacin y explicaba por qu se comportaba como Atila con apopleja.
Uno de los ayudantes le agarr el brazo de la espada y lo empuj a la fuerza, mientras el otro, un
descomunal bruto teutn con cicatrices en toda su fea jeta, me cruzaba la cara con el guante antes de
arrojarlo a mis pies y alejarse. Slo tuvieron tiempo para eso porque justo entonces la lancha se
acercaba para llevar a Max a la costa, el duque de Wurtemburg y todos los dems peces gordos
esperaban alineados en el muelle, detrs se vea todo tapado con colgaduras negras, y una banda
militar en sordina tocaba un alegre aire wagneriano. Pero yo s pillar una indirecta, y vi que cuando
hubiesen acabado de escoltar a Max al tren de Viena ms me valdra estar a buen recaudo en algn
escondite seguro.
As que dej a los portadores del fretro llevar su carga a la cubierta, esper hasta que los
caones de todos los barcos all congregados hubiesen empezado las salvas y Tegethoff y compaa
estuviesen lejos para mi seguridad, y me descolgu hacia la costa con una maleta hecha a toda prisa.
El cortejo iba avanzando por el bulevar ms all del Gran Canal que corre hacia el corazn de la
ciudad. La msica era solemne, una multitud de clrigos entonaba sus cnticos, los frailes llevaban
cruces, batallones de infantera los seguan, y yo pens: Hasta la vista, viejo Max, y corr a la
parte de arriba de la ciudad a perderme unas horas.6 La gente de Tegethoff por entonces estara ya
fuera en direccin a Viena con el cuerpo, rumiando su ira contra m, sin duda, pero sin poder hacer
nada, y entonces pens cmo demonios iba a conseguir el dinero necesario para un pasaje a
Inglaterra, porque aparte de unos cuantos pesos y dlares yanquis mis bolsillos tenan telaraas.
Trieste no es una ciudad interesante a menos que uno se dedique al comercio, a la banca o algn
otro negocio turbio por el estilo. El espa jefe de Napolen, Fouch, est enterrado all, y Ricardo
Corazn de Len pas un cierto tiempo en su crcel, pero aparte de eso las nicas emociones que
ofrece es el bazar del Teergesteum y el Corso, que es la avenida principal entre la ciudad nueva y la
vieja, donde se pueden mirar los escaparates de las tiendas y beber caf a punto de ebullicin.
Por la noche deambul por la plaza de la Bolsa y fui al casino, donde se reuna la sociedad ms
selecta, y pens entonces que poda dar con alguna viuda rica ansiosa de diversiones carnales, pero
apenas empezaba a supervisar a la multitud de gente bien cuando me encontr cara a cara con la
ltima persona a la que haba pensado ver all: mi antiguo amigo de Rugby y de Cider Cellars,
Speedicut, a quien apenas haba visto desde la noche en que hubo una redada en el Minor Club en
Saint James y huyendo de la polica encontr refugio en el coche (y luego en el lecho) de Lola
Montes, bendito fuese su negro corazn. Aquello haba ocurrido hacia ms de veinte aos, pero
ambos nos reconocimos al momento, y nos alegramos muchsimo, a nuestra manera, claro, porque
nunca habamos sido los tpicos amigos del alma, al ser los dos desconfiados por naturaleza.
As me enter de que l era diplomtico, cosa que no me sorprendi, porque era un pelota de
nacimiento, con grandes dotes para lamer culos y una aversin natural al trabajo. Estaba muy
atribulado porque, como ya habrn comprendido, haba transportado aquella fortuna en plata desde
Viena para embarcarla hacia Abisinia y el guardin destinado a llevarla haba cado por el camino,
as que se encontraba muy apurado por encontrar otro. l no poda ir porque sus deberes
diplomticos le reclamaban en suelo austraco, bla, bla, bla. Justo en ese momento se le ocurri que
all estaba el bueno de Harry, caballero del reino, hroe de Crimea y del Motn, favorito de la
Guardia Montada, justo el tipo en el que se puede confiar para una misin de vital importancia al
servicio de su pas.
No haba esperanza alguna de conmoverle para que me hiciera un prstamo y poder ir a casa,
porque aunque l y su familia eran ricos como marajs, era tan tacao como Solomon Levi, pero si
finga algn inters, poda sacarle al menos una cena decente en la Locanda Granda antes de decirle,
con mucha cortesa, porque a uno no le gusta ofender, lo que poda hacer con su cargamento de
dlares. l refunfu un poco, pero ya no me presion ms, porque ya de entrada no haba esperado
que accediera, y nos separamos como buenos amigos, l para visitar la estacin y comprobar que sus
subalternos vigilaban bien los doblones, y yo para encontrar un lecho barato donde pasar la noche. Y
no haba dado la vuelta a la esquina cuando vi algo que me hizo salir huyendo hacia el callejn ms
cercano, con mi cena an sin digerir en sbito torbellino en mi interior. A menos de veinte metros de
distancia al otro lado de la calle, el tipejo austraco que me haba golpeado en la cara y me haba
desafiado estaba hablando con dos policas uniformados y un hombrecillo barbudo con sombrero
bajo de fieltro y ropa de civil que llevaba escrito en todo su ser que era polica. Y tambin haba dos
agentes armados con ellos.
Mientras los vea dispersarse y el oficial suba los escalones hacia la Locanda que yo acababa de
dejar, la horrible verdad penetr en mi interior: Tegethoff haba dejado all a aquel cerdo para que
me persiguiera y o bien me llevase ante la justicia como violador de menores (los cabezas cuadradas
tienen una visin de lo ms primitiva acerca de esto, como descubr en Munich en el ao 1847,
cuando los matones de Bismarck interrumpieron mis escarceos con esa pjara fofa de la baronesa
Pechmann) o, lo ms probable, me desafiara a un duelo a sable. Trieste se haba convertido de pronto
en un lugar demasiado peligroso para m, de modo que ahora ya saben por qu un par de horas
despus estaba en la habitacin del Victoria de Speedicut pidindole que me dejara llevar todo aquel
efectivo a Abisinia, a Tombuct o a cualquier otro maldito lugar bien alejado de la venganza
austriaca.
En mi terror incluso me represent la espantosa idea de que si Tegethoff me echaba las manos
encima e investigaban, se pudiera descubrir que haba desertado de la Legin y me entregasen a los
malditos franceses, en cuyo caso yo acabara mis das como esclavo en su batalln penal del Sahara.
Un miedo infundado, vindolo ahora con perspectiva, pero siempre se me ha dado muy bien eso de
saltar al or cualquier ruido, como sabrn ustedes. No mencion aquel temor en particular a Speed,
pero le habl de Gertrude, porque ese tipo de cosas le hacan mucha gracia y admiraba mi conducta
de seductor y fugitivo.
Pero cmo demonios te las arreglas siempre para escapar a los peligros? Es algo que me
sorprende... y adems siempre con alguna lagartona suspirando por ti! Bueno, ha sido una enorme
suerte para ti que esta vez estuviese yo aqu...
Una suerte para los dos. Y ahora que conoces mi pasado culpable, todava sigues confiando en
m para entregarme tu medio milln? No temes que pueda subir toda la costa hasta Montecarlo y
jugrmelo todo a la ruleta?
Dicho de esa manera, con un guio y una sonrisa, la verdad es que no era para tranquilizarle
mucho, pero el sentido comn le deca que yo no iba a levantar* nada, y de todos modos tampoco
tena eleccin. As que un par de horas despus de medianoche yo estaba en el muelle de Klutsch
viendo cmo el escribiente de Speed arreglaba las cuentas con el capitn de un pequeo velero o
barquichuelo o como narices lo llamasen, mientras su tripulacin de Antonios parloteaba y
haraganeaba en las escotillas (ya en aquellos tiempos Trieste era ms italiana que austriaca), y
entonces lleg Speed a toda prisa a travs de la desierta plaza desde la estacin con un pelotn de
marines de la embajada transportando los bienes en una carreta de mano: un pequeo puado de
cajas fuertes con las cerraduras selladas con las armas reales.7 Haba cuatro bootnecks8 con un
sargento que tena una mandbula como un hacha, todos muy pulidos con sus rifles Snider colgados.
Los dlares de Speed estaran a salvo de los piratas del mar y de los bandidos de tierra con aquel
grupito cerca.
Quiz fue mi broma acerca de Montecarlo o su miedo natural a ver que aquella preciosa carga
quedaba fuera de su control, pero el caso es que ahora que la suerte estaba echada Speed era un
manojo de nervios. Antes me rogaba que fuese en su auxilio, pero ahora se morda los labios
mientras pasaban las cajas a cubierta, los italianos farfullaban y el sargento les echaba una buena
filpica, y yo me fumaba tranquilamente un cigarro junto a la borda y practicaba mi italiano
macarrnico con el capitn.
Esto no es ninguna broma, Flash! dijo Speed. Es muy serio! Mi carrera est en juego con esos
dlares... mi buen nombre, maldita sea! como si lo hubiese tenido. Dios mo, si algo sale mal...
Tendrs mucho cuidado, verdad, amigo? Quiero decir que no hars ninguna locura, ya sabes, como...
como... call, sin atreverse a decir: como largarte a Pago Pago con el botn. Por el contrario,
concluy, tristemente: No est asegurado, sabes? Ni un penique!
Le asegur que aquel capital llegara a Napier sano y salvo en menos de cuatro semanas, pero l
segua preocupado y no demasiado predispuesto a entregarme el salvoconducto de la embajada
requiriendo a todos los sbditos de su majestad, civiles y militares, que me dieran paso franco en mi
camino, y una carta para Napier pidindole que me entregase un recibo y bienes suficientes para mi
pasaje de vuelta a casa. Yo le estrech la mano con bro antes de que pudiese cambiar de opinin, y
mientras desatracbamos y el capitn haca girar la rueda del timn y su tripulacin largaba las velas,
l segua all todava, corriendo por el muelle, agitando las manos y gritando:
Flash, Flash, se me ha olvidado pedirte un recibo!
Le dije que falsificase mi firma, si eso haca que durmiese mejor, y sus quejas se fueron
perdiendo en el clido aire de la noche mientras nos separbamos del muelle y el pequeo barquito
corra de pronto al coger el viento en sus velas. El capitn aullaba rdenes mientras los marineros
correteaban descalzos y acudan a atar los cabos, y yo mir hacia atrs, a la gran media luna brillante
que formaba Trieste, y not un alivio muy intenso, pensando: Bien, Flashy, hijo mo, otra ciudad a la
que te alegras de decir adis despus de un breve conocimiento. All vamos, en un feliz crucero de
vacaciones, hacia un nuevo horizonte y un viejo amigo, y luego, un rpido viaje a casa, donde me
espera Elspeth. Era raro que la pequea Gertrude ya se hubiese desvanecido de mis recuerdos, pero
reflexion y pens que gracias a mis enseanzas su principesco marido se sentira encantado o
escandalizado en su noche de bodas... o posiblemente ambas cosas: un tipo afortunado.
De todo esto pueden deducir ustedes que yo me encontraba en un estado de nimo tranquilo y
optimista al partir hacia mi odisea abisinia, fue idiota! Pensarn que, despus de todo lo que yo
haba visto y sufrido en mi vida, recordara todas las ocasiones en que haba partido despreocupado
y sin sospecha alguna al inicio de un aparente camino de rosas, slo para caer de cabeza al instante
en el pozo de la ms negra condenacin. Pero nunca se sabe.
Yo no poda prever, mientras permaneca contento en la proa, contemplando la inmensidad azul
que espumeaba bajo la quilla y notando la suave brisa del Adritico en mi rostro, oyendo los
juramentos y las risas de los marineros y el ahogado gorgorito de algn tenor de la tripulacin, no
poda prever, como digo, la carga aullante de los guerreros de largas melenas blandiendo sus
espantosas hoces curvas contra las bayonetas de los sijs, ni la enorme montaa de cadveres
putrefactos bajo el precipicio de Islamgee, ni el horrendo bosque de crucificados en Gondar, ni notar
la espantosa mordedura de las barras de acero contra mi cuerpo mientras colgaba enjaulado y
sacudido por un helado vendaval sobre un vaco aullante, ni imaginar la horripilante transformacin
de un monarca civilizado y cultivado en un tirano asesino que bramaba con regocijo histrico
mientras golpeaba y descuartizaba a sus vctimas atadas.
No, yo no poda prever ninguno de aquellos horrores, ni nada de aquel pas asombroso y
desconocido, la fabulosa tierra del Preste Juan, con sus inaccesibles barreras montaosas y sus
abismos sin fondo, ni su gente salvaje y amante de la guerra, contra la cual Napier iba a conducir una
expedicin que no tena parangn desde Corts y Pizarro (al menos eso dice Henty), a travs de
riesgos imposibles y con todas las oportunidades en contra... y salir de nuevo. Una tierra de misterio,
terror y crueldad, y con las mujeres ms adorables de toda frica... una sonriente ninfa dorada, con
su pequea tnica de piel, provocndome mientras se sentaba junto a un arroyo boscoso, trenzndose
el pelo... una extica reina brbara, recostada en sus cojines, rodeada por leones amaestrados... una
oscura y joven belleza comentando a mis captores: Si le vamos poniendo al fuego poco a poco,
hablar....
S, un pas muy interesante, Abisinia.
Captulo 2
Si han ledo los tomos anteriores de mis memorias me conocern mejor que Speedicut y no
compartirn sus recelos y dudas a la hora de confiarme medio milln en plata. El viejo Flash puede
ser un modelo de los peores vicios: lascivia, traicin, cobarda, engao y negligencia en el
cumplimiento del deber, todo ello corregido y aumentado, como saben, y mucho ms an, pero el
robo no le va en absoluto. Bueno, s, la necesidad imperiosa puede haberme conducido a quedarme
con algo aqu y all, ocasionalmente, pero nada a gran escala... Aunque una vez hasta tuve la ocasin
de hacer desaparecer el gran diamante Koh-i-noor,* como recordarn, no sent la tentacin de hacerlo
ni por un instante... Si hay algo que valoramos de verdad los cobardes de pura cepa es la tranquilidad
mental, y no puedes tenerla si eres un fuera de la ley perseguido y lejos de tu hogar para siempre. De
todos modos, escamotear un diamante es una cosa, pero llevarse pilas y pilas de cajas fuertes que
sabe Dios cunto deban de pesar, custodiadas por cinco mocetones, es un asunto muy diferente.
Speed haba hablado con ligereza de un viaje rpido a Alejandra, pues con aquella tripulacin
de italianos tan lentos dando bordadas por aqu y por all y virando en redondo entre el taln de
Italia y Creta, debimos de consumir dos mil millas y la mitad del tiempo que tena para llegar a
Napier antes de alcanzar con la vista Egipto. Ese lugar no es ms que un estercolero barrido por la
arena en cualquier poca, pero me alegr muchsimo de avistarlo despus del aburrimiento mortal
del viaje, y tampoco tena en perspectiva un montono trayecto a travs del desierto. El viaje en
camello era una penitencia que ya haba soportado alguna vez en el pasado, pero ahora haba un
ferrocarril que cubra todo el trayecto desde Alejandra a Suez, pasando por El Cairo, y lo que antes
costaba das de incomodidades y la grave inflamacin del trasero ahora se limitaba a un trayecto de
ocho horas, gracias a nuestros ingenieros, que haban conseguido la concesin despus de una lucha
encarnizada con los franceses. Estos estaban infernalmente orgullosos de su Gran Canal, para cuya
conclusin faltaba entonces menos de un ao de trabajo. Los pelotones de desgraciados fellahines
eran azotados sin piedad en la ltima etapa, ya que fue construido por trabajadores esclavos en todo
excepto en el nombre.9
No nos entretuvimos en Alejandra. Egipto es el ltimo lugar por el que uno querra transportar
algo valioso, de modo que fui rpidamente al Hotel de l'Europe a tomar un bao y un almuerzo
civilizado, mientras el sargento de la Marina procuraba que los conductores de asnos locales
cargasen con las cajas hasta la estacin, y enseguida nos pusimos de nuevo en marcha, cuatro horas
hasta El Cairo, otras cuatro en el expreso a Suez, y antes de la hora de acostarse me presentaba ya
ante el capitn del puerto y me encontraba cenando en el comedor de oficiales. Abisinia estaba en
todas las conversaciones, y cuando se supo que el famoso Flashy llevaba los fondos de guerra a
Napier,10 el entusiasmo fue unnime. Pusieron a mi disposicin de inmediato un balandro de vapor
capitaneado por un chaval muy alegre llamado Ballantyne con la nariz pelada por el sol y una mata
de pelo rubio casi blanqueado del todo por la intemperie, cuyos marineros subieron las cajas fuertes
a bordo y las estibaron en la bodega, los marines se apelotonaron en el diminuto castillo de proa y,
mientras el sol sala, a la maana siguiente, ya bamos dale que te pego por el golfo de Suez hacia el
mar Rojo propiamente dicho, habiendo entrado y salido de Egipto en menos de veinticuatro horas,
que es un da ms de lo que merece la pena pasar all.
El golfo de Suez no tiene ms de diez millas de lado a lado en su punto ms estrecho, y
Ballantyne, que estaba tan ufano y animado como puede estarlo un veinteaero a quien se ha dado el
mando de una nave, me inform de que por all precisamente haban pasado los Hijos de Israel en su
famoso xodo.
... pero eso de que el mar se separ y el ejrcito del faran se ahog, ni hablar del peluqun,
sabe? Hay sitios por donde se puede pasar perfectamente andando desde Egipto al Sina, con la
marea baja, y un viejo negro egipcio me cont una vez que ni siquiera era el faran quien los
persegua, sino un puado de maleantes beduinos, y despus de que pasara Moiss, con la marea
baja, subi la marea y ahog a los beduinos, que se lo tenan bien merecido. Pero no se vio ni un
maldito carro cuando la marea baj, o sea que...11
Su contramaestre dijo entonces: Perdn, seor, pero eso es una blasfemia, y empezaron a
pelearse mientras los marineros sonrean y parloteaban, y el sargento de marines frunca el ceo con
desaprobacin. No estaba acostumbrado al estilo suelto y desenfadado de los jovencitos de la
Armada, que no pueden evitar trasladar al mar sus modales de colegio moderno y tratan a sus
hombres como si fueran jugadores de un equipo de ftbol del que fuesen capitanes, ms que como a
una tripulacin. Y era natural: el joven corneta o alfrez que entraba en la Armada cuando l se uni
a su regimiento ingresaba en un mundo de una formalidad y una disciplina rgidas, pero all estaba
aquel muchacho, apenas llegado a los veinte, con un pequeo reino flotante propio, enviado a luchar
contra esclavistas y piratas, a perseguir contrabandistas, conducir peregrinos y escoltar los preciosos
lingotes de los que dependa un ejrcito britnico entero y verdadero... y ni siquiera tena un superior
que le aconsejase o guiase, slo su propio sentido comn y juicio. El joven Ballantyne no poda
seguir rdenes, porque no tena ninguna, sino carta blanca; su tripulacin era toda ms vieja que l,
pero tena que vivir con ellos y comer con ellos, compartir sus penalidades y peligros, como si fuera
uno ms, y conseguir que le quisiesen y confiasen en l porque era quien era, de modo que cuando
dijese: Adelante!, todos obedeciesen, aunque fuesen hacia la muerte.
Nunca se me ha dado bien la Marina. Se puede engaar a los soldados adoptando un aire distante
y marcial, pero los marineros habran visto mi verdadero interior antes de que hubisemos salido del
puerto. Eso es lo peor que tiene la vida a bordo de un barco: no hay ningn sitio donde esconder ni tu
cuerpo ni tu naturaleza.
Ballantyne nos ofreci una primera demostracin el segundo da, justo despus de pasar la punta
de Ras Mohammed a los pies del Sina, y el marinero que estaba a proa avist una embarcacin baja
y de feo aspecto con una enorme vela latina que cambiaba de rumbo al vernos, corriendo hacia un
pequeo grupito de islas junto a la costa egipcia.
Esclavistas, apuesto lo que quieran! chill nuestro joven Nelson Contramaestre, preparen los
caones, Tomkins, abran el bal de las armas! Sir Harry, le agradecera mucho que sus hombres se
colocasen dos a cada lado, dispuestos para disparar si fuese necesario. A por ellos! y agarr la
rueda del timn mientras el ingeniero aceleraba el motor, y nuestro pequeo balandro casi se ech a
volar sobre el agua. Los marineros de Ballantyne, una docena ms o menos, se metieron bajo cubierta
y salieron con pistolas y machetes, y yo dije a mi sargento que colocase a sus hombres junto a las
bordas, como se me haba requerido, y sacud su alma militar contraviniendo la orden que les dio de
que se pusieran los sombreros y las casacas. Cuando el sol africano se encarniza sobre tu cabeza, se
apunta mucho mejor en mangas de camisa.
Pero no tuvieron oportunidad, porque los esclavistas llegaron a una isla rocosa que tenamos
delante y abandonaron all el barco, llevndose con ellos su cargamento humano. Todava estbamos
a media milla de distancia e impotentes para intervenir, mientras una docena o as de rabes con
tnicas blancas y ms de cien negros desnudos, hombres, mujeres y nios, suban a trompicones por
la costa y se dirigan hacia las rocas. Oamos sus gritos y el restallar de los ltigos de piel de
hipoptamo cuando los esclavistas los azotaban, y el jefe de la banda se volvi haciendo muecas y
gestos obscenos cuando disparamos con las pistolas hacia la costa. Ballantyne daba saltos rabiosos y
les amenazaba con el puo.
Hijos de puta asquerosos, os voy a ensear! chillaba, casi hasta quebrrsele la voz.
Contramaestre, sitese junto al can... no, detngase! Marines, apunten a esos hijos de puta... no,
maldita sea, detnganse tambin! porque el jefe de los esclavos haba cogido a uno de los nios
como escudo y sus compinches hicieron lo mismo o bien se mezclaron con los esclavos presas del
pnico, de modo que no nos atrevamos a disparar.
Ah, canallas! aullaba Ballantyne. Sinvergenzas, cobardes! No escaparis! Acerque ms la
nave, contramaestre! Firmes con los machetes, marineros! Os vamos a poner en vuestro sitio,
villanos malnacidos! No escaparis con los esclavos! Coja las pistolas, Tomkins, y cargue dos para
m! Y dos para sir Harry... y un machete tambin! Los perseguiremos por tierra en un santiamn, eh,
seor? Ja, ja, ja!
Aquel sanguinario chaval estaba tan feliz y tan ansioso por enfrentarse con el enemigo que me
supo mal estropearle la diversin, pero antes me pegaba un tiro que meterme en una reyerta feroz con
aquellos brutos desesperados... y adems tena la excusa perfecta para hacer caso omiso. Aull al
ingeniero la orden de que se quedara quieto, y cort en el acto la protesta de Ballantyne.
Lo siento, hijo mo, pero ni hablar. Transportamos un tesoro del ejrcito y no pienso arriesgarlo
por un puado de esclavos.
Pero si podemos derrotarlos en un momento y rescatar a esos pobrecillos! grit el otro. Ya lo
hemos hecho otras veces, sabe? Contramaestre, le digo...
Bueno, pues hoy no lo va a hacer dije yo, y l estaba ya poniendo el grito en el cielo cuando el
contramaestre mene la cabeza y dijo que yo tena razn, con perdn, seor, no podemos arriesgar
los dlares, ni hablar. Ballantyne pareca que iba a echarse a llorar, pero hizo lo posible por portarse
como un buen chico.
Tiene razn, sir Harry, no lo haba pensado... Perdneme... maldita inconsciencia! Pero s que
podemos hundir el barco de esos maleantes. Eso acabar con su asqueroso comercio!
Contramaestre, hombres a los caones!
Pero, y los esclavos, seor? dijo el contramaestre. Si les hundimos el barco, esos demonios
negros les cortarn el cuello por puro despecho.
Ballantyne estuvo sopesando aquello durante un par de segundos, frunciendo el ceo
juiciosamente como el profesor Fulano sin acabar de decidir si darle unos azotes al alumno Mengano
o ponerle cien lneas de traduccin de Virgilio. Entonces solt:
No. Si no lo hundimos, esas pobres criaturas sern vendidas como ganado. No pueden estar peor
si ellos y esos demonios quedan encallados. Y por todos los diablos que habr un barco del infierno
menos traficando con marfil negro!
El contramaestre se toc el sombrero, pero seal que con su can de seis libras les costara
todo el da volar las cuadernas del esclavista.
Entonces quemadlo! grit Ballantyne, y se envi a dos hombres con el esquife para que le
prendieran fuego con unos manojos de estopa. Aquello ardi como la yesca, mientras los esclavistas
chillaban impotentes desde la colina. Y luego nos fuimos, mientras Ballantyne rabiaba y juraba
venganza.
Esto es horrible! dijo. Esos rufianes desalmados siempre se dirigen a la costa ms cercana, pero
los perseguimos y les hemos quitado los esclavos dos o tres veces, porque nunca luchan demasiado,
los muy cobardes mir hacia atrs, a la costa, al barco en llamas. S, all estn en las rocas, esas
bestias... y hay que tener mucho cuidado, sabe? Un compaero mo, Jack Legerwood, persigui
demasiado a un grupo, hace un par de meses. Lo apresaron, lo dejaron hecho trizas, pobre hombre.
Dios mo, si pudiera ponerles las manos encima!
Ya conocen mi opinin sobre el herosmo, y saben que yo personalmente no movera un dedo
para salvar a un puado de negros torpones y evitar que los vendan como esclavos... vida que
probablemente no sera peor de la que llevaban ya en algn poblado que seguramente era un agujero
infecto, y que quizs incluso se convirtiera en una bendicin para las hembras, si encontraban su
puesto en el harn de algn pacha rijoso. Le dije esto a Ballantyne y l se puso como la grana y
exclam: Vaya!. Era un autntico paladn arnoldiano, puro de corazn y lleno de celo cristiano,
deseoso de defender a los dbiles y pasrselo en grande despedazando a los malos.
Pero la verdad es que no quiero meterme demasiado con l, porque les veo mucha ms utilidad a
quienes son como l que a los recitadores de salmos y santurrones, que no hacen ms que cotorrear e
intentan liberar a los paganos de la esclavitud de sus errores predicando y explicndoles las
bondades de la sociedad antiesclavista, pero jams dedican un solo pensamiento a los jvenes como
Ballantyne, que hacen seguros los mares para la civilizacin, o Jack Legerwood, que sufri una
muerte tan horrible que uno no se la deseara ni a su peor enemigo. Incluso he escuchado que los
criticaban, como a mi antiguo compaero de viaje Brooke,* por tomarse la justicia por su mano y
disparar primero y atacar a esclavistas, piratas y bandidos como si encarnaran la ira de Dios. Es muy
fcil censurar a distancia, pero yo he visto a esos muchachos en las fronteras, apenas unos colegiales
con pelusilla en las mejillas haciendo trabajos de hombre y obteniendo a cambio la paga de un
seedeboy,12 sin recibir un gracias siquiera y en cambio s, a menudo, una bala para su vigsimo
primer cumpleaos... Una vez incluso vi a uno que era demasiado joven para votar colocando un
centenar de vidas negras en la balanza y decidiendo, en un par de segundos, el tipo de cuestin
horrible que sus reverendas seoras en casa habran rehuido a una milla de distancia.
Creo que l tena razn, por cierto, y hablo por experiencia, habiendo eludido mis
responsabilidades tantas veces que no puedo ni contarlas. Pero los Ballantynes y Legerwoods no
hacen tal cosa, y si el comercio de esclavos se ha borrado al fin de la faz de los mares, no ha sido
realmente por el trabajo de reformistas y estadistas con elevados ideales en Londres, Pars y
Washington, sino a causa de una hueste olvidada de irresponsables jovenzuelos britnicos que lo
hacan por diversin. Y pueden contarles de mi parte a los historiadores que esto lo he dicho yo.
Hay unas mil millas desde el Sina hasta el puerto Abisinio de Zoola, y yo supuse que nuestro
retozn y pequeo vapor las cubrira en poco tiempo, pero no fue as. A mitad de camino la caldera
sufri una grieta, y por la gracia de Dios estbamos junto a Jedda en aquel momento, porque en
aquellos tiempos era el nico lugar que vala la pena en toda la bendita costa del mar Rojo, ya que
era el puerto donde los peregrinos musulmanes desembarcaban para dirigirse hacia La Meca, que se
encuentra a un par de das de marcha tierra adentro. Consecuentemente, el lugar es un hervidero de
peregrinos que llegan y salen en todo tipo de barcos desde juncos chinos y vapores antiguos a falucas
y coracles. Nosotros tenamos un cnsul all y la Marina siempre estaba a mano. Usaban el lugar
como punto de encuentro, con un almacn de suministros y una forja donde nuestro ingeniero pudo
reparar su caldera.
Existe un lugar llamado El Golea en lo ms profundo del Sahara que dicen que es el lugar ms
clido de todo el planeta, pero yo apostara por Jedda... o por cualquier otro lugar del mar Rojo, en
resumidas cuentas. Nos estuvimos sofocando all durante das, y el contramaestre gan una apuesta a
los marines, pues consigui frer un huevo en cubierta. Los muelles eran un revoltillo de barcos y la
ciudad misma estaba atestada por hordas de peregrinos que formaban un verdadero hormiguero
humano, y el calor y el hedor que se desprenda de todo ello formaban unas oleadas asfixiantes que,
lo juro, resultaban visibles por encima de los muros blancos. Yo estaba echado debajo de una
toldilla, intentando ignorar el ruido ensordecedor que producan un milln de negros chillando y
gimoteando, mientras hojeaba un antiguo nmero de Punch en el cual haba una rima sobre los
britnicos encadenados en Abisinia y una caricatura del emperador Theodore representado como un
negro de labios gruesos... algo totalmente ajeno a la realidad, como pronto iba a descubrir.
Punch no tena muy buena opinin de nuestra expedicin y se quejaba mucho del folln del
Ministerio de Guerra y del coste que supona para las clases medias, que, segn decan, deba
sufragarse capturando a Theodore y exhibindolo en una jaula en el Egyptian Hall o en Piccadilly por
un cheln la entrada.13
Si yo estaba impaciente por el retraso, Ballantyne estaba a punto de explotar. Haba all un par de
balandros como el nuestro a punto de levar anclas hacia algn lugar ms al sur en la costa de Arabia,
donde nuestros espas nativos haban escuchado que se preparaba un enorme desembarco de esclavos
procedentes de la costa africana, y nuestro joven hroe pareca un beb al que se le niega el bibern.
Ms de mil esclavos destinados a El Confunda* y nosotros aqu embarrancados en este horrible
agujero! Qu suerte ms perra! No llegaremos a tiempo!
Ah, no s deca nuestro informador, otro vivaz jovenzuelo vestido a la moda con su chilaba,
chaqueta con botones de latn y pauelo pirata. Los esclavistas igual no aparecen hasta dentro de una
semana, y El Confunda no est lejos de Zoola. Dgale a su ingeniero que dejar de darle licor si no
nos movemos, no le parece?
Una sugerencia muy estpida, porque la forma ms segura de que un trabajador britnico se
retrase es amenazarle, especialmente si se le llama babuino de puerto Mahn. Cost, por tanto, diez
das, una semana ms de lo que haba calculado Speed, hasta que por fin salimos por la baha de
Annesley, el golfo en el que se encuentra Zoola. Y, saben una cosa? Slo entonces, al echar mi
primer vistazo a la costa abisinia, me di cuenta de que, aparte del esbozo que me haba hecho Speed
y unos pocos retazos que haba recogido de Ballantyne y los chicos de Jedda, realmente no saba
nada de aquella gente o aquel pas ni de por qu estbamos en guerra con ellos. Haba dejado Trieste
con mucha prisa, eufrico por poder escapar a las consecuencias de mi mala conducta, pero una vez
pasada la novedad del encargo, all estaba yo, con el trabajo casi concluido y preguntndome por
primera vez de qu demonios ira todo aquello.
Y como usted, honrado lector, sabr quizs igual que yo mismo, mientras bamos avanzando por
entre la vasta flota congregada en la baha de Annesley y nos invadan las dos atracciones ms
encantadoras de Zoola, tradas por la brisa de tierra (el polvo fino que nos rodeaba como una nube y
el hedor ms apestoso), parece un momento adecuado para contarles algunas cosas que yo todava no
conoca sobre Abisinia y el casus belli que haba llevado a Napier y a su ejrcito desde la India
hasta aquellas misteriosas costas.
Para empezar, deben comprender que los abisinios no se parecen a ningn otro africano, ya que
se trata de un pueblo semtico que vino de Arabia en la Antigedad, bellos, crueles y sedientos de
sangre, pero ms civilizados que nadie en el continente, si exceptuamos a los egipcios, con quienes
comparten un odio mutuo intenso y natural, en parte porque los egipcios siempre han secuestrado a
sus bellas mujeres y nios como esclavos, en parte porque los abis (los llamar as para mayor
comodidad) son cristianos devotos y violentamente militantes, y no pueden soportar a los
musulmanes... ni a los catlicos romanos. Son muy, pero que muy ortodoxos, ya que eran cristianos
mucho antes de que nosotros lo fusemos, y de una doctrina muy primitiva. Yo he visto pinturas de
algunas iglesias (un dlar la entrada) con un san Jorge de aspecto bizantino matando al dragn,
mientras la hija del faran y sus doncellas lo contemplaban, llenas de admiracin, y una
representacin de la ltima Cena con sitio para catorce comensales.
Pero su cristianismo no afecta a la moralidad, o al menos no mucho. Mienten y engaan con toda
desfachatez, beben en exceso, se matan unos a otros por diversin y las mujeres copulan como
armios. El corolario a su adagio de que una mujer virtuosa es una corona para su esposo es que
existen muy pocas cabezas coronadas en Abisinia, y menos mal!, digo yo, porque sera una lstima y
una crueldad que tan esplndida belleza conyugal se desperdiciara sin ms.
No tienen aspecto negroide, en absoluto. En realidad, las mujeres abis corresponden a la idea que
yo tengo de Cleopatra, con la nariz recta, los labios muy dibujados, ojos almendrados, formas
redondeadas y en muchos casos una piel no mucho ms oscura que la de una italiana. Y adems saben
arreglarse. Las mujeres sho-ho del norte, con sus mantos negros bordados con conchas encima de
unas tnicas ajustadas de piel que van del pecho a los muslos, atractivas y alegres, y las chicas gallas
del sur, que se dice que son las ms bellas de todas, con sus rostros perfectos enmarcados por
elaboradas y aceitadas trenzas desde la coronilla hasta los hombros. Algunas van desnudas hasta la
cintura, con unos pequeos delantales hechos de tiras de piel, y por Dios que les queda bien
semejante exposicin. Como son bellas, son muy orgullosas. Una vez me hablaron de una que era tan
guapa que los esclavistas que la haban capturado esperaban obtener un precio rcord por ella, pero
se vieron desengaados porque ella desanim a los compradores haciendo malabarismos con un
cuchillo durante las pujas, as que al final tuvieron que soltarla.
Entre los hombres, el aspecto egipcio se ve realzado por sus tnicas blancas de algodn, y su
pereza, porque son la gente ms perezosa que he visto, excepto cuando luchan, cosa que hacen la
mayor parte del tiempo, ya que todos son guerreros y van armados. No parecen saber lo que es el
miedo; los nobles ms jvenes tienen la curiosa costumbre de esperar en los vados de los ros para
desafiar a combate singular a cualquier transente... y de cmo llegaron a practicar esa costumbre tan
artrica se podra escribir un relato interesante.
Sus casas no son ms que chozas grandes, con tejado de paja y muebles sencillos, aunque a veces
hay edificios grandes como castillos en la cima de alguna colina. Sus villas son poblados grandes
con murallas, con lo que parecen ser ferias y mercadillos permanentes, e incluso sus ciudades (si se
puede llamarlas as) no son ms que un conjunto de casas sobre una enorme elevacin escarpada
llamada amba. Magdala, el objetivo de la expedicin de Napier, era as; no hacen falta murallas
cuando uno tiene unos muros de pura roca viva por debajo.14
Bueno, pues sos son los abis, una gente bastante rara, a la que conocimos por primera vez hacia
1770 gracias a un escocs excntrico a quien nadie crea... porque l mismo tambin era bastante
rarito y estuvo por ah haciendo el tonto con los corsarios de Berbera, buscando las fuentes del Nilo
y finalmente acab rompindose el cuello al ayudar a bajar unas escaleras a una dama, lo que
demuestra que hasta los aventureros ms intrpidos y curtidos se descuidan a veces.15
Muy pocos europeos se haban aventurado hasta Abisinia antes que l, porque era la pesadilla de
los viajeros, una tierra accidentada y desolada, ms all de todo lo imaginable, atormentada por
perpetuas guerras civiles en las cuales los jefes tribales luchaban por el liderazgo supremo. Uno de
stos, ras Al, se haba convertido en rey de la mayor parte del pas hacia 1840, pero cometi el
error de entregar en matrimonio a su hija, Tewabetch la Bella, a un ambicioso y joven mercenario,
Lijkassa, hijo de una mujer que venda medicamentos contra las lombrices, que los abis toman en
cantidad como resultado de su preferencia por el buey crudo, bueno, al menos eso se deca... Pero
era un soldado de primera, listo, valiente y carente de escrpulos, y al cabo de poco tiempo ya haba
usurpado el trono.
Siendo todava un muchacho, estaba convencido de que era el Mesas citado en una antigua
profeca de que se convertira en el rey ms grande de toda la tierra, seor de toda Etiopa y Egipto;
que expulsara a los infieles de Palestina, purgara Jerusaln de sus profanadores (los musulmanes) y
se le conocera como Theodore. De modo que acab cambindose el nombre; se proclam a s
mismo emperador y rey de reyes. Era joven, guapo, musculoso, letrado (a diferencia de la mayora de
los abis) y lleno de ideas reformistas, como la abolicin de la esclavitud y la mejora general del
pueblo llano. Si tena una cierta tendencia a ponerse hecho una furia, masacrar a sus enemigos,
realizar ejecuciones en masa, azotar a la gente hasta la muerte o cortarles los miembros y arrojarlos a
las bestias salvajes... bueno, los dspotas salvajes no pueden permitirse un comportamiento como el
del pequeo Tim de Dickens.
Su reina era una influencia moderadora, y tambin dos ingleses, Plowden, nuestro cnsul, y Bell,
un soldado de fortuna que se convirti en chambeln de Theodore. Desgraciadamente, los tres
murieron casi a la vez, los dos britnicos asesinados por unos rebeldes, y Tewabetch, por causas
naturales. Theodore masacr a los rebeldes como represalia, pero una vez desaparecidas las tres
mejores influencias de su vida, empez a comportarse como un autntico monarca absoluto al fin,
dndose a la bebida y a las concubinas y cometiendo ms atrocidades que antes. Se volvi a casar,
pero como su esposa era la hija de un rival que reclamaba el trono, a quien Theodore haba
humillado y encarcelado, el matrimonio no fue muy afortunado.
Nosotros enviamos a otro cnsul, el capitn Cameron, que regal a Theodore dos pistolas de
parte de la reina Victoria. Esto le gust tanto que escribi una carta proponiendo mandar un enviado
a Londres y dejando bien claro que haba eliminado a los asesinos de Plowden para ganar la
amistad de su majestad.
Diran ustedes que no se poda ser ms amable, pero, creern que esos descomunales idiotas del
Foreign Office no le entregaron la carta a la reina y ni siquiera le informaron de ella? Ah, s, otras
cosas como la boda de Bertie el Sinvergenza con Alejandra de Dinamarca 16 ocupaban la atencin
de sus seoras, y de todos modos, quin era ese advenedizo africano que estaba tan lejos? O a lo
mejor algn timorato zoquete sencillamente confundi aquel papel con su factura del vino y lo meti
en algn cajn. Dios sabe cmo es posible que nuestros asuntos exteriores no hayan sido una larga
lista de desastres... pero esperen, lo han sido, verdad?
Lo que sigui fue inevitable en un monarca brbaro arrogante e irascible que pensaba que era
Dios encarnado. Despus de un ao de permanecer ignorado, arrest a Cameron, que haba visitado
Egipto, el mortal enemigo de Theodore, para investigar los suministros de algodn que quiz
pudisemos necesitar, ya que la Guerra de Secesin estaba estorbando nuestros negocios. Entonces,
un misionero llamado Stern (que intentaba convertir a los judos abisinios al cristianismo, lo crean
ustedes o no) public unos comentarios ofensivos sobre Theodore. Resultado: Cameron encadenado,
azotado y colocado en el potro de tortura; Stern golpeado brutalmente y dos de sus sirvientes
azotados hasta la muerte con ltigos de piel de hipoptamo; otros europeos arrestados y ligados con
cuerdas empapadas, para que les cortaran los miembros; misioneros obligados a presenciar la muerte
por tortura de malhechores cuya sangre los verdugos arrojaban a los espectadores horrorizados... y
as sucesivamente, mientras la carta cuya entrega podra haber evitado aquellos horrores quedaba sin
respuesta en Whitehall.
Finalmente se envi una respuesta, y el mensajero fue un astuto caballero oriental llamado
Hormuzd Rassam, de nuestra oficina de Aden, que tard seis meses en aventurarse por el pas con
unos mensajes conciliadores y regalos que incluan un columpio para los nios de Theodore. (Dios
mo, qu orgulloso me siento de ser britnico!) Pero de poco sirvi: Rassam y su grupo fueron
aadidos a la cadena de presos y al fin, despus de cuatro aos en los cuales el pblico no supo gran
cosa, excepto algunos rumores, el Parlamento se despert, sus miembros empezaron a preguntar
dnde estaba Abisinia, y el gobierno de Russell, habiendo silenciado el debate con la curiosa excusa
de que aquello poda irritar a Theodore, perdi las elecciones, dejando el embolado para los tories,
que, no sin titubeos interminables, ordenaron a Napier que condujese unas fuerzas desde la India a
Abisinia, exigiese la entrega de los prisioneros y luego tomase las medidas que creyese
convenientes, y buena suerte.
Observen que con tpica cobarda parlamentaria, la banda Derby-D'Israeli dejaba en manos del
soldado la decisin fatal, pero por una vez yo poda comprenderlo, aunque no simpatizase con ello,
porque si en toda la historia hubo un gobierno que se viese atrapado entre Escila y no s qu ms,
eran ellos. Por una parte, no podan dejar a los prisioneros en las garras de Theodore, por su buen
nombre... Dejar que un reyezuelo negro de pacotilla se burlase de nosotros? Abandonar a unos
britnicos y decir al mundo entero que no ramos capaces de defender a los nuestros? Dejar que en
la India, donde nos haban dado un susto de muerte slo diez aos antes, viesen que se nos poda
desafiar con total impunidad? Jams!, aullaba John Bull, aunque se requiriese un ejrcito de miles
de soldados para liberar a unos pocos, costase tres millones y medio, un presupuesto de vrtigo, y se
tardasen meses, o aos, deba hacerse, estaba claro.
Por otra parte, se apostaba a que aquella invasin fracasara. Abisinia era un territorio
desconocido y tropical, nuestro ejrcito poda quedar atrapado a millas del mar, sin reservas, en un
pas sin carreteras ni suministro de agua fiable, donde cada onza de comida, materiales y municiones
tendra que acarrearse... adonde? No haba informacin cierta de dnde se encontraban exactamente
los cautivos. Y si Theodore les haba cortado el cuello o se los haba llevado a un refugio
inalcanzable, a cientos de millas tierra adentro? Y qu haba de los cientos de miles de feroces
habitantes de las tribus que se encontraban entre la costa y Magdala... si es que en realidad era
Magdala el objetivo? Y si, como pareca probable, el ejrcito de Napier se perda en la naturaleza
salvaje del Preste Juan y nunca ms volva a aparecer?
Esas, segn me contaron, eran las advertencias y profecas que ocupaban la prensa cuando se dio
a conocer la decisin del gobierno: la expedicin estaba condenada, pero de todos modos haba que
ir.17
Pero nada de todo esto lo tena yo claro mientras partamos entre el polvo y el hedor de Zoola,
aquella bella maana de febrero. No conoca la opinin pblica en casa, y en Jedda estaban
demasiado ocupados con los piratas y los peregrinos para pensar en las consecuencias de lo que
estaba ocurriendo en el misterioso sur, ms all de los picos lejanos que se vislumbraban vagamente
entre la neblina que se cerna sobre la baha de Annesley. Pero ahora ya saben el cmo y el porqu
de la expedicin de Napier, y por ahora conocen bastante de la tierra y la gente. Y por todo lo que
les he contado, se habrn visto asaltados por una idea que slo se me ha ocurrido ahora, mientras
escribo: quiz por primera vez en la larga y turbulenta historia de Gran Bretaa, nos estbamos
metiendo en una guerra que todo el mundo crea que bamos a perder. Todo el mundo, desde luego,
excepto Bob Napier, el Cazabichos.
Captulo 3
La expedicin haba desembarcado haca tres meses, pero todava llegaban diariamente barcos
de suministros, soldados y buques de guerra que se unan a la flota de vapores, barcos de vela y
pequeas embarcaciones que entregaban su carga en la carretera elevada que sala de la baha. Haba
tambin un ferrocarril con vagonetas que trasladaba los artculos al interior, donde se apilaban en
montaas de fardos y cajas entre las tiendas de campaa que se extendan hasta lo lejos.
Era la pesadilla de un intendente, demasiado equipo desembarcado en la costa demasiado rpido
y ningn lugar donde colocarlo, y la confusin todava empeoraba debido a la multitud arremolinada
de lo que alguien llamaba la democracia portuaria: mandos y culis de Madrs, generales y
tamborileros, cuadrillas de los muelles, tanto negras como blancas, trabajando a las rdenes de
capataces civiles desesperados, soldados de faena que ignoraban los aullidos de sudorosos
suboficiales, oficinistas y aguadores, mujeres nativas recolectoras de forraje y todo tipo de africanos
y asiticos, y un Arca de No entera de animales. Junto a nuestro puesto en la carretera elevada se
izaba a unos elefantes desde una barcaza hasta el muelle, chillando y trompeteando mientras se
balanceaban peligrosamente en las alturas sujetos por unas bandas en el vientre, y las gras
chirriaban y temblaban hasta que las enormes bestias llegaban al suelo con un peligroso golpeteo de
trompas y patas; los soldados, lanzando tacos, ensillaban y cargaban unas mulas que tenan una pata
atada para evitar que salieran corriendo; las bombas de agua bombeaban su corriente en enormes
tanques con ruedas en el ferrocarril... porque cada gota de agua de Zoola tena que llevarse a la costa
desde los condensadores de los barcos en la baha, y ya mientras pona los pies en tierra, una de las
mangueras se parti por la mitad derramando el agua entre las mulas de carga y serpente en torno a
las patas de los elefantes, que chillaron y retrocedieron presas del pnico, mientras sus conductores
se agarraban a sus trompas para tranquilizarlos.
La cabeza de puente de Gran Bretaa en Abisinia era, en efecto, un caos espantoso, que el polvo
y el hedor empeoraban infinitamente. Ms all de la baha y el campamento se extenda una llanura
plana, con las montaas a lo lejos, pero apenas se podan ver entre la nube de color amarillento que
se cerna sobre las tiendas, las cabaas y los rotis* e incluso las aguas de la baha, cubrindolo todo
con un polvillo fino que haba que sacudirse constantemente de la ropa y la piel y escupir.
Pero eso no era nada comparado con el olor, un espantoso hedor a carroa que se te agarraba a la
garganta y converta la respiracin en una agona ponzoosa.
Si cree que esto es malo, tena que haber estado aqu hace un mes dijo el wallah de transportes
que supervisaba la carga de mis cajas fuertes en una vagoneta del ferrocarril. Era un seorito muy
fino, lnguido y afable llamado Twentyman, un hsar con espantamoscas y todo, seguido por un
chico* con un cubo de agua alcanforada cuya obligacin era dar trapos hmedos a su jefe para que se
quitara el polvo.
Que qu es eso? Pues miles de animales muertos pudrindose, eso es. Los caballos caen como
moscas, las mulas tambin, nadie sabe por qu, los veterinarios no han visto en su vida nada igual
dej caer el trapo hmedo en el cubo con un suspiro cansado. Gracias a Dios que estn los buitres, si
no, tendramos una epidemia.
Me present, esperando tener que explicar mi llegada, pero no fue necesario.
Lo sabemos todo de usted, sir Harry! dijo, alegremente. El correo del balandro de Jedda nos
trajo noticias suyas la semana pasada, y una delegacin del Estado Mayor lleva esperando tres das
con mucha expectacin. As que stos son los spondulikos que tanto hemos esperado, eh?
Maravilloso, llvelos a bordo, sargento, y usted, intrprete, traiga a sus hombres ms fuertes para que
nos echen una mano, prtese bien.
Me desped precipitadamente de Ballantyne, que estaba ansioso por volver a respirar aire fresco,
l mismo y su barco, y me sub a la vagoneta con Twentyman, seguido por los marines, que se
sentaron en las cajas fuertes.
Bien hecho, sargento, dejen los traseros ah bien colocados aprob Twentyman. No se tiene
nunca el cuidado suficiente con el 33. Regimiento de Infantera a mano, porque son unos ladrones
irlandeses y unos tos desesperados. As que mantengan el ojo en los dlares o Paddy saltar por
encima de la valla con los bolsillos sonando... Qu?18 Intrprete, jildijao, sub admi push karo!*
El intrprete aullaba y fustigaba a los culis con su bastn, y nos vimos impulsados hacia la parte
delantera del camino. Dije que estaba muy bien que tuviesen un ferrocarril, con una carga tan pesada
como la ma, y pregunt hasta qu distancia llegaba.
Cinco millas ms o menos dijo Twentyman, muy contento. Hay unas ciento veinte hasta Attegrat,
as que me temo que tendr que usar mulas, seor. Recorren unas doce millas por da, suponiendo
que las consiga, porque tenemos menos de diez mil animales de carga cuando se supone que
deberamos tener treinta mil. Bueno, ya le digo. Bandobast* de Bombay...
Di gracias a Dios interiormente por no formar parte de aquella expedicin, y le pregunt cundo
podra dar noticias a Napier de mi llegada.
Ah, dentro de un par de horas... el telgrafo est slo a mitad de camino de Attegrat, pero
tenemos unas banderas de seales de da y unas lmparas de magnesio para los mensajes nocturnos,
es lo ltimo, de lo ms moderno... Ah, ah est uno de los miembros de la delegacin! Hola, Henty,
al fin est aqu!
Mientras saltbamos, un tipo robusto y con cara de buey con guardapolvos y quepis iba
desmontando y nos sonrea ampliamente, con la mano tendida.
Jurara que no me reconoce, sir Harry! exclam. George Henty19 del Standard... compartimos un
alojamiento con Billy Russell y Lew Nolan en Sebastopol, cuando usted cay con disentera. Antes
de que mataran al pobre Lew, y usted y Car digan cargasen hacia la gloria!*
Me estrech la mano como un hermano a quien se ha perdido hace mucho tiempo, pero yo no le
recordaba en absoluto.
Sabe que fue usted quien lanz mi carrera periodstica? exclam. Yo estaba en intendencia del
hospital, ya sabe, hasta que ofrec un artculo al Advertiser describiendo su participacin en la carga
y... bueno, aqu estoy.
Yo me preguntaba si aqul sera el idiota que haba escrito aquellas grandilocuentes paparruchas
que George Paget, que Dios le maldiga, recort y enmarc y coloc en el comedor del 4. Ligero,
todo eso de que con gran nobleza y podero cabalgaba el gallardo Flashman, con los ojos
relampagueantes. Y tirndose pedos como un baln que se deshincha, aunque eso ellos no lo
saban...
Mi idea ms inmediata fue bajar los humos a aquel bruto que se tomaba demasiadas confianzas,
pero es mejor estar a bien con la prensa, as que exclam que desde luego, le recordaba muy bien, y
le pregunt qu tal le haba ido durante todos aquellos aos. l se puso rojo de gratitud al ver que el
famoso Flashy recordaba.
Pero aqu hay otra persona que est contando los minutos para verle al fin! exclam, y
emergiendo de una tienda, sali el gigante Goliat vestido como si fuese a una boda gitana, y yo me
qued pasmado, con la boca abierta.
Aparte de Mangas Coloradas, era el hombre ms enorme que haba visto en mi vida, casi de dos
metros de alto, y con la complexin de un gorila gigante. Su cuerpo enorme estaba envuelto en una
tnica hecha de melenas de len, que le cubran desde el pauelo blanco que llevaba en torno al
cuello hasta las enormes botas de media caa. Luca una barba negra que le llegaba hasta el pecho,
gafas con montura de concha y fez, y una lanza en una mano y una sombrilla de paja en la otra. Para
completar aquel espectacular atuendo llevaba tambin un sable en la cintura, un revlver metido en el
cinturn y un escudo redondo nativo colgando a la espalda. Cuando sonrea, con el brillo orgulloso
de sus dientes entre la barba, pareca un ghazi que hubiese tomado hachs y entonces habl, enrgico
y chilln, apretando suavemente mi mano con la suya, como un prroco que me diese la bienvenida a
la iglesia.
Charles Speedy, sir Harry, antiguo ayudante del 10. de Punjabis. Yo le vi en tiempos en el
Grand Trunk, junto a Fatehpur, hace mucho, mucho tiempo, pero usted no me vio.
Entonces deba de andar yo escondido y con traje de paisano, pens. Mi asombro deba de
resultar patente, porque l hizo una mueca juguetona y abri los brazos.
Sir Robert Napier quiere que me vista como un nativo, cree que eso impresiona a los sidis
locales, benditos sean! Soy su consejero poltico, y ahora mismo, su comit de bienvenida esboz
otra alarmante sonrisa, acompaada por unas palabras ms alarmantes todava. No hace falta que le
diga lo contentos que estamos de tenerle aqu con nosotros.
Aqulla era la primera insinuacin que tena de la posible y espantosa consecuencia de la misin
que estaba llevando a cabo simplemente para hacer un favor a un antiguo compaero de colegio. Por
supuesto, aquellas palabras se podan interpretar de dos formas, y no perd ni un momento en darles
el sentido correcto.
No estoy con ustedes. Ms bien simplemente les entrego el mensaje e hice un gesto hacia las
cajas que los culis estaban descargando bajo el ojo vigilante de Twentyman y mi sargento Bootneck.
He odo que cuesta diez das llegar hasta Napier con mulas. Anda muy corto de efectivo?
Bastante, pero con un bal de dlares cubrir sus necesidades inmediatas, y le llevaremos esto al
interior en menos de cuarenta y ocho horas. No puede tener los bolsillos vacos cuando se rena con
el rey del Tigre para arreglar nuestro paso a travs de su territorio. Napier lleva das esperando en
Attegrat, pero su majestad se retrasa, probablemente para no comprometerse. Theodore puede estar
muy lejos, pero aun as estos pequeos gobernantes le tienen muchsimo miedo solt una risotada
retumbante. Como poltico, me corresponde a m convencer al rey Kussai de que nosotros somos el
lado ganador, de modo que cuanto antes lleguemos al sur, mejor. Usted, Henty y yo podemos repartir
el contenido de un bal de plata entre nuestras sillas y llevarnos un par de animales. Lo oye,
George? Puede dejar de escribir y hacer algo til a cambio...
No ocurre todos los das que se estrechen las manos dos leones como sir Harry Flashman, C. V.,
y el Basha Fallaka dijo Henty, guardndose su libretita. Los dos juntos sois una buena noticia,
Charlie. Cundo salimos, pues?
Despus del tiffin* dijo Speedy. Si a sir Harry le parece bien... Henty se ri y dijo que no le
pareca raro que los abis le llamasen Basha Fallaka, que significa jefe rpido, una bromita sobre
su nombre de Speedy.
A m l ya me estaba pareciendo demasiado rpido para m. Apenas llevaba diez minutos en
tierra firme y ya me estaba arrastrando a una silla de montar un Goliat loco vestido de carnaval para
que me internara por el pas y galopase cuarenta y ocho horas seguidas hasta el puesto de mando de
Napier. Cierto, le haba jurado a Speedicut* que vigilara aquellos dlares todo el camino hasta
Attegrat, pero aquello haba sido en Trieste, con las huestes del mal merodeando por all, y ahora
estaba all el propio oficial poltico de Napier para hacerse cargo del asunto... y despus de aquella
mencin de que yo estaba con ellos, no deseaba aproximarme al teatro de operaciones ms de lo
imprescindible, no fuese que Napier tuviese la idea de meterme en el embrollo. Ya conozco a esos
malditos generales. Ya me he enfrentado a ellos antes.
Por otra parte, yo estaba retirado y bien retirado, y no vesta la casaca de su majestad desde
China, en el 1860, y necesitaba el kitab* personal de Napier para que me pagara el viaje de vuelta a
casa. l esperara sin duda que fuese a verle, y a m, tonto de m, no se me ocurra ninguna buena
excusa para no hacerlo. Tena que haberle dicho a Speedy que haba cogido las paperas o que tena
dolor de tripa, o hacer cualquier maldita cosa con tal de quedarme a una distancia segura de la
campaa que, a juzgar por el pesimismo y las discusiones que generaba, prometa ser la mayor
catstrofe desde la retirada de Kabul.
Ya les he contado el pesimismo que, sin saberlo yo, se impona poco a poco en casa, pero ahora
lo estaba escuchando por parte de los hombres que se encontraban all, gruendo en mangas de
camisa, en el calor asfixiante de la tienda de oficiales: oficiales de la Infantera Nativa, pioneros del
Punjab, King's Own, caballera de los irregulares de Scinde, y regimientos de la Caballera Nativa,
Baluch, zapadores de Madrs, incluso una Guardia de Dragones; en conjunto, la coleccin ms
variopinta que uno pudiese desear, todos graznando como un grajo. En resumen, vine a enterarme de
que los idiotas polticos de Bombay haban dificultado todos los pasos de Napier y haban
desmontado todos sus planes; que nuestro transporte era un caos porque haban contratado a unos
conductores que eran la escoria de Levante, griegos y morenos y cosas de sas, que se haban
amotinado y tuvieron que ser reemplazados por persas e hinds; que ramos demasiado blandos con
los abis, como testimoniaba Pottinger cediendo ante una multitud de shohos que bloqueaban la
carretera y el ataque armado a un centinela que tuvo que ser repelido por las bayonetas de los
irlandeses de Cooper; que ramos unos idiotas si confibamos en la inteligencia local que informaba
de que Theodore y sus cautivos estaban en media docena de sitios distintos a la vez; qu con el
mercurio a 47 grados (y eso en un da fresco) tendramos epidemias si el ejrcito no se desplazaba
hacia las tierras altas enseguida; que los babuinos se columpiaban en los alambres telegrficos, que
habran debido recubrirse de goma y enterrarse... He escuchado cosas semejantes desde el Khyber a
Chattanooga, y aunque las palabras eran distintas, el soniquete era el mismo.
Ah, si tuvisemos los cuerpos de zapadores que tenamos en Crimea!
Como si hubiese sido distinto con ellos! Ni el propio Dios podra hacer ms de una milla de
carretera al da en un suelo de roca slida que llega hasta el cielo.
Pues si hacemos una milla al da, no llegaremos a Magdala hasta el ao que viene...
Ah, entonces no habremos llegado y salido en abril? risotada general.
Ser mucha suerte llegar cuando sea. Mira... doce mil hombres, tres cuartas partes de ellos de
apoyo, almacenes, transportes, tal y tal, dos mil para Magdala...
Una columna volante, querrs decir, no? A Napier se le da bien eso.
Qu columna volante ni qu nada! En un pas donde se pueden hacer diez millas al da y con
suerte? Y hay cuatrocientas millas! Dnde encontrars forraje para las mulas para cuarenta das?
Por no hablar de llevar los elefantes y caones de montaa y morteros por un terreno que hara gritar
a Anbal pidiendo la jubilacin...
Hablas como un libro abierto. Y nos dejarn pasar las tribus? Dicen que Theodore puede sacar
a cien mil al campo de batalla...
Si los jefes le apoyan. Merewether dice que no lo harn.
Ah, s, eso dice? Sabes?, no creo que el optimismo de Merewether signifique demasiado, con
una probabilidad de cincuenta a uno.20
Bah, son negros de lanza y escudo. No tienen armas de fuego.
Pero eso no importa, maldita sea! estas palabras procedan de un mayor del Baluch de pelo
canoso. El tiempo y la distancia son nuestros enemigos... no las tribus. Adems, no estamos aqu para
conquistar ni para vencer. Comer, no luchar, es lo que importa al final! S, la supervivencia!
aquello fue saludado con un breve silencio, seguido por una rplica procedente de un subalterno de
la caballera de Scinde.
Ah, muy bien... algn voluntario para la expedicin de liberacin en los prximos dos aos?
hubo algunas risas, pero nada desbordantes.
Los gruidos habituales de los hombres en campaa, desde luego, pero con una nota clara de
incertidumbre. Y no eran unos soldados cualesquiera, sino los mejores que haba dado la India. Aun
as, yo les habra desestimado, calificndolos de simples gruones, si el silencio de Speedy durante
la comida no me hubiese convencido de que l comparta sus recelos.
Como ven, los cobardes tenemos un talento natural para localizar a los hroes (tenemos que
hacerlo para mantenernos bien apartados de ellos), y por lo que me dijo Henty, que se sent a mi
lado en el tiffin, Speedy era un espcimen de primera, y un experto, por si fuera poco. Un gigante
simptico que pareca la ira de Dios pero que no tena doblez alguna, que haba servido en cuatro
ejrcitos y probablemente haba matado a ms hombres que la disentera. Conoca Abisinia a fondo,
hablaba amhrico, la lengua principal del pas, y haba sido instructor al servicio del emperador
Theodore, quien admiraba en particular el truco que usaba en las fiestas de cortar una oveja en dos (a
lo largo, Dios nos ayude) con un solo tajo de la espada. Pero se haban separado, y Speedy se haba
marchado a cultivar la tierra y pelear contra los maores en Nueva Zelanda cuando surgi la presente
crisis. Napier insisti en tenerlo como poltico, y Speedy se enrol en el servicio sin nada ms que
las ropas que llevaba y un par de mantas.
Y eso les indica el tipo de persona que era, 21 uno de esos locos caballeros aventureros que
infestaban las fronteras en sus inicios, y cuando un tipo con su autoridad no contradice los graznidos,
uno ya puede sacar sus propias conclusiones... y las mas eran que no deba perder tiempo en intentar
sacar a Napier el billete de vuelta a casa.
Slo por curiosidad pregunt a Speedy, cuando nos estbamos preparando para la partida hacia
el interior del pas, cmo pensaba arreglrselas Napier con aquella campaa, y me qued asombrado
cuando me dijo, framente, que su nica esperanza era asaltar Magdala a la desesperada con una
pequea fuerza, confiar en que, con suerte, los prisioneros se encontrasen all, y correr de nuevo de
vuelta a la civilizacin a toda marcha.
Usted estuvo con Grant en Pekn, verdad? Y con Gough en el Sutlej... y con Sherman en el mar
tambin mene su enmaraada cabeza. No es un viaje de ese tipo. Ellos saban adonde iban, contaban
con transporte adecuado, intendencia, lneas de comunicacin, saban quin era su enemigo y dnde
estaba, y tenan fuerzas suficientes para enfrentarse a l. Napier no tiene nada de eso. Como deca
aquel viejo Baluch, es la hora, y el pas est ah arriba, as que lo nico que podemos hacer es
asaltarlo y correr.
De hombre a hombre, cules son las posibilidades?
Pens un momento, acaricindose la barba.
Igualadas. Seis a cuatro en contra si fuese algn otro, pero Napier es el mejor desde el viejo
Colin Campbell. S, apostara un mono* por l... si lo tuviera!
Ya estaba metido en plena accin, rompiendo los sellos de una de las cajas fuertes y traspasando
los brillantes Mara Teresas a las alforjas de los marines, mientras el sargento vigilaba como un
halcn para procurar que ninguna moneda se pegase a unos dedos hbiles... Les hizo desnudarse hasta
quedarse en calzones y descalzarse para asegurarse de que nadie se meta efectivo en la ropa, y
Twentyman de nuevo dio gracias de que el 33. Regimiento no estuviera cerca.
S, vaya hatajo de ladrones Fenians dijo Speedy pero ya se ganan bien el pan cuando se cuadran.
Has odo decir que cogieron una borrachera monumental y cuando Cooper jur que los dejaran
atrs, sus portavoces pidieron cincuenta azotes para cada hombre, con tal de poder unirse al avance?
Qu poda hacer Cooper ms que perdonar a esos desvergonzados?
Llamaron al jefe de la polica militar para que se hiciera cargo de las cajas que quedaban, y yo le
recomend a mis marines como los mejores custodios de los dlares que pudiese encontrar. Su
sargento sonri por primera vez desde que nos conocimos, y yo aad un toquecito Flashy dando las
gracias a l y a los suyos por su excelente trabajo, estrechndoles las manos y llamando a cada
hombre por su nombre, detalle que saba que les encantara. Lo mo es la popularidad...
El peso del efectivo era tal que necesitamos media docena de animales ms aparte de los
nuestros,22 y Speedy decidi que tantos animales de carga nos retrasaran, as que llamaron con un
silbido a media seccin de la caballera de Scinde, unos jinetes robustos de la frontera con sus largas
casacas y pantalones verdes, fajas rojas y puggaree, que yo no vea desde el Motn, cada hombre con
un rifle de dos caones y una espada... No eran precisamente los tipos que yo hubiese elegido,
porque eran pathans y son ms dados al robo que a otra cosa, pero Speedy respondi por ellos, y
para mi satisfaccin, su havildar era un veterano correoso del pas de Mogala que aseguraba
recordar a Lanza Ensangrentada, como me llam, contando el viejo cuento de cmo Ifflass-mann mat
a los cuatro gilzais... paparruchas y mentiras, desde luego, pero me atrevera a decir que an me
invitaran a comer en los caravasares a lo largo de la ruta de Jugdulluk.*
As que ensillamos, Speedy inspeccion las alforjas de todos los scindees y nos pusimos en
marcha a travs del caos del campamento. Este se extenda a lo largo de cinco millas desde el
camino de Zoola, a cada lado de las vas de ferrocarril, y las dos locomotoras iban resoplando y
chirriando arriba y abajo. No se usaban en el mismo camino, por miedo de que su peso causara un
desprendimiento de tierras. Con el material amontonado, los grupos de trabajadores, los vendedores
abis que haban colocado sus tenderetes en forma de bazar entre las tiendas, sin ningn intento de
poner orden en aquel campamento, nos cost casi una hora llegar a campo abierto, y Speedy lanzaba
maldiciones por el retraso. A m no me importaba, porque haba muchas cosas que atraan la vista,
sobre todo las chicas shoho con sus sonrisas descaradas y el pelo rizado recogido en grandes
turbantes, desnudas hasta el taparrabos y muy contentas con los silbidos que les dedicaban mientras
iban meneando el culo con unos recipientes en equilibrio sobre la cabeza.
Habr una buena cosecha de mestizos por Navidad dijo Speedy. Tampoco se puede culpar a los
nuestros; no suelen dar con unas bellezas como sas ms all de las fronteras.
Haba un convoy de elefantes que estaba siendo cargado al borde del campamento, media docena
de las enormes bestias arrodilladas, cada una de ellas junto a una rampa por la cual se iban alzando
los grandes morteros y caones Armstrong hasta asegurarlos en unas plataformas a lomos de los
elefantes. Speedy explic que no haba otra forma de transportar la artillera pesada a travs de
aquellos barrancos y por los senderos serpenteantes recortados en los acantilados, en las montaas;
los caones de campo ms ligeros se podan llevar aparte y conducir en mulas.
Ese viejo mayor Baluch tena razn, ya ve. Todos dependemos del transporte animal. Sin l,
estaramos muertos en el acto, en medio de la nada. Y el transporte depende del forraje, y el forraje,
del dinero dio una palmadita a las alforjas llenas de monedas. Lo que nos has trado es la sangre de
las venas de Napier. Esto le permitir seguir durante unos das, y Dios mediante, las mulas traern el
resto en el curso de un par de semanas.
Podemos contar con las tribus para los suministros? Algunos de los tipos del tiffin pensaban que
igual presentaban batalla...
l mene la cabeza.
No, por el momento no. Se alegran muchsimo de vernos... y de ver nuestros dlares. La cuestin
es que a la gente corriente lo que ms le gustara es que nosotros conquistsemos el pas y lo
gobernsemos. Nosotros pagamos, les daramos paz en lugar de sus inacabables guerras civiles,
proteccin contra los rebeldes y los bandidos y las langostas y los esclavistas, quizs incluso
podramos aliviar su pobreza... Sabe que muchos son tan pobres que llegan incluso a vender a sus
mujeres y sus hijas? Y tambin estn muy dominados por los sacerdotes: su iglesia cristiana de
pacotilla se lleva dos tercios de lo que producen los campesinos... S, dos tercios nada menos! El
rey y sus jefecillos cogen una parte del resto, y no les queda demasiado a los bandidos para robar,
verdad?
Yo me preguntaba si aadiramos Abisinia a nuestras posesiones salvajes, pero l dijo que no
haba ninguna posibilidad de que as fuese.
Estamos aqu para liberar a los prisioneros... bus!* dijo. Ah, s, los jefes estn deseando que
echemos a Theodore e instalemos a uno de ellos en su lugar, pero Napier no piensa jugar a la
poltica, ni tomar partido, y eso les ha dicho. No pueden creer que no estemos dispuestos a la
conquista... y me atrevera a decir que nuestros compaeros europeos y yanquis comparten su punto
de vista. Pero estn equivocados del todo. Hasta los tories piensan que Britania ya tiene suficiente
imperio, gracias, y que no necesita a los brbaros ms acreditados de toda frica, cuya idea de la
poltica es la guerra civil y la masacre. Y de todos modos aadi, para qu nos puede servir un pas
que es sobre todo, rocas y desierto? Ningn colono lo mirara siquiera!
Le pregunt qu le haba llevado a l all al servicio de Theodore, y por qu lo haba dejado.
Cabalg un momento en silencio, con la barbilla apoyada en el pecho, y despus se ech a rer casi
como si se sintiera avergonzado.
No se me ocurre ni una sola razn! Son un hatajo de piratas asesinos, crueles, poco fiables,
inmorales y holgazanes hasta la mdula... pero me gustan! Por qu? Porque son valientes, listos, les
encanta rer, y son terriblemente contradictorios... seal hacia un rebao de novillos que conducan
a un corral los pastores abis. Esos tos son tan listos que conseguirn sacar lo mejor de nuestra
intendencia haciendo tratos, los enredarn con los nmeros... y eso que no saben ni escribir y creen
que compramos los novillos como comida para los elefantes! Eso es una verdad como un templo hizo
una pausa y se ech a rer de nuevo. Pero supongo que el motivo principal por el que me gusta
Habesh (que es como llaman en rabe a Abisinia) es que son como nosotros. Los tratamos de forma
justa, y a diferencia del resto de frica, son lo suficientemente fistos para reconocerlo y saben que
pueden aprender de nosotros, de nuestros ingenieros y de nuestros cientficos, tambin de nuestros
militares. Sabe cmo nos llaman? Hijos de Satn... y es un cumplido!
Y Theodore? Debe de conocerlo mejor que ninguna otra persona...
Pues no, no lo conozco en absoluto. Nadie lo conoce se quit las gafas y las limpi
cuidadosamente. No es slo un hombre, es muchos... y todos ellos peligrossimos. Y ahora me va a
preguntar qu es probable que haga, si luchar, si saldr huyendo, si conservar a los cautivos para
pedir rescate, si los matar... pues la verdad es que no tengo ni la menor idea. As que no intento
responder a esa pregunta. Es mejor que se lo diga Napier.
Y eso, si quieren saberlo, me produjo un escalofro intenso, porque suscitaba la cuestin de por
qu iba a querer Napier contarme nada en absoluto... Estaba sopesando aquella idea cuando Speedy
aadi:
Y en cuanto al asunto de por qu dej a Theodore, fue porque le contaron mentiras acerca de m y
no tena ningn deseo de despertarme una maana boca abajo encima de un lecho de puntas de flecha.
As que le ped que me pagara y me dejase marchar. Y si no te dejo ir?, me pregunt.
Entonces luchar le contest yo, y ya sabes que no soy ningn nio.
Puedo hacer que te maten dijo l entonces.
S, pero, con cunta rapidez? respond, y puse la mano en la empuadura de la espada. l no
tena miedo, pero se qued callado un momento y luego sonri, me abraz y me dijo que tendra mi
dinero, un caballo y una lanza, y que Dios me acompaase tir de las riendas. Apretemos un poco el
paso, no le parece?
Desde Zoola, el terreno baldo cubierto de matorrales se alza lentamente hasta la base de las
colinas, y nos cost cinco incmodas horas de cabalgata a travs de lechos de ros secos y llenos de
piedras y pequeas laderas pedregosas y deslizantes llegar a la altiplanicie desde la cual pudimos
contemplar, echando la vista atrs, el distante campamento, que pareca un modelo en una maqueta, y
la baha de Annesley con su bosque de buques, y el mar Rojo detrs. Ante nosotros se encontraba el
apeadero de Koomaylee, en una amplia cuenca con escarpados acantilados a ambos lados y una
muralla de roca maciza ante nosotros, de color escarlata a la luz del atardecer excepto la umbra
boca del Gran Paso, que se divide en dos como si algn dios la hubiese seccionado con una cuchilla.
Esa es la autntica entrada a Abisinia, y al anochecer parece la carretera que conduce al infierno.
Ms all se encontraban hilera tras hilera de picos elevados, que se alzaban ms cada vez, por lo que
se poda divisar.
El Himalaya y las Rocosas, aunque son magnficos, jams me haban hecho sentir tan pequeo e
indefenso como aquellas infernales montaas abisinias. Estas tienen el poder de abrumarte, de
hacerte sentir en un mundo ajeno, espantoso, un desierto de picos que alguien compar con las patas
de una mesa puesta boca abajo, clavadas en un cielo de acero bruido. Yo las vi por primera vez
aquella noche en Koomaylee, y recuerdo haber pensado que mientras el Hind Kush y el Sangre de
Cristo pueden convencerte de que ests en el techo del mundo, no aterrorizan. Pero Abisinia s.
Aparte de ste, el nico recuerdo que guardo de Koomaylee, donde dormimos con los zapadores
de Madrs, es el de las bombas Norton, como una hilera de percheros gigantescos, escupiendo un
chorro incesante de maravillosa agua helada, completamente distinta del barrillo espeso y rancio de
Zoola, en los depsitos de madera de treinta metros. La tragbamos a litros.
Dios bendiga Amrica dijo Henty, porque si trabajan tan bien en la parte alta del pas, no
pasaremos sed en ningn momento.
Al da siguiente atravesamos el Gran Paso, milla tras milla por aquel asombroso desfiladero que
se estrecha hasta los cinco metros en algunos lugares, con doscientos metros de granito slido a cada
lado y slo una tira de cielo azul por encima, para recordar a uno que tena mucha suerte si no se
encontraba con Caronte en aquel viaje. Viajbamos en fila india, los scindees lanzando juramentos
sin cesar y maravillndose cuando pasbamos junto a pequeos bosquecillos de mimosas y laureles,
con aves de alegres colores revoloteando sobre nuestras cabezas, y cuando el paso se ampli al fin,
vimos pequeos arroyuelos con flores silvestres, esplndidos bosques de pinos y abetos en los
promontorios bajos, grupos de magnficos cactus candelabro, rosas, blancos y carmeses, y los picos
que haba alrededor iban cambiando a la luz del sol del naranja al plata, parecan como de nieve,
pero de hecho eran lquenes... y todo ello en un pas que finalmente se converta de un paisaje de
cuento de hadas en un desierto ardiente, con ridas montaas y abismos sin fondo, donde el camino
poda transcurrir por barrancos llenos de rocas enormes, a lo largo de serpenteantes senderos en un
acantilado o a travs de una meseta tan plana como una mesa de billar, con una cada de trescientos
metros a derecha e izquierda y unos riscos con la cima igualmente plana elevndose como islas todo
el camino hasta el horizonte.
Pero no me propongo escribir una gua turstica, y si quieren ustedes un vademcum de Zoola a
Magdala deberan pedrselo a Henty o a ese fanfarrn yanqui de Henry Stanley. Ellos les hablarn
del paisaje y describirn el esfuerzo del ejrcito por abrirse camino lentamente desde la costa hasta
el interior del pas, construyendo metro a metro la carretera a medida que avanzaban, volando rocas,
aplastndolas para formar una calzada que bastase a las columnas de carretas de bueyes y trenes de
mulas y elefantes y camellos que nos dificultaban tanto el paso mientras avanzbamos por Senafe, una
gran estacin de suministros que fue el cuartel general de Napier antes de adelantarlo, hasta Attegrat,
un par de semanas antes de nuestra llegada... La idea que tena Speedicut de su paradero no iba
desencaminada. Haba tropas en movimiento por todo el camino. Reconoc el azul y plata del 3.
Regimiento de Caballera Nativa, los puggarees marrones y las tnica de algodn de los pioneros
del Punjab con sus picos y palas en el promontorio, y las clebres casacas de muchos colores de la
variopinta multitud de los rufianes de la frontera: sijs, pathans, punjabs y similares, que componan
el memorable 10. de Infantera Nativa. Como siempre, parecan juerguistas en un baile de disfraces,
con sus turbantes rojos y verdes, sus gorros violeta y sus chaquetas y pantalones de todas las formas
y colores imaginables. Un destacamento del King's Own, cuyos hombres iban contonendose vestidos
de un sobrio color caqui, tena un aspecto muy soso, por comparacin, y como observ Speedy, los
baluch, con sus casacas verdes y sus pantalones negros, y su banda que tocaba Highland Laddie,
parecan mucho ms britnicos que la mayora de compatriotas nuestros.
Pens: Que Dios te ampare, Theodore, imaginando que Napier se lo tena que haber pasado de
maravilla eligiendo un grupo tan variado. Haba Guardia de Dragones, intercambiando ron y tabaco
por chapatis con los lanceros de Bengala; trabajadores chinos del ferrocarril con sus coletas y con
sombreros planos, lanzando risitas y saludando a los oscuros y barbudos tiradores de Cameron, que
fruncan el ceo como respuesta mientras iban avanzando gravemente, con los fusiles a rastras; largas
filas de mulas que arrastraban con las ruedas y los caones de la artillera de montaa de dos mil
metros y los tubos y cohetes de la Brigada Naval, escoltados por unos casacas azules con los
machetes colgando... Doce mil a caballo, a pie y caones destinados al corazn de las tinieblas con
un coste de 333 libras por hombre (cada uno de los cuales haba recibido un aumento reciente de la
paga de dos peniques por da). Y todo para rescatar a un puado de britnicos de una prisin salvaje
en el culo del mundo. Ay, s, qu tiempos aquellos.
Llevbamos tres noches en ruta y dos das en la silla cuando llegamos a Attegraty supimos que
Napier estaba todava ms avanzado, aguardando al rey del Tigre, que se deca que haba superado
por fin sus miedos y cuya llegada se esperaba de un momento a otro. Aquellas noticias pusieron al
galope a Speedy y Henty, uno para cumplir su deber diplomtico, el otro sediento de artculos... Yo
me qued a comprobar que se entregaba la plata al tesorero y segu a mi aire. Otro da a lomos del
caballo y con aquel calor. Pero como nadie saba si Napier volvera o no a Attegrat, y cundo, no se
poda hacer otra cosa.
Attegrat es un valle poco profundo, de unos tres kilmetros de largo, y las tiendas de nuestras
fuerzas principales, de cuatro a cinco mil britnicos y tropas indias, se encontraban desplegadas a lo
largo de un lado del valle, todo muy ordenado, potente y klim-blim, comparado con el folln de los
comerranas en Zoola. Se poda confiar en Napier. Siempre tuvo ojos de halcn y la habilidad de
estar en todo. No era un tirano, pero todo tena que estar bajo su control.
Como estaba fuera, no se le poda echar la culpa del exceso disciplinario que presenci de
camino hacia la tienda del tesorero. Un conductor nativo, desnudo hasta la cintura y atado a la rueda
de un can, estaba recibiendo unos azotes aplicados con poco entusiasmo, y los mirones que no
estaban de servicio y que se haban reunido a contemplar la diversin gritaban al azotador que no se
aplicase demasiado y mostraban su simpata por el azotado. Supe que el infortunado negro se haba
atrevido a disparar y herir a un ladrn abi que haba intentado despojarle a punta de pistola... y se
haba ganado con ello media docena de latigazos! Bueno, a m no me disgusta una buena sesin de
azotes, pero aquella excusa me pareca bastante tonta, y el tesorero, disgustado, me dijo que se haba
ordenado slo porque Krapf, un clrigo idiota que se haba unido a la expedicin como experto,23
haba convencido al jefe de la polica militar, otro idiota similar, de que habra un levantamiento
nativo si no se aplacaba a los abis haciendo que se azotase al conductor.
Espere a que el jefe se entere de esto! exclam mi informador. Somos demasiado blandos con
esos malditos salvajes, estamos cediendo ante esos bastardos todo el tiempo y a ese desgraciado de
sidi lo estn azotando por nada... Bueno, espero que la prxima vez se deje robar y le pase la factura
por las prdidas al payaso de Krapf. Lo malo es que, con esto, esa maldita gente nos desprecia por
ser dbiles y se irn insolentando cada vez ms hasta el punto de luchar contra nosotros, si no les
demostramos quin es el amo.
Me alegr mucho de librarme de la plata, una responsabilidad incmoda al transportarla un
pelotn de guardias bastante ladrones. Daba pena ver lo que les costaba separarse de sus alforjas.
Modestamente, creo que su respeto por Lanza Ensangrentada era lo que haba evitado que aquellos
villanos intentasen birlar un solo dlar. Estaba all, todo colocado encima de la mesa del tesorero, y
como le haban informado de que el resto estaba en camino, extendi un recibo para que me lo
entregasen a su llegada. An lo estoy esperando.
Napier se iba a reunir con aquel salvaje real en un lugar llamado Mai Dehar, a la breve distancia
de un da a caballo, de modo que con los scindees como escolta part despus de comer, cruzando el
valle y pasado el grupo de chozas que forma el pueblo de Attegrat. Hay una iglesia y un palacio en
ruinas, pero lo que atrae la vista es el autntico castillo de Barba Azul encaramado en una gran altura
en el valle, una torre maciza con cuatro torretas, una en cada esquina. Una visin siniestra, aun en
pleno da, lgubre e imponente, detrs de sus altos muros.
Nuestro camino serpenteaba entre las colinas hacia un lugar desolado, donde empezamos a ver
muestras de guerra civil y saqueos, pueblos en ruinas y abandonados, chozas quemadas, campos
arrasados y apenas una criatura viviente, excepto a cierta distancia. Los poblados que an seguan
habitados se encontraban en las tierras ms altas, fuertemente amurallados, y en cada pico se ergua
una torre de adobe desnuda al estilo de la de Attegrat. Algunas tenan sus buenos quince metros de
alto y cinco o seis pisos, y estaban construidas en el borde de precipicios, agazapadas como buitres
dominando los valles que quedaban debajo. Un smil muy adecuado, porque mi havildar me explic
que aqullos eran los refugios de barones bandidos que asaltaban los campos, y entre ellos y el
esclavista galla que operaba desde el sur, los campesinos pasaban verdaderas fatigas... aquello le
recordaba, dijo animadamente, su casa, aquella bendita frontera donde los tipos honrados podan
vivir de pillajes y extorsiones, con la nica interferencia del Sirkar britnico, que estropeaba su
idlica existencia. Yo seal que el Sirkar tambin pagaba su sueldo y el de sus compaeros ladrones
cuando pasaban una temporada de vacaciones del crimen, y l admiti que nosotros resultbamos
tiles.
Cubrimos unos treinta kilmetros a travs de aquella tierra yerma y pasamos la noche junto a un
pozo que serva al pueblo vecino de Ad Abaga; los pozos, al ser bajos, estaban necesariamente fuera
de las murallas de todas las comunidades de montaa. Yo me sent afortunado por tener mi escolta de
feroces malencarados y barbudos, mientras nos encontrbamos sentados alrededor del fuego oyendo
a los chacales y la risa espantosa y ocasional de alguna hiena, y veamos surgir la luna y siluetear
otro de aquellos castillos de pesadilla en un acantilado. Coment que tena un aspecto horrendo y el
havildar de los scindees lanz una risita.
El husoor ha odo la historia de ese castillo? No? La de la extraa dama de la Fortaleza, a la
que nadie ve? Se dice que es la esposa de un ladrn prisionero del rey de Lasta seal hacia las
montaas distantes y que ha jurado que no ver brillar el sol, ni caer la lluvia sobre su cabeza hasta
que l vuelva a casa de nuevo. Otros creen que se encuentra bajo un hechizo, un encantamiento de
algn gran mago que la obliga a permanecer siempre confinada y solitaria.
Una especie de dama de Shalott, eh? Y qu piensan de eso los scindees?
Pues que ella pag al rey de Lasta para que secuestrara a su marido para poder as entretenerse
con sus lujuriosos sirvientes! exclam, y sus rufianes se rieron aprobadoramente. Yo cit el adagio
de Ilderim Khan: Para escndalos, un gilzai y una abuela!, y casi se echan a gritar.
Nuestro camino, al da siguiente, pasaba por una zona tambin devastada y los restos en ruinas de
pueblos arrasados, a travs de una meseta tan rida que fue ya a ltima hora de la tarde cuando
llegamos ante los piquetes de Napier en la cresta que domina Mai Dehar, un valle poco profundo y
cortado por una corriente de agua, donde John Bull se encontr por primera vez cara a cara con el
Preste Juan.
Un encuentro memorable y un espectculo esplndido, segn se dice, con nuestras fornidas filas
de soldados del King's Own, Caballera e Infantera Nativa y Artillera disparando sus salvas desde
el lado ms cercano de la corriente, mientras el ejrcito del Tigre, con cuatro mil hombres, apareca
de pronto a la vista en el risco lejano, y resonaban los tambores mientras formaban una inmensa
medialuna con el monarca situado en medio. Y digo segn se dice porque yo llegu demasiado
tarde para verlo, y si quieren ustedes conocer los detalles ms sabrosos, deben acudir de nuevo a
Henty y Stanley, o a cualquiera de la caterva de corresponsales que estaban por all.*
Ellos les contarn cmo apareci Napier cabalgando sobre un elefante, aunque tuvo que bajarse
porque asustaba a los caballos del Tigre, y finalmente lleg a la presencia real en un caballo del
ejrcito que regal al rey Kussai junto con un rifle, recibiendo a cambio un escudo, una lanza, una
estola de len y una mula blanca. Pasaron el da en la tienda del rey charlando, y cuando Kussai
coment que no le gustaba ningn invasor, pero que hara la vista gorda si eran cristianos, Napier
replic diplomticamente que a l le gustaban todos los abis excepto aquellos que aprisionaban a
nuestra gente. Ah dijo entonces Kussai, te refieres a Theodore, un maldito hijo de puta al que hay
que derrocar, y yo soy el tipo que lo va a reemplazar. Bueno dijo entonces Napier, a nosotros
nonos preocupa la poltica abi, slo nuestros cautivos, lo que significa, por supuesto, que tampoco
ayudaremos a tu competidor. No se puede decir mejor afirm Kussai, puedes pasar por mis
dominios, da lo que se merece a Theodore y djame a los pretendientes a m.
As fueron las cosas en resumen, pero Henty y compaa tambin los dejarn hechizados con
descripciones del brbaro esplendor de los guerreros del Tigre, con sus mantos de terciopelo, sus
tnicas de piel de len, faldas de todos los colores del arco iris, espadas en forma de hoz, escudos,
lanzas y algunos mosquetes, sus oficiales con sueltos tocados de seda, al estilo beduino, y cintas de
plata en torno a la frente, el pelo trenzado y con barba. Comentarn la noble apostura del joven rey
Kussai con su toga bordeada de rojo y sus manoplas de oro, de suave discurso y modales, que,
aunque quiz no fuese el dspota ms simptico entre El Cairo y El Cabo, s se mostraba bastante
amistoso, porque saba con certeza lo que le convena.
La reunin concluy con inspecciones ceremoniales. Napier tuvo que pasar revista a todo el
ejrcito del Tigre, unos tipos robustos, aunque primitivamente armados, y Kussai asisti a una
instruccin a pie y unas maniobras por parte de nuestros bravos compaeros. Algunos pensaron que
quizs habramos hecho mejor en ensear a los abis nuestros caones Armstrong y cohetes en accin,
como advertencia, porque parecan haber salido de ese primer encuentro convencidos de que, aunque
ramos invencibles en una llanura, no podramos competir con sus irregulares en las montaas.
Todo aquello ya haba acabado cuando encarbamos el promontorio dirigindonos hacia el pico
donde estaban situados los piquetes, con el sol ponindose tras ellos, cuando lleg un joven
subalterno del 3. de Caballera Nativa, muy bien arreglado de azul y plata, y baj la colina al trote
hasta reunirse con nosotros. Me salud por mi nombre, explicndome que estaban en alerta todo el
da, con instrucciones de llevarme a la tienda de Napier en cuanto fuese avistado... lo que me habra
halagado mucho si, como ya saben ustedes, no desconfiara tanto de esos generales que no pueden
esperar a verme. Y con motivos, porque...
Me pregunto, sir Harry, si podra usted por favor ponerse esto... dijo, sacando un manto largo con
capucha como el que llevaban los villanos del teatro en aquellos tiempos. Y mi rissaldarse ocupar
de sus scindees.
Mir el manto, luego a l y a su rissaldar, que me dedicaba un salam y pona firme a mi escolta, y
la diminuta duda que haba estado molestndome en el fondo de la mente desde que Speedy mostr su
alegra al saber que yo estaba con la expedicin creci de repente, y se convirti en una
premonicin espantosa, mientras el subalterno dejaba aquel manto en mi mano reacia.
Pero qu demonios es esto? pregunt.
Por favor, tpese bien dijo l. Sir Robert desea que su presencia aqu sea conocida por el menor
nmero posible de personas, especialmente el ene... es decir, nuestros amigos abisinios. Hay muchos
movindose por nuestras lneas, ya sabe... bueno, perfectamente cordiales, simples curiosos...
Y por qu demonios no deberan verme? No estoy en purdah!
Sir Robert cree que es lo mejor, seor se mostraba agradable, pero firme, y aunque no tena ms
de veinte aos, no pareca demasiado asustado por el famoso Flashy. l ha insistido mucho. As que
si no le importa, seor... la capucha le ocultar los rasgos.
Era ridculo... y tambin alarmante, pero no serva de nada protestar. Me puse el manto por
encima de los hombros, ech la capucha hacia delante, segu por la cresta y baj el promontorio
hacia nuestras filas, ya iluminadas por linternas para conjurar la oscuridad creciente. Desde luego,
haba altos guerreros abis, y mujeres y nios movindose entre las tiendas, mirando a nuestros
compaeros y a los jawans,* que, segn estaba claro, fingan de maravilla ser buenos chicos, porque
saludaban a los abis, les ofrecan asientos junto a sus hogueras, miraban con buenos ojos a las chicas
shoho y dejaban que los chicos jugasen con su equipo. Mi gua nos encaminaba hacia una enorme
marquesina situada a un lado, con un par de dragones con los sables desenvainados y la gigantesca
figura de Speedy entre ellos. Este me tendi la mano y me condujo hacia el interior.
No le ha visto ninguno de los tipos de la prensa? mi escolta le asegur que no me haban visto.
Aquello ya era demasiado, y as lo dije.
Qu tonteras son stas? Henty s que me ha visto, no? Por qu no iban a verme los dems?
Henty es de confianza dijo Speedy. Los dems no, y menos que ninguno ese maldito entrometido
de Stanley... ya le conoces, el wallah de Chicago. 24 Habra anunciado tu llegada a los cuatro
vientos!
Y a quin le importara un pedo de capelln loco que lo hiciera? Por qu no iba a hacerlo?
Maldita sea! Dnde est Bob Napier? O tambin se ha vuelto majareta? me quit el manto y estaba
a punto de dar rienda suelta a mi enfado cuando me di cuenta de que mi auditorio (el escolta, Speedy
y un capitn de zapadores que pareca un ratn de biblioteca) miraban aprensivamente hacia el
extremo ms alejado de la tienda... y all estaba, el Cazabichos en persona, y a pesar de mi agitacin,
lo primero que pens fue que si haba un veterano curtido que necesitase un permiso, era l. Siempre
haba tenido un aspecto muy cansado, con las cejas curvadas hacia abajo y bolsas debajo de los ojos
y un bigote lacio, pero ahora estaba tambin viejo, y me miraba con una sonrisa tolerante, pero
agotada, mientras se levantaba de detrs de la mesa y avanzaba debajo de la lmpara.
No hagan caso de los modales castrenses de sir Harry, caballeros dijo. La primera vez que o su
voz se estaba dirigiendo a un gobernador general de la India en los trminos ms displicentes.
Recuerda el gran diamante, hace veinte aos, en Kussoor?* y el condenado tena los ojos brillantes
al recordarlo. Dme la mano, viejo camarada, y bienvenido de verdad, porque nunca me haba
sentido ms contento de ver a nadie, se lo aseguro!
Y en ese momento supe, sin ningn tipo de duda, que la maldicin haba cado otra vez sobre m.
Captulo 4
Si han ledo ustedes Tom Brown , recordarn quizs a un personaje ilustre llamado Crab Jones,
del cual Hughes deca que era el tipo ms fro de todo Rugby, y que si la luna hubiese cado del cielo
en aquel preciso momento, la habra recogido l mismo sin sacar las manos de los bolsillos siquiera.
Bob Napier siempre me haba recordado a Crab, en la Guerra Sij, el Motn, China y en toda la
frontera: el mismo estilo seguro y sin prisas, la voz tranquila, la calma metdica que enervaba a sus
subordinados ms excitables. Tambin era el mejor ingeniero del ejrcito y el comandante de tropas
ms efectivo que conoc jams.
Ya estaba cerca de los sesenta en Abisinia, as que no era extrao que tuviese un aspecto
cansado. Habamos compartido varias campaas, pero l era quien peor lo haba pasado en todos los
casos, gracias a su talento para meterse en los peores berenjenales... y salir luego, a menudo,
perdiendo algo de sangre. Dios sabe cuntas heridas haba recibido ya. Una vez, recuerdo, le volaron
los prismticos de campo de las manos, le metieron tres balazos en la casaca y unas postas en el
pie... y l probablemente se limit a chasquear la lengua y fruncir el ceo. Tampoco era raro que
estuviese enfermo. Estaba muy mal, dicen, cuando le dimos una buena tunda a Tanda Topi en el
Motn, y segn Colin Campbell, no le quedaba ni un palmo a derechas cuando plane la captura de
Lucknow. (Eso significa que no se encontraba nada bien, por cierto.) Cuando no estaba haciendo
heroicidades, persiguiendo a sijs con caones montados en elefantes y machacando pathans en la
frontera, construy la mitad de los canales y la mayora de las carreteras del norte de la India, desde
Lahore al Khyber, y tambin Darjeeling. Ahora, a punto de retirarse y de ganarse su pensin, le
haban entregado el cliz envenenado de Abisinia... y all estaba, dndome la bienvenida con aquella
memorable sonrisa suya que todo el mundo recordaba, quiz porque estaba fuera de lugar en aquel
rostro severo y anticuado, preguntndome por mis hazaas y comentando que tena muy buen aspecto,
interesndose por Elspeth (a la cual no conoca), pidindome unos bocadillos y cerveza para que me
repusiera y comentando de nuevo que era una suerte que yo apareciese de aquella manera, y que se
alegraba por los Mara Teresas.
Me pona muy nervioso tanta cordialidad por parte de un hombre que nunca haba sido un amigo
demasiado ntimo. Entre una generacin de grandes capitanes como Campbell, Rose y Outram, con
gigantes como los Lawrences, Nicholson, Havelocky Harry Smith, por no decir nada de los locos
heroicos como Hope Grant y Rake Hodson, Napier siempre haba sido un hombre modesto, tranquilo,
el que permanece apartado en la fiesta, y slo de vez en cuando muestra un relmpago de humor
sardnico, pero siempre se le ve contento de escapar y volver a sus trabajos y sus estudios, su
msica y su pintura, y su observacin de las piedras.*
Como l haba mencionado los dlares, le record con mucho tacto que yo me diriga a casa
cuando dej que Speedicut me metiera en aquel servicio e insinu educadamente que agradecera
mucho un salvoconducto y un poco de dinero para el viaje, a fin de poder volver de nuevo.
Ocpese de eso, Moore, por favor dijo al zapador, a quien me present como su secretario e
intrprete. Por cierto, cuntas lenguas habla usted, Moore? Una docena? Qu le parece eso
comparado con las suyas... sir Harry? haba estado a punto de llamarme Flashman, ya que me
llevaba diez aos, y ahora era general; simplemente Harry habra sido algo impropio de l, en
aquella poca, as que tom nota para no dirigirme a l con el antiguo y familiar Bob.
Dije que me las apaaba en una docena, pero que slo hablaba fluidas unas seis.
Uno de las cuales es el rabe, creo recordar dijo Napier, comentario que me preocup de verdad.
Por qu el rabe? No se extendi ms y despidi a Moore y a mi escolta y se arrellan en su silla,
hacindole seas a Speedy de que tomara asiento junto a la mesa. Bueno, eso es esplndido, sir
Harry. Creo, por el mensaje de Viena, que ha estado usted en Mxico ltimamente. Indaba* poltico,
verdad?
No exactamente, seor. Alistamiento extranjero, se podra decir.
Ya veo. As que ahora mismo no tiene ningn cargo oficial, verdad? Est en la lista de retiro?
asinti. Bien. Moore tendr su salvoconducto listo por la maana... si es que quiere usarlo de
inmediato, claro est mir a Speedy, y Speedy, sentado all con su atuendo brbaro, como el rey de
las islas Canbales, sonri con toda picarda como si compartiera con l algn simptico secreto.
No le sigo, seor... por qu no iba a usar el salvoconducto?
No, por ningn motivo en absoluto dijo Napier. Excepto que conociendo su... bueno, su habilidad
para los servicios algo aventureros, cmo podramos llamarlos?, se me haba ocurrido que quiz no
le importase posponer su partida... por una buena causa que le llegue al corazn? acab con un
interrogante, y Speedy lanz una risita, maldito fuese, mirndome con la mueca idiota de uno que
espera ver surgir una sorpresa divertida.
Es un tema completamente extraoficial, y en realidad debe quedar en el ms estricto secreto
Napier se inclin hacia delante, bajando la voz de forma instintiva. Es usted completamente nuevo en
el pas, sir Harry, y se ha procurado con mucho cuidado que ningn abisinio de las montaas le haya
visto, y que su presencia aqu sea desconocida para todos excepto para unos pocos de los nuestros en
los que se puede confiar. Hay que jugar un papel, ya ve... un papel secreto y quizs hasta peligroso,
que ningn otro hombre en el ejrcito puede intentar representar hizo una pausa, clavando los ojos
con sus bolsas en los mos. Un papel del cual puede depender el xito o el fracaso de la expedicin
hizo una pausa de nuevo. Debo continuar?
En aquel momento, cuando estaba claro que me iban a desvelar alguna locura brbara, el
Flashman de mi interior habra gritado de buen grado: No a menos que quieras ver a un hombre
adulto estallar en lgrimas y correr, gimoteando, hacia la noche abisinia!. El Flashman exterior,
pobre diablo, slo poda permanecer all sentado sudando despreocupadamente, ponindose rojo
como un tomate por el terror y esperando que Napier interpretara ese enrojecimiento como rabia
intensa ante la perspectiva de ver alterados mis preparativos para el viaje. Horrorizado, tom el
silencio por asentimiento y se levant, hacindome seas hacia un caballete donde se encontraba un
mapa del pas, un mapa muy extrao en el que estaba toda la longitud pero slo una pequea anchura,
como el que adjunto a estas memorias, y que estaba formado por varias fotografas unidas entre s,
algo que yo nunca antes haba visto.
Ya sabe lo que debemos hacer: encontrar a Theodore y asegurar la liberacin de los cautivos por
los medios que sean necesarios. Aqu estamos nosotros en Attegrat, y ah est Theodore, con su
ejrcito, en el camino de Debra Tabor a Magdala. Nos separan quinientos kilmetros de pas que,
como sin duda le habrn dicho nuestros agoreros lanz un resoplido divertido, es un pramo
infranqueable lleno de picos imposibles y abismos sin fondo, en el cual nos espera un desastre
seguro si nos fallan los suministros, las tribus hostiles nos impiden el paso o arrasan el campo, el
propio Theodore nos ataca con unas fuerzas abrumadoras o aparece cualquiera de un centenar de
posibles dificultades y nos paraliza.
Hizo una pausa para ver cmo me tomaba yo aquello, y lanz un suspiro cansado.
Bueno, sir Harry, le aseguro que con su plata para abrirnos camino, no nos fallarn los
suministros, si nos movemos con rapidez. Las tribus... se encogi de hombros son impredecibles y no
se puede confiar en ellas. Kussai de Tigre tiene treinta mil guerreros, y Menelek de Shoa y Gobayzy
de Lasta, otros tantos cada uno, pero no nos molestarn a menos que mostremos seales de titubeos o
de fracaso. Kussai nos ofrece paso y ayuda, y los tres quieren que depongamos a Theodore. Entonces
se apoderarn de su trono.
Le tienen un miedo mortal aadi Speedy. Menelek siti Magdala el ao pasado, pero luego se lo
pens mejor. l y Gobayzy todava estn en el campo con sus ejrcitos, queriendo herir, pero
temerosos de golpear se rasc la barba, pensativo. No culpo a Gobayzy, la verdad. Envi un mensaje
de desafo a Theodore el mes pasado, y Theodore le dio a su mensajero una muerte lenta: le cort los
miembros por las rodillas y los codos, retorcindolos para sellar las arterias, y dej a la vctima a
merced de los animales salvajes. Yo lo he visto hacer aadi, sin duda queriendo animarme.
Bueno dijo Napier, rpidamente, sa es slo una ms de las atrocidades que ha venido
infligiendo durante aos a sus provincias del sur toc un lugar en el mapa, al oeste de Magdala. En
Gondar reprimi una rebelin mediante el asesinato masivo, tortur a decenas de miles de personas
hasta la muerte y arras todo el campo. Debra Tabor fue incendiado y sus habitantes sufrieron
indescriptibles crueldades, crucifixiones, quemas en masa vivos y barbaridades similares. Al
parecer se ha vuelto completamente loco y toda Abisinia est removida por el odio hacia l, excepto
su ejrcito, y ste va disminuyendo, segn nos informan, por las constantes deserciones. En este
momento se dirige de vuelta hacia Magdala, pero lentamente, porque se lleva los caones pesados y,
como nosotros, tiene que construir una carretera a medida que va avanzando, sin duda mediante el
trabajo de los rebeldes esclavizados en Gondar.
Le gusta tener unos cuantos enemigos polticos para masacrar de vez en cuando dijo Speedy. Los
ejecutar a cientos por el camino. Gracias a Dios, nuestra gente est en Magdala y se ahorran esa
marcha... Cuando pienso en las torturas y abusos que habrn sufrido... sus enormes manos se cerraron
sobre la lanza que tena en las rodillas, y un hondo gruido se escap de su garganta. Uno de estos
das tendr unas palabras con su majestad por su forma de tratar a los prisioneros blancos!
Napier recibi aquello con educado inters, antes de resumir:
En cualquier caso, llegar a Magdala antes que nosotros. Puede oponernos resistencia all.
Espero que lo haga. Pero si duda de su capacidad de resistir un asedio, es posible que se retire hacia
la zona ms agreste del sur, llevndose a sus cautivos con l...
Si no los ha cortado a pedacitos antes! gru Speedy.
Es una posibilidad accedi Napier, tranquilamente. O quiz marche para reunirse con nosotros, y
debemos estar preparados para luchar en los pasos, quiz sin artillera, si nuestro transporte resulta
demasiado lento. Eso podra resultar muy duro, pero si no queda ms remedio, tendremos que
abandonar caones, equipajes, tiendas, porteadores, auxiliares y todo lo dems y enfrentarnos a l
con los rifles y las bayonetas y sesenta balas por hombre, como hicimos contra los Hassemezeia en la
Montaa Negra. Dios mediante, habremos acabado con l antes de las lluvias de junio; si no,
tendremos que seguir y luchar en esa poca. Y si es necesario le seguiremos hasta el Congo o El
Cabo.
Era el tipo de cosas que uno espera escuchar de un Brooke o a un Custer, pronunciadas con un
heroico ademn y un puetazo en la mesa. Napier las dijo con el mismo fervor de un hombre que lee
el horario del ferrocarril... pero yo pens: Bueno, farewell y adieu, hermano Theodore, esto te
servir de leccin; este vejete tan tranquilo, con esas patillas tan deprimentes, quiz no pegue muchos
gritos ni amenazas, pero lo que dice, lo har, eso tenlo por seguro. Quedaba por ver qu espantoso
papel me tena reservado a m en aquella hazaa. Toc de nuevo el mapa, dibujando con el dedo un
arco hacia el sur de Magdala.
Si huye o si se dirige hacia el sur despus de derrotarle nosotros, por aqu es por donde debemos
cortarle la retirada. Y eso slo se puede hacer con la ayuda de los nativos... no, no de Gobayzy ni de
Menelek, que no slo son poco fiables, sino que ciertamente consideraran cualquier peticin de
ayuda una debilidad por nuestra parte, e incluso podran volverse contra nosotros. Debemos alistar a
gentes que sean implacables enemigos de Theodore pero que no tengan inters poltico en su destino,
ni en Abisinia siquiera, y que le contemplen solamente como una fuente de saqueos y
esclavizamiento. Y esos son los gallas, de los que habr odo hablar. Speedy, le toca.
Gracias, sir Robert dijo Speedy, y se puso de pie, posiblemente para ayudar a sus pensamientos,
porque se qued con el ceo fruncido un momento y rascndose la barba con la lanza. Los gallas dijo
entonces. S. Recuerda a los ghazis en Afganistn, sir Harry? Bueno, pues los gallas estn cortados
por el mismo patrn... feroces, crueles, locos como una cabra! chasque los dedos. No, tengo una
comparacin mucho mejor an que los ghazis; unos tipos a los que conoce usted muy bien del Oeste
americano. S, los gallas son los apaches de Abisinia! Parecen vivir slo para las incursiones, el
crimen y el rapto... slo Dios sabe a cuntos muchachos y muchachas se llevan cada ao para
venderlos en Egipto y Arabia. Ha visto esos pueblos quemados y esos campos devastados de
camino hacia aqu? Es obra de los gallas. Son una tropa monstruosa, y tan malvados y peligrosos
como ninguna otra tribu de frica. Odian a Theodore porque son musulmanes (en la medida en que
son algo) y l intent cristianizarlos, sobre todo mediante el fuego, la espada y la masacre. No lo
consigui, pero captur a su gran amba en Magdala y convirti esta ciudad en capital suya para
poder tenerlos vigilados. Y ellos esperan y rezan para que llegue el da en que puedan derrocarlo.
Y con nuestra llegada, creen que ese da puede estar cerca dijo Napier, y Speedy, que se haba
dejado llevar como un predicador, capt la indirecta y se sent de nuevo. Y debemos convencerlos
de que est al alcance de su mano. Temen a Theodore, con buenos motivos, y no movern un dedo
contra l a menos que estn seguros de que nosotros vamos a derrocarle con toda seguridad, y no
descansarn hasta que l est muerto o sea nuestro prisionero.
As que era eso. Flashy, embajador extraordinario ante una nacin de esclavistas sedientos de
sangre, encargado de la tarea de hablar con ellos de la guerra contra un tirano brbaro que
probablemente era mucho ms civilizado que ellos mismos... eso era lo que me iban a proponer,
estaba ms claro que el agua. Por suerte, era imposible: haba algo que Napier, en su ansiedad por
introducirme en el fregado, haba pasado por alto. Quiz mi alivio qued patente como una grata
sorpresa, que l malinterpret, porque asinti con la cabeza y lanz una mirada a Speedy, que sonrea
ya anticipadamente.
Veo que me ha ledo la mente, sir Harry dijo Napier. S, es una tarea para usted, y slo para
usted. Ya he dicho que ningn otro hombre en el ejrcito puede representar el papel requerido...
porque es un papel, y un papel que usted ha representado ya antes, cuando entr en Lahore disfrazado
de tratante de caballos afridi, cuando consigui sacar a Kavanagh a escondidas de Lucknow, cuando
pas meses como sowar de la caballera en Meerut, antes del Motn sonrea de nuevo, sin duda ante
mi expresin de agobio. Pero aparte de que el trabajo le vaya como anillo al dedo, s que es el tipo
de servicio que siempre ha buscado, y en el cual ha destacado, y por eso, no me avergenza decirlo,
di gracias a Dios Todopoderoso en mis plegarias cuando el telgrafo me dijo que era usted
precisamente quien traa la plata desde Trieste.
No me consolaba en absoluto que Speedy me estuviese contemplando con algo parecido a la
adoracin, ante aquel recuento de mis supuestas hazaas. Qu idea ms aberrante! Intent componer
mis rasgos y adoptar la expresin correcta de sorpresa y diversin mezclada con pesar, mientras
rechazaba su espantosa proposicin y la mandaba a paseo.
Pero, seor, se olvida de algo... Por supuesto que yo lo hara sin pensar siquiera, eso o cualquier
otro trabajo til... y seguro, pens, como un idiota, pero no hablo amhrico, ni ningn otro dialecto
local tampoco...
Pero habla rabe! grit Speedy. Le servir a la perfeccin. No faltan hablantes de rabe en las
montaas, especialmente entre los gallas, que son musulmanes, y la reina Masteeat es uno de ellos.
Qu reina?
Masteeat, reina de los gallas wollo, la tribu ms fuerte y ms salvaje de la confederacin galla.
Ella ser la que decidir si marchan contra Theodore o no. Gnesela y ganaremos a los gallas de
sobras y lanz una de sus risas retumbantes, que hizo temblar todos los brbaros ornamentos que le
cubran. Puede ser ms difcil hacerlo que decirlo, sabe? Es una dama muy notable, y dudo que haya
una mujer coronada ms astuta y despiadada en esta parte del mundo desde Cleopatra.
S, ha dicho que es formidable murmur Napier. En realidad, tiene que serlo, para mantener
dominada a esa gente. Y es joven tambin, y viuda, verdad? sigui, con los ojos clavados en las
grandes mariposas que rodeaban la lmpara. Y es bella?
Y qu chica galla no lo es? sonri Speedy. Masteeat significa espejo para mirarse, o sea
que... No es ninguna nia, es cierto, ms bien es regordeta y cuarentona, pero es una Juno majestuosa,
con los ojos brillantes y el apetito de una ballena... me refiero a los alimentos, es una verdadera
glotona...
Desde luego asinti Napier. Y qu ms?
Bueno, a decir verdad, sir Robert, yo estaba menos interesado en su aspecto que en escabullirme
de su presencia ek dum... Cuando una tirana juguetona con poder sobre la vida y la muerte empieza a
preguntarse si un tipo de mi tamao podra con un len adulto armado slo con un cuchillo... bueno,
me alegr mucho de decirle adis.
Dios mo. Por qu se preguntaba una cosa semejante?
Bueno, seor, ella estaba casi totalmente borracha, en aquellos momentos, pero supongo que la
autntica razn era un cierto despecho femenino, porque yo haba declinado un puesto a su servicio
lo dijo con la cara muy seria, el gran idiota; algunos tipos no saben reconocer el talento de una yegua
ni aunque les d una coz en sus partes. Me habra obligado a enfrentarme a uno de sus monstruos si el
chambeln no la hubiese disuadido. S, es una buena pieza, esa reina Masteeat. Bastante alegre
cuando est bebida, pero terca y afilada como un sable cuando est sobria, a pesar de todos sus aires
lnguidos. Durante dos aos ha gobernado la confederacin en lugar de su hermana mayor Warkite,
reina de los gallas ambo, y hay un tercer pretendiente...
Gracias, Speedy le interrumpi Napier. Bueno... por muy terca que sea su majestad, difcilmente
faltar al respeto a un oficial de alta graduacin del ejrcito britnico que avanza hacia Magdala.
Qu opina, sir Harry?
Desde que Speedy me haba echado a la cara el tema del rabe, yo escuchaba sus comentarios
con alarma creciente, y en aquel momento me dirig al nico escape que vea, aunque simulando estar
emocionado como un nio con zapatos nuevos.
Pues claro, claro que ir, seor, si lo desea... nada me gustara ms! una risa sonora seguida de
una sonrisa compungida. Pero... odio decirlo... es posible que el capitn Speedy est ms capacitado
para esta misin que yo mismo. l conoce a la reina, habla su idioma y conoce el pas y las
costumbres...
Eso es precisamente lo que le descalifica. Todos los abisinios le conocen y el secreto es
esencial. Los espas de Theodore le informan de todos nuestros movimientos... pero l no debe saber
que he enviado un emisario a los gallas Napier hablaba con solemne nfasis, dando golpecitos con un
dedo. Seguramente enviar a sus agentes a trabajar para evitar que nos presten ayuda. Incluso puede
provocar la muerte de la reina Masteeat... y su vida no valdra ni dos pice si supiera algo de su
misin. Estar usted muy adentro en territorio enemigo, recurdelo. Por eso debe vestirse de nuevo
con ropas nativas, un inofensivo viajero asitico que va a ocuparse de sus negocios sin despertar
sospechas.
Observarn que lo que haba empezado como una invitacin se haba convertido en una certeza
absoluta en la mente de aquel abominable vejete. Yo tendra que introducirme secretamente detrs de
las filas enemigas, disfrazado de Al Baba, arriesgndome a que me capturara un manaco que
arrancaba los miembros de sus vctimas, y jugar al viajante de comercio con una perra demente que
pensaba que era muy divertido echar a los visitantes a los leones... y no poda hacer nada al respecto,
nada excepto fingir inters mientras el estmago me daba vueltas y sonrer, encantado, sentado all,
sudando en aquella tienda asfixiante, con Napier mirndome como a un alumno modelo y el ignorante
bufn de Speedy dndome palmaditas en el hombro.
Una vez ms me vi arrastrado por la inmerecida reputacin de mis proezas y por mi fraudulento
rcord de servicios desesperados, y una vez ms no poda negarme... si quera mantener mi buen
nombre. En otros tiempos me habra resistido, habra mentido y habra llegado a cualquier extremo
para huir de los lazos del deber, pero la experiencia me haba enseado a reconocer un caso sin
esperanza y aqul era de los mejores. Porque Napier tena razn: mirndolo serenamente, yo era el
nico que poda hacerlo. Y yo era un cobarde demasiado grande para enfrentarme a la desgracia y el
rechazo social y la ruina profesional si me escabulla y volva a rastras a casa... no, no tena
estmago para hacerlo.
As que hice todo lo posible para parecer impaciente, como un animal a punto de saltar, tensando
los nervios e imitando a un tigre... y que me condenen si Napier no me miraba con decidida irona.
Veo que tena razn al suponer que esta misin complacera a su corazn. Me pregunto y sonaba
casi jocoso si quizs el atractivo no ser doble por el hecho de que concierne a una dama real de...
extraordinaria personalidad. Quizs usted no sepa, Speedy, que sir Harry tiene gran experiencia en
ese sentido. Cuando fue empleado como enviado extraordinario a la corte de la maharani del Punjab,
tuvo tanto xito que su majestad incluso le propuso matrimonio. O al menos eso me asegur sir Henry
Lawrence. Y recuerdo que en la expedicin de Pekn, el ejrcito estaba consumido de celos por el
favor que le mostraba la emperatriz de China hizo un ruido curioso que slo pude interpretar como
una risita pcara. En realidad, mi querido sir Harry, tendra que pensar en dar unas cuantas
conferencias en Sandhurst o Addiscombe sobre la manera apropiada de relacionarse con la realeza.
Pero, qu era aquello, cotilleos puros y duros? Acaso estaba insinuando algo impensable, que
ciertamente haba anidado en las mentes piadosas de Broadfoot y Elgin,25 y es que yo deba asegurar
la cooperacin real montndola, como un francs a quien conoca habra dicho, hasta el
desvanecimiento? No, verdad? Porque ellos eran gente mundana, polticos astutos, y en cambio
ste era un caballero serio, formal, de la vieja escuela, que jams habra soado... y entonces record
que aquel mismo Napier, con sus patillas anticuadas y con un pie en la tumba, se haba casado
recientemente con una vivaz jovencita de dieciocho aos, y que estaba claro que eso haba influido
en su actitud ante el comercio con el bello sexo; no me extraa que tuviese un aspecto como si le
hubiesen pasado por el rodillo.26 S, yo saba lo que l estaba pensando, el muy calentn, pero no
estaba en situacin de apreciar su picarda, si es que la haba. Dije que los informes sobre mis xitos
diplomticos se haban exagerado enormemente y que el ejrcito tena muchsima imaginacin.
Pero en serio, seor, est seguro de que soy el mejor hombre para esta misin? ansiando ir,
como ven, pero enunciando al mismo tiempo una honrada duda. Quiero decir que es demasiado
grande para arriesgarnos a un fracaso, ya lo veo, y aunque yo haga lo que pueda, pues... no me lo
perdonara estall si les fallo a ustedes por mi ignorancia o desconocimiento del pas...
Mi querido sir Harry dijo l entonces, conmovido por mi modestia varonil y ponindome una
mano en el hombro, no conozco a ningn hombre con menos probabilidades de fallar, y ninguno en
quien deposite semejante confianza y as, mientras l me miraba lleno de nobleza y Speedy
murmuraba: Vamos, vamos!, se decidi mi destino, qued sellado y condenado, y slo me qued
esperar mis rdenes de marcha adoptando un aire resuelto y preguntndome cmo y cundo podra
escabullirme, slo Dios saba cmo, de camino hacia la guarida de aquella medusa real.
Napier no perdi tiempo y llam a Moore para que tomase notas, y me dej completamente
planchado diciendo que deba partir aquella misma noche.
Es esencial que se encuentre usted ms all de toda posibilidad de deteccin antes del amanecer.
No tendr que ir muy lejos. El gua que le escoltar hasta la reina Masteeat vive slo a unos
kilmetros de aqu y le proporcionar un techo bajo el cual descansar y prepararse para el viaje. Y
ya puede empezar a dejarse crecer la barba aadi, para que Khasim Tam-war ofrezca un aspecto
menos europeo.
Ese es mi seudnimo, supongo. Y quin soy?
Un indio sbdito del nizam de Hyderabad, a quien sirvi como diplomtico en Siria y Arabia, y
ahora viaja a Galla para comprar sus famosos caballos para la caballera del nizam... los gallas
cabalgan como centauros, por cierto. Naturalmente, presentar usted cumplidos de parte del nizam a
su majestad y levant un dedo para darle ms nfasis slo a ella revelar que es usted un oficial
britnico y enviado mo se tir del bigote, dubitativo. Por su propia seguridad, deseara que pudiera
seguir siendo indio ante ella, pero si tenemos que persuadirla de que venga a la guerra, resulta
esencial revelarle su verdadera identidad. Est de acuerdo, Speedy?
Que sea sir Harry Flashman sonri Speedy. Y bien afeitado, si es posible. Me atrevo a decir que
eso fue lo que cautiv a la emperatriz de China.
Napier decidi no mostrarse burln.
No es una ligereza lo que le pedimos que haga. Su vida y la de su gente depende de ello volvi al
mapa. He hablado de cortar la retirada a Theodore, y quiz tengamos que hacerlo, pero espero algo
ms: un anillo de acero de guerreros gallas rodeando Magdala para evitar que salga de all, para
mantenerle all hasta que nosotros nos hayamos abierto camino a travs de los pasos. Y entonces, si
se niega a rendirse, tomaremos el lugar al asalto me dirigi una mirada firme. Ese anillo de acero es
lo que yo quiero de la reina Masteeat. Ya usted le corresponde persuadirla.
Ante aquella perspectiva mis tripas se volvieron locas, pero quedaba una pregunta por hacer.
Si es como las reinas a las que he conocido, habr que comprarla. Y como me ha dicho usted que
Magdala era una ciudad galla, supongo que ella la querr recuperar. Pero, qu ms?
La posesin de Magdala es una cuestin poltica, no es asunto nuestro. Puede ofrecerle usted
cincuenta mil dlares para invertir en la ciudad. Si no est dispuesta a hacer nada ms que cortar la
retirada a Theodore, baje usted el pago a su discrecin.
Y si ella amenaza con dar de comer mis partes ms ntimas a los leones, qu discrecin debo
adoptar entonces, eh? Pero me guard esa idea para m.
Napier se qued silencioso un momento, y luego habl lentamente.
Lo siento, sir Harry, pero stas son las nicas instrucciones que puedo darle. Speedy nos ha
contado cmo es su carcter: astuta, formidable, pero caprichosa, amistosa y despiadada segn el
momento, y sin duda tan cruel como suelen ser estos dspotas. Pero desconocemos su situacin y
ambiciones. Lo nico que podemos asegurar con toda certeza es que es mortal enemiga de Theodore.
La suya es una tarea dijo, meneando su cabeza canosa que pondra a prueba al embajador ms
experimentado, pero yo s que usted conseguir tener xito, como lo ha conseguido en el pasado, y la
vieja y arrugada cara se ilumin de nuevo con una radiante sonrisa, ser capaz de hacer lo que no
podra hacer un diplomtico cualquiera: ofrecerle a la reina Masteeat una habilidad militar mucho
mayor que la de sus comandantes, para dirigir el sitio de Magdala y, si ella lo consiente, dirigir a sus
tropas en la batalla.
Ella no me va a dar la oportunidad de hacerlo, querido y viejo optimista, pens yo, porque,
suponiendo que llegara a verla y a persuadirla, lo ltimo que pedira yo es comandar su patulea de
negros sedientos de sangre. Pero, por supuesto, me di una palmada en la rodilla y me hice el
interesante un poco ms, y Speedy jur que me envidiaba muchsimo. Y sin duda lo dijo
sinceramente, Dios tuviese piedad de l.
Como Theodore est de camino desde Debra Tabor a Magdala dijo l, moviendo el mapa,
supongo que Masteeat estar tambin en marcha, con corte, consejo, ejrcito y todo, manteniendo un
ojo puesto en la marcha. Su pas se encuentra al sur de Magdala, pero si no me equivoco, ella se
habr dirigido al oeste, a algn lugar a lo largo del Nilo27 (mire, aqu), entre el Bechelo y el lago
Tana.
A cunto estamos del Nilo? pregunt Napier.
A unos quinientos kilmetros, seor, pero sir Harry tendr que bordearlo. Cabalgando de forma
constante y si no se encuentra demasiados problemas en ruta, debera llegar all en una quincena, ms
o menos.
Estamos a veinticinco de febrero murmur Napier, y si Dios quiere, yo tendr el ejrcito ante
Magdala a finales de marzo. Tiene usted cuatro semanas, sir Harry, para encontrar a la reina
Masteeat, ejercer sus artes de persuasin... lo dijo con la cara totalmente seria y que lleve su ejrcito
a rodear a Theodore sac un abollado reloj de bolsillo. Pronto estar completamente oscuro, y
cuanto menos tiempo pierda, mejor ser. Nos hemos tomado la libertad sigui, tranquilamente de
contar con su ayuda, y detrs de ese biombo que est all encontrar la ropa y los documentos
necesarios para Khasim Tamwar, diplomtico y tratante de caballos de Hyderabad. Tiene total
confianza en el gua, Speedy?
Absoluta, seor. Uliba-Wark conoce el pas de los amhara como un libro, y sabe tambin cmo
buscar a la reina Masteeat. No se podra desear una janeada* mejor, sir Harry, crame.
Excelente dijo Napier. Sugiero que vayamos a presentarlos el uno al otro sin demora y mientras
sala Speedy: Entretanto, sir Harry, quiz mientras se cambie quiera pensar si tiene alguna pregunta o
alguna observacin que hacerme. Ahora, Moore, las rdenes para maana.
Lo repentino del cambio me dej anonadado. Antes me haban arrojado a la cara misiones que no
pude evitar, pero siempre me dieron un cierto tiempo para respirar, unas horas al menos, en las
cuales digerir el asunto, recuperar la serenidad perdida, conseguir no vomitar la cena y preguntarme
cul sera la mejor forma de eludir mi deber. Pero all, despus de las sucintas instrucciones, aquel
fro y viejo hijo de puta me estaba lanzando hacia la condenacin sin tiempo apenas de cambiarme la
camisa... que fue lo que hice al cabo de un momento en el rincn de la tienda cubierto por un biombo,
como si viviera una pesadilla, vistindome los atuendos nativos de forma automtica, porque no
poda hacer otra cosa: el pyjamys, la tnica, las botas de napa (que milagrosamente me iban bien),
anudndome la faja de la cintura y luego cubrindome con el manto, jurando por lo ms sagrado que
no pensaba ponerme turbante y que ya podan buscarme una capucha o un kafilyeh rabe... y entonces
hubo algo de escndalo detrs del biombo, Napier dej su dictado y pregunt a Speedy si les haban
visto, y Speedy le tranquiliz y se volvi hacia m con una sonrisa triunfante al salir yo con mi
disfraz... y quedarme parado en seco.
Su janeada, sir Harry! exclam. Le dar gua, consejo filosfico y amistad. Uliba-Wark... sir
Harry Flashman!
Despus de las conmociones que haba vivido la hora anterior, tena que haber estado preparado
para todo, pero aquello era lo ms extrao, y me di cuenta, por la mirada atenta de Napier, de que
ellos saban que iba a ser as, y estaban curiosos por ver cmo me lo tomaba yo. Detrs de Speedy se
encontraban dos altos guerreros abis, envueltos en sus shamas* oscuras, pero a su lado iba una mujer
como no haba visto ninguna otra en mi breve estancia en el pas. La palabra que vino a mi mente fue
gacela, porque era alta, esbelta y con una gracia tal en su porte que prometa velocidad y energa
sbita; su rostro era fuerte y bello, ms que bonito, en forma de almendra, al estilo de las bellezas
malgaches que yo recordaba, con los labios gruesos y la piel de un mbar plido que brillaba con
algn tipo de aceite cosmtico. Su cabello, de un negro azulado, lo llevaba cortado formando un
flequillo sobre la frente, con gruesas trenzas cayndole sobre los hombros. Llevaba un largo manto
negro bordado con conchas, pero cuando se volvi hacia m ste se abri, y Moore el zapador, que la
miraba como un nio en una juguetera, casi rompe el lpiz en dos, porque debajo ella slo llevaba
una tnica de cuero que la cubra como una segunda piel desde el pecho a los muslos, exponiendo los
brazos desnudos y los hombros y unas piernas largas y esplndidas. Unas ligeras botas de media
caa, diversos collares y pulseras y unos anillos de oro en forma de escalera completaban su
atuendo, y llevaba tambin una lanza ligera, esbelta como una varita y con la punta aguzada.
Ella me miraba de arriba abajo de una forma poco femenina, bastante amistosa, pero con un aire
resuelto de aqu me las den todas, y, captando aquellas formas voluptuosas bajo su ajustado traje
de piel, yo dese que ambos nos encontrsemos muy lejos, en la Arcadia... Ya me conocen: cada
mujer a la que conozco es la mujer ideal, especialmente cuando veo en sus ojos esa luz que me dice
que estamos hechos el uno para el otro. Lo que se encontraba ante m poda ser tan sombro como
antes, pero la verdad era que existan unas compensaciones muy interesantes.
Salaam, Uliba-Wark dije, dirigindole mi sonrisa Flashy, abierta y llena de camaradera, y por
su barbilla levantada y su perezosa mirada supe que la haba comprendido perfectamente, y que
nuestro inters era mutuo.
Salaam aleikum, farangi efendi dijo ella, fra y formal, y Speedy aadi al momento, en ingls:
Su vida puede depender de ella, sir Harry. Me parece.
Ya m tambin me lo parece dije yo, tambin en ingls. Speedy le habl a ella en lo que supuse
que era amhrico, y Napier me hizo seas de que fuese a un lado.
Tena usted que asimilar tantas cosas en tan poco tiempo que pensamos que era mejor dejar la
presentacin de su escolta para el ltimo lugar dijo. Debo suponer que no tiene entonces ninguna...
reserva?
Por el hecho de que sea una mujer? No, Dios mo! Cuando pienso en algunas de las damas de
las que he tenido que depender, sir Robert... casi sonre pensando en Cassy, la esclava asesina, o La
de Seda, con el sable en la mano, o Lakshmibai a la cabeza de sus jinetes, o la negra Afrodita, que
aporreaba a los pieles rojas con su paraguas, o mi propia tonta e intrpida Elspeth.
Bueno, no las habra cambiado por ningn hombre... y creo que sta conoce su trabajo, o soy mal
juez. No ha dudado usted en darle mi nombre, observo.
Una medida de la confianza que deposita Speedy en ella. Y habra sido difcil, y muy peligroso,
intentar engaarla. Ella es dijo, frunciendo el ceo una mujer poco corriente. Su marido, un pequeo
caudillo, est en prisin ahora mismo en manos del rey Gobayzy de Lasta, y la... dama, madame
Uliba-Wark, ha hecho saber que no pondr un pie fuera de su ciudadela hasta que se lo devuelvan...
As que sta es la dama de Shalott? tuve que explicarle que haba odo hablar de ella. Bueno,
pues ahora est fuera y con ganas de jaleo.28
Los sbditos de su marido no lo saben. Mientras ella est fuera con usted, se supone que se
encuentra recluida por su voto, que es una excusa muy conveniente para su ausencia de la vista del
pblico.
Quiere decir que lo han tramado todo solamente para esto? Vaya! Speedy la conoce desde hace
mucho tiempo, supongo... es acaso una agente poltica nuestra?
No, en realidad no. Se le pagar este servicio, por supuesto. Y eso me recuerda que Moore tiene
una bolsa con mil dlares para sus gastos... S dijo, dando otro tirn vacilante a su adorno capilar
facial, otra cosa que debera usted saber es que... ejem... madame Uliba est especialmente
cualificada para esta misin, ya que ella misma es galla... en realidad es la medio hermana ms joven
de las reinas rivales, Masteeat y Warkite, hija de una concubina, y por tanto, excluirlo da del trono.
Una posicin sonaba casi como una disculpa que, segn me dice Speedy, a ella le provoca muchos
celos.
Bueno, se haba dejado lo mejor para el final, verdad? Empec a ver por qu me haban
instruido en cuidadosas etapas y por qu haba interrumpido a Speedy haca un rato, de modo que
slo entonces, a ltima hora, se me revelase todo el malvolo plan... Me iba a escoltar hacia mi
embajada con una reina brbara, la hermana celosa, que sin duda ansiaba cortar el cuello a su
hermanita y apoderarse de su trono... y la verdad es que le iba el papel, desde luego, una Goneril
abisinia de rostro hermoso y barbilla arrogantemente erguida, jugando con la lanza y sabiendo
perfectamente que todos los que estaban en la tienda la miraban... si es que se le vea todo! Ya ven
que yo estaba distrado con la perspectiva de peligros mortales, complicaciones diplomticas y un
posible intento de golpe de estado, un asedio que preparar... y dos semanas en compaa ntima de
una pieza tan esplndida como no la haba visto desde... desde aquella pequea regordeta en el viaje
a Trieste, aunque fraulein von Nosecuntos no se poda comparar, desde luego, con aquella soberbia
amazona. No negar que habra preferido acompaar a Elspeth a una merienda en Belgravia en la
segura y montona vieja Inglaterra, pero, qu demonios, cuando el destino de uno est fijado, hay que
sacar el mejor partido posible, y ahora que Napier me preguntaba si haba algo ms que pudiera
hacer por m, hice lo que sola hacer a menudo y adopt el tono fanfarrn de siempre de Flashy, con
las bravatas que engendra la desesperacin, supongo, y el instinto de los farsantes de hacer el
payaso.
Le agradecera que me diera un revlver y cincuenta balas, seor. Ah, y una caja de cigarros, si
puede desprenderse de una.
l dio una palmada, y cuando rememoro aquella extraa y fatdica tarde en Mai Dehar, mi
recuerdo ms vivido no es la extrasima misin que me encomendaron, ni la figura de pantomima de
Speedy con su estrafalario atuendo, ni siquiera aquellos miembros pulidos y brillantes a la luz de la
lmpara... no, lo que recuerdo es que un viejo, arrugado y cansado rostro se ilumin de sbito con
una alegre sonrisa.
Ven aqu, acrcate ms al fuego, donde pueda verte dijo Uliba-Wark. Si tienes que ser un tratante
de caballos de Hindustn, ser mejor que lo parezcas.
Traslad mi asiento junto al fuego hasta que nuestros rostros quedaron apenas a un poco ms de
un palmo de distancia, y yo fui agradablemente consciente de los suaves hombros y lo lleno que
estaba el corpio de la tnica, y el suave perfume almizclado de la piel aceitada, mientras ella se
inclinaba hacia delante, con los ojos negros muy concentrados. Ella levant una mano y me toc el
pelo, que afortunadamente llevaba largo, y luego toc mis patillas con desdn.
Tendrs que quitarte esto, y dejarte crecer el pelo y untarlo con ghi, a la manera india pas la
yema de un dedo por mi bigote, con toda desfachatez. Menos pelo en el labio superior y nada de
barba vaya con las buenas ideas de Napier!. Al menos sabrs hablar la lengua de la India, en caso
necesario.
Mejor que ellos mismos, sultana dije yo. Y mejor que el rabe, por lo cual te ruego que me
perdones. Hace mucho tiempo que estuve entre los badam.
Hablas bastante bien acept ella. Por qu me llamas sultana? No soy ninguna reina.
Pero lo pareces era un cumplido que me resultaba siempre til con las damas brbaras y que le
hizo rer curvando los encantadores labios, que parecan esculpidos en mrmol carmes.
Ya me lo haban dicho antes exclam. Y seguramente t tambin se lo habrs dicho a otras se
ech hacia atrs, doblando sus largas piernas bajo su cuerpo, con aire burln. Bien, Khasim Tamwar,
por lo que he visto hasta ahora, eres un tratante de caballos muy guapo y muy pcaro, con una lengua a
tono, y ahora que nos hemos intercambiado cumplidos, podemos dejar de flirtear por el momento y
ponernos serios.
Napier tena razn, ella era poco comn. Hablando con ella en mi titubeante rabe, y
acostumbrando mis odos a su lenguaje, tan musicalmente distinto en acento de la gutural habla del
desierto, encontr una contradiccin desconcertante: pareca una noble salvaje, una mujer primitiva,
pero con una mente completamente mundana, a menos que yo me equivocase mucho, y aunque se
comportaba con la libertad y autoridad de un hombre, era consciente de su sexo y de cmo usarlo del
mismo modo que cualquier coqueta de los bulevares.
Haba seducido a Napier, desde luego, cosa que me habra parecido casi imposible en una
hembra salvaje medio desnuda armada con un venablo, pero l se haba referido a ella, dubitativo,
como madame, y haba inclinado su cabeza galantemente hacia la mano de ella, al despedirse. Y
no dud en ponerme a m y el destino de mi misin en sus manos, y sin el menor reparo, al parecer.
Ya saben lo escuetas que fueron las instrucciones que me dio, y slo en el ltimo minuto toc el
asunto crucial de cmo deba comunicarme con l despus de haber llegado ante la reina Masteeat.
Si todo iba bien con ella, sin duda ella misma proporcionara un mensajero, pero si las cosas iban
mal... bueno, pues tendramos que esperar y ver...
Dudo que jams me hayan enviado a una misin de campo con un objetivo tan definido y al
mismo tiempo menos instrucciones sobre cmo llegar a l, pero ya estbamos en camino, sentados en
torno a un fuego de campamento a dos kilmetros o as de Mai Dehar, y me sent muy animado por la
forma en que Uliba-Wark haba tomado las cosas bajo su control. Haca un momento yo me estaba
colocando el cinturn con los mil dlares debajo de mi faja, Napier me encomendaba a Dios y mi
mano quedaba destrozada por el apretn de despedida de Speedy... y al siguiente ya estbamos
afuera, en la oscuridad helada, con sus dos escoltas abis corriendo montaa arriba, como oscuras
sombras que desaparecan por encima de la cresta, detrs del campamento. Ella ni siquiera me haba
hecho seas de que la siguiera, slo una mirada para asegurarse de que mantena el paso tras ella. En
un instante pasamos junto al resplandor del campamento y la perd en la oscuridad hasta que una
mano esbelta se cerr sobre la ma, dirigindome a paso rpido... y aquella gua tranquila y segura
confirm lo que ya me haba dicho Napier: conoca muy bien su oficio.
Ella fue eligiendo el camino por aquel terreno abrupto sin un solo titubeo, hasta llegar a la
pequea oquedad bajo un acantilado donde arda un fuego y los escoltas nos esperaban con cuatro
caballos atados a unas estacas. Tenan comida y bebida preparada en una bandeja de madera, y como
lo nico que haba comido eran los bocadillos de Napier, yo estaba muerto de hambre. Haba unas
empanadillas con curry que Uliba-Wark reparti entre los cuatro, y unas bolitas pequeas y
deliciosas como las bitterbolle que sirven en Holanda, slo que stas no eran de carne, sino, como
descubr al preguntarlo, de langostas molidas ligadas con grasa. Ya era demasiado tarde cuando lo
supe, as que calm mi estmago con un licor al que ellos llamaban tej, hecho de miel y limn
fermentados, y que te tumba en el suelo con toda seguridad si no tienes cuidado y te moderas mucho.
Mientras comamos estudi a los escoltas, una pareja formidable, altos, esplndidamente
formados, negros como la noche, pero no negroides, con la cabeza y la mandbula alargada y la nariz
recta. Llevaban las espadas curvas y lanzas comunes a todos los guerreros abis, y uno llevaba
tambin un arco pequeo y un carcaj lleno de dardos, pero sus shamas tenan el borde rojo, detalle
que indicaba que pertenecan a la clase superior, y uno llevaba incluso los guantes de plata que ms
tarde descubr que eran emblema de los caballeros. Aun as, ste hablaba slo cuando Uliba-Wark se
diriga a l, en amhrico, contestando con respeto, y la salud gravemente cuando hubo concluido la
comida y ella los envi afuera, donde no pudieran ornos, para valorar mi aspecto, tal como les he
contado, y luego discutir el siguiente movimiento.
Ahora llegaremos a la ciudadela de mi marido, que debemos alcanzar antes de amanecer.
Descansamos aqu slo porque hay unas cuestiones que debo decirte sin demora. Primero, si nos
ocurre algo malo o nos separamos en nuestro viaje, debes cabalgar recto hacia el lago Tana. Est a
trescientos kilmetros de aqu, hacia el sudoeste... tienes brjula? Bien. Entonces sigue la orilla este
del lago, hasta Baheerdar, donde el ro Abai * deja el lago. Espera all hasta que yo llegue o te enve
algn mensaje.
Espera... por qu bamos a separarnos? Cuntos iremos?
Los cuatro... y luego slo t y yo. Es un asunto secreto, recuerdas?
S, ya lo s, pero... hablas de algo malo. Es probable..., quiero decir, antes de que lleguemos a
donde est la reina Masteeat?
Si sonaba algo ansioso, la verdad es que lo estaba. Eso pareci divertirla.
Habesh es un lugar muy peligroso en todo momento, y ms para m. Te habrn dicho que Gobayzy
de Lasta tiene prisionero a mi marido... y de buena gana me apresara a m tambin. Sus bandas
armadas estn en nuestro camino hacia el sur, y yo tengo tambin otros enemigos... y algunos que
podran ser amigos, s, amigos mucho ms ntimos de lo que yo deseara, ansiosos por reemplazar a
mi seor ausente ella se rea, demonios!. Ah, es verdad, no soy una compaera muy segura, farangi!
Pero conozco el camino hasta la reina Masteeat, y el Basha Fallaka no confa en nadie ms. As
que... te da miedo viajar conmigo?
Me gustan mucho las zorritas descaradas, y ninguna era ms descarada que aqulla, descansando
a la luz del fuego que converta sus miembros desnudos en oro, y sabiendo con toda exactitud el
efecto que produca en m. Y un momento antes me acababa de decir que no flirtesemos... As que le
lanc mi miradita lasciva a lo Flashy.
Yo podra hacerte tambin la misma pregunta, sultana. Puedo ser un compaero peligroso
tambin... especialmente para una mujer indefensa sin hombre que la proteja. Echas de menos a tu
marido, por cierto?
Sus negros ojos se abrieron mucho... y tambin la perezosa sonrisa.
No le echo de menos en absoluto murmur, con una risita. Pero, de verdad crees que estoy
indefensa?
Una de las cosas que siempre me ha encantado de las mujeres africanas cuando sienten deseo es
que no pierden tiempo alguno y lo satisfacen al momento. Mientras a sus hermanas europeas hay que
trabajrselas mucho para que se coloquen en posicin supina, durante semanas a veces, como ocurri
con mi fraulein gordita, las damas de color tienden a ir directas al grano... Y recuerdo a Ranavalona
de Madagascar, que me hizo fornicar bajo el agua a los pocos minutos de nuestro encuentro, a la
Afrodita Negra del revolcadero del bfalo y a la queridsima seora Popplewell, que no poda
esperar a cerrar la puerta siquiera. Y all estaba aquella brbara elegante pronunciando una
invitacin, si es que he odo alguna en mi vida, e incluso haba despachado a los escoltas.
Depende de quin te ataque dije yo, e, inclinndome hacia ella, mord aquel voluptuoso labio
inferior suyo entre los mos, muy suavemente al principio, y luego, al ver que su boca se mova y
pareca interesada, mi verdadera naturaleza se impuso y estaba a punto de aplicar la llave semi-
Nelson de Flashman (una mano en el culo, otra en la teta) cuando ella apart la cabeza de la ma,
aunque sin prisa, me examin tranquilamente durante un momento, luego tom mi cara entre sus
manos y me bes ligeramente, con un toque de su lengua en mis labios.
Cmo se llama el lugar del lago Tana donde tienes que esperarme? me pregunt. Se te ha
olvidado. Un coqueteo, un beso desvergonzado, y ha desaparecido de tu mente como la paja en el
viento...
Baheerdar dije yo, donde el ro Abai deja la orilla este del lago Tana y habra ido a por ella en
serio, pero ella se ech a rer y se escabull de mis garras, aferrndome las muecas con unas manos
sorprendentemente fuertes.
No, basta! ste no es el lugar ni la ocasin, y tenemos largas millas de viaje ante nosotros, antes
de que amanezca para mi asombro, me tendi una mano, invitndome a estrecharla. No tena que
haber dudado de alguien que tiene toda la confianza del Basha Fallaka y del viejo soldado sabio que
sonre.
Ella sonrea tambin, burlona, y as es como la recuerdo todava, con la orgullosa cabeza etope,
los ojos sonrientes y los bellos miembros aceitados brillando a la luz del fuego.
Quiz seamos peligrosos el uno para el otro dijo. Pero creo que viajaremos bien juntos.
S cundo hay que ceder, as que acept su apretn de manos y le pregunt si tena ms
instrucciones que darme. Ella pens un momento y la risa desapareci de sus ojos.
Una cosa ms. S que has participado en guerras desde antes de que yo naciera y que eres un
soldado muy experto, acostumbrado al mando. Pero no conoces Habesh. Yo s, y en nuestro viaje, mi
palabra debe ser la ley. Si hay peligro de repente, y yo mando, t debes obedecer de inmediato, sin
cuestionarme. Entendido?
Por su mirada adivin que casi esperaba una discusin, pero no permit que se diera ese gusto,
asent con el rostro serio y me toqu la frente en seal de reconocimiento.
Como t misma dices, Uliba-Wark... creo que viajaremos bien juntos a ella le gust aquello,
como yo haba imaginado.
Era cerca de medianoche, y el fro de la hora se estaba convirtiendo en helador mientras nos
dirigamos hacia la carretera. Los dos escoltas haban aparecido en la oscuridad sin llamarlos, por lo
que pude ver, ensillaron los caballos y apagaron el fuego. El caballero habl a Uliba en amhrico,
sealando hacia la oscuridad y sugiriendo evidentemente una direccin de marcha. Conversaron un
minuto, ella mene la cabeza y se encogi un poco de hombros, como diciendo: Bueno, si te
empeas, pero..., e indic a su compaero que fuese en cabeza. As que abandonamos la pequea
hondonada, Uliba cabalgando la segunda, yo mismo el tercero y el caballero detrs. Al principio
bamos despacio, en la oscuridad total por encima de un terreno pedregoso, pero al cabo de una hora
sali la luna y Uliba hizo que nos movisemos a un trote ligero.
Era la primera vez, desde que llegu al campamento de Napier, que tena un rato considerable
para pensar, y haba dos cosas que podan alimentar mis pensamientos: una, cmo demonios iba a
arreglrmelas para conservar todo mi pellejo en las pruebas que se avecinaban, y dos, una agradable
ensoacin en la cual le enseaba a la mandona madame Uliba que, aunque ella tena el mando en las
situaciones de emergencia, deba recibir rdenes de Flashy en lo que respectaba al desgaste de
colchones. Pero no poda prestar la atencin debida a ninguno de los dos temas, porque mientras
cabalgbamos a travs de la oscuridad, helados por el viento cortante, a pesar de los mantos que
llevbamos, not una creciente inquietud que era incapaz de ubicar. Podran pensar ustedes que mi
situacin ya era causa suficiente, pero no, no era eso; un peligro desconocido que tiene uno delante es
una cosa, pero aquello era ms cercano, ms inminente, y el instinto me deca que all fuera, ms all
de las rocas oscuras que se delineaban a la luz de la luna, moraba una amenaza desconocida que nos
iba siguiendo.
El caballero de retaguardia tambin lo not. Dos veces apret el paso hacia el flanco y una vez se
acerc a Uliba-Wark, pero no le hicieron caso, al parecer, porque volvi hacia atrs meneando la
cabeza mientras pasaba a mi lado. Poco despus, el ruido de los cascos de su caballo ces de
repente y vi que estaba sentado inmvil, con la cabeza vuelta, escuchando... el qu?
Cuando un buen explorador se muestra preocupado, a m me da el ataque. No poda preguntarle
qu pasaba, as que galop hacia delante y le pregunt a Uliba qu le preocupaba.
Teme por mi seguridad dijo ella y eso le convierte en una viejecita.
No me parece ninguna abuelita a m dije yo. Y yo tampoco lo soy... aunque s s cundo me estn
siguiendo!
Si hubiese enemigos por ah, habran cado sobre nosotros antes, y no cuando estamos a tres
kilmetros de la ciudadela se burl ella. Adems, no se oye ni se ve nada.
Yo poda haberle citado la sabia sentencia de Kit Carson, que dice que precisamente cuando uno
no oye ni ve nada es cuando los hijos de puta estn esperando para atraparte en una emboscada, pero
no tuve que hacerlo. En aquel preciso momento lleg el ladrido de un babuino en la oscuridad, a
nuestra izquierda, y otro ladrido por delante, la cabeza de Uliba se alz llena de alarma, el abi que
iba abriendo paso lanz un grito que helaba la sangre y el caballero vino arreando desde atrs,
chillando en amhrico. Algo me dijo que no estaba sugiriendo que aquel lugar sera precioso para
hacer un picnic y no necesit la orden de Uliba para bajar la cabeza, apretar los talones y correr
como alma que lleva el diablo. El abi que iba delante cay de su caballo y mientras pasaba a todo
galope a su lado vi que se debata entre las rocas, aullando, con una flecha entre los hombros.
Yo me deslic por el flanco del jamelgo, con la mano en la brida y el pie levantado por encima
de la silla, al estilo cheyenne, y muy oportunamente, porque por encima de m las flechas zumbaban
como abejorros furiosos y una de ellas qued clavada y temblando en la silla, junto a mi pierna.
Uliba iba a mi lado, muy agachada y sealando hacia delante, y a mi otro lado el caballero iba
galopando a lo loco, y chillndole, posiblemente: Te lo dije! en amhrico. Se me ocurri
brevemente que iba en compaa de almas gemelas, porque ninguno de ellos se haba parado siquiera
a interesarse por el pobre abi alcanzado por una flecha, que todava aullaba como un demonio detrs
de nosotros. Delante se encontraba un desfiladero estrecho, y por all nos metimos, y el caballero tir
de las riendas de su caballo, se desliz por la grupa y salt, con la espada en la mano. Se pas el
escudo al brazo izquierdo y chill a Uliba, con los dientes desnudos en una mueca salvaje, meneando
su espada como saludo.
Vamos! grit Uliba, ferozmente, y debi de sentirse gratificada por mi rpida obediencia.
Corrimos por el desfiladero rodilla con rodilla, y luego por un pedregal por donde nuestros animales
resbalaban y tropezaban, y luego a terreno liso, mientras dbilmente, a nuestras espaldas, el estrpito
del acero entrechocado se mezclaba con las voces aullantes, una de ellas entonando lo que pareca un
grito de guerra.
Ella no se par tampoco hasta que hubimos cubierto un kilmetro, ms o menos, y entonces se
volvi para mirar atrs. La primera luz de la aurora apareca por encima de la tierra, pero no haba
seal alguna de movimiento en el barranco lejano.
Quines son? grit. No es gente de Theodore?
Hizo una mueca de disgusto, colocndose bien el manto bordado con conchas en torno al cuerpo.
No. Uno de mis pretendientes y sus chacales. Deban de estar esperando mientras otro nos segua
y ha sealado nuestra proximidad. Sarafa tena razn, despus de todo.
Tu escolta... el que se ha quedado atrs?
Ella asinti.
Los detendr un rato. Es un espadachn muy bueno de pronto su voz son cansada. Se alegrar
mucho de morir por m.
Bueno, nace uno cada minuto, pero el viejo coronel Tacto murmur algo sobre la devocin y el
amor y paparruchas similares, slo para verse conmocionado ante la despedida ms brutal que he
odo jams en mi vida, y que me condenen si ella no se secaba una lagrimita mientras la pronunciaba.
l amaba mi cuerpo. Y yo amaba el suyo. Y ahora se est muriendo no por amor hacia m, sino
porque hizo el juramento a mi marido de protegerme con su vida movi las riendas, azuzando a su
montura Vamos! Ni siquiera Sarafa podr contenerlos eternamente.
Sus arreglos domsticos no me afectaban en lo ms mnimo, pero confieso que encontr algo
singular que su amante diese su vida por un juramento hecho a un marido que a ella le importaba un
pimiento. Asuntos turbios, desde luego, pero de menor inters inmediato que el saludo guerrero que
nos gritaba un pequeo grupo de jinetes que venan por el pedregal distante. Estaba claro que Sarafa
haba entregado su alma, y corrimos como el viento hacia una cresta rocosa que se encontraba a dos
kilmetros de distancia.
Cuando hubimos cubierto ms o menos la mitad de la distancia, rob una mirada hacia atrs y me
alivi mucho ver que estbamos solos; iba a preguntarle a Uliba a qu distancia se encontraba su
ciudadela cuando not que mi caballo se tambaleaba y me di cuenta de que se haba quedado cojo.
Uliba solt un grito de consternacin al ver cojear al animal, y cuando yo me baj de inmediato,
cayendo a cuatro patas, la idea que tena en la mente era: seguir ella cabalgando y me dejar igual
que ha dejado a Sarafa y al pobre desgraciado de la flecha?
Pero no lo hizo: dio media vuelta y me dijo que montara tras ella, cosa muy loable, pero
completamente intil, porque nos habran alcanzado a los dos en unos cuatrocientos metros. Venan a
toda mquina, como la Brigada Pesada, chillando triunfalmente, media docena de figuras envueltas en
mantos y blandiendo las lanzas, ahora ya seguros de su captura y sus muertes.
Abajo, sultana! grit, sacando la pistola que Napier me haba dado, y viendo lo que yo pretenda,
ella se desliz de la silla y se coloc junto a m, mientras yo me pona a cubierto en un grupito de
rocas.
Rogaba a Dios que nuestros perseguidores no tuviesen armas de fuego, pero aunque las hubiesen
tenido, no nos quedaba otra eleccin que hacerles frente. Nunca haba usado aquel arma, una Joslyn
americana del 44 con cinco balas en el tambor, cada una de ellas capaz de detener en seco a un
rinoceronte a la carrera. Mi objetivo inmediato era parar a algn caballo, porque no soy ningn
Hickock y saba que si les dejaba acercarse lo suficiente para disparar a los jinetes y fallaba, se
echaran sobre nosotros.
As que apoy el largo can en una roca, esper con el corazn latiendo muy fuerte, avist el
caballo que iba delante, tom puntera y solt el disparo a treinta metros. El animal cay fulminado
como una piedra, chillando, su jinete volaba hacia una roca y con un poco de suerte se rompera la
cabeza, y sus compaeros lanzaron sbitos gritos de alarma y recularon hasta situarse fuera de mi
alcance.
Mtalos! Uliba estaba hirviendo de rabia. Dispara a esos cerdos! Mira a se... el del pauelo
de len! Ese es Yando, el sapo de Gobayzy! Mata a ese hijo de puta, te digo! Mtalo!
No a esta distancia repliqu yo. Agarra bien la brida, quieres? Vamos a necesitar ese caballo!
Afortunadamente no tenan armas de fuego, y al parecer no saban qu hacer hasta que su lder,
Yando, envi a un explorador bastante reacio adelante a ver qu tal le haba ido a su compaero. El
tipo fue avanzando en carrerillas de roca en roca, mientras yo me quedaba quieto, acallando las
exigencias de Uliba de que volase en pedazos al hombre. Cuando ste lleg al cuerpo cado, intent
un disparo que fall, pero hizo saltar esquirlas de la roca que tena detrs, el otro se escabull presa
del pnico y no hicieron ningn intento ms de salir y se limitaron a gritarnos, y Uliba se puso de pie
y les devolvi los gritos. Por los acalorados intercambios de palabras que siguieron, en amhrico,
entre ella y Yando, un bruto corpulento con modales autoritarios, comprend que l estaba hacindole
una propuesta informal, que ella declinaba en trminos groseramente insultantes, porque despus de
intentar engatusarla, l haba pasado a amenazarla y concluy dominado por una furia autntica,
saltando arriba y abajo, pataleando y arrojando su bella tnica de len al suelo. Decid intentar
dispararle a larga distancia y fall de nuevo, pero her levemente a uno de sus compaeros, para
deleite de Uliba.
Eso los desanim mucho, y finalmente se alejaron cabalgando, entre los gritos de Yando, que
sonaban como una mezcla de ruegos y amenazas.
Volvern dijo Uliba. Yando no se atrever a volver ante Gobayzy con el cuento de que ha
fracasado. Los tendremos rondando en torno a mi ciudadela antes de que llegue la noche, as que
cuanto antes nos encontremos detrs de los muros, mejor.
Ella montaba su caballo y yo llevaba al mo cojo, y mientras avanzbamos, le ped una
explicacin del reciente encuentro que habamos tenido. Ella me la dio muy seria, como si fuese un
relato de las actividades sociales cotidianas de la gente bien... que es lo que era en realidad, aunque
al estilo abisinio.
Su marido, me record, estaba prisionero del rey Gobayzy de Lasta, que tena pensamientos
concupiscentes hacia ella y haba amenazado con descuartizar al maridito al final, a menos que ella
se pusiese a disposicin de su majestad. Ella haba declinado tal ofrecimiento, de modo que Gobayzy
orden a Yando, un pequeo jefe local, que la secuestrara. Pero Yando tambin quera algo de ella, y
como eran tiempos difciles, ya que Gobayzy se encontraba en guerra espordicamente con Theodore,
haba decidido secuestrarla para s mismo, posiblemente para pasrsela a Gobayzy o embaucarle con
algn cuento. De ah la emboscada de Yando, frustrada por el ingenioso Flashy, siempre provisto de
recursos. Si su marido segua entero e intacto, ella se olvid de mencionarlo.
Ahora ya vea lo que ella haba querido decir al referirse a sus pretendientes, y cunta razn
haba tenido al describirse como una compaera de viaje poco segura. Media Abisinia pareca estar
loca por ella, ansiosa por raptarla, y feliz de masacrar a sus eventuales asociados, como yo mismo...
y aqulla era la mujer que deba guiarme a travs de un pas hostil y presentarme a su chiflada media
hermana, a quien ella tambin deseaba deponer, por otra parte... Dios mo, Speedy no poda haber
elegido mejor, verdad?
Adems de todo aquello, ella era de ese tipo de mujeres que abandonan a sus amantes a su suerte
y a las que no parece preocuparles que alguien descuartice al hombre a quien han jurado amar, honrar
y obedecer... pero tambin tena una bonita figura y unas piernas que los creyentes imaginan en las
hures del paraso.
Y no careca de sentimientos femeninos.
Dios ha querido que Sarafa muriese rpidamente dijo ella. Si le hubiesen cogido vivo, Yando le
habra sometido a mil muertes, por haber sido mi amante.
Dije que Yando quiz no fuera consciente de aquello, y ella me mir, asombrada:
Pero Sarafa le habra provocado precisamente con eso! exclam. Se lo habra arrojado a la cara
a Yando! y no aadi: no lo habras hecho t?, posiblemente porque pensaba que la pregunta era
superflua.
Una vez encima de la cresta llegamos a la vista de la ciudadela, y no pareca menos siniestra, al
verla por segunda vez, aupada en lo ms alto de un afloramiento rocoso con una cada a pico de
centenares de metros hasta el valle que se encontraba debajo. Llegamos en media hora, y me di
cuenta de que haba dos torres juntas, de seis pisos de alto, a juzgar por los espacios de las ventanas,
y la torre ms lejana se proyectaba fuera, por encima del vaco que haba debajo. Haba un camino
empinado hasta la puerta principal, y antes de que llegsemos a sta, las mujeres de la torre ya nos
metan prisa, parloteando y alarmadas, gritando preguntas a Uliba, y al mismo tiempo reservando una
mirada al guapo extranjero con interesantes patillas. Ya estoy acostumbrado a la atencin femenina,
como ya saben, pero no recuerdo un examen ms descarado que el de las sirvientas de Uliba. Estaba
claro que no llegaban extranjeros que poder llevarse al pajar o al campo.
Un motivo para aquel desvergonzado examen result pronto aparente: la fortaleza de Uliba-Wark
result estar casi completamente vaca de hombres, y los pocos que haba eran o viejecitos con la
barba gris o nios pequeos. Presumiblemente los jvenes estaban fuera, en la guerra civil, como
reclutas o mercenarios, pero nunca llegu a averiguarlo, porque no hablaba su lengua. Es un
aburrimiento, desde luego, porque t te tienes que quedar como un pasmarote mientras todo el mundo
cotorrea a tu alrededor sobre ti, y para m era peor an, creo, porque estoy acostumbrado a colgar el
murcilago* dondequiera que voy.
Los castillos abisinios son unos lugares muy extraos, desde luego, no muy distintos de los
nuestros en la frontera de Escocia, con habitaciones unas encima de otras como otras tantas cajas
conectadas por escaleras que no son mejores que una simple escala. Como, por lo que me haba
dicho Uliba, era probable que tuvisemos que soportar un asedio, me sent aliviado al comprobar
que la puerta principal era muy maciza y que habra costado mucho a la artillera abrir una brecha en
ella, y que los muros de adobe eran de medio metro de ancho, con estrechas ventanas muy altas,
ofreciendo un buen campo de tiro. Con mi Joslyn y mis cincuenta balas poda dar una calurosa
recepcin a cualquiera que subiera por el caminito de nuestra fortaleza.
Si yo tena alguna duda acerca de la importancia de Uliba-Wark, qued disipada por el respeto
casi reverencial con el que vi que la trataban. Casi se prosternaban ante ella, no slo los esclavos,
que suponan la mitad de los residentes de la ciudadela, sino las mujeres libres y los dos hombres
ancianos que parecan actuar como mayordomos o chambelanes. Ella dirigi un vibrante discurso al
personal reunido en la gran sala de la planta baja, que pareca usarse como sala comn, pero no
entend nada de lo que dijo, excepto en un momento en que me seal a m y todo el mundo se volvi
en mi direccin y afirm con la cabeza. Cuando los despach, me condujeron a una habitacin bien
ventilada en el tercer piso, muy limpia y bien amueblada, aunque de forma sucinta, con un buen
charpoy,* una silla de cuero, mesa, lavabo de pie, alfombra en el suelo y cortina de cuero en la
tronera que era la ventana... he estado en posadas campestres en mi pas mucho menos decentes y
cmodas.
Para mi desilusin, me atendi el tonto del pueblo, supervisado por un recio dragn con bigote
que deba de ser la nica fea de todo el lugar, porque las zorritas que andaban por all cuando
llegamos eran las tpicas abis, con lo cual quiero decir que iban desde lindas hasta bellsimas. Me
pregunt si Uliba haba decidido que estara ms a salvo con una arpa gorda; en ese caso, era un mal
presagio.
Como no haba pegado ojo desde nuestro vivac en Ad Abaga, haca dos noches, me pas todo el
da durmiendo, y ya era por la tarde cuando fui convocado a una estancia espaciosa en el segundo
piso y tuve mi primera impresin de lo que era una comida formal abi. Cul es la norma no podra
decirlo, porque en ocasiones posteriores com sentado en cojines en el suelo y sentado a una mesa
como los cristianos, pero en casa de Uliba nos reclinamos en charpoys, al estilo de las orgas
romanas, con una mesa baja por persona. Pero lo que convirti aquella comida en algo delicioso era
que las chicas que esperaban para atendernos no vestan otra cosa que pequeos delantales de piel...
y creo que llevaban unos collares de latn y un brazalete o dos tambin, pero no me fij demasiado,
la verdad. Porque cuando a uno le sirve el maise* una jovencita encantadora que le apoya sus
melones desnudos en el hombro mientras se agacha a llenar la copa, resulta difcil resistir la
tentacin de volver la cabeza y morder, y no s cmo lo consegu yo...
Si suponen ustedes, por cierto, que yo soy demasiado susceptible, deberan leer los recuerdos de
J. A. Saint John, que viaj por Abisinia en la dcada de 1840 y al parecer pas la mayor parte del
tiempo babeando al ver aquellos melones, sobre los cuales obviamente era una autoridad. Describe
de forma rijosa a las esclavas, y tiene un pasaje muy erudito en el que compara los cntaros etopes
con los egipcios, y encuentra los primeros mucho mejor formados y mejor colocados; desprecia el
pecho de las negras porque dice que es flcido, lo que me indica que nunca lleg a Zululandia o
Dahomey, donde las damas dan un nuevo y glorioso sentido al trmino pechugona. Y lo digo slo
de pasada. Yo admiro las formas femeninas, desde luego, pero J. A. Saint John necesitaba una serie
de baos fros, me parece a m.29
Resumiendo. La comida consista en dos tipos de buey, uno cocinado que iba asado con
pimientos, y otro crudo al que llaman brando, y que no est mal, cuando se sirve con chutney, pero en
aquella ocasin no lo prob. Haba fruta para postre, y el inevitable tej* servido en unas jarras de
largo cuello por la brigada de los melones saltarines, as que mucho ms dulce si cabe.
Los dos chambelanes compartieron la comida, igual que dos de las mujeres, unas damas de piel
rojiza muy lnguidas que no eran siervas, sino ms bien compaeras de la seora de la casa, porque
le hablaban en trminos de igualdad, iban bien vestidas y adornadas con joyera y estaba claro que no
tenan mala opinin de s mismas. Pero todas las mujeres abi son as, y con motivo, adems; las
camareras, a las que pas un cierto tiempo admirando porque Uliba no se molestaba en traducir la
charla de la mesa en mi provecho, no mostraban turbacin alguna al ser observadas, las muy zorritas.
Uliba, por cierto, haba dejado su tnica a favor de un exquisito vestido color azafrn que pareca de
seda, que vesta a la manera de una toga, con un hombro desnudo, y dos enormes pendientes de oro en
forma de aro bajo las trenzas.
Cuando la comida estaba acabando ya hubo una conmocin en la habitacin de abajo, las voces
femeninas se alzaban llenas de ira, y al final una de las doncellas hizo subir por la escala a una chica
que era la ms linda que haba visto hasta el momento, incluso en aquella compaa. Era ms
bronceada que la mayora, pero con un rostro alargado al estilo egipcio y encantador, y unos enormes
ojos que en aquel momento estaban desfigurados por el llanto. De hecho, pareca debatirse entre el
dolor y la rabia, sollozando y tapndose el rostro con las manos un momento, y agitando los puos y
rabiando al siguiente, para el escndalo de las mujeres de la servidumbre y la ira de los ancianos,
todo lo cual contribua al alboroto, de modo que el caos fue total hasta que Uliba hizo callar a todos.
Habl con brusquedad a la chica gimoteante, que le respondi hoscamente al principio, luego
furiosa, dando patadas y profiriendo ante Uliba lo que parecan insultos terribles, a los cuales ella
respondi con una ira helada que cambi el registro de la bella por completo. Esta fue a arrojarse
ante el charpoy de Uliba, sollozando y llenando de besos sus pies. Uliba le habl entonces con
serenidad, y la joven se levant, secndose los ojos, pero entonces pareci dirigirse precisamente a
m, dejando salir otra andanada violenta, ante lo cual Uliba perdi completamente los estribos, la
golpe en las orejas y la envi chillando de nuevo escaleras abajo. Las damas y los ancianos se
retiraron, dejndonos a los dos solos mientras las exhibicionistas recogan los platos.
Yo me mora de curiosidad por saber qu le pasaba a la chica. Uliba todava refunfuaba en
amhrico mientras se reclinaba de nuevo en su charpoy, pero entonces se ech a rer mientras le
llenaban de nuevo la copa de tej, y me inform de que la histrica era la mujer de Sarafa, ahora
presumiblemente viuda, y consecuentemente, loca de dolor.
Le he dicho que se qued para enfrentarse a los guerreros de Yando por su propia y libre
voluntad, y la perra insolente ha jurado que t deberas haberte quedado tambin, pero ha imaginado
que t habas suplantado a Sarafa en mi lecho, y por eso eras valioso para m dio un golpe con su
copa, furiosa y contenta a la vez. Ja! Y luego, como no se sabe si Sarafa est muerto o prisionero, ha
empezado a rogarme que haga un trato con Yando por su vida. Bemouti!* Ya sabe bien ella qu
precio tendra que pagar, y cuando le he dicho que no, me ha llamado puta sin corazn, diciendo que
le rob a su hombre y luego lo he dejado morir porque haba encontrado a un nuevo amante... Y eso
una esclava, a m nada menos!
Yo asent diciendo que la disciplina en lo ms bajo del escalafn estaba fatal en aquellos
tiempos.
Entonces no era la esposa de Sarafa sino slo su trocito de terciopelo negro?
Fue su concubina una vez... como si eso le diese derecho a gritarme a m! se tranquiliz dando un
sorbito de tej. Tendra que hacer que azotasen a la muy zorra! O venderla a los egipcios!
Lo que ms me sorprendi, por supuesto, era que la esclava ultrajada haba asumido que yo era el
ltimo capricho de Uliba. Bastante natural, quiz, pero aquello tambin suscitaba una idea
inquietante. Porque con todo el folln de la huida y la emboscada yo no haba dedicado ms
pensamientos al papel que se supone que estaba representando, y ni siquiera haba tenido la ocasin
de quitarme las patillas o dar los primeros pasos hacia mi transformacin en Khasim Tamwar.
Sabe ella que yo soy... lo que soy? Lo saben todos los dems, esos dos viejos o las mujeres?
Para ellos eres un viajero indio. Eso les he dicho, y por qu no iban a creerme? Nunca han visto
ningn ingls. Cuando vayamos hacia el sur, entre la gente que sabe ms, tu disfraz deber ser
completo.
Y cundo iremos?
Quiz pasado maana, si no hay seales de Yando. As te dar tiempo a cambiar el bello de tu
rostro mientras descansamos y nos preparamos para el viaje.
Muy bien, sultana... Y ahora, dime, qu le has dicho en concreto a esa mujer tan ruidosa cuando
ella te ha acusado de que yo era tu amante?
Ella me mir con abierta burla mientras se reclinaba en su charpoy, como una verdadera imagen
de la insolencia sexual, con su vestido de seda y enseando un muslo y un hombro desnudo, y si no
hubiese sido por las doncellas que trasteaban entre los platos en el extremo de la habitacin, me
habra echado sobre ella. Sin conseguir nada, a juzgar por su respuesta.
Bueno, le he dicho la verdad... que no eras mi amante. La muy atrevida me ha jurado que menta,
y cuando le he dicho que slo te conoca desde haca unas horas y en un viaje a caballo, ha gritado:
S, bueno, pero, y en el futuro?. Y yo le he dicho que eso estaba en manos de Dios, y que poda
echarse a dormir a los pies de la puerta de mi habitacin esta noche, si lo deseaba, para asegurarse
de que ningn amante vena a verme a escondidas.
Qu considerado por tu parte! Pero te dir una cosa, sultana: tengo una idea mucho mejor... por
qu no duerme ella en la puerta de mi habitacin, eh? Eso s que la convencera de verdad!
Ella me mir largo rato, con la cara desdeosa e impasible, y luego una sonrisita juguetona naci
en la comisura de sus labios curvados, baj sus piernas del charpoy con un gracioso movimiento y se
puso de pie, mirndome.
Le he dicho que el futuro estaba en manos de Dios dijo, framente. Y en las mas y entonces se
inclin, roz mis labios con los suyos y se alej, dejndome entre las agudas risitas de las doncellas.
Yo me dije que ella era una desvergonzada y una bruja provocadora, a la que encantaba azuzar lo
que el viejo Arnold llamaba las llamas de la lujuria... y que me haba dado una leve insinuacin de
que pronto seguiran los bomberos.
Fue tal como yo haba esperado. Conozco a las mujeres, y mi larga experiencia me ha enseado
que cuando empiezan a jugar a Dalila, es una seal segura de que ellas mismas estn llegando a la
ebullicin. As que no fue ninguna sorpresa, despus de rezar mis oraciones (y ya pueden adivinar
ustedes cules fueron) y adormecerme con feliz anticipacin en el charpoy, en mi pacfica
habitacin, escuchando los crujidos y murmullos distantes del castillo dormido, y el grito ocasional
de algn animal nocturno afuera, or unas suaves pisadas que se acercaban a mi habitacin, y notar
una leve corriente de aire al abrirse la puerta y volver a cerrarse de nuevo con suavidad.
Pero yo soy un tipo precavido y tena ya la mano en la Joslyn debajo de la almohada, aunque la
solt enseguida al ver que una figura alta avanzaba silenciosamente en el haz de luz de luna que
penetraba por la estrecha ventana... una figura con un vestido de seda color azafrn que se desliz al
suelo sin producir un solo sonido, revelando un cuerpo dorado y esplndido que se contoneaba
lentamente avanzando hacia m, con las esbeltas manos colocadas sobre los pechos y luego cayendo
hasta las caderas, mientras pasaba desde la luz de la luna hasta las sombras, arrodillndose luego en
e l charpoy e inclinndose sobre m, indagando en mi cuerpo con sus expertos dedos y sus
maravillosos labios.
Normalmente habra dicho buenas noches o ven, querida, hoy es tu da de suerte, pero ella
haba insistido, segn recordarn, en que en los momentos de crisis ella, y solamente ella, poda
llevar la voz cantante, as que no s qu otra cosa poda hacer un soldado obediente ms que
permanecer en estado de firmes mientras ella me disfrutaba, acariciaba y sobaba hasta ponerme a
punto de erupcin, momento en que, afortunadamente, empez a comportarse como una emperatriz
romana en celo en una competicin de polvos, cabalgndome furiosamente entre extasiados gritos, y
con los labios invisibles encontrando los mos al fin mientras ella se entregaba y se retorca con total
frenes, gruendo y jadeando con un abandono que no pensaba que fuese su estilo, en absoluto, pero
la verdad, nunca se sabe cmo se comportarn ellas en los momentos ms felices, de modo que
cuando concluy su actuacin levantando los brazos y aullando, confieso que entr en el espritu de
la escena aunque no me invitasen, hundindome entre sus cocos mientras ella se desmoronaba,
sollozando, sobre mi exhausto cuerpo.
Uliba-Wark dije yo, cuando recuper el aliento, desde el momento en que nos conocimos supe
que nuestro amor estaba predestinado y te aseguro que eres la mejor amante que he tenido desde que
me fui de mi casa porque me gusta reconocer el mrito a las cosas, ya saben.
Hablaba en rabe y ella replic de una forma distrada, que me son a amhrico, levantndose
del todo sobre m, y por primera vez su cabeza qued iluminada por la luz de la luna... la bella
cabeza egipcia y los brillantes ojos negros de la mujer de Sarafa. Ella tambin respiraba con
dificultad, me sonrea de una manera muy halagadora, y murmuraba una pregunta que slo pude
suponer que era el ruego de que el examinador le diese una buena puntuacin.
Bueno, se la haba ganado, la verdad, al menos al ochenta por ciento, aunque mi instinto
inmediato haba sido gritar: Mentirosa! Impostora!. Pero aquello habra sido completamente
descorts, despus de que la pobrecilla hubiese realizado una actuacin tan esplndida, y yo estaba
demasiado encantado y saciado para preguntarme por qu la habra incitado a aquello Uliba-Wark, o
por qu, al cabo de tan poco tiempo de sus histricas muestras de dolor por Sarafa, la elementa
estaba dispuesta e incluso ansiosa de quedar medio atontada de placer con su seguro servidor... con
el cual, debo confesarlo, consigui hacer su santa voluntad dos veces ms antes de que naciera el da,
la muy glotona y traviesa. Buscaba consuelo, acaso? Obedeca las rdenes de su seora? La
haban fascinado las patillas de Flashy? Quin sabe?
Hace un momento he dicho que conozco a las mujeres... y tendra que haber aadido que lo que
en realidad s es que no hay explicacin que valga con ellas, ni es posible comprenderlas ni predecir
lo que van a hacer. Si uno tiene la inesperada suerte de irse a la cama con una belleza como el
amorcito de Sarafa, sencillamente, no cabe otra opcin que aceptar el sabio consejo que me dio una
dama oriental a la que conoc, despus de atiborrarme de hasheesh y dejarme exhausto: Apura la
miel, extranjero, y no hagas preguntas.
Captulo 5
Por tanto, no las hice, me levant tarde y salud a Uliba-Wark y su servidumbre con alegre
compostura y sin palabra o seal alguna que sugiriese que haba pasado la mitad de la noche dale que
te pego al colchn. Que la chica de Sarafa haba sido menos discreta me qued claro por lo reacias
que se mostraron las damas de Uliba y sus ancianos cortesanos a recibir mis miradas e incluso mi
presencia, y las risitas y susurros desvergonzados de la Brigada del Meln cuando me sirvieron el
desayuno. Confieso que haba esperado que la propia Uliba tuviese curiosidad, picada por mi
despreocupacin, pero si la tuvo, no la demostr. Las primeras palabras que me dirigi fueron que
Yando y su banda no haban aparecido, y que por lo tanto podramos partir hacia el sur al da
siguiente.
Pero quizs est escondido, vigilando, de modo que saldremos a caballo antes de amanecer.
Iremos los dos solos, recurdalo, no tendremos a Sarafa y su hombre como escoltas, de modo que
debemos ir con mucho cuidado y rapidez. Vamos, te ensear cmo debemos caminar en la
oscuridad.
El mirador estaba en la parte superior de la torre ms lejana, la que sobresala por encima del
valle. Llegamos subiendo por varias escalas, y la verdad es que ella estaba encantadora subiendo
gilmente con su corta tnica de piel, y Flashy jadeando cansadamente tras ella. Llegu sin aliento
cuando alcanzamos el techo, a pesar de un breve descanso durante el cual observ un artefacto muy
curioso que estaba en la habitacin superior: un gancho enorme que colgaba en medio de la
habitacin de una soga que pasaba por encima de una gran rueda, en el techo, hasta un torno junto a la
pared. Tena un aspecto muy siniestro, pero cuando le pregunt a Uliba por el aparato, me dijo
sencillamente: Es el calabozo, y dirigi mi atencin al asombroso panorama que se extenda ante
nosotros.
Al sur, en la distancia neblinosa, se alzaban los enormes picos plateados de las montaas
abisinias, ms all de una vasta meseta rocosa cruzada por tiras de bosques y barrancos. Justo debajo
de nosotros, a una profundidad tan tremenda que yo instintivamente me agarr al parapeto, se
encontraba el fondo del valle, el cauce de un ro sembrado de rocas enormes, a lo largo del cual una
fina lnea plateada indicaba la corriente que flua de una grieta boscosa, a unos quince kilmetros de
distancia.
Ese es nuestro camino, a lo largo del ro, hasta los bosques dijo Uliba. Una vez estemos a
cubierto de los rboles, estaremos a salvo de las persecuciones. Si nos separamos en la oscuridad,
nos encontraremos en las rocas blancas que hay ms all, donde emerge el ro. Si no llego en doce
horas... seal a las montaas. El lago Tana se encuentra ms all de esas montaas. Recuerdas el
nombre del ro y del pueblo? Y la orientacin de la brjula? Ests seguro? Bien... Bueno, como
veo que ests ms interesado en mirarme tontamente que en estudiar el camino del que depende tu
vida, sugiero que bajemos y puedes ocupar el resto del da transformndote en un viajero indio con el
seso en su sitio, en lugar de un soldado farangi trastornado. Vamos.
Lo dijo con una sonrisa, incluso alegre, y estaba tan encantadora con aquel corselete de piel
brillante que yo mentalmente le iba quitando que pens: Qu demonios, al infierno con todos los
fingimientos, pongamos las cartas sobre la mesa.
Espera dije, y la cog suavemente por el brazo mientras ella pasaba a mi lado. Se volvi algo
sorprendida, y juro que esperaba un lujurioso ataque all mismo, de modo que mir a aquellos ojos
orgullosos e intrpidos un momento prolongado y luego dije: Tienes la forma ms extraa que he
visto de castigar a las esclavas insolentes, sabes?
Un segundo de asombro y luego el deleite de que fuese yo quien lo mencionase el primero.
Castigo? Crees que por eso te he enviado a Malee? se ech a rer. No me lo creo! Tienes una
opinin demasiado buena de ti mismo para pensar que puedes ser un castigo para cualquier mujer...
Conque un castigo!
Bueno, gracias, jefa, pero hablaste de darle unos azotes o venderla, no s si lo recuerdas.
Bah, tonteras! Vender o azotar a Malee, que ha sido mi compaera de juegos? Quin me
prepar el lecho nupcial? Quin dara su vida por m, igual que hizo Sarafa? Le debo demasiada
amabilidad y amistad para eso.
Tanta amabilidad que le robaste a su amante?
Pero qu tiene que ver eso? Yo lo tom porque me gustaba... y como mi propio marido se iba
con Malee cuando se cansaba de m, por qu no iba a disfrutar yo de Sarafa?
Una buena pregunta, que me dej perplejo. Me empezaba a dar cuenta de que el clima moral de
Abisinia no era exactamente el mismo que en nuestra educada sociedad... Y no es que las hermanas
de Uliba en Belgravia sean reacias a echar una canita al aire de vez en cuando, pero saben que es
mejor mantenerlo en secreto. Pero yo segua sin entender nada.
Dices que es tu compaera de juegos, tu amiga del alma, Dios sabe qu ms... y sin embargo, te
ataca como una pescadera en pblico, te llama puta sin corazn y t le das sopapos en las orejas...
Nos hemos llamado la una a la otra eso mismo y cosas peores desde que tenamos diez aos y
competamos por el mismo chico! exclam ella, riendo. Nunca he sido rival para Malee! No es
maravillosa? Parece que t tambin lo piensas, por lo que me ha dicho aadi, con un cierto desdn
en la voz. La muy zorra apenas poda mantener los ojos abiertos...
Bueno, ahora sabes lo que te has perdido dije yo. Enviarme a una zorrita con tu propio vestido
para engaarme en la oscuridad... Es un insulto abisinio acaso?
Primero un castigo, ahora un insulto! exclam ella, encantada. No, effendi, era simplemente un
capricho, una broma, un juego para recordar al gran soldado farangi que la mujer brbara har su
santa voluntad en cada momento... y no la de l los labios curvados formaban una mueca insolente, y
de repente se echaron a rer antes de que yo pudiera reaccionar. Pero si esto tranquiliza tu orgullo
masculino, debes saber que te envi a Malee porque ella me lo pidi... no, en realidad, cuando se le
pas la pataleta y me pidi perdn, como hace siempre, me lo rog. Por qu? Porque cree que t
eres mi nuevo capricho, y todo lo que yo tengo Malee debe tenerlo tambin. Y adems es una perra
lujuriosa, como sin duda habrs descubierto, con el apetito de un babuino en celo. As que le conced
el capricho arque las cejas, juguetona. No soy un ama benvola para mis sirvientas?
Quizs hasta demasiado, sultana. Ah, no, no me quejo... pero te dir algo de las esclavas: por muy
devotas y amantes y fieles como malditos perros que parezcan, nunca perdonan a sus amos por
poseerlas.
No los perdonan, es cierto, pero qu fue lo que me impuls a decir aquello justo en ese momento
no lo s, excepto que estaba haciendo tiempo mentalmente para decidir si besarla antes de arrancarle
aquella pequea tnica que llevaba o despus. Pero dud demasiado, y ella se apart con una sonrisa
despectiva ante mi cautela, y baj por la escala antes de que yo pudiera ponerme al trabajo.
Pas el da imaginndome a Khasim Tamwar, que es la clave para un disfraz. Hay que captar al
hombre antes de hacerse pasar por l de manera fidedigna, como haba aprendido yo en el pasado
con el prncipe coronado Cari Gustaf (un digno zoquete real) y con Makarram Khan (un rufin pathan
truculento) y con mi propio personaje militar (un hroe fanfarrn y cabeza de chorlito), por nombrar
a unos pocos. Decid que Khasim sera un exquisito algo lnguido, y me afeit cuidadosamente mi
esplndido mostacho hasta dejar una simple lnea en el labio superior, me quit las patillas y pas un
buen tiempo aceitndome el pelo y rizndomelo con un hierro al rojo, al estilo de la frontera ms que
de Hyderabad, pero ningn abisinio notara la diferencia. Adopt un aire majestuoso tambin y
record poner los pies hacia fuera al andar, cosa nada difcil para un hombre de la caballera.
Por ltimo, le ped un trozo de seda al dragn de mi habitacin para improvisar un turbante bien
apretado, y despus de ponerme las botas, el pyjamysy la faja, me plant ante Uliba para que me
inspeccionara.
Oh! exclam ella, con humor, qu es esto, un comerciante de caballos de la India o el prncipe
de los Siete Mares? Mis damas tienen que ver esta maravilla... y tambin Malee!
Para el carro exclam yo. Me conocen como Khasim Tamwar, pero, qu cuento les vas a contar
para explicarles que vamos al sur juntos?
Qu hay que explicar en el hecho de que haga un viaje de placer al mar de Tanba con un guapo
extranjero? Dejemos que funcione la imaginacin!
Y as sucedi, a juzgar por las miradas de soslayo y las risitas de las muchachas de los melones,
pero Malee no apareci por ninguna parte. Hecha polvo, sin duda.
Por la tarde, Uliba me llev a una pequea habitacin junto a los establos donde preparamos
nuestro equipaje: unas bolsas bien equipadas con shamas, botas y mantos impermeables, mantas y
utensilios, biltong, pan y pasteles de teff,* frascos de maise y tej, queso, frutos secos... y bolas de
langosta, vaya por Dios. Nos repartimos entre los dos los mil dlares, segn mi sugerencia, porque
ella tendra que hacer las compras para las necesidades del camino, y adems de mi Joslyn y la
cartuchera, yo me llev tambin una daga y una espada de la armera del castillo, no una de esas
espadas suyas en forma de hoz, sino un arma recta con la empuadura en forma de cruz, con Deus vult
grabado en la hoja... la espada de un cruzado nada menos. No era raro, dado que, aunque setecientos
aos despus, segua estando en tierra cristiana.
Hasta la hora de cenar estuvimos preparando nuestro equipaje y comprobando que todo iba bien
en los establos, donde ella haba elegido dos elegantes yeguas rabes y un animal de carga. Despus
nos retiramos temprano, porque nos bamos a levantar a las tres y debamos estar fuera para las
cuatro, desendonos el uno al otro un decoroso buenas noches mientras yo a duras penas poda
contener mis manos, porque, aunque Malee haba apagado parte de mi apetito carnal, las bellezas de
Uliba, escondidas bajo su tnica, eran una temblorosa tentacin. Pero yo saba que no pasara
demasiado tiempo antes de que la seora decidiera que deseaba compartir el goce que al parecer
tanto haba alabado la doncella, y con ese pensamiento consolador me dorm.
Cuando me despert, me cost un momento identificar el ruido que me haba molestado. A juzgar
por la luz de la luna deba de ser ms de medianoche, y no haba nada extrao en los ruidos del
castillo dormido... y entonces lo o, un dbil susurro al otro lado de mi puerta, bajo y urgente. Por un
instante me pregunt si podra ser Uliba, pero la lengua era amhrico, desde luego, y capt una
palabra que conoca: Tenisu, que significa Levntate. Era una voz de mujer. Poda ser Malee, en
busca de otro regalito nocturno, pero si era as, por qu no entrar sin ms, como la otra vez? Ah
estaba de nuevo, medio ahogado. Dije que entrasen sin resultado, de modo que salt de la cama y
abr la puerta, y all estaba Malee, con los ojos como platos a la luz de la lmpara que llevaba, y
mientras ella retroceda con rapidez desde el umbral, yo me volv y me arroj hacia el charpoy,
cogiendo la Joslyn que tena debajo de la almohada.
Un segundo ms y la habra alcanzado, pero los hombres que esperaban con ella fueron
demasiado rpidos. Aunque mi mano tocaba la empuadura, uno de ellos se ech sobre mi espalda,
unas manos nervudas me atraparon por el cuello y otra me agarr la mueca y se hizo con la pistola
con un chillido de triunfo. Uno de los tipos me apunt, su compaero se baj de encima de m y
mientras yo me bajaba del charpoy gritaron una orden en la puerta y apareci un animal grandote con
un peto sobre la shama, a quien reconoc, horrorizado, como Yando, y Malee a su lado chillando de
emocin.
S cundo estoy acorralado, as que tend las manos. Yando lanz un aullido y una carcajada, y el
tipo que tena mi Joslyn me la clav en las costillas, gritando unas palabras que no necesitaban
traduccin, mientras me empujaba hacia delante y me obligaba a bajar las escalas hasta el saln del
piso inferior. Su compaero iba primero, amenazndome con una lanza mientras yo bajaba y el
pistolero me segua; Yando y Malee iban los ltimos, ella parloteando como una cotorra y l
rugiendo a sus seguidores, sin duda para que me mantuvieran bien sujeto.
Haba un enorme tumulto, las mujeres estaban histricas, con los pechos desnudos saltando llenos
de alarma, los viejos nerviosos, y Uliba enseando los dientes y furiosa, con un fornido lancero abi a
su lado y dos ms con espadas de hoz amenazando a la multitud gimoteante.
Estaba claro lo que haba ocurrido, aunque no el porqu; mi instinto acerca de no confiar en las
esclavas haba dado en el clavo: Malee haba dejado pasar a Yando y su banda. Esto se vea
confirmado por la conducta de todas las partes. Yo no entenda una palabra, pero no qued duda
alguna por el triunfante discurso que lanz Malee a Uliba, o la rabia de Uliba, mientras intentaba
abalanzarse sobre Malee, que se refugi detrs de Yando. El guardia que custodiaba a Uliba la hizo
retroceder, y Yando se dirigi a ella a voz en grito, divertido y regodendose. Ella le lanz una
mirada asesina, la histeria de las mujeres lleg a su clmax, con los pechos menendose que era un
portento, y yo decid intervenir lanzando mi grito militar ms potente.
Chubbarao!ellos dejaron de gritar al instante. Uliba-Wark, diles quin soy!
Era de sentido comn: lo que Yando pudiese hacer a un extranjero annimo dentro de las puertas
de Uliba, no se atrevera a hacerlo con un enviado del ejrcito britnico, que ahora mismo estaba
invadiendo su pas. Y si la revelacin pona en peligro mi ridcula misin ante la reina galla, pues
mucho mejor.
Dselo! repet en rabe, y por la mirada que l le dirigi a Uliba, supe que no comprenda una
sola palabra. No se atrever a hacernos dao si sabe quin soy! T tambin estars a salvo!
Ella me mir sin decir una sola palabra, y luego lanz un discurso a Yando... y slo Dios sabe
qu fue lo que dijo, pero la verdad es que ste se puso violentamente furioso: la agarr con fuerza
por los hombros, aullndole en la cara. Se gritaron el uno al otro hasta que l la arroj a un lado y
luego se volvi a mis captores, con la mano apuntando hacia m, y su cara chata contorsionada con
una rabia bestial, y antes de que me diera cuenta me arrastraban de nuevo arriba, con el tipo de la
pistola pinchndome con mi propio can y el lancero ayudndole.
Fui pero no sin resistencia, de eso pueden estar seguros, maldiciendo a aquellos villanos y
jurando venganza, en ingls, rabe e hindi, sin resultado alguno. Ellos me obligaron a subir a la
habitacin que Uliba haba descrito como el calabozo, y al momento apareci Yando y otro de sus
secuaces detrs. Grit una orden, sonriendo malvolamente, y entonces me echaron al suelo y me
ataron las muecas y los tobillos dos de los brutos, mientras el tercero arrastraba algo que haba en
las sombras, en un rincn de la habitacin.
La luz empezaba ya a filtrarse por las altas ventanas, incidiendo en el gancho que colgaba de una
recia soga y su polea, y el terror me asalt mientras Yando, riendo a carcajadas, la coga, y vi que lo
que arrastraba el tercer hombre hacia delante era un marco con la forma de una doncella de hierro,
pero hecho de tiras de metal, muy parecido a las jaulas de hierro en las que se sola meter a los
delincuentes. Tena unas bisagras en un lado, y cuando Yando la abri, mis captores me levantaron y
me arrojaron dentro. Yando lo cerr, asegurndolo con una clavija unida a una largusima y fina
cadena de acero que sujetaba enrollada en su mano. Me levantaron paralelamente al suelo, me
colgaron en el gancho por una anilla que tena el marco en la parte posterior, y me qued colgando
boca abajo.
Entonces fue cuando empec a gritar en serio, luchando intilmente en aquella espantosa jaula,
mirando a travs de sus delgadas tiras las tablas del suelo, que se encontraban un metro por debajo.
Yando tir de la cadena enrollada, retirando la clavija de modo que el marco se abri de repente y
yo ca estruendosamente al suelo, y me qued all, medio inconsciente.
En aquellos momentos volva a ser un desgraciado chaval en Rugby, manteado por el malvado
cerdo de Bully Dawson, cuyo deleite era arrojarnos a lo ms alto y luego quitar la manta para que
nos diramos un buen porrazo. Antao suplicaba misericordia, pero mis ruegos no eran nada
comparados con los aullidos que lanc entonces mientras me levantaban y me colocaban de nuevo en
el aparato colgante, cerrndolo de nuevo a mi alrededor. Yando coloc la clavija y lo cerr, y me
dejaron otra vez balancendome.
An no comprenda qu era lo que pretendan, excepto que deba de ser algo infernal, pero
Yando me lanzaba una mirada lasciva a travs de las tiras de metal, farfullando en amhrico,
mientras yo rogaba que me dejasen en paz: Por favor, por favor, yo no he hecho nada, y adems soy
oficial britnico, Jess, aydame...!. Y entonces abrieron una enorme trampa que haba en el suelo,
justo debajo de m, y yo chill como loco mientras me retorca intilmente en aquel espantoso atad
de acero, mirando el increble horror que se revelaba debajo del suelo de la habitacin... que
sobresala por encima del pico del acantilado en el cual se situaba la torre.
Una rfaga de aire helado me azot mientras la trampa se abra. La niebla se arremolinaba
debajo, ocultando en parte el vaco enorme y la cara del acantilado, que yo saba que caa a pico
miles de metros... y Yando jugueteaba con la cadena de acero, mostrando su longitud y
provocndome en amhrico e imitando los gestos de quitar la clavija a distancia, dejndome caer a
una muerte espantosa. En mi pnico, incluso me fall la voz. Slo pude boquear silenciosamente ante
aquella cara horrible, tan cerca que reciba el hedor de su aliento... y hasta el da de hoy todava veo
los poros de su asquerosa narizota negra.
l grit una orden y dos de sus secuaces se colocaron en la rueda, controlando el gancho. Son un
repentino chasquido y cuando ca abruptamente unos pocos centmetros, con una horrible sacudida,
recuper de nuevo la voz, y chill como un poseso mientras me bajaban con el traqueteo constante de
aquella monstruosa mquina hasta el nivel de la trampilla, y luego a travs de ella, entre el viento
mordiente y la niebla arremolinada, sabiendo que la fina cadena que poda liberar la clavija quedaba
arriba, con el extremo en la mano de aquel demonio que se regodeaba con mi sufrimiento. La bajada
se detuvo con una sacudida y un ltimo chasquido, y qued colgando en la jaula que me aprisionaba,
a tres metros por debajo del suelo, mirando hacia la eternidad.
O eso me pareca al menos. En mi catlogo de terrores, las alturas vienen despus de la tortura
fsica, y tengo todava pesadillas en las cuales caigo tras de Gautet en las hirvientes profundidades
del Jotunschlucht, me arrojan en los pozos de la muerte de Ambohipotsy o me quedo colgado y
desnudo debajo de aquel balcn de Lahore. Pero nada se poda comparar a ese terror que me encoga
las pelotas al ver, a travs de la niebla aullante, la profundidad sin lmite que tena debajo, junto a la
cara de aquel acantilado ahora claramente visible, con los erizados pinculos de roca que se alzaban
en su base, y ms all de ellos, el suelo del valle, hacia el cual el hijo de puta de Yando poda
enviarme a toda velocidad con slo un gesto de su mano, abajo, y abajo, y ms abajo an, cayendo,
cayendo y cayendo durante una eternidad, a lo largo de un kilmetro de espantoso vaco, con el
viento aullante ahogando mi espantoso grito hasta que la vida acabase en un sangriento impacto,
abajo.
Me pregunto cmo no enloquec, esperando el momento en que me lanzasen al vaco. Qu
demonaca crueldad haba concebido aquel horror, qu calabozo subterrneo ofreca menos
esperanzas de huida o poda proporcionar una tumba ms horrenda? Ni siquiera me atreva a
forcejear, por temor de soltar la clavija, y sollozaba dbilmente mientras iba balancendome
despacio a un lado y otro, un pndulo humano indefenso... ah, por Dios misericordioso, era posible
que el horrible momento de liberacin no llegase nunca, y me dejasen all colgando hasta perecer de
hambre o congelado de fro, o enloqueciese al fin?
Saben lo que me salv de la locura balbuciente? La angustia del fro y la mordedura de las
barras de acero en mi carne pudieron ayudar, pero yo creo que fue el puro terror lo que me hizo
perder la conciencia, hacindome caer en un estado de desvanecimiento en el que el dolor, el temor,
el sufrimiento y la desesperanza se mezclaban y daban lugar a una especie de trance en el cual todo
dejaba de tener sentido. O quiz, como sugiri el maldito Dick Burton cuando le describ mi suplicio,
sencillamente, me qued dormido. Eso, segn opinaba l, habra sido lo correcto. El maldito idiota
no tena ningn tipo de imaginacin.
Trance, coma, sueo o delirio, el caso es que dur horas, porque cuando volv en m, dolorido
por la constriccin de mis ligaduras y la mordedura de las tiras de hierro en mis miembros casi
paralizados, el viento haba cesado y el fro tambin haba menguado un poco; si no hubiese sido as,
habra muerto. La luz del sol baaba el acantilado, recuerdo, y luego me desvanec de nuevo, porque
cuando recuper la conciencia por segunda vez, el sol haba desaparecido y ya era casi por la tarde,
aunque en aquella ocasin no tuve conciencia de ello.
Ya he descrito lo mejor que he podido qu se siente al estar colgado encima del borde del
mundo, como una araa al final de un hilo (aunque sta puede trepar, y yo no poda), pero una vez
dicho todo esto, hasta la prueba ms infernal tiene su fin, ya sea la muerte o la supervivencia. La ma
acab con un ruido metlico y lejano que no signific nada para m. Lo o, pero no lo comprend, ni
entend lo que pasaba cuando me fueron subiendo lentamente a travs de la trampilla y entr de nuevo
en el calabozo.
Otras cosas que recuerdo: el ruido de la trampilla al cerrarse; el marco de acero que se abra y
unas fuertes manos que me bajaban y me depositaban en una cama blanda; mis miembros que eran
palpados y frotados con aceite tibio; el picor del tej en mi boca y mi garganta; unas voces en
amhrico... y luego, a travs de la luz neblinosa de una lmpara, Uliba-Wark que me miraba, con el
bello rostro tenso de preocupacin, los hermosos ojos turbados... y sa, se lo aseguro, era una visin
muy agradable con la que despertarse. Ella estaba arrodillada junto al colchn en el cual yaca,
todava en aquel espantoso calabozo, pero con la trampa bien cerrada y segura. Junto a ella se
encontraba de pie un hombre alto y esbelto ms o menos de mi edad, vestido de forma principesca,
no slo con un shama bordeado de rojo y guanteletes de caballero, sino tambin con una diadema de
plata en su cabello trenzado, con unos pequeos cuernos y unas colas de metal que le caan hasta los
hombros.
Deba de estar todava bastante atontado, porque lo nico que recuerdo despus es que me
cubrieron con una manta y unos labios suaves me besaron la frente, y luego me sumerg en un sueo
tranquilo sin verme perturbado por visin alguna de abismos sin fondo. Es una gran ventaja de la
cobarda que al huir del peligro uno se pone eufrico y olvida su reaccin de terror. Esta vuelve ms
tarde, cuando uno lo recuerda todo, y se ve muy aliviada por generosas ingestas de licor.
No me mov en ms de doce horas, y al despertarme me encontr en el mismo sitio, con todas las
articulaciones horriblemente doloridas y verdugones en el torso en los lugares donde haba
experimentado la presin de aquellas malditas tiras de acero, pero ya completamente sereno,
rebosante de energa, hambriento de comida y de Uliba-Wark.
Ella lleg cuando ya pensaba en dar un achuchn amoroso a alguna de las dos damiselas apenas
vestidas que me masajeaban los cansados miembros, o a la tercera, que se llevaba los restos de mi
desayuno; afortunadamente, quiz, slo me dediqu a la contemplacin, porque ella entr de repente
y ech enseguida a las chicas con una palabra cortante, me mir cuidadosamente, me cogi la cara
entre las manos y me bes con excelente estilo, pero se retir cuando yo me empec a envalentonar y
se sent a los pies de mi colchn. La chica del desayuno me haba dejado un frasco de tej, y Uliba
llen dos copas.
Escucha dijo, y eso hice, y empez un relato digno de la ms absurda de las noveluchas baratas
de horror... pero cierto, como suelen ser a menudo los relatos ms espantosos, segn mi experiencia.
Como yo haba adivinado, Malee (cuya excntrica conducta discutiremos al final) era una
traidora infiltrada y de alguna forma consigui avisar a Yando, que estaba cerca, acechando, y
abrirle la puerta de madrugada a l y a su banda. Invadieron la guarnicin, que slo contaba con
muchachitas y viejos, sin dificultad alguna, y Yando, cuyo estilo no poda dejar de admirar, ofreci a
Uliba una eleccin muy clara: le haca pasar un buen rato a Yando o Flashy caera por el agujero.
Esa perra infiel de Malee, esa serpiente embustera, le haba dicho que t eras algo especial para
m... escupi las palabras como si estuvieran al rojo vivo. Ah, que se ponga al alcance de mi mano y
har que esa puta mentirosa suplique la muerte! En cuanto a Yando... yo esperaba lleno de curiosidad
algn detalle sensacional, porque como estaba sano y salvo, supuse que ella se haba sometido a su
pasin bestial por mi causa, esa mujercita valiente. Pero ella se mostr vaga, insinuando que se las
haba arreglado para tratar de ganar tiempo mientras algunos de los suyos, que haban huido durante
la invasin de Yando, corran a buscar ayuda a un amba a unos cuantos kilmetros de distancia.
Su propietario era uno de sus admiradores (de los cuales, debo decir, pareca haber un suministro
inagotable), un hombre civilizado y amable, para variar, llamado Daoud. Este haba enviado sin
perder tiempo un pelotn de jinetes al rescate, capturando a Yando y matando a la mayora de sus
seguidores. Malee se haba desvanecido, astutamente, y Flashy fue rescatado y revivido.
No estoy seguro de si Daoud y compaa llegaron a tiempo para salvar a Uliba de un destino que
la mayora de las damas a las que yo conoca contemplaran como infinitamente preferible a la
muerte, pero por su conducta posterior creo ms bien que no fue as, y que l consigui con ella sus
malos propsitos. Pero ya juzgarn ustedes mismos.
Otro misterio que no poda yo descifrar era Malee. Su rabia ante el abandono de Sarafa por parte
de Uliba lo comprenda bien, y su fingido arrepentimiento posterior y la reconciliacin con su ama,
mientras se preparaba para traicionarla. Pero decidir de pronto que pasaba la noche retozando con el
invitado era algo que no me cuadraba, de ninguna manera. Soy tan inmodesto como el que ms, pero
me pareca extrao, y sigue parecindomelo. Aunque no a Uliba.
Ya te lo dije, todo lo que tengo, lo tiene que tener ella tambin. Ella crea que t eras mi amante y
eso bastaba se encogi de hombros. Adems, ella necesita a los hombres como un borracho necesita
tej. Pero ella no importa. En cambio Yando s se levant, caminando arriba y abajo por la habitacin
mientras yo contemplaba feliz su orgulloso perfil etope con las gruesas trenzas, y las elegantes
formas debajo de la tnica ridculamente estrecha. Se volvi a contemplarme con gravedad.
l sabe quin eres. Fui una idiota al no darme cuenta de que llevaba vigilando este amba una
semana por lo menos, esperando sorprenderme. Me vio partir hace tres noches y visitar el
campamento de effendi Napier, donde t y yo nos encontramos. Me vio partir contigo y sabe que
tienes que ser un soldado britnico... qu otra cosa podras ser? rechin los dientes, llena de
reproches hacia s misma. Y pensar que dicen que soy astuta! Yo, la mujer con la cabeza bien
puesta, olvidando que no hay espas como los de Habesh!
Y qu? No importa un pimiento que Yando sepa que soy britnico! Nos persigui hasta aqu
para cogerte a ti, no a m, y por muy listos que sean l y sus espas, no puede tener ni idea de por qu
estoy aqu, ni para qu... Malee le dijo que era tu amante! Bueno, pues ya est. Por qu iba a
sospechar que soy un enviado, que va al sur para...?
Lo que l sospeche no importa nada! exclam ella. Lo que importa es que l supo hace tres das
que t eras britnico, y tambin sus hombres, y que dos de ellos se nos han escapado. De modo que,
cunto tiempo crees que pasar antes de que la noticia llegue a Theodore, que tiene un ojo en todas
las ventanas y un odo en todas las puertas? vino a arrodillarse junto al colchn, con urgencia en la
voz y en la cara.
Y qu dir Theodore, entonces? Dir: Aqu tenemos a un soldado del ejrcito britnico que
viene contra m. Aqu tenemos a un oficial britnico que cabalga por la noche con Uliba-Wark, medio
hermana de la reina Masteeat de los gallas wollo. Qu puede significar eso? Es posible que el
general ingls mande a un enviado para conseguir la ayuda de mis enemigos contra m? ella call,
impaciente. Hasta un nio sera capaz de adivinarlo, y Theodore no es ningn nio.
Mi primer pensamiento fue: Bueno, aqu es donde acaba mi misin, gracias a Dios. El segundo
era que Napier no pensara lo mismo. No aceptara mis quejas; Galla era demasiado vital para eso,
fuese cual fuese el riesgo. Y rendirse era algo que ni siquiera haba pasado por la mente de Uliba.
As que ahora nuestro viaje ser doblemente peligroso dijo ella. Theodore tendr a sus espas
buscndonos desde Gondar al lago Ashangi. Gracias a Dios, buscarn a un ingls, no a un tratante de
caballos indio.
Tambin te buscarn a ti...
Y por eso debo ensearte el amhrico suficiente para que actes como comprador para los dos y
seas capaz de saludar a los que pasen me mir fijamenteTienes las fuerzas suficientes para empezar
maana, antes de amanecer?
Tengo las fuerzas suficientes para algo ms que eso dije yo, y le cog el brazo antes de que
pudiera levantarse, atrayndola hacia m. Ella no se resisti mientras la estrechaba, regodendome en
la suavidad de su cuerpo, y cuando atrap sus labios con los mos, siguieron cerrados slo un
instante, y de pronto se abrieron con avidez, su lengua se introdujo en mi boca y sus manos se
agarrotaron con fuerza detrs de mi cabeza. Toque a rebato!, pens yo, hundiendo mis manos en
sus nalgas y devorndola mientras tanto lo mejor que saba, y entonces ella de repente se retorci y
se liber, con una fuerza sorprendente, y se fue a gatas, jadeando, con la boca temblorosa y los ojos
muy abiertos. Ya me levantaba ya para perseguirla cuando me detuvo con una mano.
Espera! me dijo. Primero, hay que hacer una cosa... tienes que ver algo!
Ella se acerc a la escala y grit hacia abajo. Respondi una voz femenina y al cabo de un
momento un hombre. Ella grit una orden y al final se oyeron varias voces abajo, sonidos de ascenso
y lleg enseguida el tipo principesco que, segn comprend, deba de ser el oportuno rescatador
Daoud, seguido por una pareja de tos muy fornidos que, para mi asombro, llevaban con ellos a un
contrariado Yando.
Este solt una retahla de insultos a voz en grito al ver a Uliba, uno de sus escoltas lo acall con
un golpe en la boca y ambos lo sujetaron mientras otros dos subalternos tambin muy recios
aparecan y, siguiendo las instrucciones de Daoud, sacaban la infernal jaula en la que me haban dado
aquel tratamiento de corrientes de aire, y que, despus de abandonarla yo, haban escondido en las
sombras con gran tacto.
Yando chill como un silbato de vapor al verlo, con los ojos inyectados en sangre sobresaliendo
de su rostro de simio contorsionado por el pnico, y la verdad, nunca haba visto nada tan gratificante
como aquello. Como sabrn soy un hijo de puta muy cruel, y si hay algo que disfruto de verdad es ver
a otro hijo de puta cruel obtener su merecido. En este caso era de justicia potica, tambin: mi
corazn viajaba hacia Uliba mientras ella permaneca all de pie, llena de desdn, con los brazos en
jarras, y lo nico que lamen taba era que no comprenda las mofas que diriga a Yando mientras lo
enjaulaban.
Les cost una barbaridad, porque el tipo era fuerte un toro, y por una razn que yo no comprend
hasta despus, no le haban atado las manos. Tuvieron que emplearse cuatro de ellos, y golpearlo
hasta dejarlo medio inconsciente antes de poder meterlo en la jaula y colocar la clavija en su lugar.
Entonces colgaron la jaula en el gancho y retiraron la trampa, y todos nos quedamos all disfrutando
de sus gritos que pedan clemencia... yo saba muy bien cmo eran, porque se parecan muchsimo a
los mos. Siguiendo instrucciones de Uliba le haban colocado en la jaula boca arriba, de modo que
disfrutamos de sus interesantes expresiones mientras lo iban bajando poco a poco hacia el vaco, y
los hombres del torno se detuvieron slo a apenas un metro por debajo del nivel del suelo, no tan
lejos como me haban colocado a m, sino de forma mucho ms conveniente para los espectadores.
La larga cadena que aseguraba la clavija se enroscaba por el suelo, y Uliba la cogi, sujetndola
de modo que Yando pudiese verla sonrindole. Tir un poquito, moviendo la clavija un poco nada
ms, y le dirigi lo que pareca una pregunta, que hizo soltar exclamaciones y gritos a Daoud y sus
seguidores. El propio Daoud esboz el fantasma de una sonrisa, y tuve la sensacin de que
contemplaba la conducta de su adorada como algo no del todo conveniente (como dira Elspeth). Le
dijo algo a ella, y ella se encogi de hombros y respondi bruscamente, ante lo cual Daoud, despus
de mirarme largamente, inclin la cabeza ante ella y se retir, seguido por su grupo, bastante
cabizbajo. Todos haban esperado ver cmo emprenda el vuelo Yando.
Uliba no tena ninguna prisa de liberarlo de su sufrimiento. Ella estaba de pie junto al hueco de la
trampilla, burlndose de l con voz ronca de excitacin, mientras el otro despertaba los ecos con sus
splicas y sus maldiciones, retorcindose tanto que la jaula se sacuda y oscilaba como un corcho en
una cuerda. Una visin muy amena, pero yo estaba ms preocupado por estudiar el rostro de ella, con
los labios separados, rindose llena de deleite mientras jugaba con la cadena, y retirando la larga
clavija con mucha lentitud, y luego, con un ltimo tirn, liberndola de pronto.
La jaula se abri de golpe y lo escupi... y entonces vi que dejarle las manos libres era el
refinamiento ms exquisito de la crueldad, porque pudo agarrarse al borde de la jaula mientras caa y
se qued all, colgando y luchando por su vida, mientras se balanceaba por encima del abismo
vertiginoso y veteado por la niebla, chillando como un loco.
Pueden criticar si quieren a las mujeres como ella: Uliba grit llena de jbilo, palmoteando y
complacindose bastante en la agona de aquel bruto, y al final dulcific sus ltimos momentos con
un gesto que dudo que se le hubiese ocurrido a Ranavalona, a la emperatriz Tsu-hsi o a mi pequea
encantadora apache Sonsee-array... y eso que ellas saban cmo hacer cosquillas a sus vctimas
masculinas, se lo aseguro. Ella se inclin hacia delante, atisbando aquel rostro agnico, y lentamente,
con parsimonia, se desat las ataduras de su tnica de piel y la dej caer, quedando desnuda excepto
un taparrabos. Frunci los labios fingiendo un beso, y luego me dijo que volviese a colocar la
trampilla.
Poco a poco, para darle tiempo a pensar murmur, de forma que hice lo que ella me deca y baj
la trampa suavemente. No se poda cerrar del todo a causa de la cuerda suspendida, pero s lo
suficiente para dejar fuera la horrenda visin y el sonido de aquel desdichado gimoteante, colgando
aterrorizado hasta que el dolor y el fro le hiciesen soltar su presa. Uliba se volvi hacia m, con la
boca temblorosa como si tuviese fiebre, y en sus ojos haba una luz que cualquier dama novelista
habra llamado con toda certeza pecaminosa. Arroj los brazos en torno a mi cuello, atrayendo mi
rostro hacia el suyo, jadeando lo que slo pude tomar como sugerencias indecorosas, porque en su
agitacin, la pobrecilla balbuceaba en amhrico. Llevmosla al pajar mientras est an caliente,
pens yo, y la levant en mis brazos, desnudndome hbilmente con una mano mientras con la otra
agarraba aquella adorable y temblorosa carne, y la plantaba firmemente en la silla con el
acompaamiento de sus gratificantes chillidos, y la converta en la ms feliz de las mujeres, mientras
nos hundamos en el colchn.
Segn he ido averiguando, nunca se sabe lo que prefieren las diferentes mujeres como estimulante
acompaamiento al galope. Pienso en la querida Lola con su cepillo del pelo, en Jeendan y sus
bastones, en Mandeville con sus botas y sus espuelas, en Cleonie tarareando canciones de cuna
francesas y en mi propia y querida esposa parloteando sin descanso hasta el ltimo y delicioso
momento y despus. Cada una que haga lo que quiera, y que Dios las bendiga, me digo, pero
entregarse al acto como la viuda alegre mientras un antiguo admirador se muere poquito a poco
debajo de la cama no es del mejor gusto, me parece. Aunque a m no me import ni un bledo, la
verdad: Flashy in ecstatio no puede dedicar ni un solo pensamiento a tronos tambaleantes o a
imperios que se derrumban, as que no digamos nada de los inmundos rivales que se llevan su
merecido con toda justicia.
Y hablando de esos rivales: cuando apuramos nuestro embeleso y nos recuperamos lo suficiente
para levantar la trampilla y mirar, Yando haba desaparecido.
Captulo 6
Si echan un vistazo a mi mapa vern qu direccin tomaba nuestro camino desde Ad Agaba, al
sudoeste, hasta el lago Tana, un trayecto fcil a caballo, en su mayor parte, mientras que por encima
de las montaas y hacia el este el ejrcito de Napier se abra camino por aquellas montaas
imposibles con altsimos picos y profundos abismos, excavando la carretera en los precipicios,
rodeando los picos de las montaas y a travs de mesetas rocosas. Caballos, hombres a pie, caones,
mulas y elefantes, cada vez ms ligeros y ms hambrientos a medida que pasaban los kilmetros y
abandonaban equipo, ropas y seguidores, avanzando desesperadamente, ms all de toda esperanza
de regreso en su carrera hacia Magdala, mientras mucho ms lejos, al sur, el menguante ejrcito de
Theodore y la variopinta muchedumbre de prisioneros se acercaban a la capital desde Debra Tabor,
con pocas millas de viaje ante ellos, pero entorpecidos por la potente artillera arrastrada en su
camino, incluyendo el potente mortero Sebastopol.
No s cul de ellos, el general britnico o el monarca loco, se mereca la ms alta consideracin
en cuanto a liderazgo, decisin y habilidad a la hora de conducir a un ejrcito a travs de aquel pas
infernal, pero se podra decir que eran tal para cual, y no estaramos muy desencaminados. Ambos
consiguieron sus objetivos aun con todas las posibilidades en contra, y Anbal y Marlborough no
podan haberlo hecho mejor.
Nuestra preocupacin inmediata era mantenernos bien apartados de las diversas fuerzas que
convergan en Magdala, y de alguna manera llegar hasta la reina Masteeat sin que nos atraparan.
Debemos cabalgar muy hacia el oeste, para evitar a los exploradores de Gobayzy deca Uliba-
Wark. Estarn a lo largo del ro Takazy desde Micara, hasta el sur, en la bifurcacin de Kerissa, de
modo que debemos ir por Idaga y luego al sur por encima del ro y pasar por Sokar y Gondar hasta el
lago trazaba lneas con un esbelto dedo en la arena en la cual haba dibujado un mapa sencillo con
trochos de hierba y guijarros. Es un largo camino, pero no hay otro ms seguro.
Este es seguro, no? dije, y ella se ri.
Qu hay seguro en Habesh? Quin sabe qu bandas armadas van por ah en Lasta en estos das,
hacindose con lo que pueden de los ejrcitos? Rebeldes, forajidos, bandoleros, esclavistas... quizs
incluso las principales fuerzas de Menelek y Gobayzy, aunque creo que estarn mucho ms al sur, en
Begemder, observando a Theodore y esperando. En algn lugar por ah deberamos encontrar a
Masteeat tambin, pero slo cuando lleguemos al lago sabremos algo seguro de ellos. Mientras tanto
iremos cabalgando con muchas precauciones, por caminos secretos, acercndonos a los pueblos y
ambas slo cuando debamos hacerlo pas una mano por la arena, borrando as su mapa, y sonri
perezosamente mientras se sacuda el polvo de los dedos y se sentaba ms cerca, apoyando su
mejilla en la ma. Ser lento, pero tenemos tiempo... y sabemos cmo pasarlo agradablemente,
verdad?
Como haba probado por primera vez a Flashy el da anterior, estaba todava con un humor de
luna de miel, de modo que lo fuimos pasando agradablemente aqu y all, en la orilla del ro, dentro
del lmite de los bosques que ella me haba sealado desde la cima de su torre. Nos escabullimos de
la ciudadela en las horas ms fras de la madrugada, como ella haba planeado, y enseguida dio con
el camino correcto en el valle y a lo largo del ro, en la oscuridad, al abrigo de los rboles. En algn
lugar por el camino tuvimos que pasar junto a los restos de Yando, desperdigados por las rocas, pero
ella no hizo ninguna pausa para presentarle sus respetos y antes de que se hiciera de da estbamos
bien a cubierto, habiendo desayunado y tomado un frasco de tej, pensando en nuestra ruta y
disfrutando del consabido asalto de gimnasia del harn, en el curso del cual rodamos por la orilla del
ro y nos camos al agua, aunque Uliba no pareci notarlo, tan amorosa estaba, y sigui menendose
en el agua poco honda como una trucha en tierra.
Un feliz preludio de nuestro viaje, y prudente, como siempre opino, porque mientras el viejo
duque dijo que uno no debe perder la oportunidad de echar un ltimo trago o un sueecito, yo nunca
me pierdo la oportunidad de un buen revolcn, especialmente cuando me hallo en peligro mortal,
porque quiz sea el ltimo, y no me gustara morir presa de vanas lamentaciones. Adems tambin te
pone en forma, y yo estaba de primera cuando seguimos avanzando aquella maana a travs de una
campia tan fresca y hermosa como la inglesa en primavera, a lo largo de valles boscosos donde
arroyos claros borboteaban bajo los sicmoros y las flores silvestres crecan junto a la orilla... y por
la tarde avanzamos entre campos de hierba ondulante, tan alta como las cabezas de nuestros caballos,
y a ltima hora ascendimos un montculo solitario y rocoso hacia unas montaas de formas
fantsticas, picos retorcidos y feos riscos que se cernan sobre nosotros a medida que la noche
avanzaba. Ese es el Habesh, un paraso seguido por el Valle de las Sombras, y no lo mejora
precisamente la ferocidad de sus habitantes.
Vi el desorden creado por la guerra y los asaltos en la carretera que iba de Zoola a Attegrat, y lo
que encontramos en nuestro viaje al oeste, a Idaga, era similar: poblados carbonizados y granjas
desiertas que aparecan de vez en cuando, esqueletos de animales en campos abandonados, nubes de
humo distantes donde los asaltantes haban hecho su trabajo, campesinos que seguan obstinadamente
dedicados a sus asuntos, pero manteniendo la distancia... Haba guardias armados en los ambas y en
las comunidades de las cumbres, y escoltas para los porteadores de agua que suban sus cargas desde
los pozos.
Nos mantenamos apartados de ellos al principio, porque Uliba era conocida en aquel territorio y
en las ciudades de Adowa y Axum, no lejos del norte, y no queramos arriesgarnos a ser
reconocidos. De modo que la tarea de comprar comida y bebida a lo largo del camino recay en
Khasim Tamwar, que tuvo que aprender los rudimentos del amhrico para pedir woha (agua), halib
(leche), engard (pan) y quantah (carne seca), poniendo mientras tanto su ms encantadora sonrisa de
Hyderabad y sacando los palitos de sal que se usan localmente para los pagos pequeos, y nica
moneda del pas aparte de los dlares de Mara Teresa, conocidos como gourshi, y que valan
cinco palitos de sal. Se me dan bien las lenguas, como saben, y al cabo de poco tiempo ya tena unas
nociones de amhrico.30 Ahora ya se me ha olvidado, pero supongo que adquir una fluidez
razonable, porque al final de mi odisea abisinia ya conversaba con los abis que no saban nada de
rabe; incluso en la primera semana, con las enseanzas de Uliba, ya saba lo suficiente para
regatear, porque recuerdo que en una granja consegu dos gallinas de Guinea y un montn de carne de
cabrito por dos sales, que ella me asegur que era mucho ms de lo que se obtiene habitualmente.
Ella se quedaba siempre bien apartada de la vista con el animal de carga mientras yo iba a
comprar, y como mi traje extranjero y mi excntrico vocabulario parecan no despertar inters
alguno, y menos an sospechas, empec a pensar que su miedo de que los espas de Yando hubiesen
hablado de nuestra llegada poda ser infundado. Ella mene la cabeza, y dijo que sera diferente al
pasar el ro Takazy.
Theodore nos vigilar all abajo, puedes estar seguro. Por aqu la gente no teme ni a l ni a su
poltica, y estn acostumbrados a extranjeros mucho ms raros que un tratante de caballos indio.
Ella me dijo que slo un par de aos antes un luntico napolitano llamado Bisson haba invadido
aquella regin, esperando encontrar un reino. Llevaba una chusma de mercenarios uniformados, con
medallas y armados hasta los dientes, y su hermosa mujer iba con traje completo de la caballera
zuava, con pantalones rojos, quepis y todo, pero las tribus locales les dieron su merecido y l y su
banda tuvieron suerte de salir vivos de all, aunque mucho peor vestidos. l intent demandar al
gobierno egipcio por no ayudarle, sin xito, y se retir a la Riviera muy indignado.
Despus de un precedente como se, quin se va a preocupar por un simple trotamundos de
Hindustn? dijo Uliba. Ocurra lo que ocurra ms tarde, ahora todo va bien, de modo que demos las
gracias y viajemos tranquilamente juntos.
Y eso hicimos, pero si aquel viaje hasta el Takazy transcurri sin desastre alguno fue gracias a su
conocimiento de los bosques. Ella era mucho mejor janeada an de lo que Speedy haba dicho, con
ese extrao don que se encuentra en los medio salvajes (como Bridger o Carson) de ser capaz de
notar una presencia viva mucho antes de verla u orla. De vez en cuando haca que nos echsemos a
un lado, a cubierto de las rocas o de la vegetacin, donde esperbamos hasta que, sin fallar nunca,
unos minutos despus una caravana de camellos o una partida de campesinos apareca a la vista y
luego pasaba. Y una vez nos salv el pellejo decididamente, porque detect la presencia de una
banda de esclavistas armados y montados, azotando a una desdichada cadena de mujeres y chicos.
Mientras los mirbamos, uno de los chicos se desmay y como los azotes no conseguan
revivirlo, la banda cabalg otros treinta metros o ms, y dos de ellos, riendo y desafindose el uno al
otro, se volvieron en sus sillas y usaron aquella silueta que apenas se remova como blanco de
prcticas, arrojndole las lanzas... y le dieron, aun a aquella distancia. Retiraron las lanzas del
cuerpo moribundo del muchacho, chillando con deleite., y galoparon tras sus compaeros. Yo me
sent horrorizado por su precisin y su crueldad, pero Uliba se limit a comentar que un guerrero
galla poda dar a cualquier blanco hasta a cincuenta metros con una lanza, un cuchillo o incluso una
piedra cogida al azar.
Esos hijos de puta eran gallas? exclam yo, asombrado. Pero, no es tu gente? Tienen que saber
dnde podemos encontrar a Masteeat! Por qu no les has dicho...?
Por qu no les he deseado los buenos das? He pensado hacerlo dijo ella, pero he reconocido a
su lder, uno de los que ha alanceado al chico, que es mi primo, un galla ambo, sbdito de la reina
Warkite, y aunque l y otros de mis parientes pueden preferirme a m, o incluso a Masteeat, como
monarca de todos los gallas (porque nadie quiere a Warkite, que es una vieja perra amargada), aun
as es tratante de esclavos, despus de todo, y por m conseguira un precio esplndido en El
Jartum... y ms an aadi, tan fresca en Jibut o en Zanzbar; los compradores de la costa tienen
mejor discernimiento que los sudaneses.
Por todos los santos! Quieres decir que te vendera a ti... una familiar suya? Y esposa de un
jefe?
Vendera a su propia madre... probablemente lo haya hecho ya. Y aunque soy pariente suya, y
medio real, he tenido el mal gusto de casarme con un cristiano. S, seguramente me habra vendido...
y a ti tambin. Un eunuco blanco sera una novedad en Arabia.
Casi me caigo.
Un blanco... pero yo no soy un maldito eunuco!
Lo habras sido, de habernos visto ellos. No has visto los adornos que decoran sus lanzas? Son
los genitales de sus prisioneros y enemigos.
Una confidencia de lo ms desalentadora, si me permiten decirlo, y si yo hubiese visto la ms
remota posibilidad de huir con toda seguridad, o si hubiese sabido dnde demonios me encontraba,
quizs habra vuelto sobre mis pasos al momento, con o sin Napier. Pero como no tena ni idea, no
me quedaba otra eleccin que seguir, confiando en la suerte y consolndome al decirme que haba
peores compaeros de viaje que una salvaje experta de largas piernas que se haba encaprichado
apasionadamente de m. Eso es lo mejor de los recuerdos, cuando el terror y las penalidades ya no
importan y puedo echar la vista atrs y contemplarla todava reclinada junto a un arroyo, chapoteando
con los pies mientras se untaba sus esbeltos miembros con aceite cosmtico hasta que brillaban como
si fuesen de bronce a la luz del fuego, tarareando dulcemente mientras se haca las trenzas y echada
de espaldas y sonriendo con la cabeza en su pequea almohadilla de madera, tendindome una mano.
Pero si aquella primera semana tuvo sus momentos idlicos, acabaron cuando cruzamos el Takazy
y cabalgamos hacia el sur, hacia un nuevo y horrible mundo. He visto ms pases devastados por la
guerra de los que me gustara recordar, desde las ruinas deshechas del Palacio de Verano y las aguas
del Sutlej, obstruido por los cadveres, hasta el ptrido barro de Crimea y la carretera abrasada por
Sherman desde Atlanta hasta el mar, pero lo que se encontraba ante m ahora se resista a cualquier
posible descripcin. Hasta la Guerra de los Taipings, la ms sangrienta de toda la historia de la
humanidad, que pareci alfombrar toda China con montaas de incontables millares de muertos, era
menos espantosa que la carnicera que Theodore haba causado en Lasta, Gondar y Begemder.
Desde el ro hasta el lago Tana hay ms de doscientos kilmetros, y dudo de que viera ms que
un puado de seres vivos en toda esa distancia, aparte de los buitres, hienas, escorpiones y hormigas
blancas, o un edificio entero y en pie excepto algunas de las casas de tejado plano de los habitantes
ms adinerados. De las chozas redondas habituales del pueblo no quedaba ni una; cada uno de los
poblados y granjas era una ruina carbonizada en un enorme cementerio donde los esqueletos, tanto
humanos como animales, yacan entre las ruinas. Los campos y la llanura haban sido completamente
despojados de personas y animales; en los valles boscosos de las montaas, hasta los pjaros
parecan haber desaparecido, y cabalgbamos en medio de un silencio espantoso. Me atrevera a
decir que apenas viva gente en Micara y Sokar, pequeas ciudades junto a las cuales dimos un
amplio rodeo, igual que en las pocas ambas y fuertes de adobe que mostraban seales de estar
ocupadas. No lo comprenda, porque estaba claro que aqulla haba sido una tierra muy poblada y
prspera. Adonde demonios haban ido todos?
La mayora estn muertos dijo Uliba. Este era un pas rebelde, recurdalo, y Theodore no tiene la
costumbre de perdonar la vida a quien se resiste a l, sea hombre, mujer o nio. El no haber visto a
las tropas de Gobayzy slo puede significar que se han ido al sur detrs de Theodore... y sin duda los
bandidos tambin con ellos, porque, qu queda por robar en Lasta?
Nos habamos detenido en las afueras de otro poblado en ruinas, junto a un pequeo recinto
amurallado que contena una montaa de huesos, muchos de ellos pertenecientes a nios. Yo no suelo
marearme nunca, ya lo saben, pero slo con pensar cmo haban ido a parar all se me revolva el
estmago. Uliba los contempl desapasionadamente.
As es como Theodore se gana el amor de su pueblo. Ya ves ahora por qu el Habesh se regocija
con la invasin britnica; os entregue o no a vuestros cautivos, seguramente acabar destruido.
Amn, pens yo. Hasta aquel momento haba dedicado pocos pensamientos a aquel monstruo
de emperador y las atrocidades que haba cometido a su propio pueblo. Haba odo a gente como
Napier y Speedy hablar de ellas, pero no significaba nada para m... y de repente te las encuentras a
bocajarro, y no puedes concebir una maldad semejante. Hasta que llegas a Gondar, desde luego, y
contemplas el mismsimo infierno en la tierra.
Se encuentra a unos ciento sesenta kilmetros por debajo de Takazy y en tiempos fue la capital de
Abisinia, una metrpolis con 44 iglesias y un gran palacio real, sobre una colina desde la cual existe
una magnfica vista del lago Tana, a cincuenta kilmetros de distancia. Durante generaciones alberg
a ricos mercaderes musulmanes y un sacerdocio muy reverenciado, fue un imn para los comerciantes
de Egipto y de Sudn y los labos del sur, una ciudad pacfica, floreciente y rica... y sa fue su
perdicin. Theodore le haba exigido unos impuestos exorbitantes, sometindola virtualmente a un
rescate, y, comprensiblemente, los prceres de la ciudad tendieron a simpatizar con los rebeldes que
huan de la venganza del emperador y les ofrecieron refugio.
Eso me lo cont Uliba mientras bajbamos hacia la ciudad el quinto da despus de cruzar el ro.
Yo me preguntaba si sera seguro aventurarse en un centro tan concurrido y ella se ech a rer
amargamente.
Por encima de ese risco de ah veremos la gran Gondar en su colina dijo y vers lo concurrido
que est.
Llegamos hasta el risco y, desde luego, haba una elevacin a lo lejos coronada con edificios,
algunos de ellos imponentes estructuras de piedra y adobe, por lo que poda divisar desde tan lejos,
pero los promontorios inferiores estaban cubiertos por las ruinas carbonizadas de miles de chozas de
la gente del pueblo. Flotaba un extrao olor en el aire, no el de la corrupcin, sino ms bien el olor
que sigue a la putrefaccin, un olor rancio y mohoso. No haba seal alguna de vida en la colina, ni
en la llanura que se encontraba debajo, que estaba vaca, salvo por hileras de objetos erectos que al
principio tom por rboles sin hojas, hasta que bajamos cabalgando hasta all y vi que eran grandes
cruces, cientos de ellas, al borde de la ciudad. Y al pie de cada cruz haba una pequea pila de
huesos blanqueados, excepto en algunas cruces, en las que se vean unas formas negras y retorcidas
que en tiempos fueron humanas, preservadas por alguna rareza del clima como otras tantas momias.
Slo pude quedarme all mirando con incredulidad, consciente de que Uliba me miraba con
expresin de divertida curiosidad, descansando cmoda en su silla, con un pie levantado sobre la
grupa. Supongo que yo era digno de ver, con la boca abierta y horrorizado, hacindome preguntas tan
absurdas como: qu tipo de criatura puede haber hecho esto? Y cundo, en el nombre del cielo, y
por qu?
No me malinterpreten. Como ya he dicho, estoy acostumbrado a los asesinatos en masa y a la
crueldad brbara. Cuando uno ha visto las montaas de muertos Taipings o la espantosa cosecha de
un ataque apache, no se desmaya al ver sangre. Pero se puede quedar sin habla al ver una carnicera
en masa concebida, diseada y ejecutada con meticuloso cuidado. Aquello no era una masacre
salvaje y desbocada, sino una operacin planeada metdicamente: se cortaron, agruparon y clavaron
en forma de cruz centenares de postes de madera; se conden, agrup y clav o lig a centenares de
vctimas; cientos de ejecutores irguieron y plantaron centenares de crucifijos, y centenares de voces
de torturados lanzaron sus gritos... y quienquiera que orden aquello debi de aprobar y elogiar todo
aquello con un Bien hecho, muchachos, un buen da de trabajo, mientras se apartaba de la
espantosa vista y los espantosos sonidos y se alejaba cabalgando a ver qu le estaba preparando el
cocinero para cenar.
O quiz dio rdenes de crucificar a la poblacin y l estaba a kilmetros de distancia cuando sus
tropas hicieron el trabajo.
Oh, no dijo Uliba. Puedes estar seguro de que el propio Theodore dirigi esto en persona. l
inspeccion cada cruz, cada cuerpo colgado, incluso puede que clavase los clavos l mismo. Es lo
que suele hacer cuando le dan los ataques demonacos.
Entonces est loco... Maldita y asquerosamente loco como una cabra! yo pensaba en otros
encantadores monarcas a los que haba conocido, como Ranavalona con sus pozos de la muerte, y
aquel noble salvaje, Gezo de Dahomey, tan contento en su trono y casi babeando de placer mientras
sus amazonas descuartizaban a sus vctimas con unas cuchillas. Estaba claro que Theodore formaba
parte del mismo establo. Basta para convertirlo a uno en republicano.
Uliba se encogi de hombros.
Quizs est loco. O a lo mejor simplemente es abisinio. Ah, s, t piensas que nosotros somos un
pueblo feroz y guerrero a quien le gusta luchar... y es verdad, lo somos, y nos comprendes y nos
admiras porque sa es tambin tu naturaleza. Pero, comprendes la alegra de matar en s misma? El
deleite en la sangre y la agona del moribundo? ella mene la cabeza. Por lo que yo s, sa no es la
naturaleza de los ingleses.
Deberas ver retorcerle a alguien el cuello en Newgate, pobre aborigen ignorante pens yo. O a
Flashy rompiendo los dedos de los pies a De Gautet y arrojndolo en el Jotunschlucht con un alegre
gesto y gran diversin, una cosa de sas que a ti tambin te pide el cuerpo, sultana, t que te
regocijaste tanto con la actuacin de Yando en el trapecio volante... Pero regodearse sdicamente
saldando una deuda personal es una cosa; torturar hasta la muerte a una poblacin entera a la que ni
siquiera conoces y cuya nica ofensa es que sus gobernantes civiles dieron refugio a unos rebeldes,
es algo bastante distinto.
Cuando Uliba deca que Theodore no respetaba a ningn hombre, mujer o nio, yo no lo haba
comprendido del todo, pero ahora s, mientras cabalgbamos por aquel espantoso bosque de muertos
que incluso los buitres haban abandonado, y suba al promontorio entre las ruinas ennegrecidas de la
ciudad de Gondar. Un silencio fantasmal la envolva como un sudario, y el hedor de la madera
quemada era abrumador, aunque el fuego llevaba meses apagado. Yo habra pasado de largo de aquel
espantoso lugar, no slo porque era terrible, sino porque poda haber enemigos acechando, pero
Uliba, que pareca indiferente a los horrores que habamos visto, desech mis temores.
Slo los fantasmas viven en Gondar desde que Theodore la destruy, hace ms de un ao. Los
campesinos dicen que est maldita e incluso las bandas de forajidos la evitan se volvi en la silla a
mirar los restos carbonizados de las hileras de cruces que quedaban atrs. Pero me parece bien que
lo veas. Si tu general duda del tipo de enemigo con el que tiene que enfrentarse, se lo puedes contar.
Me preguntaba si Napier me creera, creera que un rey cristiano pudiese escupir de tal modo a la
cara de la cristiandad, convirtiendo la crucifixin en una especie de blasfemia... porque eso es lo que
parecera a mis piadosos compatriotas. Pero aquello no era lo peor, como supe cuando condujimos
nuestras monturas a travs de las calles llenas de escombros, pasamos junto a las paredes
destrozadas de lo que antes haban sido tiendas, iglesias y casas de piedra, y llegamos a la amplia
explanada ante el cascarn ennegrecido del enorme palacio (que en tiempos fue el edificio ms
grande, segn decan, entre Egipto y El Cabo) donde los reyes de Abisinia muertos haca siglos
mantuvieron su corte entre las riquezas y el esplendor de todo un continente. Si el Preste Juan existi
alguna vez, era all donde se encontraba su trono, donde los escorpiones y los lagartos correteaban
ahora entre la mampostera rota. En aquellos tiempos debi de ser el orgullo de frica, una gran
ciudad de fabulosas riquezas y diez mil habitantes. Ahora me recordaba a aquellas ruinas de la
antigedad del norte de frica y de Oriente Medio, y supongo que me pregunt en voz alta por
vigsima vez qu haba pasado por la mente de Theodore, en el nombre de Dios, para destruir toda
aquella grandeza.
Lo hizo porque la odiaba dijo Uliba, despectiva. No slo por el apoyo dado a los rebeldes, sino
por su esplendor, sus tesoros y sus tradiciones, que parecan burlarse de su realeza de impostura.
Gondar la Grande, la gloria de Habesh, una ciudad noble entre las nobles, era un reproche viviente al
hijo de una vendedora de pcimas.
Empez a llover en el crepsculo, uno de esos retumbantes chaparrones tropicales con
relmpagos que se dibujaban en el horizonte occidental y truenos que resonaban sobre nuestras
cabezas, de modo que buscamos refugio en el porche de una de las cuatro iglesias que eran los
nicos edificios que Theodore haba dejado en pie. Se estaba seco y cmodo dentro, con la puerta
exterior cerrada y separndonos por tanto de la desolacin de la ciudad, y cuando encendimos el
fuego con uno de mis vesuvians31 (Uliba, que era una salvaje tan mundana y cultivada en tantos
aspectos, haba chillado llena de aprensin la primera vez que us uno), ella prepar un guiso con
caza y cabrito. Yo llev a nuestros animales bajo los arcos hacia la nave vaca, donde extend su
comida y los frot bien, y ech un vistazo rpido por all con la ltima luz que se colaba por las altas
ventanas sin cristales.
Theodore haba respetado el edificio, pero lo haba dejado completamente desnudo. No haba
nada en su interior, excepto una pila bautismal rota y un altar despojado, detrs del cual se
encontraba uno de esos frescos estrafalarios de los que ya les he hablado: ste representaba a los
nios de Israel cruzando el mar Rojo, perseguidos por el ejrcito del faran, que sujetaba los
mosquetes por encima de sus cabezas, presumiblemente para mantener seca la antigua plvora
egipcia.
En cuanto al resto, no haba nada ms que una pesada trampilla en el suelo de madera, que cubra
la zona ante el altar; en todos los dems sitios el suelo era de tierra desnuda hasta las paredes, en una
de las cuales haba una puerta lateral cerrada. Levant la trampilla, cuyos listones estaban curvados y
estropeados por el tiempo, y vi que debajo haba una bodega pequea, de unos cuatro metros por
cuatro y tres de hondo, que contena slo unas pocas vasijas antiguas y sin duda una interesante y
variada fauna de insectos.
Volv a colocar la trampilla y me un a Uliba en el porche, donde tomamos la cena junto al fuego,
con la tormenta aullando fuera. Y entonces ella me cont la historia increble de lo que haba hecho
Theodore en la vieja ciudad en el otoo de 1866.
Les haba agobiado con impuestos en el pasado, de modo que la gente no esperaba otra cosa que
una nueva esquilada de su vellocino de oro y salieron a recibir a su emperador, jurndole lealtad y
esperando ganarse as su favor. Igual podran haber intentado convencer a un cocodrilo. Aunque los
rebeldes haban huido al acercarse l, su reciente presencia era la nica excusa que necesitaba
Theodore para saquear la ciudad hasta su ruina final. Las riquezas de Selassie, el oro de Kooksuam,
la plata de Bata, las gemas de las minas del rey Salomn, de ms all de las montaas de la luna, las
sedas y pinturas e incluso los preciosos manuscritos, todo fue robado hasta la ltima brizna y hasta la
ltima moneda. Nunca se vio un pillaje semejante... S, vivan de una forma muy rica en Gondar, es
cierto.
Sirvi unas copas de tej para los dos y se recost contra la pared, dorada a la luz del fuego,
bebiendo su licor y relatndome la historia espantosa como si se tratara de un cuento de hadas.
Pero despojar toda la ciudad hasta dejarla arruinada no bastaba. La propia Gondar deba ser
eliminada. Sus ciudadanos, diez mil en total, fueron agrupados como ganado, y toda la ciudad
entregada a las llamas: el palacio, el tesoro, las cuarenta iglesias, las bellas casas de los ricos y las
chozas de los pobres. Gondar ardi de cabo a rabo, y el resplandor se pudo ver en el cielo desde el
lago Ashangi, en las fronteras de Tigre y Sudn. Y cuando los sacerdotes gritaron y atrajeron todo
tipo de maldiciones sobre su cabeza, l hizo que los ataran, centenares de hombres ancianos, y los
arrojaran al fuego, de modo que fueron quemados vivos, hasta el ltimo. Pero, crees acaso que eso
le satisfizo?
Se inclin hacia delante para coger el frasco de tej, y los negros ojos almendrados me
observaban para ver el efecto de su historia, sonriendo incluso un poco con anticipacin.
Djame que te llene la copa, t que amas a las bellas mujeres, para que puedas tranquilizar tu
espritu mientras oyes el resto. Porque entonces Theodore record que cuando la gente haba venido
a saludarle, delante iban las jvenes de la ciudad, cantando y bailando. Su cancin era la seal
para que huyesen los rebeldes! exclam. Traidoras, tradmelas! Y todas ellas, todas, desde las
nias pequeas hasta las ancianas, fueron arrojadas vivas a las llamas hizo una pausa y bebi. El
resto de la gente fue crucificada o despedazada. Qu opinas de eso, effendi? Es cierto, lo sabes,
todos y cada uno de los habitantes de una gran ciudad exterminados por el fuego, la cruz y la espada,
miles y miles. Todo Habesh lo sabe.32 Qu har tu general?
Pues suspirar de alivio, probablemente, porque esto resolver un problema que seguramente le
preocupa mucho: qu hacer con Theodore, quiero decir. Esto lo simplifica mucho. Ese hijo de puta
tiene que desaparecer.
Lo juzgaris en un tribunal y lo condenaris a muerte?
Ah, no, lo dudo. De qu lo bamos a acusar? Nosotros no tenemos nada contra l, excepto haber
raptado a unos cuantos de los nuestros, maltratarlos y dems. No podemos colgarlo por eso. Lo que
haga l en su propio pas, con su propia gente, no es nuestra indaba. No puedo citarte la ley en
concreto, pero tengo muy claro que as es como funciona. Recuerdo dos campaas en las que he
estado, en la India y en China, en que algunos gobernantes locales hicieron cosas espantosas (de
hecho eran mujeres, unas perras monstruosas), pero nosotros no levantamos un dedo contra ellas.33
Pero has dicho que Theodore tendr que desaparecer!
S, lo har, de una forma u otra. Con una bala en la espalda o en la cabeza, disparndole al
intentar escapar, o muerto por una indigestin de lamprea, quin sabe? le hice un resumen de mi
aventura en Harper's Ferry, donde por razones de Estado se supona que yo deba matar a John
Brown, a fin de que las autoridades yanquis no se viesen en el aprieto de tener que juzgar y condenar
a aquel viejo loco... cosa que no hice, como probablemente ya sabrn. Pero este caso es distinto.
Theodore tiene que morir como sea: no podemos ejecutarlo, pero tampoco puede ser que acabe por
ah tan campante con su pensin de jubilacin. La gente no lo tolerara. Tendr que hacerse de
manera disimulada, que parezca un accidente.
Qu hipcritas sois!
No, nada de eso. Es slo la forma civilizada de hacerlo, eso es todo. Qu haras t con l?
Ella se apoy en la pared mientras se estiraba la tnica de una forma que distraa muchsimo, se
pona las manos detrs de la cabeza y miraba pensativamente las movedizas sombras que arrojaba el
fuego en la pared de enfrente.
Si estuviera en mi mano, le costara un ao morir. Quiz dos. Primero de todo hara que le
quitasen los huesos de las manos y de los pies uno por uno, y luego los huesos largos de brazos y
piernas. Lo haran los cirujanos ms hbiles, que coseran luego las heridas, cuidando de mantenerlo
vivo y consciente... suspir contenta, poniendo a funcionar su imaginacin. Despus... pero no les
contar lo que dijo despus, porque quiz, como yo, acaben ustedes de cenar. Slo dir que no haba
odo nada semejante desde que mi tercera esposa, Sonsee-array, describi lo que haba hecho a los
cazadores de cabelleras capturados en el invierno de 1849.
Entonces no le dars opcin de pagar una multa? dije yo. Pues muy bien. Querida, espero que
tengas tu oportunidad, porque ese cerdo se lo merece. Pero supongo que no ser as, verdad?
S llego a ser reina de los gallas, quin sabe? dijo ella, tranquilamente. Si tu general quiere
eludir la responsabilidad de... castigar a Theodore... no dejara quiz la tarea al aliado que le
ayudase a tomar Magdala?
Afortunadamente, soy perro viejo y s mantener la compostura cuando estallan las bombas debajo
de mis pies, de modo que le di un largo sorbo a mi tej y pens a toda prisa. Porque aqulla era la
carta que ella se guardaba bien tapada, sin revelarla, y yo deba tener cuidado.
Ese aliado, segn lo veo yo, es la reina Masteeat dije. Al menos, es a ella a quien se me ha
ordenado que me acerque.
Uliba se sent muy tiesa a la luz del fuego y levant las manos por encima de sus trenzas, se las
levant por encima de la cabeza, las dej caer y las levant de nuevo, y luego volvi la cabeza y me
mir fijamente con aquellos ojos suyos negros almendrados, los gruesos labios separados como si
estuviese aspirando con ansia. Era algo calculado y de lo ms seductor, un gesto que deca:
Mrame, soy una retozona voluptuosa, una tigresa, una mujer de armas tomar, que adems est
dirigiendo sus encantos hacia ti, y por Dios que hars mejor en cambiar de opinin. Se qued
posando durante un largo momento, para asegurarse de que yo me daba cuenta, sin ninguna duda, y
luego dijo:
Si Masteeat no fuera ya reina de los wollos...
Entonces supongo que tendra que acercarme a Warkite de los susodichos, verdad?
Bah! ella escupi con desdn, retorcindose las trenzas. Con qu fin? Quin seguira a esa
bruja reseca contra Magdala? Crees que porque presume de ostentar el trono de todos los gallas
puede dirigir con lealtad siquiera a su propia tribu? Ella no es nada, slo un nombre! No es rival
para Masteeat!
Y no hay nadie que lo sea? dije yo, y ella se levant de nuevo las trenzas, alz su bella cabeza y
luego se ech a rer.
Al fin llegamos a ello! S, hay alguien... y t la conoces! se inclin hacia m, orgullosa y
confiada. El Bastia Fallaka Speedy te habr hablado de la tercera pretendiente, la hija bastarda de
una concubina que se ha rebelado dos veces... No lo sabas? Y por su traicin fue expulsada de la
corte de sus reales antepasados y obligada a casarse con un cualquiera, un jefecillo sin importancia,
un jefe tan dbil que el mismo Gobayzy lo tiene cautivo... as que, quin es ella para desafiar a
Masteeat, su propia hermana? Masteeat es demasiado poderosa y hbil, y ha sabido mantener el trono
contra Warkite y seores de la guerra como Gobayzy y Menelek durante estos dos aos. Masteeat
comanda a diez mil espadas, s... aadi ella, con desdn, y tiene buena mano con los hombres, es de
carnes suaves e indolente, es cierto. Bueno, no es la nica que sabe tratar a los hombres, verdad? y
se levant las trenzas y las volvi a dejar caer.
No, no era la nica, pero el problema diplomtico con el que yo me enfrentaba no estaba mal. En
realidad me estaban preguntando: si la reina Masteeat fuese de algn modo (slo Dios sabe cmo)
reemplazada por la reina Uliba, la reconocera yo como enviado de Gran Bretaa y hara negocios
con ella? Y eso, claro, dependa de si ella poda colocarse o no en el lugar de Masteeat, cosa que
por el momento, dada su situacin, pareca improbable. Pero desde luego ella estaba decidida a
intentar un golpe de Estado, as que deba de tener motivos para creer que poda llevarlo a cabo, sin
duda cargndose primero a Masteeat. Ergo, ella deba de contar con un apoyo muy poderoso dentro
de la comunidad galla wollo, y dado que, como haba comentado, tena una cierta habilidad para
ganarse las simpatas masculinas, sin duda ese apoyo aparecera pronto. Bastara para conseguir la
hazaa? Eso yo no poda asegurarlo. Pero la pregunta inmediata era: si ella consegua montar su
revolucin palaciega, qu ayuda, si es que esperaba alguna, poda esperar del viejo Flashy?
Ya ven mi dilema. Ella era mi nica posibilidad de llegar a la reina Masteeat, y no deba hacerla
enfadar. Y sin embargo, por muy poco probable que pareciese, si por alguna extraa casualidad o
designio consegua suplantar a Masteeat en las dos semanas siguientes, sera la clave para el apoyo
galla contra Theodore... pero si intentaba el golpe y fallaba, yo no poda formar parte de l. No slo
Napier se quedara sin un solo galla que le diese la bendicin, sino que mis partes ms ntimas se
acabaran usando para decorar la lanza de alguien. Todo el asunto era muy azaroso e imponderable,
completamente imposible de predecir o planear, de modo que lo nico que poda hacer, al menos por
el momento, era mantener bien contento a aquel marimacho loco y ver por dnde sala el sol.
Todo esto en cuestin de segundos, mientras ella me contemplaba como si fuese su oponente en
un duelo, con la luz del fuego relumbrando en sus ojos clavados en los mos, los labios abiertos y
expectantes. Y como slo hay una respuesta absolutamente clara para esa mirada femenina tan llena
de ansiedad, le dirig mi mirada ms lasciva y sentimental, apoy mis manos tiernamente en sus
hombros y acerqu mis labios a los suyos... y me detuve en seco, con los pelos de punta.
La tormenta haba desaparecido ya y los nicos sonidos que nos rodeaban eran el suave crujido
del fuego, los caballos que se removan en la nave, el dbil chapoteo y goteo del agua en el suelo, en
la parte exterior del porche... y de pronto, como por ensalmo, no lejos de all, el golpeteo de algo en
una roca, en algn lugar en la oscuridad de fuera, el sonido apagado de unos cascos protegidos y una
voz que se alzaba en un spero grito.
Captulo 7
Si exista en aquellos tiempos un hombre que pudiese moverse con mayor rapidez en una crisis
que H. P. Flashman, no llegu a conocerlo... pero haba una mujer que me aventajaba: Uliba-Wark de
Tigre, lo ms cercano que vi nunca a un relmpago humano. Antes de que hubiese pensado siquiera
en el significado de aquel ruido, ella pas junto a m como un galgo, tirando el chatti de agua al
fuego mientras corra hacia la puerta. Un segundo despus yo estaba tras ella, atisbando por una
rendija entre las maderas maltrechas, y all, al otro extremo de la explanada, a apenas cincuenta
metros de distancia, se encendan antorchas en la oscuridad y unas figuras sombras de hombres y
caballos se movan entre las ruinas.
Habran captado un atisbo de nuestro fuego a travs de las maderas desvencijadas? Pareca que
no: la rpida actuacin de Uliba lo haba apagado y convertido en una siseante nube de humo, y no
son ningn grito de alarma entre los portadores de antorchas, fueran quienes fuesen... una pregunta
que le hice a ella con un histrico susurro mientras nos agachbamos en la oscuridad.
Bandidos! exclam ella, jadeante. Sudaneses, seguramente... ningn soldado de Habesh ni
honrado viajero estara en camino con este tiempo y por la noche, y menos en Gondar, la ciudad
maldita... no tena que aadir que, si nos descubran, significara la violacin y la esclavitud para
ella y una muerte inconcebible para m; eso es lo que ella hubiese esperado de su propia gente, los
gallas, y los sudaneses eran notables monstruos de crueldad.
Mi instinto me deca que debamos deslizamos por la puerta lateral con un par de caballos, pero
ella acall mi sugerencia replicando que nos alcanzaran enseguida, y que si nos escondamos, haba
alguna oportunidad de que no nos descubrieran. Ignorando el nico refugio decente en esta maldita
ciudad?, dije yo, pero antes de que ella pudiese contestar son un grito sbito en la oscuridad,
seguido por una conmocin en rabe que no entend, y luego el urgente susurro de Uliba en mi odo:
Han olido nuestro fuego! y por si eso no fuese suficiente, uno de los caballos de los bandidos
decidi relinchar con toda su alma, y obtuvo una chillona respuesta similar procedente de la nave,
detrs de nosotros.
Pensndolo bien, creo que Uliba y yo mostramos una presencia de nimo poco habitual. A travs
de la rendija de la puerta veamos a los bandidos dirigindose hacia nosotros y gritando a voz en
cuello, pero antes de que hubiesen avanzado un metro, ya la haba cogido a ella por la mueca y
corra hacia la nave; salir de la iglesia a pie era algo que estaba fuera de lugar, no haba tiempo de
montar antes de que nos alcanzasen, pero estaba aquella bodega enviada por el cielo frente al altar, y
con la nave apenas iluminada por la luz de la luna a travs de las altas ventanas, nunca veran la
trampilla. Yo la haba abierto en un santiamn, pero para mi consternacin, Uliba se liber de mi
presa y corri hacia la puerta lateral, la abri y luego volvi corriendo hacia m, la muy astuta... los
bandidos la veran y pensaran que habamos huido por all; yo mismo usaba ese truco cuando me
persegua la poli, en mi pas. La arroj dentro de la bodega, ella salt como una acrbata, y un
segundo despus me dejaba caer por el borde y cerraba la trampilla encima de mi cabeza, mientras
saltaba el ltimo trozo hasta el suelo de la bodega.
Omos abrirse con estrpito la puerta de la iglesia, y unos pies que corran, pero no perdieron
tiempo con exclamaciones y las primeras palabras que o fueron unas rpidas rdenes en rabe,
dirigiendo la persecucin hacia la puerta lateral. Estaban en la nave, hacindose cargo de todo con
rapidez, como unos verdaderos profesionales, y al final sus voces se filtraron hasta nosotros a travs
de la trampilla mal encajada, mientras nosotros, instintivamente, nos abrazbamos en la pequea y
fra bodega, como nios que juegan al escondite.
Eran tres, Sadat?
No, uno de estos animales es de carga. Y slo han comido y bebido junto al fuego dos, uno de
ellos una mujer.
Y cmo lo sabes?
Usa la nariz, idiota! Aceite de almizcle.
Ah, entonces debe de ser joven risotadas. Eh, Yusuf, mira bien por ah! No pueden haber ido
muy lejos!
La sbita luz brill por entre las grietas de la trampilla. Haban entrado en la nave con sus
antorchas y seguramente las haban fijado en algn sitio, porque la luz estaba quieta. Ay, Dios mo,
veran la trampilla? Nos acurrucamos lo ms lejos que pudimos en un lado de la bodega, en la
esperanza de que si abran la trampilla, quedsemos fuera del alcance de la vista de los que mirasen
hacia abajo... a menos que bajasen, claro...
Slo podamos esperar. La mejilla de Uliba sudaba apretada contra la ma, mientras unos pies
pesados golpeaban el suelo de madera justo por encima de nuestras cabezas, y Sadat, el experto en
almizcle, deca que aquel lugar sera tan bueno como cualquier otro, de modo que Yakub y Gamal
podan llevar las cosas dentro, con mucho cuidado a la hora de manipularlas, porque eran unos
perros descuidados.
Entonces el escndalo fue importante, pues llegaban ms de la banda, se oyeron sonidos de
esfuerzo y de cansancio y rdenes, un peso tremendo cay sobre las tablas y a travs del clamor una
voz tranquiliz a nuestros caballos, alarmados por todo aquel escndalo, mientras otra peda a Yusuf
a gritos noticias de los fugitivos, que supuestamente eran perseguidos en medio de la noche. Alguien
muy cerca de nuestros odos preguntaba qu podan hacer con las cosas... y se me hel la sangre con
la respuesta:
Tiene que haber una bodega debajo de la trampilla sa de ah! Qu mejor lugar para guardar las
cosas? Uliba no pudo reprimir un respingo. Y luego:
Por qu ha dispuesto Dios que deba cabalgar con unos idiotas? se preguntaba Sadat. Qu lugar
podra ser peor que uno en el cual seguro que mirar todo el mundo?
Eh? Ah, bueno, s... entonces, dnde lo ponemos?
Bajo tierra, caca de camello! Ah, junto a la pared, cavis un agujero, lo enterris y lo tapis
con escombros, de modo que slo unos ojos de lince e iluminados por Dios, como los de Mahmud,
sepan encontrarlo!
Me ha llamado ojos de lince e iluminado por Dios?
S, pero no quera decirlo. Coge una pala, payaso!
Y por qu tengo que ser yo el que cave? Venga, chame una mano!
Uliba se relaj a mi lado, jadeando con alivio, y yo empec a temblar dbilmente al orles
levantar un objeto muy pesado y pasarlo por encima de la trampilla, y luego llegaron los sonidos de
cavar y las palabrotas de los trabajadores que intentaban excavar en la tierra apelmazada. Por
encima, oamos que alguien tranquilizaba a nuestros caballos y examinaba su carga, y los hombres
que iban y venan, y un contrariado Yusuf que informaba que fueran quienes fuesen los hijos de puta
que haban huido en la noche, no los encontraban por ninguna parte, y pidi descanso y comida, ante
lo cual Sadat (que, evidentemente, era su capitn) respondi que iban a volver a salir en cuanto los
bienes estuviesen bien ocultos, y otras conversaciones semejantes que uno esperara de unos
bandidos discutiendo los asuntos del da. Ahora me gustara haber prestado ms atencin, porque se
habl de cosas interesantes, como la posibilidad de alistar a miembros de la banda como guardias de
la caravana de Metema o dar un golpe a uno de los depsitos de suministros que establecan los
impos farangi invasores, pero estaba demasiado aterrorizado para preocuparme de algo que no
fuese apretar muy fuerte a Uliba mientras pasaban dos horas interminables, y mi corazn se detena
cada vez que alguien pasaba junto a la trampilla. Por favor, Dios mo murmuraba yo sin cesar, no
dejes que ninguno de ellos sienta curiosidad por la bodega..., y estaba empezando a creer que iban a
acabar sus asuntos y dejarnos tranquilos cuando...
Bueno, ya es lo bastante hondo. Ya lo podis levantar.
Pero, ser seguro? Cundo podremos volver a buscarlo?
Cuando hayamos espiado a ese ejrcito farangi y sepamos lo que podemos sacar de ellos... quiz
de Theodore tambin. l se lleva su tesoro a cuestas.
Cmo, robar a Theodore? Eso es igual que robarle sus cachorros a una leona!
S, haremos mejor en llevar nuestro tesoro a salvo a Kasalla, en lugar de enterrarlo en esta
guarida de serpientes...
No me gusta nada dejarlo aqu! Dios sabe cunta sangre y sudor nos ha costado conseguirlo...
Eh, Sadat, echmosle otro vistazo antes de taparlo! Slo una ojeada...
Gritos de afirmacin y Sadat, el muy asno, les dej hacer, son un estruendo al retirar una tapa,
un sonido complacido, un gruido de advertencia a Mahmud de que tuviese cuidado y luego un
sonoro ruido de monedas entrechocando y cayendo, rodando y metindose entre las tablas... y, que
Dios nos asista, cayendo entre las grietas de la trampilla de la bodega! Uliba solloz, mis tripas
dieron una vuelta de campana, y por encima de nuestras cabezas son una spera reconvencin, y se
maldijo a Mahmud por idiota. Se empezaron a recoger monedas, algn estpido hijo de perra grit
que unas cuantas haban cado por la trampilla, Sadat grit que las dejasen y que cerrasen y
enterrasen el bal, pero el idiota gritaba que antes muerto que perderlas... y levant la trampa.
Sbitamente, el resplandor de una antorcha ilumin el centro del agujero, pero nosotros
estbamos en las sombras ms profundas, junto a la pared lateral, y lo nico que veamos a travs de
la trampilla abierta eran dos pares de botas y unas piernas vendadas hasta el muslo; debamos de
estar fuera de la lnea de visin de sus propietarios, pero si se agachaban a mirar bajo el suelo, nos
veran en la oscuridad. Y si bajaban...
Ah estn! Por Satn, Sadat, si t no las quieres, yo s! deba de haber una docena o ms de
dlares resplandeciendo entre los escombros pedregosos del suelo, y mientras una pierna calzada
con una bota se balanceaba en el borde de la trampa, capt un brillo acerado en la mano de Uliba en
las sombras, y mi mano fue a la empuadura de mi Joslyn... aunque no sirviese para nada. La segunda
bota se balance tambin...
Espera, idiota! rugi Sadat, riendo. Mira antes de saltar, hombre!
Reson un sbito rugido de alarma, proferido por el hombre que estaba a punto de saltar, las
piernas enfundadas en sus botas se levantaron hacia arriba mientras ste se aupaba desde la
trampilla, sus compaeros se partan de risa y yo me quedaba paralizado, a medias entre el alivio y
la repulsin.
Es una prctica de la hembra del escorpin, despus de dar a luz, colocar a su cra a la espalda, y
aunque llevaba seis repugnantes monstruitos transparentes aposentados en l, segua quedando mucho
sitio en el escamoso dorso del enorme y horrible bicho amarillo apostado entre las monedas cadas.
Deba de tener quince asquerosos centmetros de largo, sin contar el enorme aguijn curvado hacia
arriba, por encima de su monstruosa progenie... y no estaba sola en su nido: pap y un par de tos
tambin andaban por all cerca, y todos juntos formaban un cuadro delicioso, benditos fueran sus
coriceos pellejos, porque nos salvaron de la deteccin y la muerte, sin duda alguna. No creo que
hubiesen conseguido hacer mucho dao a nuestro intruso, con sus gruesas botas de media caa, pero
resultaban bastante disuasorios a la hora de recoger unas monedas.
La trampa se cerr de golpe nuevamente entre un coro de mofas y burlas, y nos dejaron en la
oscuridad y, en mi caso, en inminente peligro de ataque cardaco. Estaba empapado en sudor y Uliba
temblaba como si tuviese malaria. El peligro seguramente haba pasado, pero no desaparecido del
todo. La fuerza con la que haban cerrado la trampa haba roto una de las tablas, y a travs del
agujero yo vea una imagen junto a la cual mam escorpin resultaba encantadora: la cabeza y los
hombros de un bandido sudans escuchando las rdenes que daba Sadat para su partida. Existen
pocas posibilidades de que ustedes se encuentren alguna vez con un miembro de la clase criminal
sudanesa, as que les dir que ese representante en concreto pareca una grgola de catedral
indescriptiblemente malvada, con la nariz ganchuda y el rostro artero, un mechn de pelo como
barba, un casco de acero con guardas de cota de malla sobre una mata de pelo negro que le llegaba a
los hombros y una mueca en la que sobresalan un puado de irregulares colmillos amarillentos.
Feliz la esposa que aguarda semejante visin en su almohada, pens yo, y me sent enormemente
dichoso cuando finalmente desapareci de mi vista.
Al final dejaron la nave y los omos montar, pero de mutuo acuerdo (y sin pronunciar una sola
palabra) nos quedamos all quietos hasta el amanecer, cuando calculamos que ya estaran muy lejos.
No fue nada cmodo, porque con aquellos bellos especimenes de Buthus arachnidae correteando
por el suelo no nos atrevamos ni a sentarnos ni a tumbarnos, y aunque, igual que el sudans, bamos
bien protegidos contra sus picaduras, me pregunt si aquellos horribles insectos seran capaces de
trepar o saltar.34 Tena las piernas dolorosamente agarrotadas cuando lleg la luz del da y empez a
filtrarse a travs de la trampilla rota, entonces sal. Uliba me sigui rpidamente... y all estbamos,
helados hasta los huesos, al amanecer, en una iglesia vaca de una ciudad fantasma y sin nada ms
que la ropa que llevbamos puesta, mi Joslyn y mi canana y el cuchillo de Uliba. Nuestros caballos
haban desaparecido, junto con las alforjas que contenan toda nuestra comida, utensilios, ropa de
recambio y dlares, y estbamos a un da de marcha del lago Tana y Dios sabe a cunto del
campamento de la reina Masteeat.
Bueno, al menos podemos poner nuestras finanzas en orden dije. Como el viejo Al Baba, nos
hemos quedado escondidos mientras los cuarenta ladrones ocultaban su botn; ahora lo nico que
tenemos que hacer es sacarlo y llenarnos los bolsillos.
Ella no conoca el antiguo cuento, de modo que se lo cont mientras buscbamos el oro.
Recuerdo que le gust mucho que Morgiana hirviera a los ladrones en aceite. El escondite era fcil
de encontrar bajo una capa de escombros junto al muro de la nave, y al coste de unos dedos
despellejados y un par de uas rotas conseguimos quitar la tierra suelta y sacar un recio bal forrado
de hierro. No estaba cerrado, y cuando levantamos la tapa vimos una considerable fortuna en Mara
Teresas, joyas, metales preciosos cincelados, monedas de oro con acuaciones desconocidas para
m y marfil grabado. Llenamos nuestros bolsillos con gourshis, un centenar de dlares cada uno, ms
o menos, y a regaadientes abandonamos el resto, excepto una bella cimitarra de Damasco con el
mango de bano que yo cog, y varias pulseras, collares y una diadema de oro con su velo que Uliba
se apropi entre chillidos de placer... resultaba una amazona muy femenina, realmente, arreglndose
en un espejito de plata y regodendose al echarlo, junto con otras piezas selectas, en la bodega, de
modo que los sudaneses tuvieran que enfrentarse a los escorpiones para recuperarlos, y lamentando
que no pudisemos capturar al insecto hembra y sus cras y encerrarlos en el bal antes de volver a
enterrarlo, asegurndonos as una bonita sorpresa para los ladrones cuando volviesen. Esplndida
malicia la suya. No me habra sorprendido que sus trenzas se hubiesen levantado por la punta y me
hubiesen siseado...
Como estbamos hambrientos y no sabamos cundo podan volver los sudaneses, salimos
rpidamente de Gondar. Desde un lugar elevado del muro sur del palacio en ruinas podamos ver el
paisaje hasta el lago Tana, a treinta kilmetros de distancia, un brillo de plata distante en la maana,
con su costa boscosa extendindose en la lejana, entre la niebla. Cuanto antes nos pusiramos a
cubierto en aquellos bosques, mucho mejor, de modo que viajamos a paso ligero, un par de
kilmetros al trote y otros dos al paso, seguidos por un momento de descanso de pie y de nuevo
vuelta a empezar. Uliba corra como Diana, y yo como un toro medio ahogado, pero no estaba mal
para mis cuarenta y cinco, y al cabo de una hora estbamos a la vista de un pueblo en la llanura
llamado Azez, que supongo que habramos tenido que evitar, pero Uliba dijo que el tiempo de
ocultarse haba pasado, ya que bamos a pie, y adems, no tendramos noticias de Masteeat si
continubamos escondindonos entre rocas y arbustos.
Debemos preguntar en un lugar seguro donde haya gente segura. No, en el pueblo no nos
habamos detenido en un bosquecillo, algo alejado del pequeo grupito de chozas, y ella se haca
sombra en los ojos para examinar las colinas bajas que se encontraban detrs. Debera haber un
monasterio ms all, de los monjes de San Antonio, el eremita... si las guerras les han respetado. Los
monjes lo saben todo...
Y si te reconocen? Pueden decrselo a ese tipo, Gobayzy, que va detrs de ti, o incluso a
Theodore...
No hemos visto ni rastro de Gobayzy, nadie me reconocer tan al sur, y Theodore no tiene peor
enemigo que la Iglesia, desde que saque y asesin en Metraha el ltimo verano. Y adems no
tenemos eleccin, as que ven, y ten los odos bien abiertos para or la campana del monasterio.
Empezamos a atravesar la llanura, y a medida que avanzbamos, apartndonos mucho del pueblo,
ella me cont la suprema infamia de Metraha, una isla en el lago Tana que haba sido un lugar
sagrado y santuario desde tiempos inmemoriales, y en consecuencia, un refugio muy usado por los
comerciantes para depositar sus tesoros... San Pablo cruzado con el Banco de Inglaterra, ms o
menos. Theodore haba tenido acceso a aquel lugar mediante la traicin, haba saqueado su inmenso
almacn de oro, plata, grano y objetos preciosos... y luego agrup a sus habitantes, sacerdotes,
mercaderes, mujeres y nios en los principales edificios e hizo que ardieran hasta la muerte.
As que no corremos ningn riesgo de traicin a Theodore. Ms bien dijo Uliba, complaciente,
los santos padres mostrarn amabilidad y respeto a una noble dama de Tigre que se diriga a la corte
de la reina de los gallas y tuvo la desgracia de que su caravana fuese asaltada y robada por unos
bandidos sudaneses, que asesinaron a sus sirvientes y seguramente la habran matado (o algo peor) si
no hubiese huido por la noche con su fiel guardia indio. Y dada su indigencia...
Aunque, afortunadamente, ella pudo engalanar un poco su indigencia con unos cuantos objetos
selectos... ah, y una bolsa de dlares...
... que ella tuvo la fortuna de poder llevarse y de la cual har un generoso donativo para las
limosnas del monasterio. Si as no se apiadan dijo ella, no conozco a los sacerdotes cristianos.
Adems, stos sern unos simplones provincianos, debidamente sobrecogidos por la adoracin en
presencia de un ser de alto rango.
Yo no lo dudaba, pero se me ocurri un inconveniente.
Pero son cristianos coptos, no? Imagina que averiguan que eres galla... Despus de todo, ibas a
ver a Masteeat... podras pasar por cristiana?
Ella me dirigi una sonrisa de superioridad y sac de su tnica uno de los collares que haba
cogido del tesoro de los sudaneses: un fino cordn de seda azul claro hbilmente entretejido con
hilos de oro y de plata.
Se llama matab, a que es bonito? Todos los cristianos de Habesh lo llevan desde su bautismo.
Es lo primero que buscan los cristianos los unos en los otros. Y adems ste, como ves, es del tipo
ms precioso, de tal modo que slo alguien de alta cuna y mucha riqueza podra llevarlo... ah, pero
escucha! La campana!
Esta repicaba dbilmente, pero ces al entrar en el vallecito, en el cual se alzaba un edificio
sencillo de adobe de escaso tamao, amurallado, con una entrada en forma de arco, y rodeado por
unas parcelas demasiado pequeas para ser llamadas campos en las cuales unos abis con tnicas
blancas clavaban los azadones sin entusiasmo. Todos se detuvieron a mirar a la dama de Tigre de
alta cuna, una figura magnfica con su tnica sucinta, las botas y la diadema con el velo, que
caminaba pavonendose y se diriga a la puerta con su fiel ayudante indio, que sacaba pecho y segua
su paso, obediente.
Los cnticos nos saludaron al pasar por el arco y entrar en un patio donde una multitud de frailes
extraos con tnicas y turbantes despertaban los ecos de lo que ms tarde supe que era un salmo
copto, y estaba claro que interrumpamos una ceremonia... o, tal como result luego, el ensayo de
una, nada menos que el Domingo de Ramos, que caa al cabo de una semana. Los tipos con turbante
eran sacerdotes y llevaban unos extraos bastones rematados en forma de muleta, mientras la gente
corriente llevaba hojas de palmera. Delante de todos ellos se encontraba un viejo muy digno llamado
el Abba (supongo que sera algo as como el abad). Llevaba un abrigo de piel amarillo muy elegante
y un objeto muy curioso, como una catapulta, con cuentas de baco, entre sus brazos, que agitaba de
vez en cuando. Asistindole se encontraban un sacerdote que luca una especie de cruz decorada muy
fantasiosa, un chico pequeo con una campana tan grande como l mismo y dos diconos que
sujetaban una enorme Biblia.*
Cuando aparecimos, se detuvieron los cnticos y el Abba empez a leer la Biblia, pero la apart,
algo confuso, cuando uno de los diconos atrajo su atencin hacia Uliba-Wark, que le escuchaba
atentamente, con la mano en la cadera, asintiendo. Todo el mundo la mir con los ojos muy abiertos,
y era lgico, porque pareca la reina de Saba, hacindoles seas graciosamente con una mano para
que continuasen, y luego volvindose a un lado hasta sentarse en un banco junto a la puerta. El Abba,
que deba de estar bastante desconcertado (me di cuenta de que no haba ninguna otra mujer en aquel
patio), se tranquiliz y empez a leer de nuevo con un falsete algo tembloroso, pero iba arrojando
miraditas confusas en direccin a Uliba mientras ella apoyaba la espalda y cruzaba las piernas, con
un dedo apoyado en la mejilla, sonriendo amablemente como si contemplase una actuacin realizada
en su honor. La lectura acab (algo abreviada, sospecho) y el Abba y su grupo se retiraron por una
puerta interior, dirigiendo ms miraditas, y al final un tipo calvo con bastn de mando se acerc a
Uliba y la invit a entrar. Ella se levant con dignidad, me hizo un gesto que yo interpret como una
orden de repartir unos pocos dlares entre la plebe y se fue muy ufana. Yo repart el dinero,
sonriendo, hice una reverencia con mucho tacto al portador de la cruz, que diriga a los campesinos
en la interpretacin de otro salmo, y corr detrs de mi seora como un buen subalterno.
Aunque mi amhrico era limitado, pude seguir gran parte de lo que se dijo en la audiencia que
sigui en la capilla del monasterio. Uliba fue conducida con gran deferencia hacia una silla colocada
a toda prisa entre los bancos delanteros, mientras el Abba se instalaba nerviosamente en un taburete
ante el altar y sus ayudantes se sentaban al lado con palmas, muletas y la boca muy abierta. No s si
los sacerdotes coptos son clibes, pero aqullos la miraban como verdaderos paletos que asisten a
un espectculo de revista en el Chicago Loop. No creo que en su modesto cuchitril hubiese aparecido
nunca alguien semejante a ella, que adems actuaba como una gran dama, examinndolos a todos
framente y destacando su elegante perfil, mientras se quitaba la diadema y el velo y me los tenda
despreocupadamente a m, que me encontraba muy serio junto a su asiento. Ella los sedujo primero
con una graciosa disculpa por interrumpir su ensayo, y el Abba casi se cae del taburete asegurndole
que no importaba un pimiento, de verdad, y preguntndole cmo podan servir a su excelencia.
Y todo eso antes de que ella dijese que era un personaje importante de camino hacia la corte de
la reina, ni que haba sufrido un robo. Lo hizo simplemente mediante el estilo, las miradas y aquellas
piernas suyas tan notables, y as consigui tenerlos comiendo de su manita. Estaban sobrecogidos por
un respeto reverencial, como me haba anunciado.
El relato que hizo ella de nuestras aventuras fue sucinto y casi ligero, pero les dej con la boca
abierta, mordindose los nudillos y llenos de preocupacin. El Abba no saba adonde iba a ir a parar
Habesh, con esos malignos emperadores, invasores extranjeros y rebeldes que saqueaban, y las
nobles damas atacadas y robadas por bandidos paganos, que Dios los perdonase. Pero, qu
proteccin y consuelo poda ofrecer a ella y a su sirviente, aunque ste fuese infiel? Pues comida,
bebida, atenciones, plegarias, la mejor estancia del monasterio, puesta a la disposicin de su seora
(con un colchn en el pasillo para el fiel criado) y la promesa de toda la ropa, equipo y transporte
que pudieran conseguir aquella noche.
A m me dieron de comer en el refectorio de los monjes, observado por ojos curiosos y no
demasiado amistosos, porque no les gustan nada los no cristianos, y como hind, yo resultaba
completamente inaceptable. Uliba comi con bastante dignidad en los aposentos privados del Abba,
y si las noticias que recibi resultaban confusas y perturbadoras, eran claras al menos en su aspecto
principal.
Masteeat tiene su campamento en el ro Abai, debajo de las cataratas que la gente de Metcha
llama el Gran Humo Plateado estaba exultante. A cinco das de viaje a caballo o en camello, incluso
desde la costa occidental del Tana... mira! el Abba le haba dado un mapa, muy bonito y coloreado,
con el lago Tana sealado con olitas azules con barcos encima de ellas y un arca anclada, con
hipoptamos, serpientes pitn y monos trepando a bordo vigilados por los ojos de un No claramente
etope, y todos ellos a su vez bendecidos por un Jess oscurito. Aqu, en Azez, estaremos a sesenta
kilmetros de Gorgora, en la parte superior del lago. Otros ochenta al menos hasta Zage, y quiz
cincuenta hacia abajo, por el Abai...
Y por qu no seguimos el camino recto por la costa este? vi que aquello reducira el viaje casi
en un tercio.
Porque Theodore estableci su campamento en Kourata el ao pasado ella lo indic con un dedo
y tendr tropas ah todava, y quin sabe cuntos entre el lago y su ejrcito, que marcha hacia
Magdala. Ha arrasado todo Begemder, y estos clrigos dicen que ya est en el barranco de Jedda,
pero sus noticias datan de hace una semana; quizs ahora est ya en Magdala.
Y el ejrcito de Masteeat, por lo que calculas, estar a unos ciento treinta kilmetros de
Magdala... dnde est Napier, lo saben?
Lo ltimo que han odo de l era de Antaloo, pero tambin es posible que sean noticias ya
pasadas. En el mejor de los casos, apenas puede estar a ms de un da de marcha hacia el sur del
lago Ashangi traz una ruta, con un dedo desde Magdala hacia arriba; por lo que pareca Napier tena
que recorrer sus buenos ciento sesenta kilmetros.
Bueno, Theodore puede ganar la carrera por poco dije yo. Si lleva sus caones a Magdala...
No quera ni pensarlo. Se deca que el lugar era inexpugnable, afirmacin que sin duda era una
exageracin. Las tropas britnicas podan tomar cualquier lugar, con un comandante que conociera su
oficio, pero el Cazabichos no tena tiempo para un sitio, porque sus fuerzas de ataque se estaban
esforzando al mximo y la comida y el forraje escaseaban. Si se paraba en seco ante las defensas de
Theodore... bueno, pues se quedara atascado, lejos de casa y sin posibilidad de retorno. Su ejrcito
se morira de hambre all mismo donde estaba y los montaeses de Theodore podran acabar con sus
restos a placer... sin duda los seores de la guerra rebeldes se uniran a ellos. Mi nico consuelo era
que yo estara mejor situado como agente libre con Uliba, en lugar de ser un desventurado trozo ms
de carne de can en el ltimo asedio de Napier... Y tuve un sbito y horrible recuerdo de
Gandamack, cuando el 44. Regimiento qued atrapado en un helado promontorio, Souter con la
bandera envuelta alrededor de la cintura y los ghazis acercndose...
Pregunt por los rebeldes y ella escupi:
Borregos! Cobardes! Van corriendo en crculos, asustados de Theodore y temindose los unos a
los otros... Eso queda claro por lo que cuenta ese viejo idiota de Abba, pero es que no sabe mucho
ms. Esa perra gorda y borracha de Masteeat buf, satisfecha habra ganado el juego si hubiese usado
la inteligencia que malgasta en tragar y copular... Hace dos meses se encontraba ante Magdala con su
ejrcito, mientras su guarnicin de debiluchos y traidores se retorca las manos, deseosos de
rendirse, pero temiendo la venganza de Theodore cuando volviese de sus saqueos en Begemder. Ah,
desde luego, si yo hubiese estado en su lugar, se habran rendido enseguida! apret los puos y los
sacudi, y yo la cre. Pero ella lo fue dejando, perdi su oportunidad y se vio obligada a retirarse al
final porque la hiena de Gobayzy y el chacal de Menelek merodeaban por el pas galla, temiendo
atacar Magdala, pero la superaban a ella en nmero, de modo que se retir a los abai. Muy bien dijo
entonces ella, ms contenta que unas Pascuas. Las cosas no podran estar mejor!
Yo no vea cmo, por ms que lo intentaba, y as se lo dije.
Si ella ha salido corriendo, qu sentido tiene que nosotros sigamos? Ella y su ejrcito no
servirn de ayuda alguna a Napier, si estn a ciento veinte kilmetros de distancia!
Ella hizo un gesto de rechazo.
Los ejrcitos gallas se pueden mover a gran velocidad. Adems, ella habr dejado ms guerreros
en las colinas junto a Magdala, preparados para la accin, de los que se haya llevado a los abai.
Basta con que la reina de los gallas wollo d una orden y habr un anillo de acero (no era as como
le haba llamado tu general?) alrededor del amba de Magdala, y Theodore quedar encerrado dentro.
La reina de los gallas wollo... pero qu reina? Ya habamos hablado de sus ambiciones y del
papel que me poda tocar representar a la hora de hacerlas realidad, cuando los sudaneses nos
interrumpieron, y no volvimos a tocar el tema. Bueno, por el momento se poda dejar a un lado. Yo
saba que ella deseaba el trono de su hermana; saba que quera apoderarse de l, aunque no cundo,
dnde ni cmo. Mientras tanto, bastaba con que conocisemos el paradero de Masteeat y con que
aquellos simpticos monjes nos ayudaran a acelerar nuestro viaje.
No nos escatimaron nada, la verdad, ya que nos prestaron dos camellos, con las alforjas llenas de
comida y frascos de tej, vestidos y mantas, y un par de chicos para que corrieran delante y vieran si
el camino estaba libre. Uliba no hizo oferta alguna de pago y simplemente me seal a m con un
gesto de la mano. Yo entregu al dicono jefe una bolsa con cincuenta dlares, a lo cual ella aadi
uno de sus brazaletes, que regal con fino estilo de gran dama caritativa a una niita que estaba entre
la multitud, ya que todos los presentes en aquel lugar, sacerdotes, legos, trabajadores y gente de baja
categora, se haban reunido all para vernos partir. Subimos en los camellos, stos dieron unas
sacudidas al ponerse de pie, el Abba nos bendijo y salimos con un conductor de camello trotando
detrs de nosotros. ste llevara de vuelta a los animales desde el lago Tana, donde nos buscaramos
otro transporte. Un coro de adioses nos sigui, y antes de que nos encontrsemos fuera de su alcance
y no pudiramos orles, ya estaban gritando y dando gracias al Seor, bien ensayando para el
Domingo de Ramos, bien como agradecimiento por los dlares.
Captulo 8
No tengo demasiada experiencia en frica, y lo que haba visto en Abisinia hasta el momento me
haba producido una impresin ms bien negativa, pero me atrevera a decir que el pas del lago
Tana est ms cerca del paraso terrestre de lo que he visto jams, al menos en cuanto al paisaje.
Desde Azez a Gorgora, en la costa del norte, no es nada fuera de lo comn, pero el lago mismo
supera a cualquier lugar de Suiza o de Italia: un mar interior de un azul intenso y brillante, rodeado
por una selva tropical, colinas y prados, parecido en todo a un hermossimo jardn con flores y
arbustos exticos, y bosquecillos de esplndidos rboles y helechos. Los bosques estn llenos de
aves de todos los colores y tamaos, desde los ms pequeos, apenas del tamao de una mariposa,
hasta el enorme bucero, un monstruo blanco y negro tan grande como un hombre, que va cacareando
mientras pasa por el aire como una especie de dragn volante. Existe gran abundancia de caza,
ciervos, antlopes y monos por todas partes, bfalos que corren por las colinas, grandes hipoptamos
alzndose desde el propio lago, y las serpientes ms enormes de toda frica, pitones de seis metros
de largo con pieles brillantes de muchos colores, resplandeciendo entre los bajos.
Unos buenos camellos pueden avanzar por aquel terreno tan rpidamente como los caballos, as
que establecimos nuestro primer campamento nocturno en un pequeo palmeral slo a unos
kilmetros del lago. Uliba dijo que sera ms seguro mantenernos alejados de Gorgora, as que a la
maana siguiente fuimos en lnea recta hacia la costa occidental, a cubierto de la selva. No se haba
determinado con toda precisin en qu parte del Tana el conductor deba volver con los camellos, y
cuando Uliba dijo que nos gustara que llegase hasta la fuente del Abai, casi le da un ataque: era un
abi duro y enjuto que corra como un gamo y que haba ido manteniendo nuestro rpido paso con toda
facilidad, pero antes le hubiesen matado que acercarse ms de lo necesario al temido Negus
Toowodros;* todo el mundo saba la carnicera que haba llevado a cabo al sur del lago, los
incendios, la gente a la que haba cegado, cortado orejas o narices, y por qu toda Metcha era un
desierto humeante.
Uliba se puso dura con l, pero el otro no se dej convencer, y slo cuando le ofreci veinte
dlares y l la oblig a subir la oferta a treinta, acept a regaadientes a venir hasta Adeena, junto al
lago.
Podamos haberle matado y quedarnos los camellos dijo Uliba mientras seguamos avanzando,
con el conductor trotando malhumorado detrs, pero l quiz se hubiese resistido, y, qu importan
treinta dlares?
Me preguntaba si ella esperaba que hubiese hecho yo el trabajo sucio. Conociendo su estilo,
probablemente no.
Nos cost la mayor parte del da llegar a Adeena, un pueblecito de pescadores en un bonito claro
junto a la costa. Eran casi las primeras personas que veamos desde que habamos abandonado Azez
y eran unos campesinos bastante amistosos, aunque, como nuestro conductor, temerosos de lo que se
encontraba ms al sur y agradecidos de que la campaa de terror de Theodore no les hubiese
alcanzado hasta el momento. Zage y Baheerdar haban sido arrasadas hasta los cimientos, y toda su
gente, muerta o conducida a otros lugares. S, los soldados de Theodore todava estaban en Kourata,
al otro lado del lago, pero no, nada les inducira a llevarnos cerca de la ciudad... ni a ningn lugar
algo ms abajo en la costa. Habiendo visto sus barcos, unos coracles desvencijados de juncos
entretejidos que estaban permanentemente inundados, me sent muy feliz de continuar nuestro camino
a pie.
Ante el gran furor de Uliba, nuestro conductor, cotilleando en la cena que compartamos con el
jefe del poblado, mencion que bamos de camino para ver a la reina Masteeat. A m me pareci un
chisme inofensivo, pero ella ms tarde se puso como una furia, explicndome que cuanto ms nos
acercbamos a nuestro objetivo, mayor era el peligro que corramos, ya que las lanzas de Theodore
se encontraban por all cerca.
Ya saba yo que tenamos que haberle rebanado el pescuezo al maldito charlatn! Bueno, tiene
nuestros dlares, pero nosotros no nos despediremos. Cuando todos estn dormidos, debes quitar las
alforjas a los camellos y nos vamos antes de que amanezca.
Me pareci que ella se preocupaba demasiado.
Esta gente odia a Theodore ms que t! No van a delatarnos...
Y acaso su odio es mayor que su miedo? Se quedarn callados si los jinetes de Theodore
aparecen por estas tierras? No estaremos a salvo en este lado del Humo Plateado. Los camellos
podran llevarnos all en un solo da, pero si nos los llevamos en plena noche darn el grito de
alarma y nos perseguirn.
As que nos despedimos a la francesa en Adeena de madrugada, deslizndonos entre las sombras
con tal sigilo que dudo de que ms de la mitad de la poblacin nos oyese partir, pero en todo caso no
nos prestaron atencin: supongo que se dieron media vuelta y agradecieron a Dios que les librara de
aquellos huspedes tan poco bienvenidos. Haba una buena luna y Uliba conoca el terreno tan bien
como siempre, de modo que dimos un agradable paseo entre los umbrosos bosquecillos hasta que
lleg la luz y la helada niebla que proceda del agua. Entonces encendimos fuego, tomamos un
refrigerio, muy bien recibido con el pan del monasterio y un poco de jamn regado con tej, y luego
nos envolvimos juntos en una manta, manteniendo el calor de la forma ms agradable que conozco.
A la maana siguiente rodeamos la baha que se encuentra en el lmite sudoccidental del Tana, de
muy buen humor y a la luz del sol, retozando como Filis y Coridn en Arcadia, sin el menor
presentimiento del horror que se avecinaba. Haba algunos pescadores trabajando en el lago,
mantenindose a flote milagrosamente, y pasamos por un par de pueblos donde los campesinos
parecan no haber sufrido dao alguno, ocupados en sus terrenos. Al medioda llegamos a una caleta
apartada donde retozaban algunas aves acuticas ms all de los bajos, y Uliba me pregunt si
quera un pato para comer. Yo le dije que encantado de la vida, mientras lo cazase ella, y ella se ri
y me pregunt si yo los sacara a la orilla, si ella los mataba. Mtalos, le respond yo, bromeando, y
ella cogi unas cuantas piedras de la playa, se las pas de una mano a otra y de repente las arroj
todas como un bateador, echando el brazo atrs, una, dos, tres! Y le rompi la cabeza a dos patos y
dej a un tercero herido y agitndose en el agua!
Ella ya me haba hablado de la habilidad de los gallas lanzando proyectiles, pero no lo habra
credo si no lo hubiese visto. Me met en el agua y recog las aves, lleno de alegra, pero ella no le
dio importancia y dijo que eran presa fcil, y que la prxima vez le dara a uno en el ala. La cre
tambin. Y algo raro: ninguno de los dems patos se haba movido siquiera, y ella me dijo que las
aves y animales del lago Tana son tan mansos que no temen ni a los cazadores, y ni siquiera se
apartan cuando le dan al bicho que tienen al lado.
Haca un da tan bonito que nadamos en el lago, aunque el agua estaba helada, y tengo un precioso
recuerdo de Uliba sentada en una piedra negra y lisa como si fuera la pequea sirenita, desnuda,
hmeda y brillante.
Pasamos un buen rato por la tarde, dejando el bosque y dirigindonos hacia una zona de la costa
ms abrupta y rocosa, y entonces me di cuenta de que bamos viendo menos gente por el camino,
hasta que al final no hubo nadie. se fue el momento en que capt un atisbo en el aire de aquel mismo
hedor espantoso que haba percibido en Gondar, y Uliba se detuvo con la cabeza levantada y dijo:
Zage.
Habamos cruzado algunas corrientes que corran entre las rocas y se dirigan al lago, y ahora
llegamos a otra, en realidad un pequeo ro, con las orillas muy empinadas, y mientras nos
preparbamos para descender el tiempo cambi con la velocidad tpica de Abisinia, y cay una
tormenta de granizo que pareca metralla, con grandes bolas del tamao de canicas infantiles que nos
obligaron a ponernos a cubierto y levantaron en la superficie de la boca del ro y en el lago una fuerte
espuma. Apenas nos oamos hablar por encima del ruido del chaparrn, pero Uliba se estaba riendo
cuando seal hacia la corriente y grit:
El Pequeo Abai! Slo a unas pocas millas ms all!
Yo no entenda nada de todo aquello: el ro flua hacia el lago, y yo saba que el Abai, que en
realidad es el Nilo Azul, debera salir del lago Tana... y aqu debo explicar una historia que le
escuch por primera vez a Uliba mientras estbamos agachados bajo las anchas hojas de un baobab,
protegindonos del granizo, y de nuevo unos aos ms tarde al gran pelmazo del Nilo en persona,
Dick Burton el Bobo, en el Traveller's Club. Tena metido entre ceja y ceja el tema aqul, pero no les
cansar demasiado, slo les dir que el Pequeo Abai va hacia el lago Tana al oeste de la
ciudad de Zage, y sale de nuevo al este de la ciudad, donde se convierte en el Gran Abai, y
finalmente se une al Nilo Blanco, que sube hasta ms all del lago Victoria... o eso fue al menos lo
que entend de lo que dijo Burton, que estaba muy enfadado con los tipos que lo haban descubierto.
Dios sabe por qu. La verdad es que aqul se peleaba hasta con su propia sombra.35
En resumidas cuentas: cuando el granizo se detuvo, cruzamos y llegamos al promontorio de Zage,
donde antiguamente se asent una ciudad populosa, entonces en ruinas y desierta, gracias a Theodore,
que la haba saqueado y quemado unos meses antes... y de ah el horrible olor a madera quemada y a
desolacin. Estaba medio escondida entre los rboles, en la base del promontorio, a travs del cual
pasamos hasta el campo abierto, donde haba seales tambin de un campamento en desuso, y al final
llegamos a una zona pantanosa con una maraa de races al borde del lago. En el agua vimos un par
de embarcaciones que se dirigan hacia Adeena, y Uliba las examin frunciendo el ceo durante un
buen rato y luego se volvi y seguimos por el borde del pantano que se alejaba del lago.
Hizo una pausa de nuevo sealando hacia el este, donde, ms all del terreno pantanoso, haba un
grupito de chozas en la costa.
Baheerdar dijo, sonriendo. Recuerdas? Crees que lo habras encontrado?
Yo dije que me alegraba de no haberlo tenido que intentar y ella sigui adelante junto al pantano,
que ahora flua hacia el sur, claramente, y al final, cuando nos abrimos camino a travs de los
arbustos infestados de mosquitos y subimos un promontorio cubierto de hierba, la corriente pantanosa
se haba convertido en un riachuelo que corra entre unas orillas boscosas. Una milla o as ms all,
se ensanch hasta convertirse en un ro propiamente dicho, que brillaba, rojizo, a la luz del atardecer,
y Uliba dio un gran suspiro y estir los brazos por encima de la cabeza.
Ah lo tienes... el Gran Abai! A unas pocas millas del Humo Plateado, y no demasiado lejos,
est el campamento de mi pueblo vino a mi lado y me rode con un brazo, invitndome a que la
abrazara. No hemos viajado bien juntos, effendi?
Yo exclam que, por Dios, as era, y le di un amoroso apretn y un beso muy sentido, dicindole
que era la reina de las guas... observando para m que ahora ella hablaba del campamento de su
pueblo, y no de la reina Masteeat. Pronto tendra que descubrir qu era lo que se ocultaba detrs de
aquella sonrisa triunfante, y fuera lo que fuese, prepararme para esquivar el tema con gran
habilidad... ah, y si era posible, llevar a cabo la tarea que Napier me haba encomendado, y
asegurarme de que los gallas wollo cerrasen la trampa en torno a Magdala... fuese quien fuese el
ocupante del trono tribal. Casi esperaba que Uliba hiciese alguna referencia a aquello, pero ella no
dijo nada ms, de modo que tena que esperar y ver, disponindome a dormir en las orillas del Gran
Abai, y reflexionando intilmente sobre la irona de que con un barquito pequeo y algo de comer (y
si los Napiers y Ulibas y distintos abis y beduinos me lo permitan) podra haber bajado flotando
unos cuantos miles de millas corriente abajo en paz y tranquilidad hasta Shepherd's o el Hotel du Nil,
en El Cairo.
Me despert sbitamente con una mano cogiendo mi brazo y otra encima de mi boca, y estaba a
punto de sacudirme, presa del pnico, cuando me di cuenta de que eran las manos de Uliba, apenas
haba amanecido y ella me susurraba una advertencia al odo:
Quieto! Agchate! ella haba salido de su manta, deslizndose por encima de la hierba hmeda
de roco, y yo la segu con las tripas revueltas ante su sbita alarma. Mira ah, al otro lado del ro!
Segu el dedo con el que sealaba y me qued helado. En el lado ms lejano del agua, que tena
apenas cincuenta metros de ancho en aquel punto, surga una lnea de jinetes de la selva, bajando
hacia la orilla. Eran lanceros, unos cuarenta o cincuenta, muy bien vestidos con tnicas blancas,
turbantes y petos, uno o dos incluso con cotas de malla en los hombros, y su lder vesta un casco de
acero y unos guantes de caballero, y llevaba un escudo de plata. Estaban alineados en la orilla,
desmontando a una orden de mando para abrevar los caballos, y sus voces nos llegaban por encima
de la neblinosa superficie.
Con ms desesperacin que otra cosa imagin que poda ser la gente de Masteeat, pero Uliba
mene la cabeza impaciente y se fue arrastrando hacia atrs, al abrigo de los arbustos, arrastrando la
manta y la silla con ella, y hacindome seales de que hiciera otro tanto.
Son los guardias de Theodore, su guardia montada. El escudo de plata slo lo llevan los nobles
con altos cargos a su servicio su susurro era intenso, pero tranquilo. Esos barcos que vimos la noche
pasada, que se dirigan a Adeena...., han debido de llegar a Kourata, dar noticias de nosotros y de
por dnde bamos... cerr los ojos, furiosa, apretando el puo. Por todos los dioses! Por qu no
mat a ese idiota parlanchn?
Espera... cmo sabes que nos buscan a nosotros? No puedes estar segura...
Un escudo de plata embarcado antes de amanecer con tropas selectas del emperador? Ya
puedes apostar a que no van de maniobras! Nunca dejara salir a una lite como sta de la guarnicin
de Kourata cuando est marchando hacia Magdala. No, los habr enviado al oeste en el momento en
que ha sabido, sin duda por algn indeseable de Yando!, que llegaba al sur un oficial ingls, para
solicitar ayuda a Masteeat y los gallas wollo, desde luego. Habrn registrado Begemder
buscndonos, y ahora esos campesinos desgraciados de Adeena los habrn puesto sobre la pista. Y la
estn siguiendo.
Hablaba como un libro abierto, como de costumbre, y con la cabeza fra. Me hizo seas de que
me callara y rept de nuevo hacia delante hasta un arbusto solitario, con la cabeza levantada para or
bien. Al cabo de un momento haba vuelto y pegaba sus labios a mi odo.
Estn buscando un lugar por donde cruzar, y luego registrarn ambas orillas corriente abajo. Y
nosotros debemos de ser la presa; ningn fugitivo corriente merecera una caza semejante.
Ay, Dios mo! Qu podemos hacer?
Ella sonri torvamente.
Correr! Apartarnos del ro, antes de que puedan cruzar. Podemos dar un amplio rodeo y luego
volver al ro, porque iremos ms rpido por la selva que ellos a caballo. Si llegamos al Humo
Plateado por delante de ellos estaremos a salvo, porque no se aventurarn tan cerca del ejrcito de
Masteeat una orden son desde el otro lado del agua, estaban montando de nuevo. Pero no tenemos
tiempo que perder. Hay treinta kilmetros de selva hasta las cascadas.
Si nunca han viajado por la selva pueden tener una falsa impresin, gracias a los cuentos de esos
fanfarrones que aseguran que se abrieron paso a travs de una vegetacin impenetrable y tuvieron la
suerte de hacer tres kilmetros al da matando serpientes y grandes araas peludas. Bueno, pues tal
selva existe, y es bastante infernal, como yo bien saba por haber hecho ya mis correras en Borneo y
en el pas del ro Fly, pero como norma no es tan espesa y lo nico que hay que vigilar es dnde
pones los pies. Incluso en una selva tropical como la cabecera del Nilo Azul tiene sus riesgos, como
sbitas zonas pantanosas y agujeros y troncos cados que parecen slidos y se desmoronan, podridos,
y te hacen caer de improviso en el cieno, pero a la larga es fcil recorrerla, porque hay ms rboles
que arbustos y espacio suficiente para moverse. Calculo que Uliba y yo hacamos unos seis
kilmetros por hora, mucho ms rpido que andando, y que, aunque era duro, no resultaba
insoportable a la sombra. Yo dudaba de que la caballera de Theodore pudiese ir as de rpida. Con
suerte, cuando volvisemos de nuevo al ro, estaramos muy por delante de ellos, con tal de que
mantuvisemos el paso.
Apartarnos del ro debi de aadir tres o cuatro kilmetros a nuestro camino, pero al anochecer
Uliba calcul que habamos cubierto ya un trayecto suficiente aquel da. Si uno tiene sentido comn
no avanza por la selva de noche, de modo que acampamos entre las higueras de Bengala y las
acacias, sin arriesgarnos a hacer fuego, y disfrutamos de los rayos del sol poniente, que brillaban
entre las ramas que tenamos sobre nosotros. Aquello me recordaba a la selva de Madagascar, y
aunque no me crean, sent un cierto picor en los ojos ante el recuerdo de mi bella Elspeth de ojos
azules, sonrindome con su cabello dorado extendido por debajo de su cabeza, en la hierba, y
levantando los brazos hacia m, con aquellos adorables labios suyos separados y dicindome:
Cario, mi cariito...!.
Ah, Dios mo, aquello haba sido haca ms de veinte aos, aquella extraa mezcla de alegra y
terror al huir de Antan con los hovas de Ranavalona siguindonos el rastro... Los jinetes de Theodore
podan ser una horda bastante temible, y de lo ms profesional, por lo que pareca, pero a fin de
cuentas eran medio civilizados, a diferencia de aquellos monstruos negros... Era extrao, sin
embargo, que la historia se repitiese: all estaba yo de nuevo, huyendo de las fuerzas de la oscuridad
a travs de una selva tropical en compaa de una belleza retozona... y no digo con ello que Uliba
pueda compararse ni por asomo en aspecto, estilo, porte, vivacidad, elegancia, cutis, encanto,
voluptuosidad, entusiasmo en sus prcticas, invencin ertica o en ningn aspecto en absoluto, en
realidad, con mi gloriosa Elspeth, en quien al pensar empezaba ya a babear... y a quien yo amaba
tierna y autnticamente, debo decir, y haba visto slo en breves y extasiados intervalos en los
ltimos cuatro aos... no, cinco, maldita sea! Aquello era horrible, la echaba muchsimo de menos, y
slo Dios sabe qu habra estado haciendo ella mientras yo rehua balas y proyectiles en
Chancellorsville, Gettysburg, Yellow Tavern, Ford's Theatre y Quertaro, y ahora estaba all,
lacrimoso, en Etiopa, con los pequeos monitos grises burlndose de m desde los rboles. Justo
entonces empez a llover.36
Sin embargo, amaneci un da de sol radiante, nos levantamos y nos dirigimos hacia el ro antes
de las primeras luces. Cuanto ms nos acercbamos, ms espesa creca la selva, y eso significaba
que peor se le pona a la caballera de Theodore. Al final, avistamos un brillo por entre el
sotobosque, y por fin salimos a una larga extensin de csped que corra junto al borde del agua. El
ro estaba a unos cuatrocientos metros, calculo, y formaba un paisaje de ensueo para un pintor, de un
verde claro muy luminoso, deslizndose con suavidad entre las pequeas islas boscosas. La orilla
lejana ostentaba un follaje lujurioso y en el fondo se alzaban unas verdes colinas que se elevaban
hasta convertirse en montaas, y a nuestra derecha, a un par de kilmetros corriente abajo, una dbil
niebla flotaba por encima del ro, con un perfecto arco iris formado encima de ella. Uliba palmoteo y
seal hacia all.
El Humo Plateado! No soy la reina de las guas, como t mismo dijiste?
Por primera vez desde que dejamos el Tana veamos gente, algunos pescadores que trabajaban
con sus barquichuelas destartaladas a unos pocos cientos de metros corriente abajo, donde acababa
la orilla de hierba y la selva llegaba hasta la misma orilla del ro. Ms cerca, al alcance de la mano,
dos chicas estaban muy ocupadas lavando la ropita y colgndola a secar en una cuerda junto a la
orilla del agua, con su pequea embarcacin fuera, en la orilla tambin. Se quedaron mirndonos y
cuando una de ellas agit la mano y nos salud, Uliba le contest. Me puse de buen humor mientras
bajbamos por la orilla, porque los pjaros cantaban alegremente, una brisa perfumada soplaba
desde el agua, estbamos a pocos kilmetros del fin de nuestro viaje, yo canturreaba Bebe,
cachorro, bebe, las alondras estaban posadas en las ramas y los caracoles en sus hierbas como Dios
manda, y en el borde de la selva, a menos de veinte metros de distancia, un lancero vestido de blanco
nos contemplaba montadito en su caballo.
Durante tres latidos del corazn nos contemplamos el uno al otro, mientras yo me deca a m
mismo que aqul no poda formar parte de la tropa que habamos visto el da anterior, porque no
haban tenido tiempo... y entonces sus ojos se abrieron como platos, como un cazador que ve a su
presa, yo ech mano a mi Joslyn, Uliba grit: No!, apartando mi mano y corriendo a mi lado, y
sac el cuchillo mientras corra. Sin parar ni un momento arroj el cuchillo, derecho como una
flecha, hacia el pecho del hombre, pero el tipo aqul conoca bien su oficio y movi el escudo para
detener la hoja volante, gritando triunfalmente mientras haca girar su montura y la diriga hacia la
selva.
Ella saba muy bien que un disparo atraera al resto de la banda hacia nosotros, pero yo casi
estaba dispuesto a arriesgarme en aquel momento, y apuntaba hacia la espalda del tipo cuando ella se
agach, cogi una piedra, se inclin hacia atrs un momento y se la arroj. Le dio justo por debajo
del borde del casco, produciendo un fuerte sonido como un hacha que golpea la madera, el caballo se
encabrit mientras el hombre tiraba de las riendas y entonces se cay de la silla, el casco por un lado
y la lanza por otro, y choc contra al suelo con gran estrpito. Yo reprim un grito de deleite, pero fue
una precaucin intil, porque antes de que pudiera dar otro paso, media docena de lanceros surgan a
toda carrera de la espesura, hacindose cargo de la escena en un segundo, y se arrojaban hacia
nosotros.
Fue el instinto ciego lo que me hizo disparar al lder, porque pensando slo un instante me
convenc de que no poda abatirlos a todos, y era una locura perder el tiempo disparando mientras
poda huir como alma que lleva el diablo. De todos modos fall al desgraciado aqul, que arroj su
lanza y carg hacia m. Uliba lanzaba piedras como una perra rabiosa y chillaba improperios. Dio al
lder de lleno y ste hizo virar bruscamente su caballo metindose en el camino de un camarada, y
ambos cayeron juntos con un esplndido barullo de coces. Ella chill encantada, y yo pens: Buena
suerte, chica, dales lo que se merecen, porque yo no me voy a quedar a verlo. El ro estaba apenas a
unos cincuenta metros de distancia y corr hacia l como un galgo. Por el rabillo del ojo vi a Uliba
arrojar un ltimo proyectil y luego venir corriendo detrs de m.
Mi objetivo eran las dos lavanderitas que tenan un bote en la orilla. Apenas tendra tiempo de
empujarlo hacia el agua y saltar a bordo antes de que llegasen las huestes del mal, pero era la nica
esperanza que tena... y mientras hua con Uliba a pocos pasos de distancia por detrs, me encontr
pensando: Por todos los santos, yo he hecho esto mismo en las orillas del Ohio, con Cassy la
fugitiva corriendo detrs de m y los esclavistas rugiendo a un paso, y me dispararon en el trasero en
las placas de hielo, y ella me sac y me puso a salvo... pero esta vez no habr ningn Abe Lincoln en
la otra orilla para enfrentarse a nuestros perseguidores....
Los cascos retumbaban horriblemente cerca, y ech una mirada que me revel que un lancero
vena a toda carrera, con la lanza bajada, a menos de veinte metros detrs de m, y las lavanderas
chillaron y se apartaron, yo me di cuenta de que nunca alcanzara a tiempo su bote, y mientras
tropezaba y caa en los guijarros, Uliba se desvi a un lado en su carrera y salt como una pantera en
el camino de mi perseguidor, y consigui de algn modo coger su lanza justo por detrs de la punta,
con su espantoso cargamento de partes ntimas de algn desgraciado. El acero brillante se desvi y
se dirigi hacia el suelo, a algo ms de un palmo de mi cadera, mientras yo me quedaba despatarrado
e indefenso, el lancero cay de su silla y Uliba, manteniendo la presa en su arma, rod, se alej, y se
puso de pie luego como una acrbata, cogi la lanza y la dirigi hacia el cuerpo del hombre cado,
chillando como una posesa.
No haba tiempo para agradecimientos ni felicitaciones: yo me puse de pie como pude y casi me
arroj de cabeza hacia el bote, empujando de camino a una de las lavanderas, cog la proa y la baj
desde la orilla hasta el agua. Era una canoa ms bien, en lugar de uno de esos habituales cascarones
de juncos tejidos, y casi dio la vuelta de campana cuando me tir en su interior, agarrndome como
un loco a uno de los palos planos que esos ignorantes payasos usan como remos. Todava en la costa,
Uliba arrojaba piedras y gritaba insultos; a sus pies, el lancero cado pataleaba como un pez fuera
del agua con su propia arma clavndole al suelo, y una docena ms de sus compaeros se mantena a
unos diez metros de distancia, cautelosos, uno de ellos agarrndose un brazo herido que atestiguaba
la buena puntera de Uliba.
Cerdos desnarigados! Matones de bazar! Cobardes hijos de un leproso y una puta callejera!
Una mujer desarmada os hace huir con el rabo entre las piernas, basura, que no sois ms que basura!
ella estaba inspirada, pero dos de ellos ya preparaban sus lanzas y cargaban, y con un ltimo chillido
insultante ella se volvi y emprendi una vertiginosa carrera que la llev al alcance de la popa
mientras yo iba golpeando el agua con mi tosco remo y la corriente nos llevaba rpidamente hacia
abajo, lejos de su alcance. Al fin consigui subir a bordo, gritando y riendo, sedienta de sangre y
provocndolos con obscenidades, maldiciones y gestos mientras ellos se quedaban plantados
impotentes en la orilla.
Proxenetas de invertidos! Hijos de simios enfermos! Decid a Theodore que Uliba-Wark, reina
de los gallas, os ha vencido sola! se puso de pie para insultarlos, y la canoa se balance de forma
alarmante.
Hars que nos atrapen otra vez, maldita sea... sintate y rema! la corriente era fuerte, y nos
costara mucho llegar a la otra orilla antes de que nos llevase hacia las pequeas islas boscosas,
donde la superficie se rompa en espumas que significaban rocas y rpidos. Pero mientras calibraba
la distancia que haba me di cuenta de que era imposible: la costa verde estaba al menos a
cuatrocientos metros de distancia, y con aquellos remos intiles, apenas podramos avanzar por el
ro.
Las islas ms cercanas se encontraban quizs a dos kilmetros de distancia; con suerte,
podramos ajustar nuestro recorrido para encontrar el agua ms mansa entre ellas. Le grit a Uliba
que remase al unsono conmigo, pero lo nico que podamos hacer era mantener el botecito
equilibrado mientras la velocidad de la corriente aumentaba. Volv la cabeza para ver qu hacan
nuestros perseguidores: el trecho de costa abierta del cual habamos escapado estaba cerrado por la
parte inferior por la selva, de modo que ellos slo podran progresar de forma muy lenta por aquel
lado, pero tambin estaban las barcas de los pescadores, y yo pensaba que quiz se lanzaran al ro
detrs de nosotros. Pero no; montaron, sin darse prisa, por lo que pude apreciar, y aparentemente
abandonaron la persecucin.
Nosotros nos acercbamos a las islas a toda velocidad, y la corriente era tan rpida que yo vea
que el agua se iba levantando mientras corra entre ellas. Le grit a Uliba, pero podamos hacer poca
cosa para mantener la direccin de la barquita; sta se desliz suavemente por el promontorio
grisceo y espumoso que rompa a cada lado en remolinos blancos e iba incidiendo en las rocas,
pero justo despus la superficie estaba quieta, y si la canoa poda pasar a travs de la corriente
mayor a los pies del promontorio acuoso sin zozobrar, detrs el agua estaba ms tranquila. Pasamos
junto a las islas... y una vez ms los recuerdos me invadieron, recordando la corriente marrn del
Ganges por debajo de Cawnpore, cuando tuve que huir, presa del pnico, entre los remolinos de
barro con los atracadores pisndonos los talones.
No haba cocodrilos a aquellas alturas del Nilo, pero yo no lo saba, all agarrado con fuerza a la
borda de aquella embarcacin desvencijada, aullando con desesperacin mientras nos arrastraba la
corriente, medio sumergidos durante un momento espantoso. Luego acabamos por salir a una
superficie ms tranquila. Estbamos sentados en un palmo de agua, pero a flote todava, como por
milagro... la tensin de la superficie, creo, aunque no la defina de ese modo por aquel entonces. El
ro nos llevaba ahora a un paso ms lento, pero estbamos en mitad de la corriente, con las orillas
ms lejos que nunca. Debamos esperar algn recodo, entonces podramos ir hacia una orilla o la
otra, no importa cul, porque ya no nos podran perseguir.
Le grit todo eso por encima del hombro a Uliba, y ella me contest, pero no la entend por el
ruido del ro, que pareca aumentar cada vez ms. Pens que era muy raro, porque habamos dejado
atrs los rpidos ms ruidosos, pero entonces me di cuenta de que el ruido vena de delante, un
retumbo distante que proceda de detrs de otro grupito de islas boscosas colocadas en medio de la
corriente. En la distancia flotaba la niebla, extendida de orilla a orilla, y el retumbo iba creciendo
hasta convertirse en un rugido, la velocidad de la corriente aumentaba, balancendonos de lado a
lado, y de pronto Uliba agarr mi hombro, sealando hacia delante y chillando:
El Humo Plateado! El Gran Humo Plateado!
Recuerdo claramente haber gritado: Quee...?, y luego lo comprend, como un rayo: era el
nombre abi de las cataratas del Nilo Azul, ms all de las cuales tena su campamento la reina
Masteeat. Uliba no me haba dicho cul era su tamao, pero por el ruido que iba en aumento y la
aparicin de gran cantidad de espuma blanca entre las islas, adivin que deba de ser ms peligroso
que los rpidos que ya habamos pasado y que sera muy sensato buscar la tierra firme sin perder ni
un segundo. Si hubiese sabido que aquellas cataratas tenan la altura de las del Nigara, me atrevo a
decir que me hubiese unido a las frenticas paletadas de Uliba con mucho mayor entusiasmo an; de
todos modos, azot el agua blasfemando con todas mis fuerzas ante la futilidad de nuestros esfuerzos
por conducir la canoa a una de las islas, hacia la cual nos precipitbamos. Ella tambin gritaba algo,
pero el rugido del ro haba aumentado hasta convertirse en un trueno que ahogaba todo sonido, hasta
mis chillidos angustiados.
Era algo terrible: el barullo era ensordecedor, corramos a toda velocidad y, sin embargo, el
agua en torno a nosotros estaba absolutamente tranquila, como una balsa de aceite. Justo en nuestro
camino se encontraba una lnea de rocas negras, enormes masas redondeadas que brillaban como
mrmol pulido, parecidas a los lomos de enormes ballenas, y cuando nuestro bote choc con la ms
cercana, estuve seguro de que iba a saltar hecho pedazos. Me agarr a la borda, chillando, pero la
roca deba de estar resbaladiza por el limo del ro, porque nos deslizamos por su superficie durante
un espantoso segundo antes de vernos arrojados a los remolinos que haba al otro lado. La corriente
hizo girar la canoa como un cascarn, las ramas azotaban mi cabeza y mis hombros, y me agarr a
ellas con desesperacin, destrozndome las manos con los espinos, pero al final consegu sujetarme,
y not que la canoa se iba parando debajo de mi cuerpo.
Soy fuerte, pero cmo consegu mantener aquella presa slo Dios lo sabe. Estbamos en el
extremo inferior de una pequea isleta llena de vegetacin, y a unos pocos metros por delante, el
agua se converta en espuma y se estrellaba contra los dientes rocosos de un risco escarpado, y ms
all, una masa de espuma rugiente se desvaneca convertida en una niebla tan espesa como la del
mismsimo Londres. Debamos de estar prcticamente al borde de la catarata, y mis brazos casi se
vean arrancados de los hombros por la tremenda fuerza de la corriente que tiraba del peso muerto de
la canoa y de nuestros dos cuerpos.
Yo estaba casi fuera de la canoa, y sta se iba deslizando debajo de m poco a poco. Un segundo
ms y habra desaparecido, dejndome all colgado, pero Uliba, agitndose en el agua que la
inundaba, consigui arrojarse frenticamente hacia m, me agarr la pierna y se cogi a ella con la
fuerza de la desesperacin.
Yo chill, dolorido, mientras mis manos resbalaban a lo largo de los espinos como ltigos. Estos
cortaban como si fuesen de fuego, y yo iba perdiendo presa, porque el intolerable peso me
arrastraba, y en un momento ms, ambos nos veramos engullidos por aquella rugiente muerte blanca,
entre la niebla.
Slo se poda hacer una cosa y la hice: levantando la pierna que tena libre, dirig el pie con
todas mis fuerzas a la cara de Uliba, que me miraba con la boca abierta, medio sumergida, colgando
de mi otra rodilla. Fall, pero le di de lleno en el hombro, ella solt la presa y all que se fue, con
canoa y todo, y la borda me rasc toda la pierna mientras haca remolinos, corriente abajo. Vi un
momento el agua blanca espumeando por encima de sus bellas piernas y luego desapareci. Un final
triste, una cruel prdida de estupenda feminidad, pero, qu quieren? Mejor que muera una que dos, y
no hay mayor amor que se, que sacrifica la vida de otro a cambio de la vida de uno mismo.
Una vez desaparecido el peso muerto, pude recuperar mi presa, y con un ltimo esfuerzo me sub
al arbusto, cog una rama ms gruesa y pas una pierna por encima... y de pronto son un espantoso
crujido, la rama cedi y yo ca, enmaraado en un montn de hojas y ramas, bajo la superficie,
impotente y a merced de la corriente que me arrastraba hacia abajo. Consegu salir, medio ahogado,
en la furia de los rpidos, estrellado contra las rocas y ramas, agitado como un corcho aqu y all y
buscando ciegamente un asidero que no estaba, incapaz siquiera de chillar, porque tena la boca y la
garganta llenas de agua... Una forma enorme y negra apareci ante m, una de las enormes piedras
limadas por los siglos, y mientras me vea arrojado contra ella con espantosa fuerza, con brazos y
piernas extendidos medio fuera del agua, vi ms all una visin que desde entonces me ha dado
mucho que pensar.
Amenos de dos metros de distancia, la canoa estaba atrapada entre el follaje colgante de otra de
aquellas islas, y despus de trepar y librarse del naufragio, all estaba Uliba-Wark. Se haba
agarrado a una gruesa cepa, y si hubiese tenido un momento para reflexionar con tranquilidad, habra
acabado pensando que de no haber sido un cerdo y un perro egosta al darle una patada para soltarla,
habra acabado al final sano y salvo detrs de ella, dicindole: Tiene un cigarro, seora?.
Pero all estaba en cambio, desrizndome poco a poco desde la piedra. Su superficie era como un
lago helado, y mis manos no podan agarrarse aunque yo azotaba la superficie, chillando como un
condenado, y si bien Uliba no poda orme, desde luego me vio durante una fraccin de segundo antes
de que me deslizara de su vista hacia el torrente, tragando una buena cantidad de Nilo Azul mientras
segua mi progreso corriente abajo, y finalmente descendiendo cincuenta metros sin esclusa ni
compuerta alguna.
Caer por una de las cataratas ms altas de la tierra (por lo que yo s, slo las cataratas Victoria
son ms altas) no es como caerse por la borda de un barco (cosa que tambin me ha pasado) o desde
otra altura en seco. Y digo en seco porque ser engullido por el agua que indudablemente te ahoga,
elimina sin embargo la sensacin de cada, y no existe la conmocin de entrar en el agua al final del
forzado chapuzn. Uno llega ya rodeado por el agua y se encuentra en las profundidades en un estado
de confusin total. No se ve nada ms que una luz cegadora, no se oye nada ms que un trueno
constante y no se sabe dnde est la parte de arriba o la de abajo, y slo en el lmite ms extremo del
chapuzn un atisbo de la situacin en la que uno se encuentra penetra en la conciencia, mientras se
empieza a subir de nuevo.
Incluso entonces se est completamente indefenso, porque se tienen los miembros paralizados por
la potencia del impacto, y tambin la voluntad. Yo he sabido lo que era ahogarse en diversas
ocasiones, la ms memorable en el ro Skrang, con un dardo de cerbatana en las costillas, y al bajar
por aquel infernal conducto del castillo de Jotunberg, y al final del bao en las amorosas garras de la
demente reina de Madagascar, pero en la vorgine bajo las cataratas del Nilo Azul fui incapaz de
luchar, ni siquiera dbilmente, mientras iba flotando hacia arriba, a travs de aquella luz radiante y
plateada, y la agona de la asfixia gradualmente se transformaba en una languidez somnolienta... y
entonces mi cabeza debi de llegar a la superficie, porque aspir penosamente grandes tragos de
aire, dando arcadas e intentando chillar mientras notaba que la resaca me tiraba de las piernas y me
engulla de nuevo hacia abajo, y la razn volva y me deca que tena que subir o si no me
desmayara, y aquel extrao letargo me envolvera de nuevo y morira.
No s si fue mi pattico intento de nadar, algn fenmeno inslito de la corriente o simplemente
un puro milagro lo que me salv, el caso es que lo nico que recuerdo es una niebla blanca que lo
invada todo, y al cabo de un rato, guijarros debajo de mis rodillas y mi cuerpo, salir a gatas a una
roca hmeda y yacer exhausto bajo la lluvia torrencial... de hecho, era la salpicadura arrojada por
millones de toneladas de agua que se vertan sobre aquella colosal presa natural en el enorme lago
que se encontraba a sus pies. Consegu volverme de espaldas y mirar a travs de una resplandeciente
neblina de arco iris a aquella gigantesca cortina blanca de agua que caa con el rugido de mil
tormentas. Estaba echado en la orilla de piedra plana, al parecer, a un lado del ro, y a unos
cuatrocientos metros de la cascada misma; como digo, slo Dios sabe cmo llegu hasta all.
Si hubiese sido un cristiano medio decente, me atrevo a decir que habra rezado algo o hubiese
dado gracias por mi salvacin. O quiz me habra maravillado por la suerte del demonio que
preserva a los pecadores mientras a los buenos les dan para el pelo. Pero ninguna de esas cosas se
me ocurri y mi ltimo pensamiento antes de sumergirme en la inconsciencia, mientras miraba hacia
arriba, a la imponente catarata, fue: Alguien habr hecho esto antes?.
Captulo 9
Ahora s que seguramente ca por la parte central de la catarata, donde la fuerza del agua aparta
mucho el torrente del acantilado, de modo que me vi arrojado bien lejos de la base rocosa y ca en
las aguas ms profundas. Si hubiese cado desde el borde del este, donde la corriente es ms floja y
el agua se vierte directamente por la cara del acantilado, habra quedado destrozado contra las rocas
o ahogado en el remolino, con toda seguridad. Y aun as, haba cado desde una altura similar a la de
la columna de Nelson, y hacen falta siete vidas como los gatos para sobrevivir a eso.
Nadie lo ha credo nunca,37 por supuesto, incluyendo al nio y su hermanita que me encontraron
medio muerto en la orilla rocosa, y sus padres pescadores que me cuidaron mientras me daban unas
fiebres (malaria, al parecer) que me dejaron dbil como un nio de pecho. Y en cuanto al oficial
joven que estaba al mando de la fila de soldados gallas, que llegaron cuando se corri la voz de mi
presencia en el pequeo pueblecito, se ri como un loco ante la idea de que alguien pudiese
sobrevivir despus de caer por el Humo Plateado, aunque ese alguien fuese un hind hereje y, por
tanto, sin duda, un hechicero aliado con Satn.
Porque t eres Khasim Tamwar, verdad? dijo aquel joven y guapo salvaje, sonriendo
cortsmente mientras se agachaba junto a mi camastro en la choza de campesinos. Tratante de
caballos de la India que pide audiencia ante nuestra ilustre reina, Masteeat, el Espejo?
Y cmo demonios saba eso? Habra delirado yo, debido a la fiebre... o quiz nos preceda la
noticia desde el monasterio de Azez? El hombre sonri ante mi asombro, como el tpico subalterno
chulito, porque, a pesar de sus rasgos clsicos, era tan negro como mis botas y su cabello trenzado lo
llevaba embadurnado de mantequilla, que le chorreaba sobre los hombros desnudos.
Es nuestro trabajo saber quin va y viene por el Abai, y cuando un extranjero que habla rabe
viene desde el norte, quin podra ser sino el viajero tan esperado que viene de... Hyderabad o
como se diga?
Esperado, dices? Pero cmo...?
Sin duda su majestad te lo dir dijo el tipo, framente. Y haras mejor en no insultarla contando
cuentos de saltos por cataratas. Es una gobernante muy buena y generosa, pero no le gustan los
mentirosos... Ests ya preparado para viajar?
Lo estaba, ms o menos, as que despus de dar las gracias a los campesinos y darles unos pocos
de los dlares que, junto a mi Joslyn, llevaba metidos en la faja y haban sobrevivido a la cada,
salimos por la selva que rodea el Abai por debajo del Tisisat. Desde un promontorio que se
encontraba ms o menos a una milla al sur, pude disfrutar de una vista completa de aquella maravilla
extraordinaria del mundo natural, los seiscientos metros que se extendan desde las cataratas del
extremo occidental hasta la esplndida herradura del este. S, ciertamente, el demonio se cuida
bien, pens yo, mientras mis escoltas gallas hablaban con sorna, se daban codazos entre ellos y
murmuraban en amhrico algo as como: Toma castaa!.
Eran un pueblo formidable, ese upo de hombre que haba esperado desde que conoc a la mujer
del mismo tipo, Uliba-Wark: altos, jvenes, ni uno que midiera menos de metro ochenta de altura,
activos como gatos, musculosos como luchadores y africanos slo en el color. Speedy haba dicho
que de las innumerables tribus gallas, los wollo eran los mejores, y yo le crea; gracias a Dios eran
enemigos jurados de Theodore, porque si se hubiesen opuesto a nosotros, dudo que uno solo del
ejrcito de Napier hubiese conseguido volver sano y salvo a la costa. Eran guerreros desde la cuna,
expertos luchadores, esplndidos jinetes y cortaban gargantas con la misma facilidad con que se
tomaban el desayuno. Afortunadamente para sus vecinos, las cincuenta o sesenta familias de la nacin
nunca se haban enemistado entre ellas, porque si se hubiesen unido, podran haber borrado toda
frica del norte desde el mar Rojo hasta el Sahara. Deben de ser, sin duda, el pueblo ms
independiente de la tierra; las tribus que son republicanas no reconocen ley alguna y no pagan
tributos a nadie, e incluso los wollos, que reconocan a Masteeat como reina, servan en sus ejrcitos
como voluntarios sin obligacin alguna.
A m me escoltaba una docena de ellos, todos muy bien montados y vestidos adecuadamente con
unos pantalones que no diferan demasiado de los pyjamys de los pathans debajo de las tnicas, pero
iban descalzos y sin tocado. Iban tambin armados con espadas en forma de hoz y esas asquerosas
lanzas adornadas con pelotas humanas, pero sin mosquete ni pistola alguna. El subalterno, cuyo
nombre era Wedaju, explic que mientras generalmente los abis estaban muy familiarizados con las
armas de fuego, llevadas all siglos antes por los portugueses, los gallas, que eran muy severos y
tradicionales y a quienes les gustaba matar de cerca, slo estaban empezando a adoptarlas. Nuestra
conversacin se inici por el envidioso inters que mostr en mi Joslyn, preguntndome si poda
examinarla. El hecho de que no se limitara simplemente a cogerla sugera que me contemplaba como
un husped, ms que un prisionero, y eso hizo que me preguntase de nuevo cmo saba quin era yo.
Pero no se lo pregunt: ya lo averiguara al final, por el momento bastaba con que me tratasen de
forma educada.
Mi primera preocupacin, desde luego, era la reina Masteeat y cmo plantearle la propuesta de
Napier. Una complicacin al menos haba desaparecido: tanto si Uliba-Wark estaba todava huyendo
de la caballera de Theodore como si la haban apresado, ya no estaba en posicin de estorbar mi
misin intentando usurpar el trono de su hermana, gracias a Dios. Era una mujer estupenda, a su
manera, una buena janeada y una excelente compaera de cama, pero tambin poda representar una
molestia considerable, as que me alegraba de haberme librado de ella. Ya me presentara yo a
Masteeat a mi manera, desplegando todo mi encanto Flashy y la promesa de cincuenta mil en Mara
Teresas, y vera cmo encajaba el tema su majestad. Y si los gallas wollo marchaban al asedio de
Magdala, ya me las arreglara yo para guardar mi distancia estratgica de la accin.
Nuestro camino pasaba por una selva que se iba aclarando al cabo de unos pocos kilmetros y se
converta en agradable llanura boscosa, con colinas bajas a los flancos, cada una con un centinela en
la cumbre. Al final llegamos junto a unos piquetes acampados en los bosquecillos que se
comportaron de la manera ms profesional, con santo y sea y todo, y todos los hombres en posicin
de firmes y saltando al or las rdenes de sus comandantes. Y as llegamos al campamento
propiamente dicho, una gran extensin de tiendas y chozas bastante parecida a un poblado indio, pero
limpio y ordenado, y aunque haba mujeres y nios a centenares, no haba confusin alguna ni ola
mal. Por todas partes se vean guerreros gallas, montados y de infantera, y se notaba que estaban a
gusto, pero no holgazaneando ni apoltronados. Era un ejrcito disciplinado, con miles de hombres
nada entorpecidos por sus familias. Nadie cogera por sorpresa nunca a aquellas fuerzas, y slo por
su aspecto comprend que seran capaces de levantar el campamento y salir en menos de una hora. Mi
opinin de la reina Masteeat y sus seguidores estaba mejorando rpidamente. La reina africana ms
formidable desde Cleopatra, haba dicho Speedy, y si haba que juzgar por su acantonamiento, la
verdad es que tena razn.38
Nuestra llegada caus un revuelo, puados de hombres armados con tnicas blancas se acercaron
a nosotros y un par de oficiales superiores con shamas con bordes rojos interpelaron a Wedaju en un
idioma que no comprend. Este haba hablado rabe conmigo, no demasiado fluido, pero lo que ahora
oa yo era la lengua propia de los gallas, que no es amhrico ni nada que se le parezca.
Afortunadamente, la aristocracia galla habla bien el rabe. Uno de los oficiales superiores, despus
de intercambiar informacin con Wedaju, se dirigi a m:
Dnde estn tus caballos, comerciante?
Yo dije que estaba all para comprar, y no para vender, y l inclin su cabeza canosa y sonri,
apoyando la mano en el pomo de la espada.
Y llevas encima dinero para las compras atravesando Habesh en tiempos de guerra? Realmente,
sois unos viajeros muy atrevidos los que vens de Hindustn!
Quienes le comprendan se echaron a rer, esperando a ver cmo me tomaba yo aquella chanza
con un pequeo atisbo de amenaza escondida. Wedaju iba a intervenir, pero yo lo hice primero.
Llevo el dinero suficiente. Y tambin llevo esto y saqu la Joslyn de mi faja, la hice girar con el
dedo en el gatillo, al estilo de la frontera, se la ofrec al oficial con la empuadura por delante y
cuando l iba a cogerla, con los ojos como platos, la hice girar de nuevo y le apunt. La multitud que
nos contemplaba lanz un grito de sorpresa y luego se rieron a carcajadas. El oficial palmoteo,
encantado, y en un momento me vi rodeado de caras negras sonrientes... Si algo tienen los gallas
wollo es el ingenio rpido y la insolencia, y aquel tonto incidente me gan un pblico admirado
cuando no llevaba ni cinco minutos en su campamento. Estilo, ya saben... Me llev metafricamente
la mano al sombrero en memoria del viejo y querido Lou Maxwell, que me haba enseado como
hacer girar un revlver en Las Vegas, aos atrs.39
En el centro del campamento, dentro de una empalizada, se encontraba un grupo de edificios,
tpicas residencias abis de diversos tamaos, dominadas por una estructura grande de dos pisos con
un techo de paja cnico y galera superior e inferior, y que supuse que sera la residencia real.
Wedaju me condujo a uno de los edificios ms pequeos donde un anciano muy digno con shama
bordeada de rojo y turbante, que llevaba una cuidada barba blanca y una lanza con el astil rojo, me
examin con frialdad. Conversaron en galla y al final el chambeln, que eso supuse que era, sali,
majestuoso, y Wedaju tendi la mano y me pidi la Joslyn.
Vas a entrar ante la presencia de la reina dijo. No tengas miedo, te la guardar y te la devolvern
luego, cuando su majestad haya hablado contigo hizo una pausa, sopesando el arma en la mano. Ese
truco que has hecho... me lo podras ensear? Algn da tendr un arma como sta y estara bien
saberlo...
Se lo ense y se entretuvo practicando, entre risas, y al cabo de poco rato ya era un experto.
Gracias, amigo! exclam, y decid que una de mis calculadas buenas obras no hara ningn mal.
Si todo va bien con la reina, tendrs una pistola como sa le dije, y l estaba todava exclamando
lleno de gratitud cuando el chambeln volvi con dos guardias con turbante que salieron primero, y
Flashy detrs. Los guardias apartaron a la multitud que asomaba el cuello por la puerta para ver al
curioso extranjero, y con Wedaju a mi lado, fuimos hacia el gran edificio de dos pisos, pasamos entre
ms centinelas con turbante y esperamos en un gran vestbulo oscuro mientras el chambeln
atravesaba una gran cortina de cuentas que finalmente fue apartada por dos de las doncellas ms
lindas que uno poda esperar, autnticas chicas gallas con esa expresin tpica de aqu me las den
todas y un tipo estupendo. La voz del chambeln llam desde dentro, Wedaju me empuj hacia
delante y as llegu ante Masteeat, el Espejo, reina de los gallas wollo, y con suerte, ngel guardin
del ejrcito de su majestad britnica en Abisinia.
Nunca se sabe qu encontrar uno con la realeza. Las he visto completamente desnudas excepto
unas alas de plumas de pavo real (la emperatriz de China), rindose, borrachas, y en los brazos de un
luchador (la maharani del Punjab), voluptuosamente envueltas en seda hmeda (la reina de
Madagascar), balancendose en un columpio (la Rani de Jhansi) y zascandileando por ah con el
mismo aspecto de una asistenta en su da libre (nuestra propia y graciosa monarca). Pero nunca haba
visto nada semejante a la corte de la reina de los gallas.
Su majestad estaba comiendo rodeada de leones, cuatro enormes machos con sus melenas
agrupados en torno al enorme divn donde estaba recostada entre cojines, con un brazo por encima
del cuello de uno de los animales, mientras con la mano libre se iba sirviendo exquisiteces de unas
bandejas que le presentaban dos doncellas ms, muy guapas tambin. Otro len le daba con el hocico
en el hombro desde atrs, y los dos que quedaban estaban echados a sus pies, uno con la cabeza
apoyada contra su rodilla, como si fuesen cuatro garitos que le pedan los restos, zalameros, y ella
les iba alimentando de vez en cuando, metiendo con sus dedos diminutos algunos bocados entre
aquellas fauces a las que yo no me habra acercado ni por todo el oro del mundo.
Y por si todo eso no bastaba para dejarme pasmado, haba algo ms: sentada en un taburete bajo,
a poca distancia del divn, y mirndome con ponzooso rencor, estaba Uliba-Wark.
Una fraccin de segundo y ya se haba levantado del taburete como una serpiente que ataca,
sacndose el cuchillo de la bota mientras se arrojaba hacia m, chillando y pidiendo venganza, y
aqul habra sido el R. I. P. de Flashy, Abisinia, 1868, si Wedaju no me hubiese empujado a un lado,
hubiese agarrado la mueca de ella mientras bajaba el cuchillo, la hubiese tirado de espaldas y
sujetado, todo ello con un solo movimiento veloz como un rayo. Ella chillaba como una posesa
mientras el otro la desarmaba, el chambeln se desmayaba, al parecer con un ataque, mis guardias de
escolta se apresuraban a colocarse entre la conmocin y el trono, todo el recinto pareca estar lleno
de doncellas chillando... y la reina Masteeat, suavemente, daba un manotazo en el morro de un len
que se haba levantado, gruendo, al or el escndalo. Aparte de eso ella no parpade siquiera,
esperando hasta que los gritos de Uliba cesaron, y dedicndose mientras tanto a dar cuenta de un
muslo de pollo.
Guapa, gorda y cuarentona, la haba descrito Speedy. Tuvo que ser guapsima de joven, pero la
pereza y la glotonera haban rellenado su bonito rostro, y aunque gorda era un adjetivo poco
amable, la verdad es que pareca que se necesitaban al menos dos hombres fuertes para levantar sus
poderosas formas de su lecho de cojines. Iba vestida con una tnica esplndida de una seda brillante
y azul, con un hombro carnoso y pulido y un brazo desnudos, y aunque haba mucha humanidad en
ella, pareca satisfecha y atenta. Elspeth la habra llamado lustrosa, queriendo decir con ello que
era rozagante y pechugona. Como persona comn y corriente, habra resultado una mujer imponente;
perteneciendo a la realeza resultaba majestuosa, absolutamente regia, estatuaria o cualquier otra
cortesa aduladora que quieran, y una compaera de colchn perfectamente aceptable... suponiendo
que tuviese la energa para ello.
Porque no he visto en toda mi vida una dama ms letrgica que aqulla. El rostro agraciado y
lleno, de un tono ligero como de caf con leche entre las largas trenzas aceitadas, tena un aire
plcido, y los ojos grandes y ligeramente prominentes resultaban casi soolientos mientras me
examinaba, jugando con la melena de su maldito comehombres. Vindola all tan a gusto entre sus
cojines, preguntndose qu plato atacar a continuacin, se me ocurri que si era tan sagaz e
implacable como me haban dicho, saba ocultarlo muy bien.
Incluso su voz, cuando se dirigi a Uliba, era amable y aburrida.
Es ste el hombre? El tratante de caballos de la India? Dmelo en una palabra, sin nombrarle.
Uliba dijo que s, que era yo, chillando a voz en cuello y aadiendo algunos eptetos
impublicables, mientras se retorca entre los brazos de Wedaju.
Y yo tengo que matar a ese hijo de puta! Ese asqueroso villano quiso dejarme morir, yo que le
haba guiado y protegido! Tiene que morir! Como mujer que soy morir, lo juro!
Y como reina que soy, te har azotar hasta que no puedas ms si vuelves a levantar la voz en mi
presencia dijo Masteeat, suavemente. No sera la primera vez, recuerdas?
Lo recuerdo! solt Uliba, y me mir. Y tambin te recuerdo a ti, perro! Y al final me saldr con
la ma, querida hermana! Cuando llegue el momento, este chacal pagar el precio de su traicin!
Eso ser si Dios quiere Masteeat le seal el taburete. Sintate, nia, y qudate quieta. Si aspiras
al trono, deberas intentar comportarte como una reina. Lo que l hizo o dej de hacer lo veremos
otro da. Tenemos que tratar asuntos ms importantes.
Como por ejemplo, qu meterse a continuacin en el gaznate, porque estaba muy ocupada con los
platos, ya mientras reprenda a Uliba. Con ella pareca ms bien una profesora paciente con un
alumno dscolo y supuse que aquella escena la haban representado muchas veces en la infancia de
Uliba y que la enfureca. Uliba se solt de Wedaju, se qued silenciosa y ardiendo de ira durante un
momento y luego volvi a su taburete. Masteeat eligi lo que pareca un enorme bistec a medio hacer,
dio un buen bocado, mastic pensativamente y le dio instrucciones a su doncella de que me trajera a
m la bandeja, indicndome que me sirviera.
Yo no saba entonces que aquello era un honor considerable en los crculos de la corte abi.
Examin con rapidez el buey casi crudo y los asados, rodeados por pasteles y postres, eleg una
brocheta de carne e hice una educada reverencia en direccin a su majestad, pero ella estaba muy
ocupada engullendo los ltimos restos de su bistec. Despus de eructar delicadamente, se limpi los
labios con el borde de su precioso vestido, empez a servirse unas cucharadas de budn e hizo una
sea a su doncella, que dio unas palmadas rpidas para atraer la atencin. El viejo chambeln, que se
haba puesto de pie de nuevo, hizo una reverencia y sali, seguido por los guardias y Wedaju, que,
para mi satisfaccin, se llev el cuchillo de Uliba.
Y entonces, ante mis ojos maravillados, Masteeat dej a un lado el cuenco vaco y chasque la
lengua. Al or esto, los tres leones se levantaron remoloneando de su letargo, que haca juego con el
de su ama, y fueron saliendo, seguidos por las doncellas que hacan reverencias, y dejaron al cuarto
len, evidentemente el favorito real, parpadeando a los pies de la reina y ronroneando como un
motor.
Y all estbamos, Flashy y las reinas hermanas, y no perder tiempo repitiendo las ideas alocadas
que se me ocurrieron. Lo que me pareca claro era que si Uliba haba intentado algn golpe, ste
haba fracasado, pero su hermana mayor tampoco pareca enfadada, y al final dispens una atencin
corts a su visitante.
Te has ganado la bienvenida por tu paciencia dijo, pero primero debo saber cul es tu verdadero
nombre.
Sir Harry Flashman, madame dije yo, echando atrs los hombros y alzando la barbilla. Coronel
del ejrcito britnico, con un mensaje de sir Robert Napier, general al mando de las fuerzas de su
majestad britnica en Abisinia.
Ella asinti con la cabeza y luego mir a Uliba.
As que decas la verdad. Has hecho bien en decrmelo a m sola al odo.
Bah! exclam Uliba. Al final me crees! La reina es muy generosa!
Debes dar las gracias por eso dijo Masteeat. Y por la misericordia de la reina.
Yo no te he pedido tu misericordia! Uliba estaba de nuevo de pie. Nunca lo he hecho y nunca lo
har!
Nunca has tenido que hacerlo dijo Masteeat, acariciando la melena de su len. Siempre hay que
disculpar y perdonar a la pequea de la familia, sea cual sea su error. Porque es la pequea y sabe
muy bien cmo aprovecharse de eso.
Uliba dej escapar un chillido como una vlvula de vapor, con los puos apretados, pataleando
en el suelo.
Mientes! Nunca he usado como excusa mi parentesco ni he suplicado! Me he enfrentado a las
cosas con la cara descubierta y he luchado por lo que debera ser mo! No soy ninguna hipcrita
como t, que hablas de la misericordia de la reina! Qu misericordia has demostrado con mis
amigos, los ms fieles? Con Zaneh, Adilu y Abite, t, mujer cruel y sin corazn? y no lo habra
credo si no lo hubiese visto: se ech a llorar y se qued all frotndose los ojos.
Qu habras hecho t, si yo hubiese conspirado para apoderarme de tu trono? Pero yo fui
menos cruel de lo que habras sido t. Murieron todos rpidamente... incluso Zaneh, que me revel tu
plan hace semanas, esperando as obtener indulgencia. Tendra que haber sufrido el doble, como
traidor que era... y t tenas que haber sido ms astuta y no confiar en un antiguo amante... venga,
chica, crees que no me doy cuenta de nada? sonaba cansada. Quiz no te castigue por tu traicin,
pero debera darte unos sopapos por tu estupidez.
Uliba segua sollozando, y Masteeat me mir y frunci el ceo, como dndose cuenta de que
aquella pelea familiar se haba aireado delante de un extrao. Yo estaba hechizado: Uliba sacudida
por los sollozos de arrepentimiento o de rabia, no se saba muy bien qu, con aspecto de desamparo,
encantadora con su breve tnica, y la lnguida matrona reclinada en sus cojines, vivo ejemplo de la
fatigada perplejidad. Al final suspir, ech a un lado al len y extendi una mano hacia Uliba.
Vamos, vamos, ven aqu, pequea! Deja esos lloros tontos, no tienes por qu llorar! Uliba trag
saliva, frunci el ceo y mene la cabeza. Ven, te digo! y Uliba al final se limpi las lgrimas de los
ojos y se dirigi con pasos vacilantes hacia el divn. Masteeat le cogi la mano y tir suavemente de
ella hasta sus rodillas, pasndole un brazo por encima de los hombros.
Qu voy a hacer contigo, hija de la tribulacin, hermana del conflicto? Eres demasiado mayor
para ponerte en mis rodillas y darte unos azotes ya... y si lo hiciera, te pondras furiosa y romperas
cosas... y despus me suplicaras que te perdonase. Quizs incluso me hicieses otro regalo,
intentando hacer las paces...
Apart a un lado la tnica azul de seda, revelando una pierna muy maciza, pero bellamente
torneada (la cosa era de familia, sin duda), calzada con una sandalia dorada y con dos cadenas en el
tobillo, una con campanitas de plata, popular entre las damas galla, y la otra con pequeas
cuentecitas de colores baratas.
Uliba la mir y sorbi por la nariz.
La has conservado todos estos aos...!
Desde que cumpliste seis aos y cogiste una rabieta porque no te haban regalado un poni, y
padre hizo que te pegaran, y t me rompiste la copa de cristal, con la pataleta... dijo Masteeat. Y
luego llorabas llena de remordimientos y al final me regalaste esta tobillera como ofrenda de paz.
La hice con unas cuentas robadas del traje de ceremonias de Warkite... esa perra! buf Uliba,
aadiendo, enfurruada: Me pregunto cmo es posible que vuestra majestad lleve una cosa de tan
mal gusto...
Masteeat se inclin hacia delante, toc la tobillera, y dijo con su voz cansada y amable:
No tengo otra joya ms preciosa que sta, que me trajo una pobre nia triste y arrepentida hace
mucho tiempo. Y aunque intente quitarme mi trono, bueno, sigue siendo aquella nia pequea... y por
eso la amar siempre.
Uliba lanz un gemido que combinaba la rabia y la frustracin con los remordimientos que haba
mencionado Masteeat, y ocult la cara, mientras su hermana segua hablando en aquel mismo tono
suave de reconvencin.
Pero, qu voy a hacer con ella? Nuestro padre la educ como si fuera una hija legtima y ella
corresponde a su espritu muerto intentando derrocarme, a su propia hermana, la reina legtima, no
una vez, sino dos, y la perdono. Entonces le encontramos un marido, a quien avergenza tambin con
sus amantes, y Gobayzy de Lasta le coge prisionero esperando obligarla a entregarle su dulce
persona como rescate, el precioso antlope... ah, el idiota de Gobayzy! acarici las trenzas de Uliba.
Mientras, ella se rebela por tercera vez... y fracasa... y llora... Ah, qu triste historia...
Durante esos intercambios fraternales, yo haba permanecido ignorado, excepto por parte del
len, que se haba acercado a m y frotaba su enorme cabeza contra mis costillas (as de alto era el
bicho), hasta que Masteeat chasque la lengua de nuevo y volvi trotando a ella, obediente. Mientras,
ella continuaba acariciando a su precioso antlope, el virago asesino que haba intentado
destronarla y a la que mimaba ahora como si fuese la hija prdiga... Ah, no, no entender nunca a las
mujeres.
Pero Gobayzy podra convenirte murmur Masteeat. Es un autntico bruto y me tiene mucho
miedo, y le encantara tener a mi hermanita pequea como reina...
Como una de las putas de su harn, querrs decir buf Uliba. Los reyes jams toman a la hija de
una concubina como consorte!
Masteeat le dio una palmada en la mueca.
Tu madre era una dama bella y encantadora, a quien nuestro padre habra convertido en su reina
si hubiese podido. Deberas estar orgullosa de ser su hija.
Estoy orgullosa! exclam Uliba, rabiosa, y empez a lloriquear de nuevo.
Bien. Entonces scate las lgrimas, y si Gobayzy no es de tu gusto, no hablar ms de l. Hay
otras panteras en la selva, como t muy bien sabes entonces me mir y susurr algo a Uliba con una
sonrisa ladina que sugera que no estaba preguntando precisamente el nmero de cuello de camisa
que usaba yo. Uliba me mir y le contest de forma brusca en lengua galla, para regocijo de
Masteeat.
Y aun as quieres vengarte de l? Ah, sinvergenza!
Me pareci un buen momento para hacer las paces con Uliba, pero apenas haba asumido una
sonrisa conciliadora y empezado a explicar que en realidad intentaba salvarla, de verdad, cuando
ella estaba de nuevo de pie, furibunda.
Miente, es un hijo de puta malnacido! Me habra rechazado dejndome morir con tal de salvar
su sucia piel! Como mujer que soy, juro que es cierto!
Como mujer que soy, me ests dando dolor de cabeza suspir Masteeat. Ya basta! Tu cuento
puede ser cierto o no... pero cllate ya, nia! Y oye mis reales rdenes. No intentars vengarte. No
se deben arriesgar los asuntos importantes por el despecho de una nia imprudente... y rebelde. Te
someters y mostrars al coronel Flashman effendi los honores y respetos debidos a un invitado de la
reina. Y ahora, dale el beso de buena fe antes de irte.
No habra credo posible nunca que la Uliba que yo conoca, la salvaje que se regodeaba con la
muerte de Yando, la mujer que haba mantenido la cabeza fra en el pozo de Gondar, la furia
combativa que haba derrotado a los jinetes de Theodore, pudiera convertirse en una muchachita
sollozante, quejosa y penitente por la firme autoridad de una hermana mayor. Pero lo haba visto,
mirabile dictu, y todo era posible, y ella dud slo una dcima de segundo antes de inclinarse
cortsmente ante Masteeat, acercarse a m y colocar sus helados labios durante un instante en mi
mejilla. Era como si le besara a uno una cobra, con el siseo que la acompaaba.
Yo s lo que s! susurr, y luego pas junto a m hacia el arco con su cortina, y Masteeat lanz
una risita.
No es el beso ms apasionado que te ha dado, me atrevera a decir... Mira detrs de la cortina,
effendi... le gusta espiar a la gente, no? Gracias a Dios, paz al fin... Ven, dame la mano.
La ayud a levantarse, cosa que hizo con sorprendente facilidad y gracia, considerando sus
proporciones. Frente a frente meda apenas media cabeza menos que yo, y fui consciente de su fuerza
corporal, que no cuadraba con su indolencia. El hombro y el brazo desnudo eran suaves y
musculados, y su presa era fuerte. Durante un momento los bellos ojos negros me examinaron y su
regordeta y alegre cara sonri... de forma expectante, lo juro, y yo pens entonces: Ya est en el
bote, y me inclin hacia su mano, besndola clidamente y con detenimiento, y luego subiendo hacia
el codo... y ella se ech a rer con las risotadas de una camarera, de modo que dije:
Con permiso de su majestad y di un paso ms hacia ella y coloqu mi boca suavemente en la
suya.
Una diplomacia un tanto arriesgada, dirn ustedes, pero aquella sonrisa cmplice me haba dicho
que ella estaba dispuesta. Los labios plenos estaban abiertos y me daban la bienvenida, y durante un
delicioso momento me trat como si yo fuera un bistec poco hecho. Luego retrocedi, dndome un
empujoncito juguetn y dirigindome otra sonrisita de soslayo, y sin una palabra ms, sirvi dos
vasitos de tej de un bufete muy bien provisto que haba junto a la pared. Bebimos y ella se lanz
sobre los manjares y dulces, urgindome con la boca llena a que la acompaase, de modo que
picote un poco, maravillado, porque ella se haba servido una buena racin apenas haca unos
momentos y ya estaba de nuevo limpiando un plato de buey crudo y un cuenco enorme de frutas
mezcladas, limpindose el jugo de la barbilla con la manga, suspirando, feliz y contenta, y volviendo
a llenar los vasos. Luego, sin prembulo alguno, me pregunt:
Realmente le diste una patada a esa pequea idiota encima del Humo Plateado? No te culpo,
porque es un verdadero tormento y una plaga del infierno, y una mentirosa tremenda. As que nunca
se puede estar seguro con ella. No importa apoy su enorme grupa en el bufete. Por qu tu general la
eligi a ella para que te guiase hasta m?
Le dije que supona que Speedy se lo haba sugerido, y ella palmoteo, encantada.
El Basha Fallaka! Ah, qu hombre ms guapo! Yo habra logrado su fortuna, pero l no quiso
luchar con mi len suspir, y solt una risita. Ah, pero yo era joven y desvergonzada entonces... y
estaba muy borracha! Cmo est ese bribn? Saba que Uliba intentara derrocarme de nuevo?
Dije, con cautela, que Napier haba mencionado sus ambiciones, pero que ni l ni Speedy se las
haban tomado demasiado en serio.
A diferencia de algunos payasos enamorados de Galla que admiran su cuerpo y su aire tan fino se
burl Masteeat. A ella se le dan muy bien los hombres, como sabes, y es fuerte, valiente y algo
temeraria... ah, s, una herona, mi hermanita pequea! Si supiera juzgar a los hombres por encima de
los riones... Ella crea que unos pocos amantes en lugares destacados provocaran una revolucin
como por arte de magia, y todos los gallas la aclamaran al unsono mene la cabeza y bebi. Supe
hace un mes que cuando tu general la enviase al sur, ella aprovechara la ocasin para buscar a Zaneh
y Abite, que le haban jurado lealtad con sus regimientos. As que cuando ella lleg a la cita, no los
encontr esperndola, sino a Wedaju. Y ahora tengo que aguantar a una hermana que se ha rebelado
tres veces, y Zaneh y Abite y otros muchos han pagado con su vida.
Durante un momento se puso solemne mientras se llenaba de nuevo el vaso, luego se anim.
Pero el Basha Fallaka eligi bien, de todos modos. Ella te ha protegido y guiado, y cuando su
estpido plan ha quedado en nada, ha seguido siendo fiel a ti y a tu gente... s, aunque crea que t le
habas traicionado ella sonrea con autntica admiracin. Sabes? Cuando Wedaju me la trajo
prisionera, y despus de patalear, rabiar y vanagloriarse de su traicin y maldecir a sus compaeros
conspiradores por idiotas y cobardes... bueno, me pidi audiencia privada y me cont lo de tu
misin. S, es una autntica herona, cuando no est por ah haciendo el idiota. Mantiene su palabra...
y por eso la creo cuando jura que me quitar el trono se acarici el pelo, retorcindose las trenzas, y
me mir. Te preguntars por qu la tolero, verdad?
Dije con mucho tacto que su majestad era una maravilla de paciencia y que amaba tiernamente a
su hermana. Masteeat se encogi de hombros y volvi a llenarnos los vasos.
Eso cree ella. Ah, s, siento un afecto fraternal por ella... pero no lo bastante como para no
enviarle los estranguladores, si no me queda otro remedio. Eso te sorprende? Suponas que mis
expresiones de cario eran sinceras? sonri framente por encima del borde de su vaso. Bueno, un
poco, quiz... pero su verdadero propsito era jugar con sus emociones infantiles, porque ella es una
romntica, nuestra querida Uliba-Wark, con el corazn enternecido ante los gatitos y los pajaritos y
la hermana afectuosa que le contaba cuentos antes de ir a la cama. La misma Uliba que puede
regodearse con la tortura de un enemigo... pens en Yando, colgando aterrorizado llora como una
Magdalena al ver esto y se levant un poco el vestido enseando de nuevo la tobillera de cuentas.
Dios mo, el tiempo que pasaron mis doncellas buscando esta maldita tontera... Pero ha servido para
mis propsitos, igual que mis abrazos. Mientras duren su vergenza y sus remordimientos, no
intentar quitarme el trono de nuevo, creme viendo mi expresin se ech a rer, llen de nuevo su
vaso, se meti un puado de dulces en la boca, los hizo bajar con un nuevo trago, hip, cogi el
frasco de tej y un plato de exquisiteces y se puso en marcha majestuosamente, balancendose un
poquito, de vuelta a su divn, disculpndose con un elegante gesto de los dedos por mantenerme de
pie, y rogndome que tomara asiento en el taburete de Uliba.
Yo me preguntaba si haba visto alguna vez alguien parecido a ella. Era una reina de pies a
cabeza, con los modales en la mesa de un obrero hambriento; tirana de los salvajes ms duros de
toda frica e indulgente hasta llegar a lo luntico con su salvaje hermana; con los leones como
perritos falderos y claramente dispuesta a disfrutar de los goces amorosos con un tipo que acababa
de conocer haca cinco minutos; desinhibida, feliz, glotona, imperiosa, sentimental y cnica segn el
momento... y a menos que estuviera en un terrible error, astuta y formidable como ninguna otra mujer
coronada que hubiese conocido, y eso que ninguna de esas damas reales es tonta. Como me demostr
a continuacin, apoltronada entre sus cojines cmodamente y con el licor suficiente en su interior
para poner a flote una fragata.
Pero ya basta de Uliba-Wark. Ella me ha contado que tu dedjaz* Napier busca una alianza contra
Theodore, pero que no sabe nada de ningn precio. Estoy segura de que l habr dicho una suma, e
igualmente segura de que te habr presionado para que hagas un buen trato, si esta idiota de mujer
acepta dio un buen trago, mirndome con unos ojos burlones como un anzuelo de terciopelo. Pero
estoy completamente segura de que eres un caballero demasiado galante para aprovecharte de una
pobre dama africana.
Qu poda hacer yo ms que sonrer a mi vez y decidir en aquel preciso momento ofrecerle una
buena cantidad, como ella estaba convencida de que yo hara, la muy astuta y zorra? Ella haba
captado muy bien cul era mi estilo, y yo el suyo, y de todos modos el dinero no era mo.
Si vuestra majestad acepta graciosamente dar su consentimiento a la propuesta de sir Robert dije,
muy al estilo embajador, estoy facultado para prometerle la cantidad de cincuenta mil dlares en
plata australiana acuada en 1780... era un placer ver la luz de la codicia pura y simple encenderse
en aquel jovial rostro con la condicin de que las fuerzas de vuestra majestad rodeen Magdala y
eviten as que escape el emperador le hice una reverencia y me sent. Tengo el honor de esperar la
respuesta de vuestra majestad.
Y cundo se pagar el dinero?
Cuando sir Robert tenga el honor de presentar sus respetos a vuestra majestad en persona.
Ella me dirigi una mirada significativa.
Es decir, cuando Theodore est muerto o capturado, pero no antes.
Eso, madame dije yo, es exactamente lo que significa. Pero no debe temer nada. Sir Robert es un
hombre de palabra. Y yo tambin.
Ah, s, de eso estoy segura. Muy bien, queda prometido y hecho.
Extendi su majestuosa mano y yo me apresur a ayudarla a levantarse, pero aquella vez atraje
sus redondas formas suavemente hacia m y estaba a punto de agarrarme a sus posaderas y darme un
buen festn con ella cuando ella me apart la cara, con aire travieso.
Y hasta que la plata est en mi tesoro, yo mantengo aqu un rehn, verdad? pase sus labios por
los mos. Y ahora, debes asistir a un consejo con mis comandantes.
Captulo 10
Cualquier duda que yo hubiese podido tener acerca del bandobast militar de los gallas wollo
qued completamente desterrada en las siguientes horas, cuando consult con sus comandantes. Eran
tan expertos y rpidos en sus planes como haba sido su reina en la negociacin, captaron las
peticiones de Napier de inmediato y supieron exactamente cmo satisfacerlas. Cuando acabamos, yo
confiaba en que fueran cuales fuesen los riesgos de la toma de Magdala, los gallas haran su papel a
la perfeccin.
Haba cuatro personas en el ventilado aposento donde Fasil, su general en jefe, tena su cuartel
general. Fasil era un mercenario de la tribu de los gallas amoro, famosos por su valenta, ferocidad y
odio hacia los cristianos, y con toda la pinta. Era un veterano alto y ya canoso, cuyo perfil de halcn
quedaba estropeado por una espantosa cicatriz de espada que le haba partido ambas mejillas y el
puente de la nariz. Su estilo era muy de la Guardia, autoritario y seco y de pocas palabras. Sus dos
subordinados inmediatos eran sorprendentemente jvenes, fornidos y duros, y dirigan la infantera y
la caballera respectivamente, llenos de mpetu y confianza, que Fasil toleraba agriamente... no era
mala seal. No recuerdo sus nombres. El cuarto era el hijo de Masteeat, Ahmed, un mozalbete vivaz
y guapo que haba heredado la perezosa sonrisa de su madre, sin su indolencia, porque era inquieto y
lleno de energa. Pareca ser el edecn de Fasil. Les asistan media docena de escribas que tomaban
notas.
Lo que me impresion a primera vista, ms an que los hombres, fue el modelo a escala grande
de dos metros por uno que ocupaba el centro de la habitacin. Era una representacin exacta de
Magdala y el campo que la rodeaba, y mejoraba cualquier maqueta que yo haba visto jams. Dudo
que en ninguna academia militar de Europa o Norteamrica se hubiese podido representar mejor. Y
aqullos eran los aborgenes primitivos a los que Punch representaba como negros ignorantes!
Hice un esbozo de aquello, y si lo estudian junto con mi descripcin comprendern por qu lo
examinaba yo con creciente alarma, porque estaba claro para m que si Theodore defenda su amba
como el soldado profesional que tena fama de ser, la misin de Napier se enfrentara con un
verdadero desastre.
Hasta entonces, como habrn adivinado, lo nico que saba yo de Magdala era lo que decan los
agoreros: que era inexpugnable, si se defenda con decisin... Pero eso es lo que dicen los soldados
siempre, desde los tiempos de Josu, y yo me senta inclinado a creer que el rumor era exagerado.
No estaba preparado para aquella maqueta, si es que era fiel. Fasil jur que lo era hasta el milmetro,
ya que haba sido realizada por sus mejores ingenieros y artistas unos meses atrs, cuando Masteeat
estaba pensando en atacar la ciudad.
Y la hubisemos tomado, porque la defienden unas simples ovejas! exclam el joven Ahmed.
Pero Menelek y Gobayzy venan mordindonos los tobillos, como perros que son.
La podra tomar yo ahora mismo, prncipe, si lo desea su majestad fanfarrone el wallah de
infantera, dedicndome una mueca chulesca Por qu dejrsela a los ingleses, que quiz no se la
devuelvan despus a su majestad?
Desde cundo eres poltico t? gru Fasil. Dedcate a lo tuyo y deja que tu reina piense en lo
que le corresponde.
No, no, djale que lo haga, lord general! exclam el tipo de caballera. Que pruebe su habilidad
contra Theodore! se volvi hacia m. Si les dan permiso, mis jinetes harn pedazos a la tropa del
emperador antes de que crucen el Bechelo...
Silencio, idiotas! gru Fasil. Quines sois vosotros para atreveros a hacer reproches a su
majestad? los tipos protestaron diciendo que no haban querido hacer nada semejante, mientras yo
buscaba confirmacin de las malas noticias.
Theodore est ya en Magdala?
Lleg al amba hace tres das y ha acampado su ejrcito en Islamgee, bajo el acantilado de
Magdala dijo Fasil. Pero sus caones todava no estn colocados. Cuando ellos y su gran mortero
estn bien situados, nuestros exploradores nos traern la noticia al momento y sta pasar a tu dedjaz
Napier, as l sabr qu altura defender Theodore se inclin hacia delante y dio unos golpecitos en
tres lugares con su puntero. Fala... Selassie... Magdala...
Si miran mi mapa los vern: tres picos con la cima plana, como las patas de un taburete vuelto
del revs, rodeados por montaas, una tierra agreste llena de rocas y desfiladeros digna de
Afganistn. Una extensin de tierra de casi tres kilmetros de largo une Fala y Selassie, y ms all se
extiende la llanura de Islamgee y el ejrcito de Theodore. Di la vuelta en torno a la mesa, rumiando
todo, y vi que slo haba una forma de que avanzara Napier, despus de cruzar el Bechelo. No es que
yo fuera muy listo, cualquier idiota lo habra visto.
La carretera que haba hecho Theodore para transportar su artillera daba la vuelta y formaba un
gran meandro desde el ro Bechelo, a travs de la meseta de Arogee, y luego llegaba al mismo
Magdala. Pero Napier no poda ir por all; estaba peligrosamente cerca del pas fracturado que
bordeaba el ro Warki, donde los abis podan tener la ventaja de las emboscadas y la sorpresa. La
simple visin de la maqueta de los costados rocosos sobresalientes del valle de Warki me caus
horror. Si le arrastran a uno hasta all, no hay forma de salir.
Lo nico seguro era desviarse mucho hacia la derecha y llegar a Arogee por los espolones que
corran a travs de la meseta de Afichu; esto poda significar que nuestras tropas tendran que trepar
por algunos sitios muy empinados, pero estaran en campo abierto la mayor parte del camino, lo que
convendra a nuestra infantera y artillera, si Theodore era lo bastante tonto como para ofrecer
batalla.
La clave de todo el rompecabezas era Fala, eso estaba claro. Si Theodore pona unos caones
all, podra bombardearnos al ir avanzando sobre Arogee, pero nuestra artillera podra devolverle
tambin disparo por disparo, y una vez tomsemos Fala, el camino hacia la llanura de Islamgee y
Magdala quedara abierto. Y entonces... sera cuestin de ir poco a poco y rezar mucho.
Quiz recuerden ustedes las ilustraciones del gran amba de Theodore. Los peridicos ilustrados
llevaban muchsimas en 1868. Es lo que llaman un tapn volcnico, un cilindro de roca de ms de
noventa metros de alto, con un solo camino cortado a pico, custodiado por puertas y murallas. Si
Theodore estaba dispuesto a luchar hasta el fin y sus artilleros aguantaban, Napier nunca tomara
aquella espantosa altura. Y su ejrcito, aislado y sin suministros, morira en aquel lugar, el fin del
mundo.
Bueno, aquello no era mi indaba. Mi tarea era procurar que los gallas hiciesen su parte, y me
atrevera a decir que parecan bastante ansiosos. Cincuenta mil y la soberana indiscutible sobre la
confederacin galla poda ser el precio de Masteeat, pero a menos que yo malinterpretara la mirada
de sus comandantes, ellos no pedan otra cosa que una oportunidad de adornar las puntas de sus
lanzas con las partes ms ntimas de Theodore.
Dnde est el dedjaz Napier, lo sabis? pregunt.
Hace tres das estaba en Santara, a una semana de marcha de Magdala dijo Fasil. Ahora debe de
estar al sur del Takazy, quizs en el desfiladero de Jedda. Si Dios quiere, deberan llegar al Bechelo
en... tres das? Quiz cuatro.
Ah, s, tres, desde luego! exclam el joven Ahmed. Si sabe que estamos con l, vendr como el
viento...
Hasta el viento debe descansar, prncipe dijo Caballera. Han venido de lejos y muy rpido.
Y descansarn tres das en San tara, para que la fuerza principal pueda cerrarse con la
vanguardia dijo Infantera.
Pero ahora ya no tienen ms que combatientes! protest Ahmed. Han dejado atrs sus esclavos y
marcharn a gran velocidad, porque slo tendrn que llevar los caones para un galla, todos los que
acompaaban al ejrcito eran esclavos, al parecer. Apel a m: Se apresurarn?
Si tienen buenas provisiones, s dije.
Tus hombres llegarn al Bechelo con el estmago lleno dijo Fasil. Los dalanta ya lo procurarn,
por puro odio a Theodore.
Y por amor a mi madre! insisti Ahmed.
Claro, alteza asinti Fasil, con mucho tacto, y Caballera e Infantera asintieron tambin
lealmente.
Bueno, bueno dije yo, y pregunt a Fasil cmo se propona exactamente contener a Theodore. l
hizo un arco con el puntero al sur de Magdala.
Dos mil exploradores estn ya colocados aqu, y al final tendremos una pantalla de caballera
desde Guna al lago Haik. Vaya donde vaya, no ser hacia el sur.
Pareca un arco infernalmente largo, de ms de ciento sesenta kilmetros.
Tu caballera quedar muy extendida y debilitada, entonces.
No tan debilitada dijo l. Tenemos veinte mil jinetes.
Les maravilla que me quedase con la boca abierta? Eran tres veces las fuerzas con las que
contaba Theodore, diez veces ms de los que usara Napier para asaltar Magdala. No me extraa que
el de Caballera hubiese dicho que poda cortar a tiras a Theodore, y el de Infantera hubiese
alardeado de tomar el amba con sus tropas. Ahora hablaba, con tono confiado.
La caballera ser una reserva, por supuesto; no los necesitaremos. Yo tendr tres regimientos de
lanceros desplegados entre ellos y el amba, por si a Theodore se le ocurre salir.
Entonces tendrs la oportunidad de medir tus fuerzas con Theodore! exclam Caballera,
hacindome un guio. Una batalla de gigantes... pero no tengas miedo, soldado de a pie, nosotros
estaremos all.
Pues claro que s sonri Infantera. Detrs de nosotros, fuera de peligro.
Pero lo bastante cerca para or vuestros gritos de auxilio...
No es la forma en que los generales de los ejrcitos civilizados se dirigen unos a otros, como
norma, especialmente ante su jefe, pero entre expertos las formas externas de la disciplina no
importan demasiado; los gallas no necesitaban atenerse a ningn ceremonial. No haba amargura en
la rivalidad entre aquellos jvenes. Se rean el uno del otro, Ahmed sonrea y Fasil tena ese tipo de
autoridad que no depende de la etiqueta militar. Escuchndolos supe que todos cumpliran su parte;
slo faltaba que Napier cumpliese tambin la suya, y la verdad es que necesitara toda la informacin
de primera mano que yo pudiera proporcionarle. Pregunt a Fasil y a sus lugartenientes por todos los
detalles: dnde se colocara exactamente la infantera, su nmero preciso (ocho mil, en concreto),
cunto tiempo podran permanecer en el campo, cmo se comunicaran, cules seran las lneas de
retirada de Magdala... toda la calderilla, de hecho, y mientras iba tomando nota, me preguntaba cmo
presentar todo aquello de la mejor forma posible para conseguir el mayor crdito.
No era cuestin de llevar mis noticias a Napier en persona: l esperaba que yo dirigiese el cerco
galla a Magdala, bendito fuese, y como los rufianes de Theodore infestaban la parte norte, yo no me
habra aventurado por all ni loco, de todos modos. As que escrib un informe breve y modesto en el
cual explicaba que haba llegado a la corte de Masteeat y que ella resultaba ser una aliada
predispuesta, que los wollos ya estaban preparados y en estado de revista y que se poda contar con
ellos para cerrar la parte sur del cerrojo ante Theodore, que ste se hallaba acampado en Islamgee
con unos siete mil efectivos, pero que hasta que sus caones no estuviesen situados, no se poda decir
si defendera Magdala, ofrecera batalla o saldra corriendo. Continuar en nuestro prximo informe,
el tiempo sigue bueno y se ruega respuesta mediante el portador de la presente... ah, y por favor,
reglenle un revlver.
Ped a Fasil que Wedaju fuese mi mensajero porque se poda confiar en que contestase de forma
inteligente a las preguntas que Napier le poda hacer y era el upo de joven hroe que conseguira
llegar all con nieve, lluvia o granizo. Lo llamaron, y en presencia de Fasil y compaa yo aad los
mensajes verbales que no podan escribirse por si caa en manos de Theodore: el nmero y
disposicin aproximada de las fuerzas gallas, las rutas de retirada que Fasil pensaba que Theodore
poda usar con toda probabilidad y, lo ms importante de todo, cmo estaba el terreno... y esto
haciendo que Wedaju estudiase la maqueta, y qued satisfecho cuando me pudo hacer un esbozo de
memoria, a beneficio de Napier. Le mostr la que me pareca la mejor ruta desde el Bechelo a
Arogee, ante lo cual Fasil y sus chicos dieron su aprobacin. A algunos comandantes no les gusta que
se hagan sugerencias desde abajo, pero yo saba que Bob Napier estudiara la ma y seguira mi
consejo, a menos que viera buenos motivos para no hacerlo.
Al final, y principalmente para el beneficio del joven Ahmed, le dije a Wedaju que asegurase a
Napier que la reina de los gallas wollo haba dado su palabra en aquella alianza en los trminos ms
cordiales y me haba mostrado la mayor cortesa y consideracin, que podamos felicitarnos por
tener el apoyo de una gobernante tan ilustre e inteligente y sus valientes soldados. Un poco de jabn
diplomtico, nada ms, pero Ahmed se mostr encantado, me dio la mano y asegur que yo deba
contarle todo aquello a mam al momento, de modo que ella pudiese replicar con cumplidos y
saludos similares para el dedjaz britnico. Y era verdad, dijo, que debamos aprovechar la
oportunidad para informar a su majestad de que todo estaba dispuesto para sitiar a Theodore y pedir
su aprobacin como debe hacer cualquier consejo leal.
Yo tena la impresin de que Fasil pensaba que cuantas menos oportunidades tuviese la realeza
de interferir, mejor sera, pero uno no discute nunca con un prncipe de sangre real, aunque sea tu
edecn, de modo que salimos los cuatro hacia los aposentos privados de su majestad, con Wedaju
detrs. All su temblequeante chambeln nos inform de que su majestad no poda concedernos
audiencia en aquellos momentos, ya que haba estado descansando y ahora la estaban arreglando sus
damas para la velada (de todo lo cual deduje que el tej finalmente la haba tumbado y la estaban
reviviendo y ponindola a punto para ser vista en pblico). Ahmed pregunt qu velada era sa y le
dijeron, dirigindome a m una obsequiosa sonrisa, que iban a dar una gran recepcin y un festn en
honor del baldaraba britnico. Ahmed dijo que le pareca fantstico y que se apartaran de su camino,
y tal es la cortesa de los prncipes que al momento estbamos haciendo nuestras reverencias en
presencia de su majestad, mientras sus doncellas, cogidas de improviso, intentaban animosamente
disimular su estado. Como haba sospechado, estaba claro que haban tenido que sacarla de los
brazos de Baco, pues tena los ojos visiblemente nublados y se mantena bastante insegura en el
asiento ante su tocador, con una dama a cada lado para prestarle su apoyo disimuladamente y su
dama principal intentando proporcionarle un poco de dignidad colocndole una varita de plata en la
real mano. Pero ella disimul muy bien: tena la cabeza regiamente erecta y nos salud con cuidadosa
cortesa.
Ahmed quiso que repitiera la parte ms florida de mi mensaje a Napier, pero yo no estaba
dispuesto a hacerlo e insist en que lo hiciese Wedaju para asegurarnos de que se lo saba de
memoria. El tipo estaba nerviossimo delante de su soberana, pero lo fue soltando poco a poco y algo
titubeante despus de empezar en falso unas cuantas veces. Masteeat escuchaba con solemne
atencin, ahogando un ocasional bostezo, y una vez incluso la varita de plata se le resbal de la mano
adormilada y fue recogida por Infantera, que se adelant una dcima de segundo a Caballera. Yo
esperaba que Wedaju terminase mientras ella todava fuese capaz de ver y de mantenerse erguida,
pero cuando hubo acabado, me asombr extendiendo ante l una mano imperiosa y diciendo, con voz
lenta pero con toda claridad:
Y dile tambin al dedjaz ingls que la reina de los gallas invoca la bendicin de Dios para l y
de sus valientes soldados, y les pide que tengan cuidado para llegar sanos y salvos al fin de su viaje
y acudir a la presencia de su querida amiga, Masteeat, que les lleva en su corazn junto con sus
cincuenta mil del ala, pens el cnico Flashy, pero entonces ella se dirigi, sonriente y maternal, a
Wedaju: Y t, valiente guerrero, sortea todos los peligros, y recuerda que llevas contigo las
plegarias de una reina agradecida y amante no me sorprendi nada ver que l caa de rodillas y se
llevaba la mano de ella a la frente y los labios, mientras Infantera y Caballera tropezaban en su
prisa por unirse a l, Ahmed casi derramaba una lgrima de devocin filial y hasta el viejo y canoso
Fasil pareca conmovido y lleno de nobleza.
Si ella hubiese sido una belleza del estilo de Yehonala o Lakshmibai, o incluso tan hermosa como
Uliba-Wark, su adoracin (porque de tal cosa se trataba, sin duda) habra sido adecuada, pero era
una campechana matrona de mediana edad sin ningn atractivo especial. Que me atrajese a m era
normal: yo soy un buen conocedor de la belleza femenina, pero no discrimino a nadie y, adems,
siento una perversa inclinacin por la sangre real. Pero la verdad es que ella tena esa cualidad que
no puedo describir pero que atrae mucho, mientras que la simple perfeccin de formas y rasgos no
resulta ms excitante que una estatua de mrmol.
Supongo que se trata de encanto, y ella lo desplegaba con sus soldados como si se tratara del
hechizo de Circe. Y creo que tambin me hechiz a m... y no me refiero slo al aspecto puramente
rijoso, sino a una feliz seduccin. S, tuvo que ser eso, porque todava sonro al recordarla hoy en
da, mientras que Uliba se ha ido desvaneciendo entre las sombras.
Yo sal de aquella audiencia aliviado y agradecido, contento de tener un momento al menos para
descansar y reflexionar. Las cosas difcilmente podran haber ido mejor, por muy infernales que
hubiesen parecido desde que dej el campamento de Napier, unas semanas atrs. Mis peores temores
se haban realizado a lo largo del camino: la escaramuza con la banda de Yando, el espantoso aprieto
en el que me vi colgado en la jaula de hierro, la emocionante huida de los bandidos sudaneses en
Gondar, el encontronazo con los jinetes de Theodore, mi zambullida en el Nigara abisinio, la
conmocin por la reaparicin de Uliba y su intempestivo ataque... pero bueno, ya estaba all de
nuevo, sano y salvo excepto por un par de moretones, con el deber cumplido tras haber asegurado la
alianza galla y enviado las buenas noticias a Napier, y sin demasiadas ansiedades ante m, que yo
viera al menos.
Cierto que tena que arreglar las cosas de manera que pareciese que diriga las operaciones
gallas mientras, al mismo tiempo, me mantena bien alejado de la accin, pero eso no es difcil
cuando uno lleva aos de prctica. Se me da muy bien jugar a Ricardo Corazn de Len sin mover un
solo dedo (lo que el querido y viejo Tom Hughes llamaba gritos y actividad) y poda ocuparme
estupendamente en el cuartel general galla, manteniendo bien tensos los hilos de la administracin,
como ya se pueden imaginar, y examinando toda la situacin en conjunto, hasta que considerase
seguro unirme a la ltima concentracin.
Mientras, se me ocurran lugares peores donde pasar el tiempo que la corte de la buena reina
Masteeat. Un lugar seguro, bien provisto y amueblado, amistoso... por supuesto, no hace falta ni decir
que tena que cumplir mi deber extradiplomtico con su majestad, pero eso no resultara demasiado
duro... y si se preguntan cmo estaba yo seguro de ella, slo puedo decir que haba notado su boca
bajo la ma y ledo el mensaje de su perezosa sonrisa. Adems, en la sociedad abi, que como les he
dicho ya es probablemente la ms inmoral de la tierra (vamos, que no es Cheltenham precisamente),
hacer los honores a la anfitriona es casi obligatorio, forma parte de la etiqueta, como dejar una
tarjeta de visita, y no resulta demasiado extrao en un pas donde se considera un insulto mortal
alabar la castidad de una mujer, porque eso supone que no es lo bastante atractiva para darle un
revolcn. No digo ms.
Pero aunque saba que no sera ms que cuestin de tiempo que Masteeat y yo consiguiramos
abrirnos camino el uno hacia el otro, nunca pude prever las circunstancias. En realidad, de
habrmelo dicho entonces, no lo habra credo. No soy ningn inexperto ni un mojigato. He conocido
y he participado en muchas conductas inmorales, e incluso me he unido a algunas orgas
ocasionalmente, pero juro que jams haba conocido nada semejante a la recepcin y el festn que el
viejo chambeln haba descrito como velada.
Fue l precisamente quien me condujo totalmente desprevenido al comedor de la real residencia
en el cual los dems invitados, cerca de una docena, se hallaban ya reunidos. La larga mesa baja
estaba rodeada por unos taburetes acolchados colocados de dos en dos, uno para cada pareja, y en la
cabecera haba un montn de cojines para la reina, que todava no haba llegado, y su invitado de
honor. Fasil, Caballera e Infantera estaban all cerca, cada uno con una belleza acompandolos,
los dos chicos con un par de doncellas de Masteeat, y Fasil con una criatura impresionante de su
misma edad ms o menos y que poda ser su esposa perfectamente. Ella tena esos rasgos delicados y
perfectos que se ven en algunas mujeres escandinavas... pero negra como el azabache. No recuerdo a
las otras tres parejas, excepto que las mujeres eran tpicas abis, es decir, lindsimas. No haba ningn
criado, as que nos servamos nosotros mismos el tej de unos frascos que haba en el aparador, y nos
quedamos all de pie y cotilleando igual que en una merienda de Belgravia. Fasil y sus subordinados
hablaban del trabajo, como hacen siempre los soldados, y mostraban un sorprendente conocimiento
de temas tan diversos como el motn de los cipayos y la Guerra de Secesin, pero al final los fueron
apartando la Venus negra de Fasil y las doncellas, y que me aspen si no me cosieron a preguntas
acerca de las modas de Londres, peinados y similares. Algunas de sus preguntas me habran
sonrojado de no haber estado yo regocijndome con las atenciones de unas inquisidoras tan bellas,
con los ojos brillantes, coquetas y exhalando perfume con cada alegre risa.
Me pareci que Masteeat deba de ser curiosamente tolerante, para permitir que le hiciesen tanta
sombra, y luego record haber ledo en alguna parte que nuestra vieja reina Bess se rodeaba de las
ninfas ms encantadoras, sin duda sabiendo que, aun as, slo habra una mujer que atraera todas las
miradas. Y se fue el caso, ciertamente, cuando hizo su aparicin la reina de los gallas, majestuosa y
esbozando una sonrisa soolienta, y consiguiendo, no s cmo, ensombrecer a todas las bellezas que
le hacan reverencias.
Y, maldita sea, ella no estaba sobria todava, a juzgar por su paso titubeante, sus gestos
descuidados y su risa estridente. La haban arreglado muy bien, sin embargo, con una diadema de oro
a modo de corona y un hilo de oro expertamente trenzado entre sus cabellos. Llevaba tambin unos
pendientes de oro de cadena que colgaban hasta sus anchos hombros desnudos y un collar tambin de
oro en torno a la garganta. Su vestido era blanco, de una tela como gasa que se ajustaba al cuerpo y
cortado muy hbilmente para disimular una cintura y unas caderas que, sin duda, resultaban muy
ampulosas, y en cambio destacar un pecho cuyo volumen haca juego admirablemente con los
hombros. Aquella vez llevaba una varita de oro, y el efecto de su porte y sus andares era apabullante,
no encuentro otra palabra mejor para definirlo.
Cuando la compaa hubo concluido sus reverencias, ella me tendi el brazo para que se lo
cogiera y dirigi el camino hacia la cabecera de la mesa, donde tom asiento entre los cojines,
indicndome que me uniera a ella. Se reclin apoyndose sobre un codo, pero yo decid sentarme
para no resultar tan torpe e integrarme mejor con el resto de la compaa, que tenan sus pequeos
taburetes. Nos servimos ms tej, Masteeat pidi a los presentes que brindramos por m, por la reina
Victoria, por Napier y por el ejrcito britnico, en este orden, y cada brindis requera vaciar una
copa entera, nada de sorbitos. Yo pens que no comeramos mucho, a ese paso, ya que estaramos
pronto todos demasiado borrachos. Pero estaba muy equivocado.
Ya saben lo que yo haba comido hasta entonces, ms bien un rancho sencillo y no demasiado
formal, ni siquiera en la ciudadela de Uliba y en el monasterio. Pero nunca haba asistido a un
banquete para el lord Mayor, no s si me explico, y entonces me trataban como a tal, al estilo
Habesh. Bastante alarmante.
Estaba all sentado brindando y bebiendo, preguntndome cundo llegara la sopa, cuando de
repente se oy un estruendo ensordecedor al otro lado de la puerta, un aullido a pleno pulmn, el
bramido de algn enorme cuerpo sufriendo un dolor mortal y retorcindose entre el acompaamiento
de voces que chillaban, rdenes y gritos de desesperacin, muebles rotos, el aullido que llegaba a un
crescendo... y los comensales aplaudiendo y la anfitriona que se meta en el cuerpo otra pinta de tej y
chasqueaba los labios, relamindose.
Y luego entraban unos sirvientes correteando y te colocaban delante un plato que contena un
bistec de doce libras, crudo, rojo y sangrante, y como estoy vivo y respiro que desprenda vapor,
cosa que no resultaba sorprendente ya que treinta segundos antes formaba parte del animal vivo que
aullaba, agnico, all afuera. Yo ya haba comido buey crudo antes, a lonchas finsimas, fro, y no
estaba mal, pero al contemplar aquel horror humeante pens: No, no, al demonio con la etiqueta, el
protocolo y las sutilezas diplomticas, yo no toco esto, aunque ofenda a alguien. En la mesa
resoplaban como canbales locos, hasta aquellas bellezas tan elegantes, mientras la sangre chorreaba
por sus barbillas y se la limpiaban con sus delicados deditos. Yo no me atreva a mirar a Masteeat
por temor de lo que poda ver; el simple ruido que haca al masticar ya me pona al borde del
desmayo.
No te gusta el brusndo? se ri ella, dando un buen trago de tej, y llamando a un criado para que
se llevara mi sangriento montn de carne y lo reemplazase por un pollo entero asado. Nuestro amigo
Speedy, el gran Basha Fallaka, temblaba como una muchacha cuando encadenaban y cortaban al
animal. Por eso hoy lo hacemos fuera, para que tus delicados sentidos no se vean perturbados me dio
un ligero golpecito en el brazo, bromista, de modo que tuve que mirarla, pero o bien se haba
limpiado antes o se haba tragado el bistec todo entero, porque la regordeta y sonriente cara estaba
limpia y brillante. Bueno, pues come con buen apetito!
No puedo decir que fuera as, porque el animal todava chillaba lastimeramente fuera, y algunos
de los invitados pedan una segunda racin del pobrecillo. Y despus de aquello, cuando sirvieron
carne asada, aves, pescados, estofados y curry, la voracidad con que los comensales la emprendieron
con cada plato sucesivo casi me asque. Dios sabe que los de mi generacin ramos gente de buen
apetito, pero no dbamos la talla en compaa de los etopes. Estos devoraban, devoraban y
devoraban con frenes, y aquellas mujeres exquisitas, como otras tantas diosas oscuras con sus finas
sedas y gasas, no se quedaban atrs con respecto a los hombres. Eran como un pozo sin fondo... y
beban pinta tras pinta, tambin, siguiendo el ejemplo de su majestad, que casi consigui sobrepasar
su rcord de la tarde.
Como pueden imaginar, todo era muy escandaloso, y cuando llegaron los postres y las frutas
aquello pareca una granja en el momento de alimentar a las bestias. Eso, sin embargo, no les
impeda hablar. El ruido de la conversacin fue aumentando a medida que bajaba la bebida, y
Masteeat encontr tiempo entre sus pantagrulicos bocados de comida y tragos de licor para lanzar
amistosas maldiciones a Uliba-Wark, que haba desobedecido la orden real de asistir al festn y se
haba ido airadamente, indignadsima, al reprenderla.
Me estoy cansando de ella dijo Masteeat, y lanz un poderoso bostezo. El tej estaba consiguiendo
afectarle por fin y su habla se volva espesa y lenta. Empiezo a pensar que lo que dije medio en
broma debo decretarlo en serio... envirsela a Gobayzy bebi otro vaso. Una penitencia para los dos.
Fasil, que estaba a su lado en la mesa, mene la cabeza.
Tendra acaso vuestra majestad un momento de paz si su media hermana fuese la reina de
Gobayzy, con todo su ejrcito a su mando?
Para que intente de nuevo levantarse contra m? se ri Masteeat. No, viejo soldado, Gobayzy no
lo consentira. l teme demasiado a los gallas... y, sobre todo, a la reina de los gallas ante lo cual
Caballera e Infantera lanzaron exclamaciones de contento, brindaron por ella y todos se les unieron.
Y sin embargo dijo Fasil, cuando los gritos acabaron, el to de Gobayzy visit al dedjaz Napier
en Santara. No s para qu, sino para colocarse el primero ante los britnicos... en lugar de vuestra
majestad.
Por Dios que es cierto! grit Infantera. Ya dije yo que no sabemos cmo piensan disponer los
britnicos de Magdala, cuando se tome! frunci el ceo en mi direccin, medio borracho. Si Gobayzy
consigue hacerse con su confianza, no se la entregarn a l? al escuchar esto todos gritaron
expresando sus opiniones, y se calmaron cuando Masteeat habl con parsimonia alcohlica.
No dej el vaso cuidadosamente y lo volvi a llenar ms o menos con la mano insegura. No,
Gobayzy es... un gusano ri. Gusanos que se arrastran al ver nuestras lanzas! No. El dedjaz britnico
ha elegido ya... ella me pas un brazo por encima de los hombros. Ya ha elegido! O no? se inclin
hacia m y yo me dispuse a recogerla, pero recuper el equilibrio. No es verdad? insisti, y lanz
una risita, envolvindome en vapores de tej. Sus grandes ojos negros estaban medio cerrados, sus
labios sonrientes, hmedos y separados, y sus trenzas me rozaban la cara. No es verdad? dijo por
tercera vez, su voz convertida en un murmullo borracho, y yo mir a Fasil, pero ste se haba
apartado con su negra encantadora y nadie nos prestaba ya la menor atencin.
No es verdad? por cuarta vez, borracha como una cuba, pero no tanto como para no poder
besarme suavemente, jugueteando con la lengua en mis labios, y susurrando: Ah... guapo! Mucho
ms guapo que Basha Fallaka...! Sois todos tan guapos los ingleses...?
Slo unos pocos, seora dije yo, y ella solt una risa y apart su cuerpo, tirando el vaso que yo
galantemente rescat y rellen, bueno, como pude, porque yo tambin estaba notando los efectos del
exceso de alcohol, el escndalo creciente, las risas... porque la fiesta se estaba animando, y si no
creen lo que estoy a punto de contarles, pues lo siento mucho.
El joven Caballera y su querida evidentemente estaban ya hartos de carne y de bebida, y
empezaban a satisfacer otro apetito, manosendose y acaricindose con creciente pasin, y
deslizndose desde los taburetes a un colchn que algn criado atento haba colocado debajo de su
sitio. Dios mo, si no han tomado ni el caf, pens yo, pero desde luego no haba duda, estaban
metidos en faena en serio, y Fasil, sentado junto a ellos, se haba desabrochado un pliegue de la
shama y la sujetaba para tapar la visin de los artistas a la vista del pblico, el muy aguafiestas... y
que me condenen si Caballera, al otro lado, no estaba haciendo lo mismo, proporcionando as un
espectculo completo!
Pero aunque tapasen la vista, el sonido no se poda apagar. Por encima incluso de los parloteos
etlicos, jadeos y gruidos y rtmicos golpeteos resultaban bien audibles, seguidos al fin por un
prolongado aullido de xtasis que me record a la pequea fraulein Nose-cuntos en el viaje a
Trieste. Bien hecho, Caballera, se es mi hombre, pens yo, y me dispuse a ver si la compaa o
Masteeat, si es que sta todava conservaba el sentido, expresaban su indignacin ante una conducta
tan poco procedente... pero nadie prestaba la menor atencin hasta que Fasil y el otro to recuperaron
sus shamas y surgi de nuevo la feliz pareja, la chica un poco despeinada y Caballera con el aspecto
de haberle pasado por encima toda la Brigada Pesada. Luego, pongo a Dios por testigo, todo el grupo
levant las copas como saludo y los amantes volvieron a sus taburetes.
Y a continuacin siguieron los dems comensales, por turno. Si seguan algn tipo de orden de
precedencia, como los obispos delante de los contraalmirantes, la verdad es que no lo s, pero creo
que no, porque Fasil y su consorte fueron los siguientes, y supongo que l era superior a Caballera.
Me sorprend porque Caballera se solt la shama para darles privacidad e hizo seas y en mi
direccin... y comprend que yo deba imitarle, pero como no llevaba shama, slo pude sujetar un
cojn, cosa que no resultaba nada adecuada, la verdad. Perplejo, empec a disculparme con Fasil,
pero rpidamente apart la mirada, pensando que aquella postura no la haba visto nunca antes, pero
ex Africa semper aliquid novi,* como habra dicho Charity Spring.
Luego siguieron Infantera y su chica, y por supuesto, ocurri lo inevitable: los otros se
impacientaron y empezaron fuera de turno, y se abandon cualquier posible orden. Slo se hicieron
unos intentos someros de ocultar a los felices amantes, y al final todo el lugar se puso en
funcionamiento como un burdel de Nueva Orleans en Semana Santa. Los abis se distinguen por dos
cosas: son los comensales y fornicadores ms ruidosos de la tierra, y su reina est entre los mejores.
Yo haba estado demasiado concentrado en la escandalosa escena para prestarle demasiada atencin,
y entonces, al mirarla, vi que estaba reclinada sobre un codo, mirndome con los ojos turbios por
encima del borde de su vaso de tej. Si me vea o no, la verdad, no estaba seguro, hasta que ella
tendi una mano para acariciarme la mejilla y me dio una palmadita debajo de la barbilla (lo que hay
que aguantar), lanzando una risita y acercndose a m, tambaleante.
No... es... verdad...? murmur ella, borracha.
Por Jpiter que haba cogido una buena curda, pero, saben?, era algo extrao: cuanto ms
borracha estaba, ms me gustaba. Ya he dicho que no era ninguna belleza, pero haba algo
extraordinariamente seductor en sus mejillas redondas y pulidas entre las brillantes trenzas, los
hmedos labios que temblaban en una vacua sonrisa, la piel de satn de sus brazos y hombros, los
grandes cntaros que se ponan al alcance de mis manos y el salvaje abandono con el que ella reviva
sbitamente y empotraba su boca contra la ma, agarrndome por el trasero, aullando y retorcindose
hasta romper los muebles... y creo que algunos tipos considerados debieron de darse cuenta, porque
tengo un vago recuerdo de verme aislado por sus shamas.
Bueno, espero que lo estuviramos... no es que yo imagine que nadie nos hubiese prestado la
menor atencin en el feliz pandemnium que se desarrollaba a nuestro alrededor, pero uno tiene que
pensar en el decoro y el buen nombre del ejrcito, especialmente entre los pueblos nativos, por muy
duras que sean a veces las condiciones. Y tal como le dije a Speedicut, la diplomacia es un
verdadero infierno.
Elspeth mantiene que una de las cosas ms agradables de lo que ella llama hacer cositas son
las dulces conversaciones que tienen lugar despus. Cmo habran sido con la reina Masteeat de los
gallas no puedo decrselo, porque ella se durmi nada ms acabar nuestro pequeo retozo y las ms
sobrias de sus doncellas tuvieron que llevarla al lecho, insensible, roncando como un volcn. Pero
les aseguro que ella era una verdadera glotona y que yo era un embajador destrozado al salir del
desordenado comedor... y lo crean o no, Infantera y Caballera todava estaban dndole de lo lindo,
y con la mujer de Fasil, mientras ste se serva una buena cantidad de brundo que le iban
introduciendo en el gaznate las simpticas acompaantes de sus subordinados. Yo pens que nadie
creera aquello, que el propio Nern, al verlo, habra exclamado: Ah, basta ya!, pero as es la
sociedad abi, ya lo ven. Otras personas celebran cenas con baile; ellos, cenas con orga.40
No tengo un recuerdo demasiado claro de cmo llegu al aposento del palacio que me haban
preparado, pero s que sufr un espantoso ataque de cama giratoria y tuve que asomarme por el
borde mientras el suelo vena hacia m y luego se retiraba una y otra vez, hasta que al final se acab
tranquilizando y me qued echado en la oscuridad preguntndome cunto tiempo aguantara a la reina
Masteeat. No era una amante demasiado refinada, pero s fuerte como un toro y caliente como un
chivo, y la ms dura en la cama que yo recordaba desde Ranavalona de Madagascar... otra perla
negra de frica, pero antes de que pudiese revisar filosficamente esa coincidencia, mi atencin se
vio captada por un pinchazo muy leve de un objeto agudo en mi oreja derecha, y una voz leve que
susurraba:
Qudate quieto, amigo, y todo ir bien... por el momento. Habla... y te reunirs con Satn.
Captulo 11
Ya he escrito otras veces sobre el terror que supone despertarse de pronto ante un peligro mortal
y la parlisis heladora que sigue. Me ha ocurrido ms de una vez.
En China, por ejemplo, me sacaron de la cama en medio de la noche en una escaramuza y luego
me llevaron a la presencia del luntico lder de la rebelin Taiping, pero al menos en aquel caso mi
pnico dur poco, porque mis secuestradores resultaron ser amistosos. No tuve tanta suerte en
Habesh: medio borracho como estaba, no tuve ninguna duda de la amenaza del cuchillo, los ojos
brillantes y dientes blancos en los negros rostros de pesadilla que me miraban a la luz de una
lmpara, la mordaza que colocaron brutalmente en mi boca y la presa de las manos que me pusieron
de pie y me sacaron de la habitacin, me bajaron por una desvencijada escala y me condujeron bajo
la lluvia torrencial a una helada noche. A mi alrededor haba figuras con tnicas, con espadas y
lanzas, y despus me colocaron tambin una venda en los ojos y me llevaron medio a rastras, medio a
empujones, mientras yo intentaba chillar pidiendo ayuda a travs de la mordaza y casi me la acabo
tragando de puro terror.
Lo que sin duda me aterrorizaba ms era el completo silencio de mis captores: ni una sola orden,
ni una palabra ni una amenaza despus de aquella voz morbosa que me haba despertado. Eran unos
secuestradores profesionales, probablemente asesinos expertos tambin, que saban exactamente lo
que estaban haciendo, adonde me llevaban y por qu... aunque no saba cul sera ese motivo,
confuso por el miedo y el licor como estaba, hasta que me colocaron en una camilla, me ataron a ella
rpidamente y me llevaron a toda carrera. Slo entonces, cuando me di cuenta de que no me sacaban
para ejecutarme al momento, me pregunt quin poda encontrarse detrs de aquel secuestro.
La respuesta pareca horriblemente clara: Uliba-Wark, sedienta de venganza... y al recordar
cmo haba tratado a Yando enloquec de terror. Ah, Seor, y adems a ella se le haba ocurrido la
idea espantosa de extraer los huesos de las vctimas uno por uno y mantenerlas agonizando durante
meses! Como era incapaz de gritar o de vomitar, slo pude quedarme all echado, aterrorizado,
mientras me transportaban a toda velocidad... Y slo el cielo sabe lo lejos que llegamos, y cunto
tiempo cost. La verdad es que uno no suele calcular bien esas cosas con la mente en un torbellino y
el estmago lleno de bebida, pero no cre que ellos pudieran mantener aquel paso ms de una hora o
as, unos ocho kilmetros quiz, antes de detenerse para descansar un poco y dejarme en el suelo.
Me quitaron la venda y me dejaron all parpadeando al resplandor de una antorcha que llevaba en
la mano uno de los hombres que me rodeaban. Eran siete u ocho, gallas con pantalones blancos
pyjamy y tnicas con cinturn, unos mocetones muy bien armados con lanzas y espadas en forma de
hoz, uno o dos de ellos con mosquetes y su lder con un par de pistolas en el cinturn. Era un wollo
tpico, guapo como Lucifer e igual de amable, a juzgar por su mueca desdeosa, pero al abrir yo
mucho los ojos con una muda splica me quit la mordaza.
Al principio tena la boca demasiado seca para hablar, pero l probablemente quera or lo que
yo tuviera que decir, as que hizo seas a uno de la banda, que sujet un odre contra mis labios y las
primeras palabras que grazn, slo para confirmar mis sospechas, fueron:
Dnde est ella?
La reina Uliba-Wark? dijo l. Ten paciencia, al final la vers... y ella te recompensar por tus
servicios era la misma voz suave y burlona que me haba amenazado con una charla con Belceb, y
se rea contento mientras su banda sonrea como una manada de lobos ante un campesino. Yo farfull:
Qu demonios quieres decir? No sabes quin soy? Un oficial britnico, el enviado del dedjaz
Napier, y por Dios que si no me sueltas en este mismo instante, colgars ms alto que Haman, negro
cabrn! La reina Masteeat te colgar, y esa puta de Uliba no podr protegerte...
Me dio una bofetada en la boca con el revs de la mano.
Como vuelvas a insultar a la reina Uliba-Wark, ya no podrs hablar con Satn, porque antes de
morir, te arrancar la lengua! me volvi a abofetear y sigui burlndose. Nadie sabr lo que ha sido
de ti, idiota farangi! Tu dedjaz quiz pregunte qu te ha ocurrido, y la reina Uliba-Wark lamentar tu
extraa desaparicin... ah, s, porque por entonces ella habr sustituido a la zorra gorda! No
fallaremos por segunda vez. Es posible incluso que ella me ordene a m, Goram, que te busque...
pero entonces no quedar de tu cuerpo apestoso ni siquiera lo suficiente para alimentar a un
cachorro de chacal!
As que no era un mercenario, como por un segundo haba esperado, sino un autntico adorador
de Uliba, uno de los conspiradores locos que haban sobrevivido al frustrado intento de colocarla en
el trono. Y gracias a la estpida indulgencia de Masteeat, era libre para intentarlo por segunda vez...
y para hacer una carnicera conmigo.
No seas idiota, Goram dije yo, tranquilo y sereno, porque vi que chillar no servira de nada con
aqul. Dedjaz Napier y el Basha Fallaka son hombres astutos, que conocen bien a Uliba y sus
conspiraciones, y seguirn tu pista y te cazarn, s, aunque te vayas a las montaas de la luna. Pero
sultame y te recompensarn... te darn ms dinero del que nunca hayas visto! Le han dado cincuenta
mil dlares a Masteeat slo como presente...
Me peg de nuevo en la boca, y en esta ocasin me meti la mordaza entre los dientes... Poda ser
leal a Uliba, pero no se atreva a dejar que su banda se viese tentada por una fortuna en plata. Intent
escupir aquello, pero lo at al momento y no pude hacer nada ms que respirar y cerrar y abrir los
ojos. Entonces l me escupi en la cara.
Torturarte durante un ao entero sera un castigo demasiado leve! Habras sido capaz de matar a
nuestra real seora... ella, que te am y fue tu amiga! Y crees que puedes comprarme a m, un
guerrero suyo juramentado, que no vive ms que para verla en el trono que por derecho le
corresponde! escupi de nuevo, y grit a los otros que me levantasen. As que nos pusimos en marcha
de nuevo en medio de la noche. La lluvia haba cesado, pero retumbaban los truenos en la distancia,
con un ocasional chisporroteo de relmpagos en el cielo nocturno.
Luego fueron aflojando el paso mientras subamos por una empinada pendiente, y entonces vi un
resplandor por delante y nos dieron el alto, a lo cual respondi Goram, y me condujeron entre unas
grandes rocas hacia un claro rodeado tambin de peascos donde arda una gran hoguera y un puado
de gallas descansaban apoyados en sus armas. Me dejaron caer sin ceremonia alguna frente a una
figura sentada, envuelta en un manto y con capucha, y mi temerosa mirada se pos en unas piernas
largas y hermosas, elegantemente cruzadas, y por encima de ellas, la gil figura y el bello rostro, fro
como un basilisco, de Uliba-Wark.
No haba en ella ni rastro de la furia que haba mostrado en nuestro ltimo encuentro. Durante
largo rato se qued mirndome, con una ausencia tal de expresin que se me puso carne de gallina, y
luego se levant, se quit el manto y se puso de pie junto a Goram, con una mano en la cadera y la
otra jugueteando con sus trenzas. Pero no dijo ni una sola palabra y no prest atencin cuando
Goram, que haba hecho una pregunta a algn centinela que estaba fuera, en la oscuridad, frunci el
ceo y murmur algo a su odo. Sin apartar sus ojos de los mos, ella tendi la mano y Goram sac su
cuchillo y se lo tendi a ella, sonriendo. Ella se lo pas una vez, lentamente, por la palma,
afilndolo, y asinti, y al dar una orden Goram, tres de sus rufianes me agarraron, dos por los
hombros y uno por los tobillos, para evitar que luchase.
Ella hizo una sea a Goram de que sujetase su lanza, y para mi horror, cort los espantosos
trofeos que llevaba en la parte superior, con mucha lentitud, entre murmullos de deleite de los
espectadores. Ella me miraba atentamente y debi de ver el terror en mis ojos, porque los labios
cincelados sonrieron por primera vez, mientras Goram caa apoyado en una rodilla delante de m y
trasteaba en mi cintura, intentando desatarme la ropa.
El horror de aquel momento todava lo guardo en mi interior y siempre lo recordar. El corro de
rostros negros apelotonndose ms cerca, para mirar, el innoble aliento de Goram en mi nariz, la
mirada lasciva y brutal del bribn que me sujetaba los tobillos, la idea de la innombrable
abominacin que Uliba-Wark estaba a punto de infligirme, mientras colocaba sus pies uno a cada
lado de mis piernas y se preparaba para agacharse, con el cuchillo en la mano...
... y detrs de ella, justo en el lmite del fuego, apareci una figura que poda ser perfectamente un
ngel guardin bajado desde el cielo para salvar al pobre Flashy de sus verdugos, porque era una
hembra, y muy hermosa, con el cabello flotando en torno a su pequeo tocado blanco como un halo,
desnuda hasta la cintura como una furia vengadora, con una lanza levantada para arrojarla... y no, no
era ninguna alucinacin o visin conjurada por mi terror supersticioso, porque ya estaba lanzando el
venablo y el hombre que tena yo en los tobillos retroceda con un chillido de angustia mortal, los
ojos muy abiertos y agarrndose con las manos la punta ensangrentada que le sobresala del pecho, y
se abalanzaba hacia delante mientras escupa sangre y caa sobre m... y eso me tap completamente
la visin de la batalla campal que se estaba desencadenando a mi alrededor.
La mano que me sujetaba los hombros haba desaparecido, Goram ya no me abra los pantalones,
juramentos y gritos resonaban en mis odos y tambin se oan disparos y estrpito de aceros
entrechocados mientras yo luchaba por librarme del cuerpo del hombre moribundo que haba cado
sobre m. Este se desliz hacia un lado, ahogado en su propia sangre, y yo me qued all echado,
atado e indefenso, contemplando mi increble salvacin.
Durante un momento loco me pregunt si mi breve ilusin de haber recibido ayuda divina no sera
cierta, despus de todo, porque haba un buen puado de ngeles guardianes corriendo ahora a la luz
del fuego, mujeres medio desnudas que aullaban como arpas y asestaban mandobles a los gallas a
diestro y siniestro. Pero slo fue un momento: los ngeles no lanzan gritos de guerra ni chillan
doloridos cuando reciben una herida, ni tampoco allan llenos de deleite cuando dos de ellos abaten
y sujetan a un enemigo y un tercero lo abre en canal. Ni tampoco tienen el mismo aspecto que un
caballo en la caza del zorro. Mi lanzadora de venablos pareca una estatua de Diana, pero algunas de
sus compaeras eran tan anchas como largas y no habran desmerecido ante las amazonas del rey
Gezo de Dahomey. Luchaban con una ferocidad espantosa y a los gallas les costaba mucho
contenerlas. Durante unos minutos la lucha se mantuvo igualada, despus vinieron ms atacantes que
aparecieron desde la oscuridad, los gallas retrocedieron, mientras aquellas encantadoras pequeas se
abalanzaban sobre ellos en una carga final, con el cabello al viento y los melones rebotando, y
cuando dos ms de mis captores cayeron al suelo, espantosamente acuchillados, supe que aquello
slo poda tener un final.
Goram lo supo tambin, el muy cerdo, pero mientras yo me habra dado media vuelta y habra
huido, aquel mal bicho fue fiel hasta la muerte a su maldita Uliba. Hiri a una mujer, par una
estocada que le lanzaba otra, salt hacia atrs, lanz una mirada llena de veneno puro en mi
direccin, ladr una orden y volvi a la lucha. Y para mi horror, dos de sus rufianes se liberaron del
barullo y cogieron mi litera... pero no para sacarme y ponerme fuera de peligro, no. Ni mucho menos.
Me arrojaron al fuego.
Como ya sabrn, durante mi servicio en el Punjab tuve la desgracia de verme asado a la parrilla
encima de un fuego lento, y la verdad es que era horriblemente desagradable y al final qued algo
chamuscado y ahumado, pero misericordiosamente poco hecho. Una hoguera al aire libre es muy
distinta: bastan dos o tres segundos y uno arde en llamas a menos que la litera est hecha de un
pellejo de ternero muy grueso, pero aun as, es slo cuestin de tiempo que el calor penetre por todas
partes y la nica esperanza es la llegada de la brigada de los bomberos a toda velocidad.
Por Dios que tuve suerte. Ca en pleno corazn de la hoguera, entre una tremenda lluvia de
chispas, y durante un segundo no tuve sensacin alguna, aunque las llamas empezaron a lamerme los
pies, que sobresalan de la camilla, y al final habra quedado horriblemente desfigurado si uno de los
ngeles (porque eso era, aunque en realidad pareciese un gorila hembra) no hubiese metido su lanza
debajo de mi camilla y me hubiese sacado de la hoguera con un tremendo tirn que me deposit boca
abajo con el culo y la espalda muy calientes, pero sin daos de importancia.
Ella y sus compaeras me volvieron de cara y una de ellas tuvo la sensatez de verter el contenido
de un odre encima de mi cuerpo, porque la verdad es que yo arda dolorosamente, y cuando me
quitaron la mordaza, atron con mis quejas y mi gratitud, ms que nada quejas. Al final ellas,
educadamente, me liberaron de la camilla, que todava estaba incmodamente caliente, la gorila Jane
me dio algo de beber y me colocaron de espaldas en una piedra lisa, donde pude contemplar la
asombrosa escena.
No quedaba un solo galla en pie. La masacre de aquellas sorprendentes gorgonas los haba
vencido en cuestin de minutos, y por los gritos de excitacin y el espantoso sonido de golpes que se
oan, estaban rematando a los heridos, y mi aullante Diana con lanza supervisaba la operacin. Sus
seguidoras eran un grupito muy variopinto. La mayora eran jvenes y bellas como slo lo son las
mujeres abis, pero haba un par ms viejas y bastante fechas. Iban en diversos estadios de desnudez,
a pesar del fro nocturno, algunas con tnicas semejantes a la de Uliba, otras con faldas o pantalones
y unas pocas de las ms jvenes se pavoneaban como Dianas con sus finos tocados, mantos y
taparrabos, resultando muy atractivas. Todas las mujeres iban fuertemente armadas.
Amazonas, pero muy distintas de la variedad de Dahomey, muy disciplinadas y entrenadas como
guardias. Estas eran irregulares, y a diferencia de las gorgonas de Gezo, se comportaban como
mujeres; la mitad parloteaba en torno a sus propias heridas entre chillidos de preocupacin y
consuelo; una miembro muy joven de la brigada de las despechugadas lloraba a mares y se echaba
polvo encima de la cabeza mientras cubra la cara de su compaera muerta... y de pronto se puso de
pie, chillando rabiosa, y clav su lanza una y otra vez en el cadver de un galla hasta que vio a un
objetivo vivo ms all: Uliba-Wark! Esta sangraba por una docena de heridas y la sujetaban con
brazos y piernas extendidos mientras, al parecer, Diana la interrogaba, cuando la apualadora
histrica corri hacia all y clav su lanza en el cuerpo de Uliba. En un instante todas las dems la
ensartaron tambin como locas, mientras la apualadora caa al suelo llorando y Diana se encoga de
hombros y se volva, aburrida.
Yo me puse malsimo. El Seor sabe que tena motivos para odiarla y temerla por la espantosa
venganza que estaba a punto de cobrarse sobre m, y no fingir que sintiera dolor por su prdida...
pero verla cortada a pedazos, ver aquel hermossimo cuerpo, que yo haba tenido entre mis brazos y
amado hasta el xtasis, masacrado por aquellas criaturas infernales, era ms de lo que poda
soportar. Durante un instante la vi toda hmeda y desnuda, riendo, en la roca negra del lago Tana y
juro que me ech a llorar y a lamentarme. Ah, s, soy un mal hombre, desde luego. Habamos viajado
muy bien juntos hasta que su muerte result necesaria para mi supervivencia e intent matarla sin
reparo alguno. Eso estaba muy mal, desde luego. Pero, acaso prefera que ella siguiese viviendo y
haciendo lo que estaba a punto de hacer? En conjunto, no, pero aun as, me tap las orejas para no or
los espantosos sonidos de la carnicera y las risas infernales de las ejecutoras.
Despus de conocer a Uliba, me atrevo a decir que no tena que haberme sorprendido al
encontrar a mujeres luchadoras abis, pero ningn aviso previo me haba preparado para aquellas
perras terrorficas. Quin demonios podran ser, de parte de quin estaban y qu poda esperar yo
de ellas? Me haban rescatado, sin duda pensando que cualquiera a quien sus enemigos quisieran
castrar y asar vivo mereca que se hiciera algo por l, pero eso no nos converta tampoco en amigos
del alma.
No pude evitar admirar los hermosos pechos de Diana mientras ella se aproximaba en mi
direccin. Ella era consciente, se ech hacia atrs el manto y adopt una pose altiva, con una mano
en la empuadura de su pistola. Tena los ojos azules, nada menos, penetrantes y claros, en un rostro
encantador que no era negro, sino ms bien moreno, el orgullo de un pavo real y un atrevimiento
absoluto... y a continuacin sufr una conmocin mucho ms fuerte an, porque ella se apart a un
lado para dejar pasar a dos personas ms que la seguan, y stos eran hombres. No los haba visto ni
en la lucha ni despus de sta, pero por la deferencia que les mostraba Diana, uno de ellos al menos
deba de ser un pez muy gordo.
Era bajito y corpulento, negro como el carbn, caminaba sobre unas piernas rollizas y con los
brazos en jarras, y me examinaba. Era calvo, con una franja de cabello blanco y lanudo, y llevaba la
shama bordeada de rojo de la gente de alcurnia. Su compaero pareca un guardaespaldas, porque
llevaba un peto de acero y tambin lanza y espada, era alto y guapo como un Adonis, no demasiado
oscuro, y se mova como un bailarn, sin abandonar el costado del corpulento. Los tres me miraron en
silencio durante un momento, y luego Corpulento inici el dilogo, de una forma inesperada.
S lo que eres, pero no quin eres! hablaba en amhrico, con autoridad. As que dime tu nombre
y qu les has hecho a esos salvajes gallas para que quisieran matarte.
Respond en rabe, sorprendido, pero con la cabeza alta.
Soy ingls. Mi nombre es Flashman. Soy coronel... un ras, jefe del ejrcito britnico que avanza
hacia Magdala. Puedo preguntaros quines sois?
Diana dio un respingo, as como algunas de las mujeres, que supuestamente entendan el rabe.
Suspendieron al momento la agradable tarea de eliminar a los enemigos heridos que llevaban a cabo
a la llegada de Corpulento y se apiaron para or mejor. Diana se puso de rodillas para examinarme
ms de cerca... Dios mo, qu guapa era. Le dediqu la ms corts de mis sonrisas, que ella recibi
con una mirada inquieta, seguida por un movimiento desdeoso de cabeza y tetas. Corpulento
tampoco se mostr demasiado impresionado.
Ya s lo que es un coronel, y quin soy yo, puede esperar exclam. Y cmo ha cado un oficial
britnico en manos de los gallas? aadi, impaciente. Y por qu queran ellos tu muerte?
Era un terreno muy peligroso, y deba bordearlo hasta que averiguase quin era Corpulento y
aquellas espantosas mujeres. Si no fuera por su presencia las habra tomado por bandidas, como las
dacoits de la India, pero l, obviamente, era alguien importante a nivel oficial, quizs un agente de
algn pequeo gobernante como Menelek o Gobayzy, de quienes tanto haba odo hablar... o incluso
de la rival de Masteeat, la despreciada Warkite. Lo nico que saba con certeza era que las mujeres
disfrutaban matando gallas, y no era probable que se mostrasen bien dispuestas hacia alguien cuya
tarea fuese alistarlos como aliados. De modo que asum mi expresin ms valiente y pattica y
pregunt a Diana si poda darme un sorbo de tej y algo de comida, slo un bocado, para revivir un
poco despus de mi suplicio.
Corpulento hizo un ruido abi que poda traducirse como Bah!, pero Diana, bendita joven,
chasque los dedos y la gorila Jane corri a ofrecerme un frasco y un poco de buey asado. Pens
rpidamente mientras beba y coma, y decid que sera mejor no probar ya ms la paciencia de
Corpulento preguntndole por segunda vez quin era, y como pensaba que la verdad no funcionara,
intent seguir la regla dorada de ajustarme lo ms posible a ella.
Dije que era un explorador que me haba adelantado a Napier y que aquella gente me haba
tendido una emboscada... gallas, deca que eran? Pero gracias al cielo l y sus esplndidas damas
me haban salvado, y si l fuese tan amable de devolverme a mi ejrcito, el dedjaz britnico, que era
conocido por su generosidad, le recompensara con dlares y todo tipo de cosas excelentes: comida,
bebida, armas... y por supuesto, ropas, sedas, rasos, ornamentos...
Las mujeres mostraron un gran inters, pero Corpulento dio una patada furiosa.
Acaso parezco idiota? Te atreves a hablarme de dlares y de sedas, como si yo fuera un
mendigo fellaheen o un bedawi, y no has contestado a mi pregunta! cogi aliento, y Diana me
sorprendi interviniendo de forma inesperada y con una sonrisa irnica.
La generosidad de tu dedjaz nos regalar el botn de Magdala?
Sus mujeres dieron un ansioso respingo, el guardaespaldas se ech a rer y antes de que
Corpulento explotase, dije que yo no poda responder por el dedjaz, pero que, fuese cual fuese el
botn de Magdala, ella poda contar con un valor equivalente, y mientras tanto, cuanto antes me
devolvieran a mi ejrcito...
Quiz no pueda tomar Magdala habl el guardaespaldas por primera vez. Es el amba ms fuerte
de Habesh.
La tomar, soldado dije yo. De eso no me cabe duda.
Con la ayuda de los guerreros gallas de la reina Masteeat? aull Corpulento, dejndome
desconcertado, aunque intent ocultarlo desesperadamente.
Los guerreros gallas... esa gente? hice un gesto hacia los cadveres. No lo comprendo... por
qu iban a necesitar los britnicos ayuda de nadie? No la necesitamos... y no s nada de esa reina...
Mientes! grit Corpulento. Todo Habesh sabe por ahora que los britnicos buscan alianzas con
los gallas wollo, as que, cmo puedes ignorarlo t? me seal con un gordo dedo. Te ha enviado tu
dedjaz para ganarte a los gallas con plata y una corona para Masteeat. As que, por qu iban a
querer matarte ellos?
Cuando haya dudas, hazte el tonto. Que me haban descubierto y delatado en todas partes era algo
que estaba bien claro... Uliba tena razn, la banda de Yando haba adivinado quin era yo y haba
corrido la voz. Pero no me atrev a admitir nada ante unos acusadores desconocidos, en un pas
donde todo el mundo ola un pedo antes de tirrtelo. As que me puse a balbucir.
No s lo que quieres decir... Querido seor, cmo voy a saber por qu queran matarme esos
villanos espantosos? Y en cuanto a lo de ganarme a no s quin con plata... le mostr las manos. Por
favor, si pudiera escoltarme hasta mi ejrcito, recibira una bonita recompensa por mi vuelta, se lo
aseguro continu as mientras l me miraba furibundo, y luego Diana, que me haba estado
contemplando como una ninfa de la Arcadia desconfiando de un stiro de dudosa reputacin, meti
de nuevo la patita, maldita fuera.
Si lo vamos poniendo al fuego poco a poco, hablar dijo, pero Corpulento no pareca decidirse,
porque se apart y despus de cambiar unas palabras con su guardaespaldas, le dijo a Diana
secamente que reuniese a las mujeres y se preparasen para marchar. Ella dej escapar un gruido de
decepcin y emiti bruscas rdenes de partir en cuanto hubiesen acabado de despojar y mutilar a los
muertos... y ya pueden imaginar lo que significaba aquello, de modo que yo procur apartar la vista
de aquellos cadveres ensangrentados y profanados (entre ellos el cuerpo de Uliba!) y aquellas
mujeres brbaras, algunas de ellas apenas ms que unas nias, que parloteaban y se rean mientras
seguan con su truculento trabajo.
Ests enfermo, farangi? Por qu apartas la vista? Acaso la visin de la sangre te molesta?
levant los ojos y vi al guardaespaldas apoyado en su lanza. Corpulento se haba ido a jugar por su
cuenta, por lo visto. No, seguro que no; has visto tu propia sangre correr de una herida y seal la
cicatriz en forma de estrella que tengo en la mano. Eso te lo hizo una bala.
Una herida limpia es una cosa, soldado dije yo, y seal a las damas del club de las cortadoras
de pelotas. Eso es otra.
S, es verdad dijo l. Pero es lo que los gallas te habran hecho a ti... y todava vivo. Acaso los
britnicos no creen en el castigo divino, entonces, ojo por ojo, fuego por fuego?
Diana solt una carcajada.
Nosotros no les sacamos los ojos! aadi algunas particularidades nauseabundas, y me pregunt
si alguna vez habra conocido a una bella ms detestable.
S, lo creemos dije al guardaespaldas. Pero eso no significa que yo tenga que mirar a tus
asquerosas perras! me sali como un gruido chilln; la reaccin me estaba invadiendo despus de
los horrores que haba visto y casi experimentado, y estaba a punto de vomitar otra vez.
Quiz se haya quedado helado de terror al ver a las mujeres luchando! se burl Diana. Somos
capaces de capar a un hombre igual de bien antes de la batalla o despus! estaba sentada en una roca,
estirando las piernas y con los brazos cruzados encima de sus regalitos para un nio bueno. As que
nos temen, y por eso nuestro seor Toowodros nos ha elegido especialmente, y nos enva a
incursiones y emboscadas y a sembrar el terror en los corazones de sus enemigos. Est sobrecogido
tu corazn, ras de los britnicos?
La pulla no me afectaba, slo una palabra me import.
Tu seor Toowodros? Y quin demonios es se? mientras hablaba me di cuenta de la respuesta,
y el guardaespaldas lo confirm, meneando la cabeza ante mi ignorancia.
Pues el emperador, claro! El rey de reyes, monarca de Habesh, y por el poder de Dios, futuro
conquistador de Egipto y Jerusaln! T lo conoces como Theodore.
Slo pude quedarme mirndola con total consternacin. La gente de Theodore... las ltimas
personas en la faz de la tierra a las que quera ver. No suelo quedarme desconcertado, pero entonces
s, porque aqul era el temor que invada mi mente desde haca semanas... caer en las manos del
tirano loco que infliga indescriptibles torturas a sus vctimas, que golpeaba a los misioneros y
azotaba a sus sirvientes hasta la muerte, que haba colocado en el potro al cnsul Cameron... y, Dios
me amparase, que conoca, por lo que haba dicho Corpulento, mi misin ante Masteeat para alistar a
los gallas contra l... Corpulento? No podra ser el propio Theodore en persona? Por lo que yo
saba, era posible... Pero no, no deba de ser l, en una escaramuza nocturna lejos de Magdala,
mientras se supona que estaba preparndose para luchar o huir... No, imposible, pero tena que
preguntarlo...
Diana se llev la mano a la boca al or la pregunta, y el guardaespaldas se ri abiertamente.
Acaso los soldados de la reina inglesa saben tan poco de su presa que creen que un pequeo
hipoptamo regordete como Damash podra ser el gran emperador... el len de Jud? Acaso tiene
aspecto de rey guerrero, de veterano de las armas desde hace ms de treinta aos? ech una mirada a
Diana. Miriam, qu diran Gobayzy o Menelek de tener a Damash como emperador?
Pregunta mejor qu dira Theodore de un idiota que ha confundido a Damash con el rey de reyes
dijo ella. Cmo castigara un insulto semejante?
Quin conoce la mente de los reyes? Estn ms all de lo comprensible para la gente corriente
inclin la cabeza a un lado examinndome. Pero no creo que ste sea un idiota, como t dices. No
has odo cmo responda a Damash, hablando mucho pero sin decir nada? se inclin hacia m
acariciando su venablo, con los ojos clavados en los mos. Quiz Damash tenga razn y sea el tipo de
hombre que el dedjaz Napier habra enviado a Masteeat... un hombre muy listo, hbil en el disimulo y
que no apunta nunca al sitio donde mira sonri. Eres ese hombre, verdad, ras Flashman? y se puso
solemne otra vez. Cuando te presentes ante Toowodros, no intentes engaarlo. A l le gusta la
verdad, por encima de todo, y recompensa a los que tratan con l sinceramente.
Y corta las manos y los pies de aquellos que mienten y da como alimento al resto, en vivo, a aves
y bestias se mof Miriam-Diana.
Tranquila, hiena en forma de mujer! l hizo una seal hacia m. Te lo aviso como amigo, ingls.
Recuerda mis palabras y se apartaba.
Tena la boca seca por la inquietud, pero forc mi voz para que permaneciera firme.
Sera un idiota si las olvidase... majestad.
Miriam-Diana ech la cabeza hacia atrs con un grito y se dio una palmada sonora en el muslo.
Te ha conocido! Por todos los dioses, te ha conocido! sonrea con deleite. No son tan idiotas
esos ingleses!
El guardaespaldas que gobernaba Abisinia se haba vuelto de repente, pero la mirada solemne
haba desaparecido de sus ojos y su voz sonaba sbitamente spera.
Cmo me has reconocido? Qu es lo que ha visto? la miraba a ella y luego a m, y se golpe el
pecho, furioso. Qu hay aqu que delate a un rey? Soy un soldado normal y corriente! mene la
lanza y se volvi a dar palmadas, dando dos pasos hacia m. Yo retroced, porque en un instante su
expresin seria y casi amistosa haba dado paso a una rabia chillona. Era como si otro hombre
hubiese penetrado bajo su piel, y Miriam estaba de pie, como dispuesta a intervenir.
Cmo me has reconocido? exigi, y me apunt con un dedo. Ten cuidado! No finjas que has
visto realeza en mi aspecto o mi discurso, no digas que no podras haber confundido al descendiente
de Salomn y Saba, de Constantino y Alejandro! Desprecio ese tipo de mentiras, los halagos
cortesanos! No me ofendas con ellos!
Como era eso precisamente lo que estaba a punto de hacer, por un momento me qued
desconcertado. Yo haba percibido desde haca mucho rato que aqul no era ningn lancero normal y
corriente; entre los abis no faltan los hombres muy apuestos, con finas narices aquilinas y orgullosas,
pero l hablaba con una tranquila seguridad impropia del soldado corriente y desde el principio le
haba tomado por un abisinio del rango de los caballeros, por as decir. Pero haba algo ms...
Has hablado de tu compaero..., Damash...?, diciendo que era un pequeo hipoptamo
regordete. Los hombres corrientes no hablan nunca as de superiores suyos que llevan la shama
bordeada de rojo. Eso me ha hecho pensar me puse de pie. Pero cuando le has dicho: Tranquila,
hiena! a una mujer que dirige a las luchadoras del emperador y lleva un escudo de plata al brazo...41
entonces he hecho algo ms que pensar. Y desprecies o no los halagos cortesanos, he estado frente a
frente con muchos reyes y reinas en mi vida, y reconozco su aspecto... no a primera vista, quiz, pero
al final s.
No hay duda, se me da muy bien el trato con salvajes chiflados. Me producen un terror ciego, y
quizs el terror sea lo que da alas a mi ingenio, porque cuando pienso en los monstruos con los que
he conversado, saliendo siempre con la piel entera, ms o menos... Mangas Coloradas, Ranavalona,
el general Sang-kol-in-sen, Caballo Loco, el doctor Arnold, Dios sabe cuntos... bueno, no ha sido
simple suerte, se lo puedo asegurar. Hay que saber cundo humillarse y suplicar misericordia, pero
tambin cundo dejarlos desconcertados con tu descaro o tus argumentos o tu simple chchara.
Encontrarme ante la presencia del rey loco Theodore bastaba para convertir mis intestinos en agua,
pero despus de haberle visto tranquilo y enloquecido en un breve lapso de tiempo, y dndome
cuenta de que era mucho ms inteligente que la media, como la mayora de los locos, supe que la
mejor forma de disimular mis rugientes tripas era hablar con decisin y mantener el tipo... o al menos
eso esperaba, por Dios, e intent no temblar mientras esperaba y le miraba.
Nunca se puede estar seguro de lo que harn cuando uno responde con frialdad y aparente
seguridad: algunos se ren, otros reflexionan, otros gruen, algunos se te echan encima (y estoy
pensando en Arnold), y otros, como Theodore, te examinan en un incmodo silencio. Y luego:
Estabas muy equivocada, Miriam, ya lo ves. No es ningn idiota.
Pero t tambin estabas equivocado, majestad dijo ella, descarada. Te conoca.
No hasta que yo le he examinado y visto qu tipo de hombre era. Damash ha servido bien y a m
me dijo: Has tenido xito con la reina Masteeat? Ah, ya puedes hablar sinceramente: saba desde
haca semanas que haba un enviado britnico en camino en busca de su ayuda, y desde que llegaste
ayer, hemos estado vigilando... afortunadamente para ti hizo un gesto hacia los gallas muertos. No
tuviste xito con ella?
Si deca que no, que no haba tenido xito y tena un espa en la corte que le deca lo contrario, o
haba interceptado mi mensaje a Napier, yo iba listo. Si le deca la verdad, que los gallas se estaban
preparando para atacarle, Dios sabe lo que hara. Ya haba visto antes lo rpido que poda cambiar
su humor, no poda arriesgarme. Le dije que no haba tenido tiempo de mencionar la propuesta de
Napier, y me dirigi otra mirada silenciosa.
No has tenido tiempo para hablar? dijo. Pero sos s que han tenido tiempo los seal de nuevo
para sacarte e intentar matarte... No, sa no es la forma de actuar de la reina Masteeat.
No con un soldado tan alto y guapo solt una risita Miriam, que pareca no tenerle ningn miedo,
en absoluto. l no le prest atencin.
As que quin te conden? Y por qu?
Le dije la verdad, porque pens que no me hara ningn dao, y l presumiblemente saba que
Uliba-Wark me haba guiado al sur.
Nos separaron vuestros jinetes en el Humo Plateado; ella quiso creer que yo la haba abandonado
y esos hombres muertos eran sus mercenarios para matarme seal hacia el claro. Y ah ha quedado
ella.
Uliba-Wark? Muerta? Theodore me mir fijamente y gir de forma abrupta, dirigindose hacia
el grupo que estaba con el cuerpo de Uliba; ellas se apartaron como una bandada de pjaros. Miriam
le sigui, algo alarmada.
Ya haba visto que era una mujer, pero no saba que era ella, negus, de verdad...
No importa dijo Theodore. Baj la vista y mir lo que quedaba de Uliba, y se encogi de
hombros sin alterarse. Era un tbano incordiante, una sembradora de discordia, una paja en el ojo de
Dios y de los hombres. Codiciaba el trono de su hermana, dicen. Mrala ahora.
Lo que codiciaba era a los hombres, por lo que cuentan dijo Miriam, y me dirigi una sonrisa
burlona. Fuiste amante suyo, ras de los britnicos?
Yo nunca revelo el nombre de una dama, pero su pregunta pareci herir en lo ms vivo a
Theodore, porque se qued mirndola duramente, con la cabeza echada hacia atrs, y luego me mir
a m, luego de nuevo a ella, y sonri al fin, curvando un dedo.
Acrcate, desvergonzada dijo, y ella se acerc a l. l le puso un brazo en torno a la cintura y le
acarici la barbilla, y ella ronrone como un garito y se acurruc contra l. No hables de amor a los
soldados guapos y altos dijo. Eso explicaba, pues, las libertades de las que ella disfrutaba.
Obviamente, era una de sus concubinas, al mismo tiempo que comandante de sus mujeres asesinas.
Una mujer verstil. Y Theodore de Abisinia era celoso, como cualquier hombre.
Entonces lleg Damash de nuevo, seguido por un mozo que conduca a dos caballos. Detrs de l,
las mujeres haban acabado su desagradable tarea y estaban formadas ms o menos en filas, excepto
la gorila Jane, que arrastraba uno de los cadveres de los gallas. En ese momento vi que no se
trataba de un cadver, sino de un ser viviente, sangrando por una docena de heridas. Theodore,
todava con su brazo en torno a Miriam, se dirigi a m.
Ras Flashman, aunque has venido con poderes de la reina inglesa para destruirme, yo que no he
deseado nada ms que paz entre su reino y el mo, y he trabajado por la gracia de Dios para
conseguir ese fin, contra la maldad de los hombres viles, no albergo sin embargo ningn mal
sentimiento hacia ti en mi corazn, ni contra tu dedjaz Napier, que me escribe cordialmente, y yo a l.
Te llevo para que seas mi husped en Magdala, donde miraremos cada uno en el corazn del otro,
con amor y amistad.
Pareca esperar una respuesta, de modo que dije:
Muy agradecido... esto... negus bes a Miriam y juguete con la mano de ella un momento.
Llevad al ras a Islamgee dijo l, y mont. El mozo ayud a Damash a subirse a la silla, pero
mientras se preparaban para salir, la gorila Jane grit que el jefe de los gallas todava estaba vivo,
aunque incompleto, y pregunt qu hacer con l. A sus pies, con sus compaeras agachadas sobre l
como buitres, estaba aquel objeto espantoso, sacudindose dbilmente, y vi que era Goram.
Miriam se ilumin.
Podramos interrogarlo, negus.
Un guerrero galla no dir nada dijo Theodore. Se puso de pie en sus estribos, con una mano
levantada. Que la bendicin de Dios caiga sobre vosotras, valientes mujeres. Y la bendicin tambin
caiga sobre ti, ras Flashman, y tambin su misericordia y su paz espole a su caballo y mientras
pasaba junto a la gorila Jane y los restos destrozados de Goram, aadi: Arrjalo al fuego y eso
hicieron.
Captulo 12
Pas una semana como husped del emperador Theodore, y les aseguro que fue una de las ms
largas de mi vida. Cmo soportaron aquello nuestros prisioneros, Cameron y compaa, durante dos
aos enteros es algo que no comprendo. No hay nada peor que estar en las manos de un enemigo
mortal, pero encontrarse a la merced de un luntico se acerca bastante, porque no se sabe nunca qu
har: cargarte de cadenas o enviarte regalos, amenazarte con unos azotes o jurarte amistad eterna
bebindose un vaso de tej contigo, discutir las causas de la Guerra de Secesin o invitarte a que le
mates porque la vida se ha convertido en una carga... se era Theodore, el manaco que tuvo nuestras
vidas en sus manos, tortur al cnsul de su graciosa majestad hasta casi matarlo y dispar veintiuna
salvas para celebrar su cumpleaos. No es el peor anfitrin que he tenido nunca, quiz, pero el ms
impredecible s, desde luego.
No haba manera de prever, mientras me sacaban del lugar de la masacre donde murieron los
gallas, que aquellos siete das de horror y esperanza, de vivir en el filo de la navaja, iban a ser el
acto final del asombroso melodrama, en parte tragedia y en parte farsa, conocido como la Guerra de
Abisinia. Para m, fue la ltima etapa de aquel viaje loco que haba empezado pocos meses atrs en
Trieste. Se lo cuento todo tal y como pas, es la pura verdad.
Todava era de noche oscura y lloviznaba suavemente cuando salimos, Miriam y yo y otros pocos
montados, y el resto de las mujeres cocodrilo trotando detrs. No creo que hubisemos avanzado
mucho cuando sali el sol, unos ocho kilmetros quiz, y ya estbamos en un paisaje desolado y
rocoso lleno de altos acantilados y profundos desfiladeros, rodeando un enorme saliente de roca a
mano derecha y despus un collado que lo conectaba con otra altura imponente y con la cima plana a
dos kilmetros ms o menos, que apareci plenamente a la vista al levantarse la niebla del amanecer
y darle de lleno la luz del sol, y convertirse, durante unos momentos, en una montaa de oro. Pregunt
dnde estbamos.
Selassie dijo Miriam, sealando hacia delante y luego moviendo el pulgar hacia el acantilado a
nuestra derecha. Fala.
Esos eran los nombres que haba odo por primera vez el da anterior, en la habitacin de Fasil,
en el campamento de Masteeat... El da anterior, Dios mo, me pareca que haba pasado una
eternidad! Record aquella maqueta e intent hacer cuadrar lo que estaba viendo... s, all, por
debajo de nosotros, se encontraba la carretera que haba hecho Theodore para su artillera,
serpenteando entre Fala y Selassie, con gente y carros movindose por ella, y bandas de lo que
parecan hombres encadenados. Por lo que poda juzgar yo, venan del sudoeste, y si miran en mi
mapa, vern lo que estaba a punto de aparecer ante mi vista mientras bordebamos Fala.
Ms all del collado, a los pies de Selassie, se encontraba un grupo de tiendas o ms bien
pabellones, porque eran muy grandes y apartados del campamento de pequeas tiendecitas en el
extremo norte de la larga llanura que, segn supuse, deba de ser Islamgee. Yen el extremo ms
meridional de aquella llanura, a menos de tres kilmetros de donde yo estaba sentado y petrificado,
se alzaba un enorme cilindro de roca negra que sobresala de la llanura como una columna trabajada
por algn escultor gigante... y el motivo de que me quedase all petrificado era que saba qu era
aquello antes de que Miriam dijese la palabra: Magdala.
As que all estaba, el nido del guila, la fortaleza donde el rey loco Theodore mantena cautivos
a un puado de britnicos y alemanes desde haca cuatro aos, el ltimo refugio donde quedara
atrapado, sin ningn lugar a donde huir, porque yo no dudaba de que los regimientos de Masteeat
estaran ya en marcha para cortarle la retirada desde aquellos salvajes picos en la neblinosa
distancia del sur. Y all, por debajo de m, en Islamgee, se encontraba su ejrcito... de cuntos
efectivos constara? Siete mil, diez mil? Estara esperando all para reunirse con Napier en campo
abierto o bien se retirara a Magdala, levantando el puente levadizo metafrico...? Dios, si lo
hiciese, aquella roca sera imposible de tomar al asalto! O bien poda tambin marchar para
encontrarse con Napier, que deba de estar ya por entonces muy cerca, seguro...
Y con esa idea, me volv a mirar hacia el noroeste, aguzando la vista a travs de aquella llanura
sembrada de rocas que se extenda a lo largo de la meseta de Arogee, justo por debajo de nosotros, y
que supuse que deba de ser el abismo del Bechelo. Desde all, la carretera real iba serpenteando por
el ondulante terreno que conduca a Arogee y entre Fala y Selassie, hasta los mismsimos pies de
Magdala.
Supervisando aquel terreno abrupto, rodeado por colinas y desfiladeros, se me ocurri que
Theodore no lo hara del todo mal si elega una tercera opcin: avanzar ms all de Arogee y tender
emboscadas en el pas agreste que bordeaba su carretera. Eso sera mejor que verse asediado en
Magdala o reunirse con nuestra gente en la llanura de Islamgee, donde le haran picadillo en campo
abierto...
Miriam dio un grito de excitacin y se puso de pie en sus estribos, hacindose sombra ante los
ojos y sealando... y mientras segua su dedo, not el mismo estremecimiento de incredulidad que
daba paso posteriormente a la alegra, la misma alegra que sent en el jardn de Lucknow cuando
omos, muy dbilmente en el aire matinal, el lejano susurro de las gaitas que nos decan que
Campbell se acercaba. Porque all estaban, a travs de la neblina provocada por el calor de la
maana y los ltimos remolinos de niebla, al borde de la meseta ms all del Bechelo... como si le
dieran el pie, el ltimo actor llegaba al escenario, sin sonido de gaitas ni retumbar de artillera,
anunciado solamente por pequeos puntitos brillantes de luz apenas visibles en la polvorienta
distancia, y yo habra apostado mil contra un vaso en aquel mismo momento, porque lo haba visto
demasiadas veces para confundirme: puntas de lanza que captaban el sol... Pero de quin? La
Caballera Nativa Bengal? Los scindes? Porque el instinto me deca que eran de los nuestros, y
aquello lo vi confirmado por unos ojos mucho ms jvenes y agudos que los mos.
Farangi! exclam Miriam, aadiendo un juramento. En Dalanta! El negus tena razn... esas
alimaas de Dawunt y Dalanta deben de haber sido destruidos... Se habrn rendido ante tu pueblo.
S, ah vienen! Mira, ah vienen!
Cmo sabes que es mi gente?
Yo no saba entonces que Theodore se haba enemistado con las tribus de la meseta de Dalanta,
que se encuentra al norte del ro Bechelo, se haba dado de narices con la lnea de marcha de Napier
y los negros, serviciales, nos haban limpiado el camino.42 Pero le la consternacin en la bonita cara
de Miriam.
No pueden ser otros! Nos haban informado de que haban cruzado el Jedda hace tres das, ahora
estn en el borde del Bechelo, y una vez que atraviesen el desfiladero... ella hizo un gesto de disgusto
y escupi, y yo mir hacia mi salvacin y conclu, de mala gana, que no me atreva a huir hacia ellos,
no con un miserable jamelgo abi que seguramente reventara al cabo de un kilmetro. Adems, lo
nico que tena que hacer era esperar; Napier estaba mucho ms cerca de lo que yo me haba
atrevido a esperar, y aunque tuviese que atravesar el abismo de Bechelo, que yo saba por la maqueta
de Fasil que tena una profundidad de un kilmetro, no poda estar a ms de dos das de marcha. Yo
casi aplaud, encantado, y Miriam exclam, burlona:
Ja! Te alegras de que vengan? Pero, y cuando se vayan, cuando el Amhara los conduzca como
ovejas de vuelta a Egipto?
Yo saba que ella no lo crea, slo por la mueca preocupada de su rostro.
Si el Amhara est lo bastante loco como para intentarlo, encontrar que esas ovejas son lobos en
realidad le dije. Se comern tu ejrcito de campesinos bocado a bocado... no, bueno, no tendrn que
hacerlo, porque sus caones volarn en pedazos a esa chusma, y los elefantes pisotearn a los
muertos a menos que Theodore tenga el sentido comn de bajar a esa maldita piedra, pude haber
aadido, pero no lo hice.
Elefantes! ella se puso a temblar, les asustaban de muerte los paquidermos, porque estaban
convencidos de que no se podan amaestrar. Ella se qued pensativa, y mientras bamos cabalgando,
me pregunt si estara pensando qu le pasara a ella, en el caso de que Theodore se escondiera. Y al
cabo de un momento:
Supongamos que triunfa tu gente... qu haran a Habesh?
A una bonita chica como t, quieres decir? Ya s lo que hara yo.
No! grit ella, orgullosamente. T me protegeras!
Ah, s? Como seal de gratitud por haberme echado al fuego?
Entonces eras un prisionero! se acerc ms y me dijo en voz baja: Si tu gente triunfa, t podras
serme muy til... y yo estara muy agradecida suavemente, con su rodilla apretada contra la ma. Qu
les parece?
Querida, eres la nia de mis ojos dije yo. Pero, y si ganan los tuyos, eh? No creo... pero
imagina...
Entonces, yo te proteger de la ira de Theodore. Como estoy haciendo ahora mismo.
Dudo de que l est enfurecido conmigo ahora mismo dije yo. No con el ejrcito britnico a las
puertas de su casa.
Ella me mir.
T no le conoces! Ah, s, creme, ras de los britnicos, no le conoces en absoluto...
De hecho, ella estaba equivocada; yo le conoca demasiado bien... pero lo haba olvidado.
Pensaba en l como en el soldado bien hablado que haba confundido con un guardaespaldas... dado
a sbitos estallidos de mal humor por cualquier tontera, s, y a quien no importaba un pimiento tostar
a un enemigo, pero bueno, as es la guerra en frica. Pero no asociaba a aquel hombre, que pareca
bastante cuerdo y razonable, con los espantosos cuentos que haba odo de atrocidades, mujeres y
nios masacrados, espantosas torturas practicadas sobre vctimas incontables... Me haba olvidado
de Gondar, y de aquel espantoso jardn de los crucificados. Pero aquel horror haba sido obra del
hombre inteligente y serio que me haba examinado con tanta eficiencia, sonrea, bromeaba y
coqueteaba con la monada que cabalgaba junto a m. No me pareca posible... hasta que bajamos por
el collado de Fala hasta el campamento que haba bajo Selassie. Y entonces todo qued
horriblemente claro.
La primera indicacin lleg cuando nos detuvimos en la carretera real mientras una procesin de
presos abis pasaba arrastrando los pies. Haba centenares y en un estado lamentable, como
esqueletos famlicos virtualmente desnudos, muchos de ellos cubiertos de espantosas llagas. Cada
uno de ellos estaba encadenado, algunos con grilletes tan pesados que apenas podan arrastrar, otros
con muecas y tobillos encadenados entre s con cadenas tan cortas que no podan permanecer de
pie, sino que deban caminar tambaleantes y agachados. El hedor asfixiaba, y para completar su
desgracia, los conducan unos robustos guardianes que llevaban girafs, los ltigos de piel de
hipoptamo que son el equivalente abi del knout ruso.
Quines son sos, en nombre de Dios? pregunt a Miriam. Rebeldes?
Ah, no, no hay rebeldes vivos aqu! dijo. Mueren en cuanto los atrapan.
Entonces son criminales? Qu delito han cometido, por todos los infiernos?
Su respuesta era increble, pero efectivamente, esto fue lo que dijo, encogindose de hombros, y
yo acabara sabiendo que era la pura verdad:
Que qu han hecho? Sonrer cuando el rey estaba de mal humor... o fruncir el ceo cuando
estaba contento. Servirle un plato que no era de su gusto, mencionar el medicamento para la solitaria,
hablar bien de alguien que no le gusta o ponerse en medio de su camino cuando estaba borracho se
ri ante mi incredulidad. No me crees? Realmente no le conoces!
Por Dios que no te creo!
Creme examin a los ltimos de aquella lamentable cuerda de presos, mientras pasaban
tambaleantes. No todos han cometido tales ofensas; algunos simplemente han tenido la desgracia de
ser parientes de los ofensores. Ah, s, eso basta, sin duda.
Pero... por sonrer? Por la medicina de la solitaria? Y se lleva a la familia entera? Cunto
tiempo llevan encadenados, por el amor de Dios?
Algunos, aos. Quin sabe por qu los saca ahora de su prisin de Magdala. Quiz para echarles
un sermn. Quiz para matarlos antes de que llegue ningn ejrcito. Quiz para liberarlos. Ya lo
veremos.
Pero debe de estar loco como una cabra! grit yo. Bueno, lo haba odo decir bastante a menudo,
pero uno no se da cuenta de lo que eso significa hasta que tiene la verdad ante sus ojos. Y all estaba
aquella muchacha encantadora, cabalgando tranquilamente bajo el clido sol, con los melones bien
erguidos y hablando como si tal cosa de un monstruo que poda rivalizar con Calgula. Debi de leer
la pregunta asombrada en mi rostro, porque entonces asinti.
S, es un amo peligroso, y sus ministros y generales te lo podrn decir sonri, levantando la
barbilla. Pero aquellos que le conocen, y conocen sus humores, y cmo complacerle, encuentran en l
a un amigo devoto, amable y carioso. Aunque hasta ellos tienen que aprender a desviar su ira,
porque es terrible, y cuando le da el ataque, no es mejor que una bestia. Es eso estar loco, ras
Flashman de los britnicos? Ven!
Y me condujo, atravesando la carretera, a los pabellones ms cercanos, el primero de los cuales
era el gran entoldado real rojo con alfombras extendidas en el suelo ante l, guardias en la puerta y
criados por todas partes. Grupos de hombres con shamas bordeadas de rojo estaban reunidos ante
los otros pabellones grandes, esperando, evidentemente, y la llanura que haba ms all estaba
cubierta casi hasta Magdala por un bosque de tiendas y refugios. El ejrcito de Abisinia descansaba,
miles de hombres holgazaneaban, hablaban y removan sus cazuelas como todos los soldados,
excepto que stos eran negros, y en lugar de camisas y tirantes colgando llevaban shamas y
pantalones muy estrechos, y al igual que las armas de fuego apiladas, haba tambin lanzas y espadas
en forma de hoz. Todos tenan muy buen aspecto, como ocurra con los gallas, y quiz ya al da
siguiente tendran que enfrentarse con el mejor ejrcito del mundo bajo uno de sus mejores capitanes.
Cuntos de ellos llegaran sanos y salvos a la noche? Cuntos scindes y King's Own y Dukes y
Baluch, tambin? Djalo, Flashy, esto no va contigo pens yo, qudate a un lado, tranquilo, y, por
encima de todo, vivo.
Ms fcil fue decirlo que hacerlo. Los grupos que estaban en el exterior de las tiendas se
pusieron firmes, los criados corrieron fuera de la vista, y Miriam de pronto me pas un lazo de soga
por encima de la cabeza y me tir de la silla gritando: Agchate!, qudate quieto!, mientras por la
colina abajo vena una procesin a toda prisa. Al frente iba Theodore, con un chico sujetando un
paraguas encima de su cabeza, y siguindole, una multitud variopinta de guardias y asistentes. Yo me
tambale pero acab de pie, y estaba a punto de protestar cuando Theodore, avanzando a zancadas a
toda velocidad y gritando insultos a dos desdichados flacuchos que corran a su lado (astrlogos,
segn supe ms tarde), me vio y dej escapar un chillido de rabia.
T! T me has traicionado! Me has mentido! vino hasta m casi corriendo, con los puos
apretados, y gracias a Dios no llevaba nada ms letal que un telescopio, que blandi ante mi cara.
Me juraste que no habas hablado con los gallas... y sin embargo se acercan marchando a miles, y se
encuentran ahora justo debajo de Sangalat! Cmo han llegado hasta all? A las rdenes de
Masteeat! Y quin les ha provocado? agit una mano, como denuncia. T! Pongo por testigo a
Cristo de que no tena nada en mi corazn contra ti! Judas! Judas! aull, e hizo oscilar el telescopio
para estrellrmelo en la cabeza.
Dos cosas me salvaron. Una fue el caballo de Miriam, sobresaltado por los saltos y los gritos que
se estaban profiriendo a un metro de distancia, recul, y como Miriam sujetaba el otro extremo de mi
soga, sta me dio un tirn violento, ca al suelo y me arrastr, medio estrangulado, pero fuera de
peligro. Mi otro salvador fue uno de los astrlogos que corran frente a Theodore, agitando los
brazos y gritando, posiblemente una advertencia de que los augurios no eran favorables para romper
cabezas... y si era as tena toda la razn, porque Theodore le estamp el telescopio de lleno en la
coronilla, y result un arma letal, despus de todo, porque le abri la cabeza como una cscara de
huevo.
Todo haba ocurrido en cuestin de segundos. Me di cuenta de que Miriam, vindole bajar por la
colina rabioso, haba decidido muy sensatamente que cuanto ms cautivo pareciese yo, mejor, as que
me haba echado el lazo... y en un instante, junto a m yaca el cadver del pobre profeta con el
crneo hundido, y Theodore tiraba el telescopio y miraba a su vctima, y de repente enterraba la cara
entre las manos y corra aullando hacia el pabelln rojo. Cogi una lanza de uno de los guardias al
pasar y empez a apualar la alfombra que le rodeaba, lanzando maldiciones horribles. Luego tir la
lanza a un lado, sacudi los puos al cielo y se meti en el pabelln... y los personajes importantes,
tanto militares como civiles, reunidos all, se quedaron silenciosos y pensativos, sin mirarse los unos
a los otros, como un snodo del clero cuando el obispo se ha tirado un pedo sin querer. Saban que no
era prudente darse por enterados, porque ya haban presenciado antes las pataletas reales.
Ven! exclam Miriam, y me condujo rpidamente hacia la parte de atrs de una de las tiendas
ms cercanas, donde desmont y me quit el lazo.
Sintate en el suelo, no digas nada. Es posible que ahora todo vaya bien. Debo ver a Damash.
Y se fue, dejndome bastante inquieto, sentado obedientemente y temblando como un lamo, y
como objeto de la estudiada falta de inters de los personajes importantes antes mencionados. Estos
actuaban como si yo no estuviera all, cosa que a m me iba estupendamente. No tena deseo alguno
de ser observado, especialmente por el manaco rabioso del pabelln rojo. Haba visto su repentino
cambio de humor durante la noche, de la amabilidad a la furia, y la visin de aquellos desgraciados
prisioneros y la explicacin de Miriam me haban convencido de que estaba verdaderamente como
un cencerro... pero nada de eso me haba servido para prever la rabia homicida de un momento antes.
Aquello lo dejaba bien claro. Era un manaco asesino... y yo era su prisionero, al que detestaba.
No les cansar relatndoles mis emociones mientras me encontraba all sentado al sol, ni mis
terrores cuando por fin un pelotn de robustos mocetones vestidos con tnicas de cuero lleg, con
unos grilletes, y me condujo lejos de las tiendas, hacia una pequea empalizada en el interior de la
cual se encontraba una pequea cabaa con techo de paja y una puerta muy resistente. Me arrojaron
all, ignorando mis preguntas por Miriam y Damash (desde luego, no pregunt por Theodore), me
encadenaron y me dejaron en una asfixiante semioscuridad meditando sobre la mutabilidad de los
asuntos humanos, con un par de lanceros en el exterior.
Algunas cosas estaban bastante claras: Masteeat y Fasil no haban perdido el tiempo, el cordn
galla que Napier haba deseado estaba en su lugar y Theodore lo saba. Como haba estado en lo alto
de Selassie con un telescopio, tambin sabra que Napier estaba ya a distancia de ataque y que el
juego iba a empezar ya a toda mquina... de ah, sin duda, su irritable conducta con su atento
corresponsal. Y tanto si elega luchar, huir o establecer su campamento en la cima de Magdala, la
cuestin ms acuciante era qu hacer con sus prisioneros europeos: cortarles la garganta por puro
odio y morir con las botas puestas o bien entregrnoslos en unas condiciones razonablemente buenas,
como un tipo sensato... algo que no era.
No haba forma de adivinarlo. Por una parte yo estaba all encadenado, situacin que no prometa
nada bueno, pero tampoco sugera una ejecucin inmediata, y Miriam haba dicho que a lo mejor las
cosas iban bien. Como Theodore haba mantenido cautiva a nuestra gente, a menudo con cadenas,
durante aos, sin matar a ninguno de ellos, excepto a un par de sirvientes abis, pareca probable que
nos respetara la vida... pero aquel hombre estaba completamente loco y no se poda saber lo que iba
a hacer ahora que se encontraba, verdaderamente, entre la espada y la pared.
Para apartar de mi mente las especulaciones ms sombras, intent recordar cuntas veces me
haban encadenado antes. Cuatro, cinco tal vez? O sea, cadenas propiamente dichas, no las esposas
que usa la polica para detener a los juerguistas, sino grilletes de verdad. Una vez fue en Rusia,
cuando Ignatieff me llev enjaulado a lo largo de media Asia Central, y tambin en el calabozo de
Gwalior, y en China, cuando los imperiales me hicieron prisionero ante Pekn, y en Afganistn,
cuando aquella zorra espantosa de Narreeman estuvo a punto de hacerme apto para el gran premio
del harn... y en ese momento se me ocurri que mi situacin presente, aunque molesta, era muy suave
en comparacin con aquellos desgraciados recuerdos. Slo me caba esperar que no me hiciesen
caminar con mis nuevos grilletes, ya que eran los ms pesados que haba llevado jams, unas esposas
que me unan las muecas y eran como herraduras dobles, y otros grilletes en los tobillos de cinco
centmetros de grueso, todo ello conectado por unas cadenas que podan haber servido para levar un
ancla. Y Cameron y compaa las haban tenido que llevar durante meses! Bueno, yo no tendra que
sufrirlas durante ms de un da o dos, pasara lo que pasara... y con esa idea consoladora me dorm,
cosa que no haba hecho, aparte del estupor de borrachera despus del festn de Masteeat, desde
haca ms de cuarenta y ocho horas.
Una luz resplandeciente y una conmocin en la puerta me devolvieron a la vida, intent
levantarme y no lo consegu debido al peso de aquellos infernales grilletes que entrechocaban. La
puerta se abri, alguien colg una lmpara de la viga que haba en la puerta y se retir, y mientras la
puerta se cerraba de nuevo con estrpito vi una figura oscilante en medio de la habitacin, un hombre
cuya shama se le haba deslizado de los hombros, de modo que quedaba desnudo hasta la cintura. El
hombre lanz un eructo espectacular y avanz inseguro hacia m, medio tropezando con una gran
cesta llena de botellas y comida que el portador de la lmpara haba colocado en el suelo.
Cmo ests, querido amigo, el mejor de mis amigos? grit aquella aparicin, riendo a
carcajadas. Gracias a Dios que ests bien! Te encuentras bien? Ah, mi buen amigo, mi corazn se
alegra de verte, porque la amistad que he alimentado por ti no ha disminuido. Algrate, porque
aunque ests cargado de cadenas, como estuvieron Sansn y Zedequas, aunque con grilletes de latn,
pues... pues... su voz se fue apagando y acab por murmurar: y... y... quin ms? S, tambin
Jehoiaquim estuvo encadenado, y Manases! Todos estuvieron encadenados por la gloria de Dios! Y
tambin lo estuvo Jos, que fue vendido como sirviente y cuyos pies quedaron heridos por los
grilletes, y que fue aherrojado solt otra risita loca y casi se cae. Pero no temas, porque la hora de tu
liberacin est prxima!
Mis ojos se haban recobrado ya del resplandor de la lmpara, pero apenas poda darles crdito,
porque el recin llegado era Theodore, rey de Abisinia, y estaba borracho como una cuba.
Igual que el seor McQuedy en la novela de Peacock, discutiendo los condimentos para el
pescado, no poda imaginar deleite superior a la salsa de langosta y la salsa de ostras, yo, en lo
referente a conversaciones absurdas, nunca haba pensado escuchar un discurso ms extravagante que
el de Hung-Hsiu-Chuan, lder de la rebelin Taiping, que estaba completamente loco, o Mangas
Coloradas, jefe de los apaches mmbrenos, que estaba completamente borracho. Descubr en aquella
choza bajo el Selassie que me equivocaba: el rey Theodore estaba tan loco como borracho, y poda
haberles ganado a los dos por una cabeza en la mesa de la merienda de Alicia. Si tienen ustedes
paciencia y han ledo mis anteriores recuerdos, pueden comparar con la transcripcin que viene a
continuacin de nuestra conversacin, desde el momento en que l se dej caer, hipando y sonriendo,
frente a m y derram el contenido de la cesta de comida y bebida.
No haba tenido oportunidad de estudiarle de cerca antes, porque nuestro primer encuentro se
haba dado a la luz vacilante de una hoguera, y en el segundo, su rostro estaba tan retorcido por la
rabia que casi resultaba irreconocible. Ahora, con su piel negra (porque era mucho ms negro que la
mayora de los abis) brillante de sudor, no resultaba el modelo ideal para un retratista, pero pude
examinarle bastante bien, y lo que vi, a travs de la neblina del alcohol y la confusin, no era
precisamente un hombre corriente.
Tena fuerza, no haba otra palabra para definirlo, una fuerza reprimida que se hallaba tanto en su
mente como en su cuerpo... y su cuerpo resultaba bastante impresionante. Su estatura no estaba por
encima de la media, pero tena los hombros y los brazos de un luchador de peso medio, un pecho
amplio, que iba en disminucin hasta una cintura estrecha. Ni el menor gramo de carne sobrante
adornaba esa zona. Aunque estaba grogui por la bebida, comprend que sera capaz de moverse como
una serpiente al ataque si lo necesitaba. Cuando se serva vasos de tej, sus manos eran firmes y
diestras.
Pero su autntico poder resida en los ojos, brillantes y penetrantes a pesar de estar inyectados en
sangre y de lagrimear ocasionalmente por la borrachera. No haba ninguna vacuidad alcohlica en
ellos... y eso, en cierto modo, resultaba muy sorprendente, porque por lgica hubiese debido de tener
los ojos ms desorbitados que el ltimo borracho de la cantina. Estaba bebido, s, pero aquello no
era propio de l; uno notaba que no era un tipo que se dejase llevar por el alcohol. Era como ver al
prncipe consorte o a Gladstone haciendo eses por la acera y cantando El tuerto Riley. Y era mucho
ms guapo que la mayora de ellos. Aparte de su tendencia a babear y a quedarse mirando, era un
tipo muy atractivo, de unos cincuenta aos o as, con el pelo como salpicado de nieve, ligeramente
canoso, que llevaba trenzado hacia la parte de atrs de la cabeza. Tena la nariz ganchuda y
prominente, y los labios delgados cuando tena la boca cerrada, que no era el caso precisamente.
Pero su expresin normal, cuando estaba sobrio, era agradable y alerta. Cuando se volva loco, lo
que poda suceder en cualquier momento, pareca un demonio del infierno.
As era el emperador Theodore, lo mejor que puedo describrselo. Una ltima cosa antes de
transcribir la conversacin: nunca haba visto un rostro negro que pareciese menos africano. Era
delgado, de huesos finos, como un oscuro duque de Wellington. Ah, s, y tena la costumbre curiosa,
slo de vez en cuando, de escupir, pensativo cuando hablaba. Slo era una mueca de los labios a un
lado, fff, y desconcertaba un poco hasta que uno se acostumbraba.
Theodore (jovial, pasndome una copa de tej): Deberamos beber la cosecha de las uvas de
Efram! Ah, amigo mo, estaba muy impaciente por verte y por traerte consuelo a esta prisin. Igual
que el Seor observa desde lo alto de su santuario, as yo tambin oigo los gemidos de los cautivos.
Brindemos! Habla t, amigo mo!
Flashy (desconcertado): Eh? Un brindis? Yo? Bueno, vale... Salud, majestad!
Theodore: Djame que te estreche la mano. Ah, tus cadenas... te resultan dolorosas?
Flashy: (dando algo de coba, cautelosamente): No, no, slo un poquito... no importa, en
realidad...
Theodore: Sabes por qu ests encadenado?
Flashy (precavido): Bueno, imagino que porque vuestra majestad ha interpretado mal mi... mis
tratos con los gallas... un error perfectamente natural, por supuesto, que le podra haber pasado a
cualquiera...
Theodore: Pero qu son los gallas para m? T eres el que me ha malinterpretado, amigo mo, si
crees que ests encadenado como castigo. Te he encadenado, igual que encaden a tus paisanos,
porque el gobierno britnico piensa que soy cobarde y dbil. Pero ahora ya he liberado a mi querido
amigo el seor Rassam, y al teniente Prideaux, y te liberar a ti tambin, para demostrarte que no
tengo miedo (serio). He tenido que encadenarte para luego poder liberarte. Si no estuvieras
encadenado, cmo podra haberte liberado? (Se re con ganas y bebe la copa de tej.)
Flashy: Claro, es verdad!
Theodore: Ya ellos tambin les encaden porque saba que eso atraera hacia m al ejrcito
britnico, entrenado y disciplinado, un ejrcito que yo deseaba mucho ver. (Suspira.) Slo espero
que Dios me permita verlo antes de morir. (Vuelve a beber.)
Flashy: Luchar con ellos vuestra majestad?
Theodore: Si es la voluntad de Dios. Mis soldados no son nada comparados con vuestro ejrcito
disciplinado, donde miles de soldados se mueven obedeciendo a uno. Si vienen en amor y amistad,
me conmover tanto que ser incapaz de resistirme, pero si vienen con otras intenciones, s que no
me perdonarn, as que tendr que hacer una carnicera y despus morir. (Emite el abuelo de todos
los eructos, cierra los ojos y parece quedarse dormido.)
El alivio me invada, y no slo porque se estaba comportando como un Cheeryble intoxicado y
sirvindome licor sin parar; sera muy distinto por la maana, cuando su majestad se despertase con
la cabeza como una colmena a punto de estallar y empezase a jugar a Ivn el Terrible. Pero al menos
no iba a matarme, haba hablado de soltarme e incluso haba prometido rendirse sin luchar si Napier
se acercaba en amor y amistad... cosa que podra arreglarse, seguramente. Pero aun as, tena
demasiados tornillos sueltos para estar seguro de cualquier cosa que dijese, especialmente cuando
estaba medio beodo. Por puro inters cientfico, me pregunt si su afirmacin de que haba
aprisionado deliberadamente a nuestra gente para provocar una invasin no tendra algo de cierto,
por muy improbable que pareciese..
Theodore (despertndose con un fuerte grito): Damocles! Por mi muerte que soy Damocles,
con una espada levantada por encima de mi cabeza, suspendida de un pelo de caballo! (Mira hacia
arriba.) No laves, ah, a punto de caer? No soy acaso Damocles?
Flashy (cogido por sorpresa): Ese no era el tipo que estaba atado y no alcanzaba a la comida...
o tena que subir algo por una colina...? Un buitre...?
Theodore: El ejrcito britnico es esa hoja, que viene a perforarme, y yo no s qu hacer. Qu
ocurrir? Soy como una mujer encinta: no s si ser un nio, una nia o un aborto. (Se echa a llorar y
bebe mucho.)
Flashy: Majestad, puedo hacer una sugerencia? Hace un momento hablabas de amor y de amistad
entre t y nuestro dedjaz Napier, y yo puedo asegurarte que l gritara Amn! a eso tres veces tres.
Bueno, si me envas a l, puedo arreglar las cosas al momento...
Theodore (repentinamente furibundo): S, y hblale de la disposicin de mi ejercito, y dnde
estn situados mis grandes caones y mi mortero Sebastopol... Ah, amigo mo, no me engaas! Eso
es lo que arreglaras! (Oscilando, borracho, y aullando lleno de rabia.) Acaso esto lo habas
planeado con Masteeat y los gallas? Te pusieron en mis manos para que pudieras espiar la desnudez
de la tierra...?
Flashy (horrorizado): No, Dios mo, no!
Theodore: Y debo acaso cortar tus ropas por la mitad, hasta las nalgas, como hicieron los
amonitas con los sirvientes del rey David, creyendo que eran espas? (Enseando los dientes con
ferocidad.) Debera cortarte algo ms que la ropa... y confesaras entonces?
Ya estaba chillando como un poseso, aquel borracho frentico que un momento antes me haba
llamado queridsimo amigo y balbuceado cosas sobre Damocles y mujeres preadas, y me limit a
quedarme all petrificado, incapaz de retroceder a rastras siquiera, a causa de mis grilletes, mientras
l agitaba los puos, iba y vena lleno de furia. Empez a aullar como un perro, golpendose las
sienes, y luego enterr la cara entre sus manos como hizo cuando mat al adivino, sollozando
amargamente. Yo no me atreva a decir ni una palabra, esperando y rezando a Dios para que volviera
en s y le sobreviniese uno de sus momentos de cordura. Al final levant la cara, se llen la copa de
tej, se bebi el contenido de un trago (slo el cielo sabe cunto tena ya en su interior; litros,
supongo) y entonces, Dios es mi testigo, vio que mi copa estaba vaca y se apresur a llenarla,
murmurando excusas. Sus ojos se desorbitaban y el tej le chorreaba por la barbilla y le corra por el
pecho desnudo, pero se tranquiliz al cabo de un momento, mirndome con aire sabihondo.
Theodore: Sabes que una antigua profeca dice que un gobernante europeo conocer a un
gobernante de Habesh, y se enfrenten en combate o no, despus reinar un monarca en este pas que
ser el mayor que haya habido nunca? Esa profeca est a punto de cumplirse, pero, ser yo el
mayor de los reyes? Ser se mi destino?
Flashy (lleno de confianza): Sin la menor duda, en mi opinin. Quin sino vuestra majestad, me
atrevera a decir...?
Theodore (dubitativo): Puede ser esa mujer que manda a sus soldados contra m.
Flashy: No querrs decir la reina! Por el amor de Dios, majestad, eso no est contemplado ni en
sueos! Puedo asegurarte que sir Robert Napier tiene rdenes estrictas de retirarse en cuanto los
cautivos hayan sido liberados...
Theodore: Desde cundo el len britnico abandona a su presa sin probar su carne? Os habis
comido la mitad del mundo, por qu habrais de respetar Habesh?
Flashy: Pues claro que ser respetado, por el honor de...
Theodore (sombro): Si nos respetan ser porque no vale la pena la conquista. Inglaterra se re
de m y ridiculiza mi pobreza. (Pausa.) Me desprecian porque mi piel es negra?
Flashy: Desde luego que no! Nosotros no somos yanquis! Pero si ms de la mitad del ejrcito
que mandan contra ti est formado por ne... tropas indias... Una gente muy resistente, adems...
Theodore: Pero pocos en nmero! Me valoran tan poco que mandan slo un puado de
efectivos del poderoso ejrcito britnico...? Cuntos? Vinieron doce mil atravesando el mar, pero,
cuntos hay ahora mismo por encima del Bechelo? Diez mil? No. Cinco mil...? Dos mil...?
Arrastraba la voz por la bebida, los labios delgados colgaban flojamente en el sudoroso rostro
negro, pero bajo sus prpados medio cados, capt el brillo de un ojo vigilante... o eso me pareci.
Flashy: Pues no sabra decirte, majestad. Bastantes, supongo.
Theodore: Si Miriam te lo preguntase, de formas demasiado espantosas para mencionarlas, le
diras a ella cuntos son bastantes? No importa. (Hipa, trasiega otro cuarto o as de tej, baja la
barbilla hacia el pecho, suspira.) T eres mi querido amigo. No permitir que te toquen ni un pelo
de la cabeza. Djame que te abrace. (Se inclina hacia delante en posicin sentada, echa los brazos
en torno al cuello de F, grue y eructa y se queda dormido.)43
Como antes, no poda hacer otra cosa que quedarme all esperando. Uno no despierta a un
borracho loco cuando est ranendole al odo, ni tampoco le da un empujn para retirarlo. Se habra
quedado all hasta la maana, sin duda alguna, pero alguien haba estado escuchando y cuando la
conversacin ces decidi echar un vistazo, abri cautelosamente la puerta y meti la cabeza. Era un
tipejo como un hurn, con los ojos brillantes y una sonrisa astuta. Se llev un dedo a los labios, se
introdujo en la celda, ech un vistazo a su comatosa majestad, asinti y le dio unos golpecitos leves
en el hombro. Y que me condenen si la cabeza de Theodore no se levant como un mueco con un
resorte, a pesar de la curda que llevaba.
Es hora de retirarse, getow* dijo el hurn. Tienes que emprender la marcha al amanecer,
recuerda. Y no desears aadi, mirndome a m perturbar el descanso de tu husped.
Man abat?* exclam Theodore, sobresaltado. Ah, eres t, Samuel. Te he llamado? cerr los
ojos, hinch las mejillas y me dirigi una alegre sonrisa. Ah, amigo mo, hemos hablado mucho y
bebido bastante, verdad? Realmente, es hora de retirarse, aunque no lo sea de dormir. Est
despierta mi reina?
Samuel dud.
La real dama Tooroo-Wark est en Magdala, getow. Con tu hijo Alamayo. Pero Meshisha est
aqu, y quiz...
He preguntado por mi reina... mi nueva reina! aull Theodore, sbitamente furioso. No por mis
bastardos! Haz que venga mi dama Tamagno, que se la voy a regalar a mi amigo... o sea, a mi
invitado... Ve!
Samuel se esfum y Theodore se volvi a calmar lo bastante para rellenar de nuevo nuestras
copas.
Tamagno va a ser mi reina dijo. A Alamayo, que es mi hijo legtimo y heredero, lo conocers
maana. Ojal le hubiese educado en un gran colegio ingls, como se del que he odo hablar...
Harrah?
Harrow? No, desde luego, majestad. Es una guarida de bestias. Advenedizos. El lugar adecuado
para tu chico es Rugby... y qu decas de Meshisha?
Meshisha es un bastardo, y en mala hora lo tuve dijo l. Un bastardo y un autntico idiota
holgazn, pero uno debe emplear a sus propios hijos, a los legtimos y a los ilegtimos por igual. Ah,
pero aqu est mi autntica reina futura! Tamagno, ste es mi amigo, el ras Flashman, que nos trae
consuelo del ejrcito de la reina blanca Victoria, por lo cual le honramos... y agit la mano
locamente como presentacin, y la dama y yo nos miramos el uno al otro mientras ella entraba y
Samuel le sujetaba la puerta obsequiosamente.
Mi primera idea fue por qu Theodore se molestaba en mirarla siquiera habiendo bellezas como
Miriam con las que jugar. Madame Tamagno era gorda, basta y pareca lo que era en realidad: una
puta, porque aunque Theodore hablase de convertirla en reina, de hecho era slo su concubina mayor.
A diferencia de la mayora de las mujeres abis, se maquillaba, y mientras todas tienden a ocultar sus
apetitos pasionales detrs de una apariencia recatada, aquella ostentaba su lujuria a plena vista, en su
libidinosa expresin. Alguien, he olvidado quin, la describi como la mujer de aspecto ms lbrico
que haba visto jams, y recordando la lascivia con la que me examin, la verdad es que no le llevar
la contraria. Iba vestida tambin acorde, con las sedas ms chillonas y una profusin de brazaletes y
collares, acicalada y dispuesta a meterse en faena, como demostraron sus primeras palabras. Porque
cuando Theodore se levant a acariciar su gorda mano y babearla con un beso de borracho, ella le
recrimin juguetonamente que la tuviese abandonada mientras armaba jaleo con prisioneros
extranjeros en el calabozo.
Y me has dejado sola murmur.
No es un prisionero sino un husped!, grit l, y se puso de pie tambaleante, con la ayuda de
su furcia y Samuel. Pero entonces pareci olvidarse de m por completo, porque la abraz, le dijo
empalagosas tonteras y la acarici y hocique, y me atrevo a decir que se la habra tirado all mismo
si ella no se lo hubiese llevado, dirigindome una ltima mirada lasciva mientras salan. Me alegr
de verla salir, porque supona ms de cien kilos de peligroso deseo, segn mis clculos, y era de ese
tipo de mujeres que no se preocupan de volver loco al amante de turno, por la forma que tena de
relamerse ante cada tipo nuevo que conoca. Ya tena yo los problemas suficientes para que se me
echase encima un celoso Theodore haciendo locuras por ah. l era como una mina dispuesta a
explotar y no haba forma de prever lo que poda hacer.
Pinsenlo: en breve tiempo, haba intentado romperme la crisma, me haba cargado de cadenas
para despus traerme alcohol y tratarme con jovialidad como a un amiguete del alma, haba citado
las Escrituras como un pastor escocs, haba despotricado contra m por espa y conspirador, me
haba amenazado con la mutilacin, haba farfullado tonteras y estallado en lgrimas, me haba
intentado sonsacar informacin militar, se haba preguntado si torturarme o no, me haba jurado
amistad eterna, haba cado sumido en un estupor etlico y me haba presentado a su querida negra.
Excntrico, eh? Slo esperaba que, por Dios, Napier llegase a tiempo...
Captulo 13
Probablemente ustedes nunca han llevado cadenas, y quiz les interese saber que son muchsimo
ms fciles de poner que de quitar. La variedad abi consiste en unos eslabones macizos entre
tobilleras aseguradas con unos remaches de hierro blando. Una vez cerradas, hay que abrirlas con
una cua, que asimismo debe golpearse con un mazo, y pone muy nervioso tener a un negrazo
sonriente golpeando ah con toda su fuerza para abrir la tobillera, sabiendo que si falla en el blanco,
nunca ms volvers a poner el pie en el suelo. Entonces deslizan una cuerda de cuero en la tobillera y
media docena de hombres fuertes la abren lo suficiente para que uno saque el pie. Cuesta media hora,
y duele como el demonio.
Yo llev mis grilletes menos de veinticuatro horas. Lo que representaba llevarlos durante meses,
o incluso aos, lo supe al da siguiente, cuando trajeron de Magdala a todos los prisioneros, no slo
los europeos, sino tambin los rebeldes abis y similares. Una vez me liberaron y me dieron un
desayuno consistente en pan y tej, me sent bajo guardia en una pila de piedras junto a la tienda real,
y observ a la procesin de los cautivos que iba serpenteando y avanzando lentamente por la llanura
de Islamgee, a travs de los pequeos pueblecitos con chozas de paja hasta las tiendas del
campamento. Todava estaban algo lejos cuando hubo una conmocin detrs de m y apareci
Theodore bajando la colina desde el Selassie, con sus astrlogos, cortesanos y el hurn Samuel.
Cuando me vio, su majestad grit un estentreo saludo y vino corriendo hacia m con las dos manos
extendidas, agarrando las mas como si fuera un hermano que haba perdido haca tiempo.
Amigo mo, veo que ests bien! grit. Yo tambin estoy bien y me alegro mucho de verte libre!
Has dormido bien? Ests descansado? Djame que te cuente lo que he visto! Tu ejrcito est
cruzando el Bechelo y hemos visto elefantes que bajaban por el desfiladero. Qu significa eso, ras
Flashman?
Le dije que significaba caones grandes, y l se volvi a sus seguidores:
Lo os? No os lo haba dicho? Y vosotros dudabais de m... No sabis nada! Pero ha llegado la
hora de aprender. Venga, reunid a los lderes de los regimientos, a todos los oficiales y a los jefes de
seccin. Al final me dirigir a ellos. Y ahora, amigo, sentmonos... mira, tu gente viene desde el
amba y pronto estarn con nosotros! Bebamos por vuestro encuentro!
Para ser un hombre que slo unas horas antes pareca completamente cocido se mostraba muy
espabilado y luciendo sus mejores galas: un manto dorado adornado con sedas de muchos colores y
los pantalones ms extraordinarios que he visto, que parecan de espumilln. Estaba tan animado que
me pregunt si no habra estado dndole al hachs, pero por lo que supe despus l no cometa ese
tipo de indulgencias, sin duda porque el alcohol y la fornicacin le ocupaban la mayora del tiempo
libre. Uno no habra dicho nunca que estaba a punto de ser depuesto y posiblemente tambin
asesinado por un ejrcito invasor, porque se mostraba muy hospitalario, me serva tej constantemente
y convocaba a diversos capitostes militares suyos para que los fuera conociendo: Hasani,
comandante de Magdala, austero y serio; el corpulento Damash, a quien ya haba visto; Gabrie, el
comandante del ejrcito; Engedda, su primer ministro, y otros varios cuyos nombres no recuerdo.
Entonces tuvo que ensearme su parque de artillera, que tena debajo de Selassie, y especialmente
su potente mortero, Sebastopol, un enorme bloque de metal que pesaba setenta toneladas y deban
arrastrar entre cinco hombres, me dijo orgulloso. Haba visto yo algo parecido? Verdaderamente,
no, no haba visto nada igual, y se lo dije, admirado, pero pensando ntimamente que nadie en su sano
juicio habra construido un armatoste semejante, porque con ese tamao no poda ser demasiado
preciso y, para qu sirve un can si se tarda el da entero en situarlo? Supongo que los
constructores germanos se haban limitado a hacer lo que se les peda y se guardaron sus objeciones.
No se puede concebir el trabajo que ha costado traer esta maravilla a mi amba! exclam l. Ya
has visto mi carretera, pero ah, amigo mo, si hubieses presenciado nuestro esfuerzo, a travs de la
lluvia, las tormentas, el barro, cruzando ros y llanuras, por encima de montaas y desiertos, y mi fiel
pueblo a punto de quedar exhausto, y yo mismo tirando de las cuerdas mientras bamos arrastrando
nuestros grandes caones hacia delante, siempre hacia delante... No ha habido viaje como se... ni el
propio Napolen lo habra conseguido!
S, hombre, canta una cancin para celebrarlo, pens yo... pero en fin, cuando pienso en aquel
parque de artillera, en aquella bestia monstruosa de mortero, tengo que admitir que, loco o cuerdo,
la verdad es que era un zapador y un artillero increble. Ms de ciento cincuenta kilmetros por un
pas infernal, meses en la carretera, con los soldados caminando al lmite de sus fuerzas. Y sin
comida ni forraje, y con sus fuerzas disminuyendo da a da, aun as haba conseguido que siguieran
por puro miedo, voluntad y ejemplo, a travs de aquel pas hostil, porque con Menelek y Gobayzy en
armas, los gallas de Masteeat al acecho y Napier acercndose, Theodore no tena a nadie a quien
pudiese considerar amigo en el espantoso trayecto desde Debra Tabor.
Tuvimos que ir saqueando mientras avanzbamos me dijo, dando una palmada orgullosa a su gran
mortero, parecido a un motorista que alardease de su nuevo vehculo. bamos a morirnos de hambre,
y los chacales de los campesinos de los pueblos, que me besaban los pies en los das de mi mayor
poder, se pegaban a los flancos del ejrcito y picoteaban como mosquitos cuando se atrevan, y
cortaban la garganta de los rezagados. As que cuando hacamos prisioneros dijo, con satisfaccin,
los quembamos vivos. S, ha sido una larga marcha, y muy lenta... Ahora, dime, por qu tu ejrcito
va tan lento y por qu han venido por la llanura de sal?
Le dije que Napier no dejaba nada al azar, que haba calculado el tiempo y la distancia
necesarios con gran sutileza y que adaptaba su paso consecuentemente. En cuanto a su ruta, a travs
de lo que Theodore llamaba la llanura de sal, era el camino ms corto a Magdala. Yo sopesaba cada
palabra, pueden estar seguros, porque saba que por muy amistoso que l se pudiese mostrar en aquel
preciso momento, con la menor contrariedad se poda convertir en un manaco asesino. Tuve que
esforzarme por recordar aquello frente a sus sonrisas y su alegre conversacin, pero no era fcil. All
estaba, con aquella capa de arlequn y sus pantalones relucientes, sentado a sus anchas en la curea
de un can, riendo y bebiendo tej, todo cordialidad mientras desplazaba la conversacin hacia
todos los temas imaginables: el alcance de nuestros rifles, nuestras cortes marciales, si la reina
pasaba revista a sus tropas, mi opinin del can de aguja prusiano, el coste probable de la
educacin de su hijo en un colegio ingls, las dificultades a las que podra enfrentarse siendo negro y
extranjero, y si no me pareca a m posible que acabase enamorndose de una chica inglesa... todo
era tan agradable y tan normal, maldita sea, que me preguntaba si era posible que aquello augurase
un desarrollo pacfico... una rendicin, por ejemplo? No me atreva a esperarlo. Con aquel cabrn
demente, no haba forma de saberlo.
Y mientras l hablaba, su ejrcito iba avanzando por la gran llanura de Islamgee, hilera tras
hilera, lanceros, espadachines y fusileros, hombres de la caballera a miles, guerreros con sus tnicas
blancas y sus estandartes ante ellos, levantando el polvo en nubes arremolinadas, a travs de las
cuales finalmente aparecieron los prisioneros de Magdala, avanzando lenta y pesadamente hacia las
hileras de tiendas.
Los europeos iban en el furgn y ofrecan un aspecto pattico, como vagabundos a la caza de una
gallina asada. Si les hubiesen visto ustedes en su puerta, les habran echado el perro. Haba una
docena o as, todos desconocidos para m, por supuesto, pero adivin que los dos que llevaban
casacas rojas deban de ser Prideaux, del ejrcito de Bombay, y Cameron, el cnsul cuyo
aprisionamiento haba iniciado todo aquel barullo. Prideaux era el tpico subalterno: alto, medio
rubio, con mostacho y patillas; Cameron era robusto y con la barba negra, y llevaba una muleta bajo
un brazo. Ellos y uno o dos de los dems iban caminando de la forma ms extraa, levantando mucho
los pies a cada paso, como si caminaran por el barro o por entre los brezos. Eso, segn descubr, es
lo que acaba por pasarte despus de llevar pesadas cadenas durante meses sin fin: se los haban
quitado haca slo unos pocos das.
Dirigiendo el grupo iba un moreno bajito y alegre con una tupida mata de pelo y un mostacho
haciendo juego, y junto a l, un tipo descomunal, todo barba y ojeras. Eran Rassam y Blanc, los tipos
que, con Prideaux, haban llevado la primera peticin para la liberacin de Cameron a Theodore
haca dos aos, y que fueron enseguida capturados tambin. No saba quines eran los dems del
grupo, y no importa, porque aquellos cuatro fueron los sealados por Theodore para presentrmelos.
Salud a Rassam efusivamente, con sus habituales preguntas por su salud y su felicidad y si haba
dormido bien, y luego les dej a todos pasmados al presentarme con un floreo. Porque, por supuesto,
todos ellos me conocan, de nombre y por mi fama, y me estrecharon la mano uno por uno, con
distintos grados de entusiasmo que encontr muy interesantes.
A Rassam no le gust... o mejor dicho, no le gust mi presencia. Haba sido hasta entonces el
lder del grupito, ya que tena un trabajo de inteligencia de algn tipo en Aden, y era el portavoz ante
Theodore, con quien estaba muy unido. No digo que le hiciese la pelota (aunque no le hubiese
culpado de hacerlo, con un personaje como Theodore), pero se esforzaba mucho por hacerse el
imprescindible y el confidente del emperador, y supongo que tema quedar relegado por el famoso
Flashy. Si esto les parece extrao, les dir que la cautividad hace brotar extraos grmenes en la
mente de las personas, florecen las rivalidades y las enemistades, y las pequeeces acaban
hacindose muy grandes. Adems, el hombre era una especie de turco o beduino mestizo, de modo
que no se poda esperar que se comportase como los prisioneros britnicos.
Prideaux era el ms joven, de unos treinta aos ms o menos, fro como un pez, con una mirada
afectada y perezosa que, segn me pareci, ocultaba una mente muy afilada y una gran dureza. Por la
forma en que miraba hacia Theodore supe que la cautividad no le haba hecho mella. Ni tampoco
haba conseguido mellar el espritu de Cameron, aunque s que haba jugado malas pasadas a su
cuerpo. Le haban atormentado y azotado mucho ms que a los dems, y era un hombre enfermo, pero
tena ese aspecto obstinado y tranquilo que generalmente es muy admirado, sobre todo por los
cristianos devotos. No es mi estilo, pero resulta til en compaeros de desgracias. Blanc era un
matasanos del servicio mdico de Bombay, grave y correoso, respetado por los hombres principales
del amba por su habilidad para curar a ellos y a sus familias.
Rassam, como deca, no se alegr de verme; Prideaux s y lo demostr; Blanc tambin, pero no lo
demostr en absoluto, porque no era su estilo. Cameron estaba demasiado exhausto para hacer otra
cosa que darse por enterado, y por supuesto, los cuatro se preguntaron qu significaba mi llegada,
qu noticias traa del progreso de Napier y, por encima de todo, qu iba a hacer Theodore.
Aquello ltimo segua siendo un misterio. Nos hizo sentar a los cinco delante de su tienda y
empez a cotorrear de todo lo habido y por haber: que su traje de fantasa estaba hecho de seda
francesa, que haba tenido que reprender a Damash por menospreciar nuestro ejrcito, y luego lanz
una larga arenga acerca de un rifle que alguien haba robado de la tienda del rey haca varios meses y
que el pobre Damash dirigi una expedicin para recuperarlo y se lo impidieron los gallas. De eso
pas a Crimea, y la Guerra de Secesin, y not que Cameron, Blanc y Prideaux no tenan nada que
decir, pero Rassam intervena rpido como un rayo, siempre haciendo eco a Theodore y,
evidentemente, temeroso de que yo le dejara en la sombra, habiendo estado en ambas campaas. Pero
yo no intervine, hasta que Theodore hizo llamar a su hijo Alamayo, un chiquillo muy vivaracho de
seis aos y yo le estuve hablando de ir a estudiar a Rugby, mientras Rassam escuchaba con una
sonrisa tensa. Pero no se dijo ni una sola palabra de Napier ni de las intenciones de Theodore, y not
que Prideaux casi herva de impaciencia a mi lado.
Al final, Theodore dijo que podamos retirarnos a descansar en una tienda que haba preparado
all para nosotros y nos retiramos todos excepto Rassam, que se qued, como insinuando que deseaba
tener unas palabras en privado con el rey.
Sin duda, para hacerle algunos cumplidos bien escogidos dijo Prideaux. Creer que le escribi
una carta a Theodore felicitndole por haber llevado toda su artillera a Magdala? Lo siguiente que
har ser dejar que pruebe su comida.44
Poltica dijo Blanc, encogindose de hombros. A Theodore le gusta, y si saca provecho de eso,
no nos beneficiamos todos?
Lo que preferira es que a l no le gustase tanto Theodore... dijo Prideaux. Querra estar seguro
de que nuestro portavoz est de nuestra parte. Pero no importa aadi, volvindose ansiosamente
hacia m. Cmo han conseguido traerle aqu, seor, y qu puede contarnos? Va a atacar Napier?
Yo haba decidido ya no contarles nada de mi misin con Masteeat, siguiendo la norma de que
cuanto menos se diga, antes se arreglan las cosas, y adems recelaba mucho de Rassam. As que dije
que estaba realizando una larga exploracin y ca en una emboscada. Yo crea que Napier no estaba a
ms de un da de marcha de distancia, pero, se propona luchar con l Theodore? Esa era la
cuestin. Les pregunt si tenan alguna idea.
Lo nico que sabemos es que est loco dijo Blanc y es completamente impredecible. Ha recibido
una carta de ultimtum de sir Robert Napier, y Rassam le empuja a que le escriba como respuesta,
pero es peligroso incluso insinuar que sera aconsejable hacer un llamamiento a la paz.
Theodore luchar dijo Cameron, con una voz muy cansada. No puede echarse atrs ahora.
Entonces, que Dios nos ayude a todos dijo Blanc. Pero creo que tiene razn, cnsul. Aunque se
enfrente a una derrota segura, presentar batalla, por puro orgullo y supersticin. Ah, s, le
gobiernan sus astrlogos y su luntico fatalismo! Le ha odo hace un momento, hablando de su rifle
perdido? Lo tena como si fuera un talismn, y est seguro de que ocurrir una catstrofe si no lo
recupera. Por eso est aqu, en Magdala... slo por supersticin viendo mi expresin se ech a rer, y
explic: Magdala es otro talismn. Cree que mientras la mantenga, no puede fracasar. La semana
pasada gritaba en voz alta que aunque hubiese perdido toda Abisinia, le quedaba Magdala, y que la
mantendra y volvera a surgir como conquistador. Se lo cree de verdad.
Pero no puede creer eso! automticamente, aad: Debe de estar...
Loco? dijo Prideaux. Ah, lo ha notado, seor? S, su majestad es un poco errtico.
Podemos darle gracias a Dios por ello dijo Cameron. Si no pensara en esa roca como smbolo de
victoria, no habra decidido defenderla... y Dios sabe adonde nos habran llevado ahora. Al menos
estamos aqu, donde Napier puede encontrarnos.
Se quedaron callados y supe lo que pensaban: Si sobrevivimos. Al menos, eran lo bastante
sensatos como para no hacer nada ms que esperar. No dijeron ninguna locura de intentar escapar o
volar el almacn de la plvora, que estaba slo a unos metros de nuestra tienda, junto al parque de
artillera. La cautividad les haba enseado paciencia; aquello era evidente por lo que me contaron
de que haban considerado y rechazado planes de huida, complots con los rebeldes para atacar el
amba en ausencia de Theodore, y de las espantosas consecuencias del fracaso de las conspiraciones,
cuando los culpables fueron mutilados y arrojados desde los acantilados y una nia de diecisis aos
fue azotada con girafs hasta morir. No me extraa que los intentos de sobornar a sus carceleros
tampoco hubiesen ido muy lejos, aunque en algunos aspectos incluso los hombres destacados del
amba les haban ayudado y se haban mostrado bastante amistosos, aun a riesgo de despertar las iras
de Theodore.
As, haba existido una correspondencia continua entre nuestros agentes de inteligencia en Egipto
y Aden, con cartas cosidas a las ropas de los correos abis, y suministros de dinero y pequeos lujos
que entraban para los prisioneros. Se puede leer todo esto con detalle en las memorias de Blanc y
Rassam, si les interesa, y es el relato ms extrao imaginable... en algn sentido, mi propia
experiencia refleja aqullas en miniatura. Porque algunas veces eran tratados como invitados de
honor, a veces les golpeaban y torturaban y les cargaban de cadenas; se les alojaba bien y se les
permita la libertad de pasear y cuidar sus jardines y se les prometa una pronta liberacin, y luego
les encerraban en una prisin tras otra. Sencillamente, no haba patrn alguno para su extraa
existencia. No era raro, pues cuando el hurn Samuel vino a convocarnos a la real presencia, mis
compaeros intercambiaron miradas de ansiedad.
Y ahora qu? se preguntaba Prideaux. Cadenas o caramelos?
De hecho, nos iban a dar una alarmante tranquilidad. Tranquilidad porque Theodore haba
prometido, hablando en su momento de mayor cordura, que en caso de peligro nos llevara a un lugar
seguro, junto con su familia; alarmante, porque ello sugera que la batalla era inminente.
La ansiedad no era nicamente ma. Entre el gran concurso de sacerdotes, generales, cortesanos,
astrlogos y sirvientes reunidos ante el pabelln rojo para escuchar las palabras de su majestad,
haba un cierto nmero de sus mujeres, con la hinchada reina Tamagno delante de todas ellas.
Estaba sentada con sus damas cerca del rey, mientras la abanicaban con grandes plumas de avestruz,
y una vez ms fui consciente de que me examinaban como un toro semental en un concurso. Prideaux
murmur a mi lado:
Cuidado con sa, seor. Es una hsar de Haymarket, * y bastante desesperada adems por lo que
supe que l tambin haba captado la atencin de la dama y la evitaba por su propio bien.
Haymarket o Grant Road? dije yo, y l dijo que no era broma, que Theodore era un celoso de
mucho cuidado con sus mujeres. Un tipo que estaba de guardia en el harn bebi una copa de tej de
una de las concubinas, y lo azotaron hasta hacerlo papilla. Es mejor mantenernos juntos cuando
merodean elementos como madame Tamagno... la seguridad est en el nmero, sabe?
A menos que le guste hacer la instruccin con pelotones dije yo, l exclam: Vaya!, y en ese
punto Theodore anunci que era hora de que se dirigiese a las tropas, que esperaban pacientemente al
sol desde haca una hora o ms. As que nos reuni Damash y seguimos, obedientes, detrs del rey, a
travs del campamento, hacia la llanura, donde la flor de la milicia de Habesh estaba de pie, en
posicin de firmes y en silencio reglamentario, y al contemplar el enorme despliegue bajo los
estandartes de seda, yo me encontr rezando para que Napier mantuviera el terreno despejado.
El discurso fue tpico de Theodore, una arenga vehemente con un final contradictorio. Empez
trotando ante ellos con un semental y luego desmont y se subi a una roca, mostrndose con su
atuendo de arco iris y soltando una arenga muy poderosa contra los invasores del pas.
Tenis que comprender aullaba que en un da o dos os veris obligados a enfrentaros al mejor
ejrcito del mundo aparte de frica, hombres muy superiores a vosotros en fuerza y en armas, cuyos
uniformes estn adornados con oro, y no digamos nada de sus tesoros, que slo pueden llevar a
lomos de elefantes... eso les animar mucho, pens yo, pero entonces l sigui, agitando los brazos
hacia lo alto.
Estis preparados para luchar? aull. Luchad y enriqueceos con el botn de esos esclavos
blancos! Ganaris o me dejaris en la estacada? Pensad en mis grandes hazaas en el pasado, en
mis conquistas, en las grandes batallas en las cuales habis triunfado sobre mis enemigos! Vosotros
habis adornado vuestras armas con sus armas, ja, ja, ja...! [Vtores prolongados.] Cuando esos
kaffirs blancos se acerquen, qu haris? Esperaris a que disparen sobre vosotros y antes de que
puedan volver a cargar, caeris sobre ellos con las lanzas! [Vtores menos entusiastas.] Vuestro
valor tendr su recompensa y os enriqueceris con un botn tan fantstico que a su lado este rico
vestido que yo llevo parecer una insignificancia! [Agitacin y choque de lanzas y espadas.]
Un discurso que creaba agitacin. Estaba yo comentando a Prideaux la forma astuta en que
primero haba alabado nuestro ejrcito y luego haba cambiado de rumbo pintndonos como las
ovejas del sacrificio, cuando un vejete sonriente a la cabeza de uno de los regimientos de a pie se
adelant blandiendo su lanza y gritando:
Ah, espera, espera, gran rey, hasta que esos asnos extranjeros aparezcan! Los cortaremos en
pedacitos, y los que tengan las suerte de escapar tendrn una penosa historia que relatar en Inglaterra!
A lo cual cualquier lder inteligente habra respondido mediante una sonrisa sincera y el puo
levantado. Pero, qu hace Theodore? Espera a que cesen los vtores y luego exclama:
Pero de qu ests hablando, viejo idiota? Has visto alguna vez un soldado britnico? Sabes
qu armas llevan? Antes de que sepas si han llegado o no, te habrn metido un puado de balas! Esa
gente tiene caones, elefantes, armas sin nmero! No podemos luchar contra ellos! Crees que
nuestros mosquetes les harn algn dao? Si fuera as, no nos los habran vendido! y mientras el
ejrcito le miraba en asombrado silencio, se volvi a los sacerdotes, generales y cortesanos. Es
culpa vuestra, gente de Magdala! Tendrais que haberme aconsejado mejor!
Saben? Por un momento pens que estaba haciendo una broma idiota. Pero no era as. De
repente, le haba invadido su humor siniestro y estaba diciendo la pura verdad. Por qu, slo el cielo
lo sabe. Le haba dado a sus tropas un poco de entusiasmo y patriotismo y ahora paseaba por delante
de su tienda como un alma en pena, dejndolos asombrados y silenciosos, desaparecido ya todo su
espritu belicoso. Si dudan de mi relato, consulten en Blanc y Rassam.
Despus de su discurso, se subi a su mula y cabalg hacia la cima de Selassie para espiar los
movimientos de Napier. No le debi de gustar lo que vio, porque baj con un humor de perros.
Nosotros estbamos comiendo en nuestra tienda, pero le omos gritar insultos y pronto reson una
andanada de mosquetera que pareca proceder del collado de Fala. Despus sonaron algunos
disparos sueltos y Rassam dijo a uno de los sirvientes que averiguara lo que estaba pasando, pero los
guardias de nuestra tienda no le dejaron pasar.
As que esperamos, intrigados, y luego corri la voz. Theodore haba recordado que unos pocos
meses antes, uno de sus almacenistas haba desertado y se haba refugiado entre los gallas; al
recordarlo se haba puesto frentico y haba ordenado que sacaran a la mujer y el hijo del
almacenista, que estaban en prisin desde que l desert. Junto con otros cinco prisioneros abis,
fueron llevados al precipicio ms cercano, fusilados por un pelotn y sus cuerpos arrojados por el
despeadero. Los ltimos disparos sueltos eran los tiros de gracia de los que haban quedado con
vida despus de la cada.
Incluyendo al nio? dijo Cameron, y Samuel, que haba trado la noticia, dijo que s, que el nio
tambin. Nos rog que no protestramos ante Theodore, que se haba embarcado en un frenes de
bebida y todava no saba qu hacer con Napier, cuyas tropas, segn se crea, estaban preparndose
para cruzar el ro Bechelo a la maana siguiente.
Cuando Samuel se fue hubo un largo silencio, roto por Prideaux.
Napier estar aqu pasado maana.
Ms silencio, y luego Rassam dijo:
No debemos hacer nada que provoque... la pasin del rey. Por la maana le pedir comunicarme
con sir Robert.
Nadie dijo ni que s ni que no. Nadie quera pronunciar una sola palabra que pudiese influir en
Rassam, que a su vez poda influir en Theodore, quiz con terribles consecuencias. Todo penda de
un hilo: el progreso de Napier, la locura de Theodore, la simple y pura suerte. Blanc murmur algo
en latn y le pregunt qu era:
Una cita que o en alguna parte dijo. A merced de Tiberio.
Captulo 14
Por lo general no se me dan bien las fechas, pero s que al da siguiente era 9 de abril porque
Rassam lo dijo en voz alta mientras apuntaba algo en su diario, y ha quedado fijado en mi memoria45
como el da en que me vi obligado a presenciar uno de los crmenes ms repugnantes que he visto
jams. Como saben, no soy ajeno a las debilidades humanas, la crueldad y la muerte. Aparte de la
carnicera de la batalla en s, he contemplado arrancamientos de cabelleras en masa, gente que
volaba en pedazos ante los caones, el azotamiento con el knout de un campesino ruso, los pozos de
tortura de Madagascar y los restos de los ocupantes de una hacienda de Nuevo Mxico despus de
que pasaran por all los apaches mmbrenos. Pero lo que ocurri antes de Viernes Santo en Islamgee
fue una atrocidad distinta. No s por qu, a menos que sea porque fue tan inesperado e irreal y sin
sentido ni razn, cometido no por un salvaje primitivo, sino por un hombre que momentos antes haba
estado hablando seriamente de la tica cristiana y de los problemas de Iglesia y Estado. Puedo
comprender la pasin ciega y la crueldad en s misma, pero supongo que la locura tiene sus propias
leyes. Y sin embargo ninguna de esas cosas, ni la rabia ni la sed de sangre ni el sadismo ni la locura,
me han parecido nunca explicacin suficiente para lo que ocurri aquel da en Islamgee.
Empez de una manera bastante suave, despus de una noche pacfica, en la cual los cinco
dormimos tranquilamente en nuestra fina tienda de seda y los dems prisioneros europeos y los
trabajadores alemanes, en tiendas ms pequeas, all cerca. Nadie hablaba de los crmenes de la
noche anterior, y estbamos desayunando cuando lleg un mensajero con saludos para Rassam de
parte del rey, gesto que le encant, y la orden de que yo me presentara ante su real persona de
inmediato, gesto que a m no me encant nada. No me alegr demasiado por verme sealado de
aquella manera, pero no poda hacer nada, as que sal.
Haba mucha accin en el campamento y en el extremo norte de Islamgee, donde el terreno se
alzaba en el collado de Falka. Las tropas haban agrupado a una enorme multitud de prisioneros;
deba de haber varios centenares, encadenados y espantosamente sucios, agachados en el polvo, y
recordando los muchos que haba visto el da anterior, me pregunt cmo haba podido contenerlos a
todos Magdala, porque de ah es de donde venan. Se me ocurri que Theodore deba de tener
cautiva a la mitad de la poblacin local: rebeldes, criminales, gente cuya cara no le gustaba... pero
ahora pareca que iba a haber una gran limpieza de prisiones, porque los armeros iban pasando entre
ellos con mazos y tiras de cuero y los liberaban, y enormes pilas de grilletes oxidados se iban
haciendo visibles, mientras sus ltimos portadores vagaban con aspecto confuso y perdido. Me
pareci una buena seal: quiz su loca majestad estuviese recobrando el juicio despus de todo.
Mis esperanzas se vieron frustradas rpidamente. Quiz sus calcetines fuesen de ser humano,
pero encima se haba calzado las botas de monstruo. Ms all de los prisioneros reunidos, las
pendientes que suban al collado de Fala estaban repletas de tropas, y stas arrastraban las piezas de
artillera a lo largo de una carretera recin terminada hasta la cumbre, en la cual la niebla de la
maana estaba empezando a disiparse. Mi corazn dio un vuelco, porque saba que la cima de Fala
dominaba la llanura de Arogee, que las fuerzas de Napier tenan que cruzar, y un parque de artillera
bien situado poda entorpecer nuestro avance, si los artilleros abis conocan su oficio.
Mi mensajero y yo bamos montados, pero nos cost un trabajo infernal abrirnos camino por la
pendiente abarrotada y a lo largo de la estrecha carretera. Las lluvias recientes haban formado una
gruesa capa de barro y los carros que llevaban los caones estaban hundidos hasta los ejes en
aquella sustancia roja y pegajosa. El gran mortero Sebastopol estaba encadenado encima de su
enorme carro, con cientos de soldados tirando de sus enormes cabos, resbalando y chapoteando en el
barro, y el propio Theodore, en el carro, iba chillando rdenes y dando nimos. Empez a llover de
forma torrencial, las gotas formando agujeros en el barro como perdigones, y se elevaron nubes de
vapor desde los sudorosos grupos. Al cabo de un momento ya estbamos empapados, y el agua
pasaba casi al nivel de los flancos de nuestros animales.
Theodore me hizo seas y me grit que fuera con l al furgn, orden que me alegr de cumplir,
porque l tena a Samuel y un par de sirvientes que le sujetaban un par de paraguas encima de la
cabeza. Aun as estaba empapado, y al final se quit la camisa y qued desnudo hasta la cintura,
riendo y frotndose el agua por el pecho y los brazos como si estuviera en el bao. Pareca muy
animado, exultante al pensar en el dao que hara aquel mortero, porque nunca se ha visto arma
semejante en el mundo, as que, cmo podrn soportarlo tus soldados? Hasta su rugido aterrorizar
a los ms valientes y se dispersarn como ovejas asustadas!.
Dije que l no conoca a los soldados britnicos e indios, que jams se dispersan, porque saben
que el ruido nunca ha matado a nadie. Al escuchar esto se qued un poco alicado, as que le
pregunt, con gran atrevimiento, si haba decidido luchar.
Si tengo que hacerlo! grit. No quiero la guerra, pero, quin es esa mujer para enviar a sus
soldados contra un rey? Con qu derecho viene a robarme mi pas?
No pensaba discutir, y l sigui diciendo que le haban insultado y que no pensaba soportarlo;
haba escrito lleno de buena voluntad y amistad, como un monarca a otro, haba sido ignorado (yo
saba que era verdad) y que nunca habra levantado ni un solo dedo contra nadie de nuestro pueblo si
Cameron no hubiese conspirado con sus enemigos los egipcios y que le habra dejado pasar incluso
aquello si hubiese mostrado la cortesa que se deba a su rango, pero estaba claro que el gobierno
britnico miraba por encima del hombro a los reyes africanos como gobernadorzuelos sin
importancia. As que, qu otra cosa poda hacer l, por el amor de Dios, sino desafiar a aquellos
que le haban despreciado y afrentado, aunque muriese por ello?
l me iba gritando entre el aguacero, enfurecindose ms cada minuto que pasaba, y el pobre
Samuel luchaba con su paraguas contra el viento y me suplicaba con los ojos que dijese algo que
calmase su ira, as que grit a Theodore que tena toda la razn del mundo, que haba sido muy
maltratado, sin lugar a dudas, y que era una vergenza que tantos hombres buenos, tanto abis como
britnicos, tuviesen que morir porque nuestro Foreign Office no tena modales. Mientras lo deca me
di cuenta de que haba dado con un buen argumento, de modo que me explay con la arrogancia,
estupidez y pereza infinita de nuestros funcionarios, porque claro, qu se puede esperar de una gente
que sale de unos antros de vicio e ignorancia sin igual, como Harrow y Eton? Haba dedicado algn
pensamiento ms a la idea de enviar a su esplndido muchacho a Rugby, un colegio estupendo, al que
yo mismo haba asistido tambin...?
Quiz la mejor forma de hablar con un manaco es desvariar tanto como l, especialmente si no le
dejas meter una sola palabra ni de canto. Mis paparruchas le desconcertaron un poco y tuvimos la
buena suerte de que el furgn de repente perdi una rueda, debimos saltar para salvar la vida y
Sebastopol acab con sus muones en el barro. Cost un par de horas arreglarlo, otra hora alcanzar
la cumbre de Fala y por entonces la lluvia haba aclarado ya y el sol haba surgido entre las sombras
nubes... y all, muy lejos, al otro lado de la llanura de Arogee, estaba la meseta de Dalanta, por
encima del Bechelo, donde hormigueaban las diminutas figuras de hombres y animales. Corre,
corre, viejo Bob pensaba yo, ya casi ests aqu.
Gabrie, el mariscal de campo abi, estaba a cargo de colocar los caones, e hizo un trabajo
demasiado bueno para mi gusto, mientras Theodore se quedaba de pie a lo Napolen al borde del
acantilado, con los brazos cruzados, contemplando con gravedad el despliegue distante del ejrcito
que haba venido a destruirle. No pareca alarmado en absoluto, coment que sera de lo ms
gratificante ver cmo dispona sus tropas un general europeo y pregunt si era cierto que Napier era
el mejor comandante de su tiempo. Dije que era el mejor que tenamos, cuidadoso y firme, desde
luego no tan inspirado como Wolseley o como el norteamericano Lee, pero ms seguro que
cualquiera de los dos, y menos prdigo con las vidas de sus soldados que Grant.
l asinti.
Crees que me destruir? dijo, y vi lo que me pareci una oportunidad.
No, si te unes a l en amor y amistad, getow. Esas fueron las palabras que usaste conmigo, si lo
recuerdas.
Yo dije si l vena en amor y amistad! seal hacia el Bechelo. Los ves ah? l es el invasor,
yo soy el sitiado. Querras acaso que me sometiera a los ladrones que vienen a robarme mi trono, mi
pas? ya empezaba a gritar de nuevo, caminando, frentico, de un lado a otro, agitando los brazos y
lanzndome furiosas miradas. Ese es el consejo de cobardes como Damash y Dasta, y el idiota de
Samuel! Dnde est? Dnde est Samuel? mir a su alrededor, pataleando, pero Samuel,
afortunadamente para l, no se encontraba cerca. Theodore qued un momento gruendo, dijo a uno
de sus ayudantes que le diera una shama y una vez se la hubo colocado en torno a los hombros, vino
murmurando hacia m.
Ellos se rendiran, Damash y los otros. Me odian, todos ellos, y saldran corriendo si tuvieran
valor para hacerlo. Por qu no me matan, eh? Porque me temen, a muerte, y no se atreven a
golpearme! ya empezaba a rabiar otra vez, y la mirada loca se fijaba en sus ojos. Bueno, deberan
matarme, porque si no, yo les matar a todos, por Dios todopoderoso, uno a uno!
De pronto me cogi por la camisa, pegando su cara a la ma, y me habl con un rabioso susurro:
Sabes que tengo que dormir con unas pistolas cargadas bajo la almohada? Ellos lo saben, y
temen matarme en mi propia cama. Me envenenaran, pero hago probar mi comida y mi bebida. Pero
no tengo miedo! solt su presa, cerr los ojos y empez a murmurar para s, como si estuviera
rezando. Luego levant la vista hacia el cielo, que iba oscureciendo, y su voz tembl: Si l, que est
en los cielos, no me mata, nadie lo har. Si l dice que debo morir, nadie podr salvarme.
Todo aquello fue proferido a gritos y yo mir a mi alrededor para ver qu les pareca aquello a
Gabrie y su Estado Mayor, pero la verdad es que ni siquiera le miraban, sino que estaban mucho ms
ocupados an con los equipos que daban la vuelta a los caones para colocarlos en su lugar. Saban
que estaba completamente loco, pero le tenan demasiado miedo para hacer nada al respecto. Y no
era slo miedo: tambin estaban sometidos a l, por el simple poder de su voluntad y su espritu. Yo
lo notaba igual que notaba el terror que me inspiraba. l tena esa fuerza que he visto en otras
personas, como Brooke, Sarawak o el viejo John Brown. No se puede uno resistir a ellos, ni
discutirles nada, simplemente hay que evitarlos, en lo posible... pero yo no poda evitar a Theodore.
Y entonces, al momento, la furia rabiosa que le haba posedo desapareci de pronto y se acerc
a grandes zancadas a las posiciones de los caones, dando rdenes, criticando e incluso rindose. Le
vi dar una palmada a un artillero abi en un hombro y decirle algo que le hizo rer a carcajadas. Luego
se enfrasc en una consulta con uno de los alemanes y se subi al Sebastopol para examinar el
mecanismo de disparo. Todava estaba riendo entre dientes cuando volvi a mi lado, colocndome
una mano en el hombro de manera muy confidencial.
Es fcil divertirlos, eh? No te pasa lo mismo con tus soldados? Ven, vamos a bajar y beber un
poco de tej juntos pareca contento de andar, salud a los artilleros y les asegur que cuando les
ordenasen cargar y disparar, l se encontrara all cerca para dirigirlos. Todos le vitorearon y
golpearon los puos de sus espadas en los caones, mientras bajbamos la colina.
Me oste hablarles ayer, amigo mo, verdad? Acaso no los enardec para entrar en combate?
No los inspir? Ah, amigo, la verdad es que slo estaba chuleteando, * nada mas. Pero me creyeron,
porque son unos simplones y me quieren al parecer, no se le ocurri que igual se haban credo
fcilmente tambin lo que le grit al viejo general, que estaban condenados a la derrota. Si yo digo:
Luchad, hijos mos, ellos luchan, aunque eso signifique la muerte. Pero, son distintos tus
soldados, ras Flashman? Por qu lo hacen ellos, amigo?
Le dije que era porque se haban alistado, y los cipayos, por la paga. Dijo que aquello era un
gran misterio y se puso muy filosfico hablando de la mentalidad y las motivaciones de los hombres
que combaten... una charla cuerda y sensata, como cualquier conversacin que se pueda or entre
civiles, aunque no entre soldados, a los que no interesa todo eso. Pero el caso es que si le hubiesen
odo hablar entonces, ustedes habran dicho que aquel hombre era un lder inteligente, jovial,
perfectamente normal, sin un pice de locura en l. Ms o menos.
Salimos del collado de Fala justo cuando empezaba a lloviznar, las nubes se reunieron sobre
nuestras cabezas y empez a disminuir la luz. Eran las cuatro de la tarde ms o menos, y los armeros
que haban estado liberando prisioneros ya recogan sus cosas y conducan a aquellos que todava
estaban encadenados a unos establos destartalados que haba en el extremo sur de la llanura de
Islamgee, a menos de doscientos metros de la tienda de Theodore y la nuestra. Iban a mantenerlos all
toda la noche y liberarlos al da siguiente, eran el ltimo lote de los seiscientos o as que Miriam y
yo habamos visto que sacaban de Magdala haca dos das. Alrededor de doscientos haban sido
liberados el da anterior, pero slo la mitad aquel da, ya que la mayora de los armeros haba sido
destinada al trabajo en Fala. Los que todava estaban encadenados y fueron enviados a los establos
seran ms de doscientos.
Quiero precisar esto para que les quede bien claro cmo fueron las cosas aquella tarde
bochornosa y cerrada mientras yo caminaba con Theodore y sus ayudantes hacia su pabelln,
consciente de la ligera conmocin que sacuda a los prisioneros encadenados mientras los conducan
a los establos. Yo no saba, desde luego, que no les haban dado de comer desde que dejaron
Magdala, y slo haban bebido el agua que haban suplicado a los soldados del campamento que
estaba cerca. Ni tampoco saba que la mayora de ellos eran presos polticos, que haban
delinquido de la manera ms trivial, a menudo, como dijo Miriam, por ejemplo, rindose cuando su
majestad estaba deprimido, y viceversa.
Impacientes al verse todava con grilletes y con otra noche de hambre ante ellos, no estaban de
humor para dirigirse tranquilamente hacia los establos, de ah el alboroto que estaban armando, pero
nadie les prestaba demasiada atencin, y menos que nadie Theodore. A las tres empezaba a beber,
como norma, y como llegaba una hora tarde, no perdi tiempo y nos embarcamos en una esplndida
juerga en su tienda, con el tej fluyendo como el agua. Se esperaba que yo mismo vaciase con l vaso
tras vaso. Pero yo no fui capaz. La cantidad que traseg l en la primera hora me habra tumbado, as
que se burl de m por debilucho e hizo llamar a la reina Tamagno para que se uniera a nosotros,
jurando que ella me enseara a beber de verdad.
Y tengo que confesarles que, efectivamente, lo hizo, sentada con su enorme volumen junto a l y
tragando licor como un marinero sediento. Theodore la aplauda y le iba llenando el vaso sin cesar,
besndola y acaricindola entre trago y trago a su vez, y murmurando ternezas como un muchachuelo
enamorado, algo bastante repelente, pero lo que de verdad me pona nervioso era que ella no me
quitaba los ojos de encima ni un segundo. Creo que l not aquel inters, porque al cabo de un rato
dej de abrazarla y le dijo que nos dejara, y ella levant su enorme cuerpo tembloroso como la
gelatina con sus sedas chillonas y se fue, dirigindome una ltima y prolongada mirada por encima de
su rechoncho hombro. Me alegr muchsimo de que se fuera, la verdad.
Cuando se hubo ido l se qued bebiendo en silencio un rato, algo malhumorado, mirndome de
una forma muy incmoda, como si estuviese a punto de estallar, pero cuando ocurri al fin, fue de la
forma que menos hubiese esperado en el mundo. Porque dio un enorme suspiro, bebi un poco ms
de tej y exclam:
Mi querido amigo, no me juzgues mal. Yo te quiero de verdad, y no slo a ti, sino tambin a mi
buen amigo el seor Rassam y al seor Prideaux tambin, aunque es difcil querer al cnsul
Cameron, que me traicion a los egipcios. Pero lo intento una larga pausa en la que contempl el
techo de la tienda. Tambin quiero al doctor Blanc, que ha curado a muchos de mi pueblo. Pero a ti te
quiero ms que a nadie, porque has demostrado que no me tienes miedo entonces es que soy mucho
mejor actor de lo que pensaba, pens yo. Me he portado mal contigo, amigo mo, pero tena que
cumplir un objetivo hizo una pausa de nuevo, mirndome con intensidad, y luego me hizo la
declaracin ms asombrosa que he odo jams, procedente de aquel hombre asombroso. Yo antes no
crea que estuviese loco dijo, y las lgrimas corran por sus mejillas. Cuando la gente deca que
estaba loco, yo no lo crea. Pero despus de la forma en que me he portado contigo, levantndote la
mano para pegarte, encadenndote... Creo que estoy loco dio otro suspiro como una arcada,
limpindose las mejillas. Pero t me perdonars. Como cristianos, debemos perdonarnos los unos a
los otros.
Yo exclam Amn! precipitadamente, asegurndole que no haba nada que perdonar y que l
se haba comportado como un perfecto caballero, y que si todos los reyes fuesen tan cautelosos como
l, el mundo sera un lugar mucho mejor... bueno, en resumen, algo as.
Yo intento ser un buen cristiano dijo l, aunque algunos de los sacerdotes dudan de mi devocin.
Es la pesadilla de la vida de un monarca, en todas las religiones y en todos los pases, que sus
sacerdotes siempre estn intrigando para ganar ascendencia sobre l. Tambin ha ocurrido as, he
odo decir, con algunos de vuestros reyes ingleses. Mis sacerdotes, en su insolencia, dicen que yo
llevo tres matabs... Una cristiana, una musulmana y otra franca! Qu locura! Yo les he dicho:
Imaginis que quiero cambiar de religin, pero es mentira. Antes me cortara el cuello! y en ese
momento se detuvo, bebi, levant la cabeza y se puso a escuchar.
Yo ya llevaba unos momentos oyendo otro sonido por encima del dbil murmullo del
campamento, pero slo entonces, cuando l levant la cabeza, frunciendo el ceo, lo identifiqu: un
cntico distante, una palabra que se repeta una y otra vez: Abiet! Abiet!, que significa seor,
amo en amhrico, y con el cntico, un distante ruido de cadenas entrechocadas. Y Theodore
exclam, impaciente, y pregunt qu pasaba. Samuel vino a toda prisa y le explic que los
prisioneros encadenados rogaban que les dieran agua y pan, y conociendo a su impredecible
majestad, no me habra sorprendido que le hubiese dicho a Samuel que les hiciera callar
inmediatamente o que les sirviera un festn.
No hizo ninguna de las dos cosas. Durante un momento se qued perfectamente quieto y luego se
puso de pie sin prisa, mirando a Samuel y despus a m, y de nuevo a l, y luego su expresin
cambi, de forma increble, y bastante lenta, desde la vacuidad a la intriga, entonces frunci el ceo,
despus su rabia fue en aumento y luego lanz una mirada de una malevolencia tan demonaca que un
escalofro me recorri la espalda. Dej escapar un potente grito de furia, se levant del divn y
cogi el sable que tena encima de la mesa y lo desenvain.
Cerdos! Inmundicias! Alimaas traicioneras! Ya les ensear yo, por Dios todopoderoso! se
lanz hacia m, me cogi el brazo, y me arrastr tras l. Ven! S, ven y mira cmo les enseo a
chillar pidiendo comida, mientras mis fieles soldados se mueren de hambre! era la primera noticia
que tena de que se estuviesen muriendo de hambre, pero no dije nada. l aullaba buscando a sus
guardias y me sacaba a rastras del pabelln, apartando a empujones a Samuel de su camino, y
corrimos hacia fuera, l blandiendo su espada. No pude hacer nada ms que correr con l, porque su
presa era como un cepo en mi brazo y no tena ningn deseo de resistirme y que me decapitase.
Guardias! Guardias! sigui gritando. A m! Hacia los establos! todos salieron corriendo de las
tiendas en la oscuridad, y detrs de m o la voz de Rassam, que preguntaba qu ocurra, y Samuel le
rog que volviese a su tienda y mantuviese a sus compaeros a buen recaudo.
Yo habra dado un ojo de la cara por poder quedarme con ellos, pero Theodore me empujaba
para que siguiera adelante, jurando venganza contra los villanos que se haban atrevido a estorbar su
descanso. Caa un verdadero aguacero, recuerdo, justo mientras llegbamos a los edificios del
establo, junto al borde del acantilado de Islamgee, y los truenos retumbaban en el cielo.
Sacadlos aqu fuera! aull Theodore. Veamos a esos animales mimados! Que los saquis os
digo! al final me solt el brazo, chillndome con una cara que pareca haber perdido cualquier
expresin humana. Era como un simio demente, salpicando saliva y farfullando Ya vers! Ya vers!
Un guardia sac la barra de sus soportes y abri de par en par las puertas dobles, y una mujer
encadenada, que estaba apoyada en la puerta, sali tambalendose a la media luz. Theodore corri
hacia delante, aullando maldiciones, y abati el sable con un tajo espantoso que dio entre el cuello y
el hombro de la mujer y casi le amput el brazo. La mujer cay chillando, con la sangre manando
como un surtidor, y cuando sali el segundo prisionero, Theodore enterr el sable en su crneo. Este
se abri con la fuerza del golpe y el tipo cay muerto con la hoja incrustada en sus cejas, dejando la
sangrienta empuadura de la espada en las manos de Theodore. Este la contempl, murmurando
incoherencias, y la levant para golpear a la siguiente vctima, un nio desnudo de unos cinco aos
que sali corriendo y aullando, apretndose los ojos con los puos.
Aunque estaba paralizado por el horror, pens que aquello hara entrar en razn al bestial
luntico, y s, arroj el sangriento despojo del sable a un lado, pero chill una orden al guardia ms
cercano y el animal agarr al nio y lo arroj, lloriqueando, por el acantilado.
As es como empez el horror en el crepsculo, en Islamgee, pero la cosa fue de mal en peor.
Porque con aquel espantoso infanticidio, la loca rabia del hombre pareci enfriarse, y pens que se
haba acabado, pero estaba equivocado. Continu su infernal exterminio de los prisioneros con una
parsimonia tranquila que era infinitamente ms terrible que su furia asesina. Matar en un estado de
frenes es algo que al menos se puede comprender, pero, qu decir de alguien que, con tono neutro,
pregunta a un pobre diablo cul es su nombre y su delito, y al responderle, de una forma casi
despreocupada, le condena a ser azotado hasta morir?
Eso es lo que hizo Theodore con los doscientos prisioneros en las siguientes dos horas. Por
ejemplo:
Cmo te llamas, de dnde vienes y por qu ests aqu?
Maryahm, gran abiet, de Magdala. Me re con mi amigo Zaudi, tu paje...
Tiradlo!
As que Maryahm fue arrojado desde sesenta metros de altura, y un momento despus le sigui
Zaudi, condenado porque haba tendido a Theodore un mosquete que haba fallado el disparo.
Pensarn que me estoy inventando horrores para helarles la sangre, pero comprubenlo en Blanc
y Rassam y vern que es la simple verdad. l se sent en una roca, como el presidente de un consejo
escolar en una ceremonia de entrega de premios, ms loco que un cencerro, y a medida que
arrastraban a cada desgraciado a su presencia haca las mismas preguntas rituales, despus vena la
respuesta y despus la ejecucin, y envi a unos cuantos mosqueteros a la parte baja del despeadero
para que rematasen a cualquier posible superviviente. Algunos llegaban suplicando y chillando, unos
pocos le desafiaron, otros pasaban como ovejas, sin protestar. Dos jovencitos, recuerdo, fueron
despeados porque su padre se haba tomado libertades con una de las concubinas reales, pero
cuando sacaron al propio hombre, Theodore hizo que le quitasen las cadenas y le dej ir. Era una
locura, sin sentido, sin lgica, sin razn. Aquel asqueroso hijo de puta ni siquiera disfrutaba, ni le
importaba todo aquello. Simplemente los mataba, y yo tena que mirar, horrorizarme, y acab
deseando que Arnold tuviese razn y que, en efecto, hubiese un infierno para l.
Blanc dice que arrojaron a 307 personas, y 91, todos jefes rebeldes y mortales enemigos suyos,
fueron reservados para masacrarlos otro da. Rassam dice que el total de muertos fueron 197, de los
cuales dice que slo 35 haban cometido algn crimen, y el resto haban roto alguna copa o perdido
un rifle o se haban redo, como Maryahm, o eran hijos de algn padre mujeriego. Me parece que la
cifra de Rassam es ms probable, pero la verdad es que estaba demasiado estupefacto para contar.
Ni siquiera s por qu se detuvo; probablemente porque se aburra o porque estaba oscureciendo.46
De vuelta a su tienda iba muy callado e insisti en que me uniera a l para cenar, aunque yo no
poda probar bocado y me qued sentado y mudo mientras l se atracaba con buen apetito y beba
hasta quedar inconsciente, despus de soltar una tremenda perorata sobre sus antepasados y cmo l
luchara hasta la muerte para ser digno de ellos.
Vers mi cadver dijo, farfullando y con los ojos nublados, tomndose la ltima copa y dirs:
Aqu yace un mal hombre que me ha hecho dao. Pero me enterrars en suelo cristiano, porque
eres un amigo luego se cay del divn.
Los sabihondos aseguran que estaba agobiado por los remordimientos o que tena la conciencia
torturada. Pero no haba tal cosa. Era un borracho y un monstruo, eso es todo.
Lo dej roncando como un cerdo de Berkshire y me escabull en la oscuridad y bajo la lluvia
hasta nuestra fina tienda de seda, pero dentro no haba ni un alma. Pregunt al centinela dnde
estaban todos, l esboz una rpida sonrisa y dijo que haban sido trasladados, siguiendo rdenes, a
una de las tiendas ms pequeas. Pregunt por orden de quin, l volvi a sonrer y dijo que poda
quedarme la tienda para m solo. Yo estaba destrozado y temblando por los horrores que haba
contemplado, as que me qued all, me desnud a medias, apagu la lmpara y me desplom en mi
charpoy.
Y so algo muy bonito. Soaba que estaba en un prado soleado junto al Clyde con Elspeth, que
hablbamos de tonteras y empezamos a besarnos y juguetear, y de repente, ella cambiaba y se volva
negra, y se converta en la seora Popplewell de Harper's Ferry, de glorioso recuerdo, y chillaba que
yo era su niito favorito y se tomaba libertades tremendas y maravillosas, y acababa ponindose a
caballo encima de m y galopando como el ganador de un derby... De repente, me despert en la
oscuridad de la tienda de Islamgee, y no vi a ninguna seora Popplewell, sino a un scubo elefantino
que me asfixiaba con toneladas de carne y supe al instante que se trataba de la reina Tamagno, esa
zorra cachonda, que haba sobornado al centinela para que la dejara entrar y hacer conmigo su
malvada voluntad, y me debata, confuso, sin saber si gritar: Sulteme, caballero! o dejar que
hiciera de las suyas, cuando o una voz distante que gritaba con fuerza, y no era la conciencia, ni la
parte buena de mi naturaleza, sino el condenado Theodore que sala a la superficie a travs de un
ocano de tej, y me golpe de lleno la visin tremebunda del destino de aquellos que haban tenido la
mala suerte de estar relacionados con personas que haban hecho determinados avances con las
concubinas reales, as que di un fuerte empujn y envi a aquella amante criatura no correspondida,
con sus cien kilos de peso, volando desde el charpoy. Ella cay en el suelo dndose un espantoso
batacazo, y antes de que hubiese tenido tiempo de chillar, ya me haba lanzado yo por la portezuela
de la tienda como un gamo perseguido, cogiendo al centinela por la garganta y preguntndole la
direccin. l dio un respingo y seal, mientras la voz de Theodore se dejaba or de nuevo, esta vez
ms fuerte, pidiendo el consuelo de su ninfa, y espero que ella le oyese y cumpliese con su deber
como una buena concubina. Pero por entonces yo ya estaba bajo la lona, pisando las zapatillas en la
oscuridad y embutindome bajo una pila de mantas.
Me dorm, y a la maana siguiente fue como si nada de aquello hubiese ocurrido, ni el horror de
los prisioneros asesinados, ni mi huida de los abrazos de aquella hipoptamo hembra... una tragedia
innombrable seguida por una terrorfica farsa. Pero ocurri, y me atrevo a decir que la conmocin
que supuso todo aquello me habra dejado preocupado si otros acontecimientos importantes no
hubiesen reclamado de inmediato mi atencin. Porque el 10 de abril, Viernes Santo, fue el da en que
el Cazabichos descorch su botella de matar.
Captulo 15
Hay das en que uno se levanta y huele la muerte en el aire, y aquel Viernes Santo era uno de
ellos. La maana era gris y plomiza, con unas feas nubes que prometan tormenta, y al despertarme y
recordar los horrores de la noche anterior mis nimos quedaron por los suelos. Les dije a los dems
lo que haba visto, y todos quedaron silenciosos hasta que uno de ellos, he olvidado quin, cay de
rodillas y empez a entonar el padrenuestro. Pensaban que ya estaban acabados, y cuando Theodore
apareci por all con un humor de perros y orden que todo el mundo excepto yo volviese a Magdala,
Prideaux me estrech la mano en lo que l pensaba que era nuestro ltimo adis. Pero yo no lo crea
as; supona que Theodore mantendra su palabra de ponerlos en un lugar seguro, y pueden estar
seguros de que ped ir con ellos, pero l no quiso hacerme caso.
T eres un soldado! grit. Debes ser mi testigo de que si se derrama sangre, no ser por mi
voluntad! He recibido noticias de que tu ejrcito est cruzando el Bechelo y avanzando contra m.
Pues bien, ya veremos! Ya veremos!
Rassam le rog que enviase un mensaje a Napier, pero l jur que no hara jams tal cosa.
Queris que escriba a ese hombre, pero yo me niego a hablar con un hombre enviado por una
mujer!
Aquello era nuevo, pero efectivamente, cuando lleg una carta de Napier para Rassam, Theodore
no quiso ni escucharlo y jur que si Rassam escriba a Napier, aqul sera el final de su amistad. As
que se fueron a Magdala, pero Rassam me pas la carta, rogndome que persuadiera a Theodore de
que le echara un vistazo. No era ningn idiota Rassam, porque l y los dems apenas estaban fuera de
la vista cuando Theodore hizo que le diera la nota a Samuel, que se la ley. Era una peticin muy
corts y directa de que se liberasen los prisioneros, y durante un minuto largo yo esper, contra toda
esperanza, mientras l frunca el ceo, pensativo, pero entonces levant la cabeza y vi la locura en
sus ojos.
No hay manera! Yo ya s lo que tengo que hacer! se volvi hacia m. Acaso no he pasado la
noche rezando y no s ya que la suerte est echada? como haba pasado la mayor parte de la noche
ponindose ciego de licor, y despus llamando a gritos a su puta, yo dudaba mucho de que su
decisin la hubiese guiado la plegaria; creo que el efecto de su masacre todava le afectaba, pero no
se me da bien el leer la mente. Lo nico que importaba es que la ltima oportunidad de una salida
pacfica de aquel asunto haba desaparecido, y corresponda a los hombres buenos vigilar al nmero
uno y salir pitando a la primera oportunidad.
Pero sta nunca lleg. l me tuvo a su lado todo el da, y como nunca iba sin sus guardaespaldas,
adems de los sirvientes y sus generales que iban y venan, no pude hacer otra cosa que esperar y ver
cmo iban disminuyendo mis esperanzas. Estaba claro que se acercaba la accin, y la cuestin era:
cuando le llegase la inevitable derrota sangrienta, se llevara l consigo a sus prisioneros? El miedo
me deca que s; el sentido comn, que no. Qu ocurrira al final? Pero con un loco como aqul,
quin sabe?
Son un trueno terrorfico a medioda, y luego el cielo se aclar un poco y el calor empez a
surgir del suelo en oleadas. No se poda respirar, era asfixiante, y aunque la nube se fue espesando y
acab por llover con grandes goterones, la lluvia no trajo consigo nada de frescor. A ocho kilmetros
de distancia, aunque yo no lo saba, los batallones de Napier vadeaban el fangoso Bechelo descalzos
y trepaban por aquel tremendo desfiladero bajo el calor sofocante, con escasa agua, porque la del ro
no era potable, coronaban el largo espoln que les llevaba a la meseta de Afichu y que yo haba
observado en la maqueta de Fasil, y acababan casi exhaustos en el borde de la llanura de Arogee.
Aqulla era la columna principal; la segunda fuerza vena subiendo por la carretera real, que yo
haba aconsejado a Napier que evitase... y casi lo pag caro por ignorar mi consejo.
Unos mensajeros trajeron la noticia a Theodore de que se aproximaba nuestro ejrcito, y desde
primeras horas de la tarde el ejrcito abi, con siete mil efectivos, se empez a colocar en su posicin
desde la llanura de Islamgee hasta los promontorios ms bajos de Fala y Selassie. El propio
Theodore, con sus generales y ayudantes y su aprensivo corresponsal, subi por el promontorio
fangoso hasta los emplazamientos de los caones en la cima de Fala. Entonces, al mirar hacia atrs,
vi por primera vez con toda exactitud a qu iba a enfrentarse Napier: fila tras fila de lanceros con
tnicas negras, espadachines y mosqueteros, avanzando con muy buen estilo, disciplinados y con un
aspecto muy profesional, con los estandartes ondeando al viento y sus comandantes, de tnicas rojas,
quinientos y a caballo, guindoles a la perfeccin. Yo no saba la fuerza en caones y artillera que
podra tener Napier, pero adivin que no seran ms de dos mil, y tena razn: las probabilidades
estaban de tres a uno, pero eso no cuenta contra las tropas britnicas e indias... a menos que algo
salga mal, y casi estuvo a punto de suceder.
Desde la cima de Fala, vimos por primera vez las columnas que se aproximaban, a casi cinco
kilmetros de distancia a travs de la gran extensin de rocas y maleza, y en el lado ms alejado del
Arogee. Theodore con su catalejo era como un nio en una tienda de juguetes. Se volvi hacia m
lleno de emocin, me hizo mirar y decirle quin era cada uno y qu estaban haciendo. Para entonces
haba empezado a llover con intensidad, con relmpagos que iluminaban las nubes negras y un fuerte
viento que soplaba en la cima, pero la luz era buena, el catalejo de Theodore era de primera
categora y cuando me puse a mirar casi se me cae de la sorpresa, porque lo primero que vi fue a
Napier en persona.
No haba forma de confundirle, porque como el viejo Paddy Gough, llevaba una casaca blanca, y
all estaba, una diminuta figura sentada en su poni en un montculo a unos tres kilmetros de distancia
con el Estado Mayor a su alrededor y absolutamente nada entre l y nosotros, excepto algunos
zapadores de Bombay y Madrs que se haban colocado por delante de sus posiciones. No era un
buen lugar para un general, y con cierta alarma mov el catalejo y me llev una sorpresa an mayor,
porque vi que el viejo zoquete Cazabichos estaba coqueteando con la catstrofe sin darse cuenta... y
yo no era el nico que lo haba notado.
Su propia posicin, con la primera columna todava a alguna distancia tras l, era ya en s
bastante peligrosa, pero ms a la derecha, viniendo por la carretera real, estaba la segunda columna,
y sta iba precedida por un convoy de mulas, apenas escoltadas, con la palabra suministros escrita
por todas partes... raciones, municiones, equipo, todo el contenido del almacn de la brigada, all
dispuesto para que cualquier saqueador audaz lo cogiera... y all haba uno, efectivamente, al lado de
Theodore, saltando de excitacin ante aquella oportunidad enviada por los cielos.
Era el viejo Gabrie, el mariscal de campo abi, que haba venido ruidosamente desde el collado
de Fala, donde acababa de supervisar su ejrcito reunido. El mariscal se baj de su caballo y aull:
Mira, mira, Toowodros, estn en nuestras manos! era un viejo amigo de Theodore, y haba
olvidado toda ceremonia. Djanos ir, en nombre de Dios! Los tenemos, los tenemos!
Si Theodore hubiese sido un soldado tan listo como Gabrie... bueno, quizs hubisemos sufrido
un desastre comparable a Isandhlwana o Maiwand, pero dud, gracias a Dios, y perdi la
oportunidad. Y como todo ocurri a enorme velocidad e intervinieron tantos factores a la vez, ser
mejor que lo explique detalladamente.
La marcha de subida al espoln y la meseta de Afichu a Arogee haba costado ms de lo
esperado, por culpa del calor achicharrante, lo empinado del camino y el hecho de que no crean que
se dirigieran a la batalla, sino simplemente a establecer un campamento. Napier no esperaba un
ataque abi, y haba avanzado demasiado (en mi opinin) y la columna de suministros tena el camino
ms fcil por la carretera real y por lo tanto probablemente haba llegado demasiado pronto a una
posicin expuesta. La culpa se la echaron a Phayre, no s si con justicia o no. Si Theodore hubiese
permitido a Gabrie atacar de inmediato, la columna de suministros hubiese cado y aquello poda
haber acabado en desastre. Y digo poda porque Napier era muy bueno en lo que concierne a
improvisar, y as lo demostrara al momento.
Bueno, Theodore dud a la hora de arrojar los dados, mientras Gabrie le rogaba que le dejara
hacer. No mucho, quiz, pero calculo que s lo bastante antes de que gritara: Ve, pues!, Gabrie ya
haba salido como un rayo, agitando su pauelo para hacer avanzar al ejrcito, y Theodore chill a
los artilleros que disparasen. Los trabajadores alemanes haban ido midiendo las cargas, pero los
artilleros abis eran los que disparaban las piezas y la primera salva casi le da al propio Napier, pues
unas balas encadenadas aterrizaron a pocos metros delante de l. Y por entonces tuvo otro sobresalto
bastante feo, ya que toda la cima de Fala y Selassie de repente cobr vida y de all bajaron a la
carrera siete mil hombres de la infantera abi, que cayeron en el Arogee como una ola blanca y negra,
aullando sus canciones de guerra y pugnando por barrer a los zapadores que hacan de pantalla para
el montculo de Napier, y que slo tenan Brown Bess que se cargaban por la boca para repeler
aquella marea. Ya la derecha la columna de suministros, cogida en campo abierto y apenas protegida,
casi era engullida por las salvajes legiones que caan sobre ella.
Le di gracias a Dios en aquel momento por estar viendo aquella carga desde atrs y no desde
enfrente, porque debi de ser una visin para helar la sangre a cualquiera, esas enormes figuras con
sus tnicas corriendo como una masa aullante de casi dos kilmetros de punta a punta, con sus
espadas como hoces y las lanzas en ristre, los escudos negros ante ellos, trenzas y tnicas flotando, y
delante el viejo Gabrie, con el sable levantado y su manto de seda rojo ondeando tras l, con los
quinientos jefes de caballera vestidos de escarlata detrs. Desde arriba pareca la descarga de un
hormiguero roto que se verta por la llanura hacia un enemigo cogido por sorpresa, por la pura
velocidad del ataque.
Y entonces fue cuando Bob Napier se gan su ttulo de lord. Tuvo un par de minutos de gracia, y
en ese tiempo hizo que el King's Own, que haba ido corriendo hacia el sonido de los caones,
pasase junto a l para unirse a la pantalla de zapadores, y detrs de las figuras color caqui vi los
oscuros puggarees de los Baluch. Mientras se desplegaban, esperando la arremetida, Napier hizo
disparar las bateras de cohetes de la Brigada Naval, que haba colocado en un punto justo detrs de
su montculo. En un momento, rastros blancos de humo cruzaron la llanura y los cohetes empezaron a
estrellarse contra las filas abi, abriendo surcos entre ellas. Los abis vacilaron y se detuvieron,
horrorizados ante aquella terrible arma nueva que jams haban visto antes, pero luego siguieron de
nuevo a toda marcha entre la lluvia que caa torrencial, el King's Own les hizo frente y, a una orden,
trescientos Sniders les lanzaron una devastadora andanada que hizo volar en pedazos la carga de los
jinetes vestidos de rojo, y detuvo a la masa de infantera que segua tras ellos.
Por qu no salieron huyendo entonces, all mismo, es algo que no puedo comprender. Los cohetes
ya les haban causado bastante terror, pero ahora se encontraban con armas de fuego de retrocarga
por primera vez en su vida, y aun as, siguieron hasta que los Sniders y los Enfields de los Baluch los
detuvieron en seco, y luego retrocedieron, disparando sus mosquetes de doble can mientras iban
cayendo como moscas al intentar ponerse a cubierto entre las rocas y los robles enanos. El King's
Own fue avanzando sin parar, un oficial montado que supongo que era Cameron les mantena unidos,
y los abis se retiraban y moran... pero no salieron huyendo, y supongo que el tiempo que pas all de
algn modo me hizo algo abisinio tambin, porque no he podido evitar escribir Bajete, Habesh! en
honor a ellos. Ya est escrito.
Yo, en su lugar, no habra parado de correr hasta Magdala.
Mientras ocurra todo esto, Theodore iba disparando sin cesar con su batera de Fala, pero me di
cuenta de que era poco probable que causara ningn dao a nadie (las balas encadenadas que casi le
dan a Napier debieron de ser pura chiripa), pero a la derecha, los suministros de la segunda brigada
corran un peligro mortal. El ala derecha de la carga abi la estaba golpeando con fuerza, y los
lanceros cantaban como galeses, sin preocuparse por los proyectiles que estallaban encima de ellos
procedentes de los caones del Tren de Montaa formado arriba, en la carretera real, por delante del
convoy. Nuestros caones estaban flanqueados por los pioneros del Punjab, unos robustos sijs con
puggarees marrones y pantalones bombachos blancos, y cuando los abis salieron por encima del
promontorio hacia su posicin, lanzando sus venablos, se encontraron con dos andanadas
estremecedoras... y a continuacin los sijs cargaron contra ellos con las bayonetas contra las lanzas y
espadas abis, penetrando entre sus filas como un puo de acero, muy superados en nmero, pero
obligando a los nativos con sus tnicas a retroceder. De pie junto a Theodore en Fala yo tuve que
apretar muy fuerte las mandbulas para no chillar, porque recordaba a sus padres y sus tos en
Sobraon, saben?, y por dentro, iba gritando: Khalsaji! Sat-sree-akal!. No hay luchador cuerpo a
cuerpo en el mundo entero como un sij con su bayoneta fija: dispersaron a los lanceros como si
fuesen pajas al viento y cargaron ms an, y vi los extravagantes puggarees rojos del 10. de
Infantera Nativa entre ellos, mientras estrangulaban al enemigo entre los desfiladeros... esos mismos
desfiladeros que yo haba calificado en la maqueta de Fasil como una trampa mortal, si nos
dejbamos conducir hacia ellos.
Haba ms abis que intentaban pasar por el flanco el convoy de suministros, pero los sijs y la
Infantera Nativa los abatieron entre las rocas, y los pocos del King's Own que actuaban como
guardias de los suministros detuvieron a los que se acercaban a distancia de tiro. Pero aquella parte
de la accin estaba demasiado lejos y yo no la vea bien, y los acontecimientos de Fala adems
reclamaban mi atencin.
La media docena de caones de Theodore haban ido eructando sin obtener unos efectos
demasiado buenos, en parte porque los artilleros abis eran incompetentes, y en parte tambin porque
los cargadores alemanes, sospecho, se estaban asegurando de que todas las cargas estuviesen mal
preparadas. Por qu usaban balas encadenadas es algo que no s, pues se trata de un proyectil naval,
pero as era el ejrcito de Theodore: unos leones por su valenta, pero condenadamente excntricos.
Adems, aunque sus artilleros hubiesen sido de la Artillera Real, habran tenido muchsimo trabajo,
porque disparar desde lo alto y dar en el blanco es un arte muy fino.
Tambin lo es la construccin, carga y disparo de morteros. El juguetito de Theodore, el
Sebastopol, poda ser la mayor pieza de artillera de la historia de la guerra, por lo que yo saba,
pero los artesanos alemanes que lo haban forjado, y que nunca antes haban hecho un can, hicieron
una chapuza accidentalmente o a propsito, porque en su primera descarga vol en pedazos con una
explosin que se poda haber odo en Poona. Sospecho que fue una diablura intencionada47 por el
hecho de que no haba ni una cabeza cuadrada a la vista cuando lo dispararon, y slo los artilleros
abis experimentaron toda la fuerza de la explosin, que mat a tres o cuatro y dej heridos a otros
tantos; casi acab con el propio Theodore en persona, pero, afortunadamente para l, haba un
involuntario ngel de la guarda all a mano para salvarlo.
Lo veo claramente todava hoy: los artilleros que trepaban a la parte superior del can, la
muchedumbre de asistentes y personal que lo contemplaba todo desde una distancia respetuosa, los
artilleros de las otras piezas que dejaban de disparar, los chaparrones de lluvia incidiendo en la
fangosa meseta, Theodore en su mula, con su paraguas en alto... y yo, que acababa de volverme a
coger una toalla de un sirviente para secarme el agua que me caa por la cara, cuando un trueno
espantoso pareci abrir la tierra en dos, todo el suelo tembl, y cuerpos, desechos y litros de barro
volaron por todas partes. Yo estaba a cinco metros de distancia, pero, por una de esas casualidades
extraas para las que no hay explicacin, la explosin no me afect; ni siquiera me tambale, as que
pude moverme gilmente cuando las setenta toneladas de hierro macizo se soltaron de la curea por
aquella colosal explosin y cayeron con un estruendo infernal en mi direccin.
Y eso represent una suerte mayscula para su majestad abisinia, a la que haba tirado al suelo su
asustada mula y haba cado en mi camino mientras yo corra a salvarme. Pregntenle a cualquier
hombre a quien haya golpeado de lleno un Flashy en plena huida, noventa kilos de huesos y msculos
aterrorizados, y estar de acuerdo en que es una experiencia inolvidable. Theodore sali volando con
paraguas y todo, y yo aterric sobre l mientras el enorme mortero, eructando humo, se balanceaba y
se quedaba quieto en el mismsimo sitio donde l estaba antes intentando mantener el equilibrio.
Sus palabras, mientras nos levantbamos cubiertos de barro, fueron muy interesantes:
Me has salvado! chill, y luego aadi: Por qu?
Algunas preguntas son imposibles de contestar. Perdn, no era mi intencin habra sido
verdaderamente inadecuado, pero supongo que yo hice algn ruido, porque l me mir, con aspecto
asombrado, y luego se volvi hacia las ruinas de su mortero, lanz un gemido extrao, se agarr la
cabeza con las manos y hundi las rodillas en un charco. A diferencia de las mas, sus emociones no
eran el terror y el deseo ciego de escapar, ni estaba abrumado por la gratitud. Supongo que el
Sebastopol le haba costado muchsimo trabajo, que lo haba arrastrado a travs de media Etiopa y
que literalmente le haba estallado en las narices. Pues que le aprovechase bien a ese egosta hijo de
puta.
Sus lamentos por el intil trozo de hierro desaparecieron al momento cuando un Congreve pas
silbando por encima de nuestras cabezas y otro dio a uno de los caones de lleno, esparciendo fuego
y metralla por todas partes e hiriendo mortalmente al capitn de artillera abi. Los artilleros navales
haban calculado ya nuestra posicin y varios cohetes ms sisearon por encima de nosotros,
ondeando como locos, porque no eran mucho ms fiables que unos aos antes, cuando yo los
disparaba a los barcos rusos de plvora por debajo del fuerte Raim. Sin embargo, uno lleg
demasiado cerca para continuar sintindonos tranquilos, se desliz entre los caones y mat a un
caballo. Por primera vez vi a Theodore asustado, y no era un hombre que se asustase fcilmente.
Agarr el escudo que llevaba ante l y grit:
Qu armas son stas? Quin puede enfrentarse a cosas tan terribles?
Pero no se le ocurri dejar la cima, aunque al final hizo que los artilleros cesaran el fuego.
No temen a mis disparos! grit, y se ech a llorar, andando por la cima, hasta que finalmente se
detuvo ante el borde delantero y observ asombrado la retirada final de su ejrcito.
Porque la cosa haba acabado del todo, apenas una hora y media despus de empezar a luchar con
el primer caonazo. La llanura estaba cubierta de abis muertos y moribundos, y los derrotados se
escabullan hacia atrs, a los promontorios rocosos de Fala y Selassie, volvindose aqu y all para
disparar intilmente sus viejos fusiles y gritar desafos a los King's Own y Baluch que avanzaban sin
prisa, calculando bien sus blancos y recargando sin romper el paso. El sol se estaba hundiendo ya
por detrs de las nubes llenas de agua, para despus abrirse camino mientras la lluvia iba cesando,
enviando sus rayos a travs del campo de batalla, y apareci un esplndido arco iris muy lejos, ms
all del Bechelo. Era muy extrao, aquella media luz dorada con los rastros de los cohetes silbando
en su incierto camino por el campo hasta explotar en el collado de Fala, y el ahogado estampido de
los caones de acero de la Batera de Montaa y el rojo parpadeo de sus descargas, ms evidentes a
medida que la oscuridad se iba adueando del Arogee.
Los mensajeros haban ido yendo y viniendo desde que empez todo, al principio en su mayora
slo para lanzar vtores, pero ahora lleg la noticia de que el viejo Gabrie haba muerto, y finalmente
qued claro que la mayora de los jefes de la caballera vestidos de escarlata haban cado con l.
Theodore se ech la shama por encima de la cabeza, llorando amargamente, y se sent en la curea
de un can. Ahora no quera mirar la carnicera que haba all abajo, ni los restos de su ejrcito que
retrocedan cansadamente por encima del collado de Fala, pero al final despach a los artilleros,
mantenindonos a Samuel y a m como pajes suyos a su lado. Cuando cay la oscuridad, las partidas
de rescate abis se aventuraron abajo con antorchas para recoger a sus heridos, cuyos lamentos
formaban un lbrego coro en la oscuridad, y Speedy me dijo ms tarde que cuando nuestros
camilleros, a quienes Napier haba enviado para que llevasen a los enemigos heridos a nuestro
hospital de campaa, se encontraron con la partida de buscadores abis en la oscuridad, se pusieron a
trabajar juntos sin pensarlo dos veces. Nuestros mdicos curaron a unos cuantos de la gente de
Theodore, gesto que, como observ Speedy, hace que uno se d cuenta de lo absolutamente estpida
que puede ser la guerra.
Pero la verdad es que aquello no era una guerra, ni Arogee una batalla propiamente dicha. Como
Little Big Horn, era ms bien una sucia escaramuza, y como Big Horn, tena una importancia que iba
mucho ms all de su tamao.
Aparte de esto, no haba demasiado para la Gazette. Ningn muerto de nuestro lado, aunque creo
que un par de los treinta heridos que tenamos muri despus, y slo setecientos abis muertos... y
digo slo porque despus de haber visto la carga de Pickett en el Sutlej, con el resultado de miles
de cadveres, Arogee no era ms que una picadura de mosquito (siempre que uno no se contara entre
los setecientos muertos, claro est). Para nuestros compaeros haba sido un da de tiro, pero para
los abis haba sido Waterloo. Les haban disparado por todas partes, masacrado incluso, los Sniders
y Enfields, valientes salvajes diezmados por armas modernas... pero por una vez los liberales no
podan quejarse piadosamente de aquel hecho, porque en la lucha cuerpo a cuerpo, acero contra
acero, las espadas y lanzas abis tampoco haban sido rivales para las bayonetas de los sijs. Para los
abis era un desastre vergonzoso, y para Theodore era el final.48
Por nuestra parte era algo inaudito: una victoria sin prdidas al final de una campaa que se
supona que terminara en catstrofe. Pero Speedy me dijo que tampoco haba alegra entre nuestras
filas, slo piedad y admiracin por un enemigo que no haba sido lo bastante bueno y una perversa
irritacin por el hecho de que no hubiese valido la pena al final tanto trabajo duro y tanto esfuerzo. T.
Atkins y J. Cipayo haban esperado una batalla real, una Inkerman o una Balaclava, Mudki o
Ferozeshah, contra un enemigo ante el cual pudieran quitarse el sombrero. Arogee haba sido un
camelo: los abis no suponan oposicin en absoluto... ah, s, lo haban intentado, claro, pero al final
fue una decepcin total.
Y eso fue lo que sintieron mis paisanos, se lo aseguro. La victoria fue tan fcil que se sentan
engaados. Y an les parece raro que reniegue de ellos?49
Mucho despus de oscurecer, Theodore consigui reunir la voluntad de nimo suficiente para
moverse. Se qued sentado sus buenas dos horas como aturdido, al parecer sin or los gritos de los
heridos abajo, en Fala, ni aquel sbito grito horrendo que nos dijo que los chacales y hienas estaban
ya al ataque. Al final convoc a Samuel y le dict una carta para Rassam pidindole que hiciera las
paces con Napier. La puedo repetir al pie de la letra, porque Samuel me dio una copia despus, como
prueba de que l haba puesto su granito de arena para conseguir el armisticio. Era una efusin
autntica de Theodore:
Mi querido amigo:
Qu tal ha pasado el da? Gracias a Dios, yo estoy bien. Siendo un rey, no puedo permitir que la
gente venga y luche conmigo sin atacarles primero. Ya lo he hecho, y mis tropas han sido derrotadas.
Crea que los tuyos eran mujeres, pero veo que son hombres. Luchan con mucho valor. Viendo que no
soy capaz de oponerme a ellos, debo pedirte que me reconcilies con ellos.
Se la dio a un par de alemanes para que la llevaran a Magdala, y luego baj a Islamgee, pasando
junto a un montn de muertos iluminados por una antorcha que haban trado del campo de batalla, y
heridos a los que atendan sus camaradas. Llova de nuevo, y las luces parpadeantes brillaban sobre
hileras de cadveres amortajados, y en cobertizos y tiendas donde los cirujanos abis no paraban de
trabajar. Bajo un largo baldaquino se encontraban echados los cuerpos envueltos en escarlata de
algunos de los quinientos jefes que dirigan la carga y a los que haban acribillado los del King's
Own y Baluch, quienes suponan que uno de ellos era Theodore.
Se qued un rato callado, mirndolos, y luego se desplaz lentamente por la fila, detenindose de
vez en cuando para tocar una mano o colocar la suya sobre una frente, antes de volverse. Alguien
llam su atencin sobre otro cuerpo en una tienda cercana, y cuando retiraron la mortaja, quin
apareci sino Miriam, plida, bella y menuda? Aquello me alter mucho: la haba olvidado en el
tumulto de los ltimos das y verla all sin vida me produjo una conmocin que me cuesta describir.
Quiero decir que suelo apartar de m a las perras malvadas que se disponen a quemarme poquito a
poco hasta la muerte, pero ella era una chica preciosa y me habra gustado muchsimo explicarle el
Kama Sutra y hacerle una demostracin. As que supongo que sent dolor, e incluso me emocion
bastante, igual que uno siente ver un bello adorno roto, me sent irritado por la prdida.
Algunas de sus compaeras estaban a su alrededor, entonando lo que supuse era un cntico de
muerte, y le pregunt a la pequeaja y fea a quien haba bautizado como la gorila Jane cmo haba
ocurrido. Miriam no estaba en la batalla, sino que miraba con las dems desde el collado de Fala, y
un demonio de fuego haba explotado junto a ella: un cohete. Las dems haban escapado slo
heridas, de modo que supongo que la preciosa y pequea Miriam fue la nica vctima femenina de
Arogee. Bueno, al menos yo le dediqu un momento de mis pensamientos, que fue ms de lo que hizo
Theodore: l slo le ech una mirada antes de irse a su tienda. Vaya gratitud la de los prncipes...
Ustedes habrn pensado, claro est, que todo haba terminado ya, al fin. Su ejrcito haba sido
batido por completo, l haba confesado entre lgrimas amargas que no poda resistirse a semejantes
armas, y le haba pedido a Rassam que hiciese las paces con l. Pero cambi de opinin en el curso
de la noche, que pas emborrachndose como un cerdo y jurando que antes se condenara que hacer
peticin alguna a Napier. Sin embargo, al amanecer recuper la razn de nuevo (al menos por el
momento) y me llevaron en presencia de Prideaux, con traje de gala, que haba venido cojeando de
Magdala para recibir del emperador sus rdenes de marcha. l y uno de los prisioneros alemanes, un
predicador llamado Fiad, iban a ir junto con uno de los yernos de Theodore, un alfeique nervioso
llamado Alamee, a iniciar las negociaciones con Napier.
Su majestad estaba entonces de un humor muy risueo, preguntando por la salud de Prideaux,
ofrecindole de beber y hacindole cumplidos por su buen aspecto. Ante lo cual yo no pude evitar
sonrer con aprobacin, porque nuestro garboso subalterno se haba esmerado en serio. Haban
limpiado y planchado su vieja casaca roja, llevaba las patillas brillantes de pomada, el sombrero
bien ladeado, el bastn bajo el brazo y el monculo en el ojo. Rule Britannia, pens yo, e hice
entrechocar los talones como respuesta al barra Salaam* que me lanz mientras l y sus compaeros
iban hacia el cuartel general de Napier, ms all de Arogee.
Theodore observaba su progreso por el catalejo desde la cima de Selassie y se sinti muy
gratificado al ver que uno de sus exploradores vena jadeando a informar de que la partida haba sido
recibida con vtores y sombreros al aire.
Si pens que aquel regocijo natural al ver al fin a dos prisioneros libres era un buen presagio,
volvi a poner los pies en el suelo cuando ellos regresaron por la tarde con la respuesta de Napier.
Por entonces su humor haba cambiado a peor, por culpa de sus jefes, que llegaron en masa a la cima
de Selassie para sealar que todava tena nueve dcimas partes de su ejrcito en plena forma, y que
si caan sobre Napier de noche, cuando la artillera y los cohetes son intiles, podran hacerle sentir
haber cruzado el Bechelo. Lo creyera as Theodore o no, el caso es que tena un aspecto muy hosco
cuando Prideaux, Fiad y Alamee volvieron a informarle de que las condiciones de Napier incluan la
rendicin incondicional, la liberacin de los prisioneros y la disposicin de Theodore a someterse
a la reina de Inglaterra, con la promesa de que se le dara un trato honorable.
Bastante razonable, considerando los problemas y gastos que habamos tenido ya y la forma
brbara que haba tenido l de comportarse, no les parece? Pero ustedes no son descendientes de
Salomn y Saba, con esas ideas de grandeza imperial, incapaces de contemplar la sumisin de su
sagrada persona ante el representante de una simple mujer que haba aadido la injuria al insulto
ignorando su carta y luego invadiendo su pas. Slo para mostrarles lo lejos que estaba l de
comprendernos, su primera pregunta fue: el trato honorable significaba que le ayudaramos en contra
de sus enemigos y protegeramos a su familia, esposas, concubinas, numerosa descendencia,
etctera?
Fiad, que haca de intrprete, le tradujo aquello a Prideaux, que dijo, como buen chico ingls
criado en una buena familia, que nosotros haramos lo que fuera decente, nada ms. Fiad estaba
explicando aquello en trminos diplomticos cuando Alamee, que saltaba, nervioso, al ver que el
ceo de Theodore se frunca ms cada vez, cogi el brazo de su majestad, se lo llev a un rincn
donde no se les oa y los dos empezaron a parlotear.
Le estar convenciendo, espero me dijo Prideaux. Cambiar de opinin? Su ejrcito no parece
que se vaya a rendir, por lo que veo y no lo pareca, alineados en silenciosas filas a miles en los
promontorios ms bajos de Selassie, por debajo de nosotros, y en Fala, por todo el camino. Nunca
he visto tantas caras enfurruadas! Bueno, har mejor en aceptar las condiciones, porque es lo mejor
que sacar... Vaya, despus de la forma en que se ha portado, mantenindonos dos aos encadenados,
torturando al pobre viejo de Cameron, asesinando a su propia gente a diestro y siniestro... Ese
hombre es un maldito Aula! Y si espera que Napier simplemente le diga: Hasta luego, viejo amigo,
y haga las maletas, est muy equivocado...
Recuerde que est loco le dije, y lo que ocurri a continuacin me lo confirm, porque Theodore
empez a rabiar y a patalear mientras Alamee le rogaba.
Por favor, padre, no hay esperanzas! lloraba ste. La eleccin es la rendicin o la muerte! El
dedjaz ingls jura que si tocamos un pelo de la cabeza de un europeo, se quedar aqu cinco aos si
es necesario para castigar a los asesinos... son sus palabras, padre, no las mas!
Calla, imbcil! aull Theodore, y all mismo se sent en una piedra y dict una respuesta a
Napier a voz en grito, mientras nosotros y sus jefes y subalternos escuchbamos, incrdulos. Porque
nunca se haba odo una perorata semejante, empezando con un sermn theodrico sobre el Padre, el
Hijo y el Espritu Santo, y luego una arenga feroz no dirigida a Napier, sino al pueblo de Abisinia,
porque haban huido ante el enemigo, le haban vuelto la espalda y le odiaban, y en cambio l haba
alimentado a las multitudes, a las doncellas protegidas y desprotegidas, a las mujeres que haban
quedado viudas en Arogee y a los padres ancianos sin hijos... un parloteo incomprensible, mientras
miraba hacia el cielo y su corte de admiradores exclamaba, reverencialmente.
Est desvariando murmur Prideaux Que Dios nos asista!
Pero de pronto Theodore pareci recordar a quin estaba escribiendo, porque se quej de que
Napier se haba impuesto por la disciplina militar, con lo cual pareca querer significar que eso no
era justo, y mis seguidores, que me amaban, se asustaron por una bala, y huyeron a pesar de mis
rdenes. Cuando t los derrotaste yo no estaba entre los fugitivos. Creyendo que yo soy un gran
seor, te he presentado batalla, pero por culpa de la inutilidad de mi artillera, todos mis desvelos no
sirvieron para nada....
Pueden pensar que estoy exagerando, que nadie puede decir tales bobadas, pero est todo ah en
los documentos oficiales, y lo volv a or en Selassie, que su pueblo ingrato se haba burlado de l
diciendo que se haba vuelto musulmn, cosa que no era cierta, y que l se propona, con la ayuda de
Dios, conquistar el mundo entero, y que morira si no poda conseguir su propsito, y que haba
esperado despus de someter Abisinia dirigir su ejrcito contra Jerusaln y expulsar a los turcos. Y
que si no hubiera habido luz en Arogee habra acabado con nosotros debidamente. Que desde el da
de su nacimiento nadie se haba atrevido a ponerle una mano encima, y finalmente, que un guerrero
que haba mecido a hombres fuertes y crecidos como si fueran nios nunca se sometera a ser mecido
por otros.
As fue. Cuando hubo acabado el dictado, hizo que el escriba se lo leyera todo otra vez, cosa que
dio a Prideaux la oportunidad de decirme que Napier me enviaba saludos y su enhorabuena, porque
los gallas tenan bien sellados los accesos del sur, y que haba despachado a otro agente a Masteeat
para que mi buen trabajo continuase.
Sir Robert estaba muy asombrado al principio al saber que haba cado usted en manos de
Theodore, y el capitn Speedy, qu hombre ms notable!, se preguntaba si no habra dejado usted
que lo apresaran a propsito Prideaux me miraba con esa expresin de cauteloso respeto que mi
heroica reputacin despierta invariablemente en los jvenes. Sir Robert pregunt que por qu iba a
hacer usted una cosa semejante y el capitn Speedy contest que en cualquier caso sera para bien,
porque si llegaba el momento usted sabra qu hacer. Sir Robert le pregunt qu quera decir con
eso, pero el capitn Speedy no respondi Prideaux tosi y me mir con gran seriedad. Le digo esto,
sir Harry, porque despus de reflexionar un momento, sir Robert me dijo que le diera la orden de
que, pasase lo que pasase, se quedase usted con el emperador Theodore y obrase como mejor le
pareciese tosi de nuevo. No estoy seguro de lo que quiso decir con toda precisin, seor, pero creo
que usted s.
Yo lo saba perfectamente, viendo cmo las Puertas del Destino se cerraban detrs de m.
Ocurriese lo que ocurriese, yo deba obrar como mejor me pareciese para asegurarme de que el
emperador de Abisinia no dejaba Magdala con vida.
Captulo 16
Un asunto de inteligencia con todas las de la ley, por supuesto. No se poda permitir que
Theodore quedase libre e impune, el pas no lo soportara. Por otra parte, sera un prisionero de lo
ms molesto, si llegaba el caso. Era mucho mejor para todos los implicados que sencillamente
abandonase el escenario, y quin mejor para empujarle fuera del carro que el bueno de Flashy,
rufin favorito del Foreign Office, recomendado por Palmerston, asesino extraordinario de su
majestad prcticamente titular, se proporcionan fallecimientos de forma discreta, precios
moderados? Si yo fuera un hombre sensible (y no me halagase nada que me considerasen la
Nmesis ms fatal desde Jack Ketch), me habra sentido ofendido. Pero no era la primera vez; ya me
haban embarcado para que asesinase al pobre viejo de John Brown en el ao 1859, como
recordarn, pero me escabull y dej que los yanquis lo hicieran solos, para gran disgusto del
mundo... y que les aproveche.
Mientras tanto, tras haber escuchado la lectura de su propia carta y asentido aprobndola,
Theodore tuvo que soportar otro ataque de apasionadas protestas por parte de Alamee, al que
aterrorizaba que la carta pudiera provocar la ira de Napier sobre las cabezas de todos. Prideaux me
explic que nuestra gente, sobre todo Speedy, no haba dejado duda alguna en Alamee de lo que
ocurrira si la guerra continuaba, y le haban asustado de muerte haciendo que Penn le enseara
nuestros caones y cohetes. Speedy tambin haba insinuado que si Alamee y los otros jefes no
repriman a Theodore, sera muy malo para ellos. Pero por muchas advertencias que Alamee vertiese
en el real odo, nada pareca tener efecto; le dijeron que cerrase la boca, Prideaux y Fiad fueron
enviados con la carta, y cuando Prideaux pidi beber algo de agua antes de partir le dijeron en tono
imperioso que no haba tiempo.
No s lo que debi de pensar Napier de aquel mensaje luntico, pero algo s era seguro: no se
atrevera a emprender ninguna accin que pudiese poner en peligro a los prisioneros. No haba forma
de saber lo que iba a hacer Theodore. En el momento de despachar la carta estaba dispuesto a luchar,
y tambin sus seguidores, pero al cabo de una hora pareca habrselo pensado mejor. Llam al
consejo a sus jefes, insistiendo en que sus ingenieros alemanes y yo asistiramos tambin, e incluso
me hizo sentar en un taburete junto a su trono. Entonces, con sus jefes alineados en semicrculo ante
l (una docena de villanos negros con lanzas y espadas apoyadas en las rodillas, fulminndonos con
la mirada a m y a los alemanes) empez a gritarles insultos, al estilo de su carta a Napier: le haban
traicionado en cuanto les dio la espalda, eran ovejas cuando l no estaba a su lado para inspirarlos,
eran una generacin pagana, a quin l haba nutrido y acogido en una tierra pagana, pero ahora l
estaba all para dirigirlos e inspirarlos, y del mal que l haba hecho, seguramente saldra el bien.
As que les pregunt, qu debemos hacer?
Ellos no tenan ninguna duda. Todava los veo, las oscuras caras con los clientes desnudos, los
puos apretados y golpendose las rodillas, mientras uno tras otro votaban que haba que matar a los
prisioneros y luchar hasta la muerte. Ras Engedda, el primer ministro, insinu incluso que Theodore
haba sido muy blando hasta el momento; haba que reunir a todos los prisioneros en una choza y
quemarlos vivos si Napier los atacaba. Aquello fue recibido con aclamaciones por todos excepto por
dos: Alamee y otro. Yo tem lo peor hasta que not que Theodore se iba poniendo ms avinagrado
con cada voto sucesivo por la guerra, y de pronto explot:
Pero estis ciegos, no sois capaces de ver que los ingleses slo quieren a sus prisioneros?
Dejmosles ir y tendremos la paz, pero si les hacemos dao, no quedar ninguno de nosotros con
vida. Me apremiis para que vaya a la guerra y me reprochis mi debilidad, pues bien, matadme si
queris, pero no me injuriis ms! casi echaba espuma por la boca, clavaba la lanza de nuevo en la
alfombra y todos salieron corriendo a toda prisa, todos excepto ras Engedda y Alamee y otro, a quien
envi inmediatamente para que sacase a los prisioneros de Magdala. Luego se calm y me dirigi
una sonrisa perfectamente normal y cuerda.
Anmate, buen amigo! dijo, y a los alemanes: Y vosotros tambin, amigos y sirvientes que habis
trabajado tan bien para m. Pronto estaris con vuestros rescatadores.
Esto los anim muchsimo, y siguieron bendicindolo y hacindole reverencias... y en cuanto
hubieron salido de la tienda, cogi una pistola que llevaba al cinto, se la meti entre los dientes y
apret el gatillo... y la pistola fall. Pero era un tipo esforzado, el tal Theodore. Antes de que yo
tuviera tiempo de pensar: Qu suerte has tenido, malandrn!, ya haba echado hacia atrs por
segunda vez el percutor, y si Engedda no se hubiese arrojado hacia l, como un asno entrometido, y le
hubiese dado un empujn a la pistola apartndola de su mano, el pabelln habra necesitado un buen
lavado, porque esa vez el disparo sali estupendamente e hizo un buen agujero en el poste de la
tienda. Despus de eso, Theodore gimi, suspir, se subi la shama por encima de la cara, se ech y
se dispuso a dormir.
Yo, por pura curiosidad, cog la pistola y saqu el fulminante del can que haba fallado.
Pareca bueno, as que lo golpe cautelosamente con la culata de la pistola y estall con una nubcula
de humo. Por qu no se haba disparado es algo que slo el cielo sabe. Quiz fuese el destino que
siempre vigila a los monarcas locos.
El doctor Blanc me dijo ms tarde que cuando recibieron las rdenes de bajar a ver a Theodore,
estaban seguros de que iban a morir. Los abis que los custodiaban estaban acongojados y sollozaban,
y se despidieron de ellos, y cuando bajaron por el camino hacia la puerta Kobet Bar de Magdala y
por la llanura de Islamgee hacia el collado de Fala, haba un pelotn de fusilamiento esperndolos, y
a su seguro servidor por poco le da un ataque al ver a aquel grupito desharrapado que se acercaba
hacia nosotros. Porque cuando lleg un mensajero a decir a Theodore que estaban de camino, l de
repente se anim, me rog que lo acompaara y sali a grandes zancadas hacia la llanura de
Islamgee, pidiendo una fila de mosqueteros.
Se detuvo al borde del precipicio, apenas a cuatrocientos metros del lugar donde haba
masacrado a los prisioneros (cuyos cadveres, estoy seguro de que les encantar saberlo, yacan
todava apilados en las rocas de abajo, a plena vista), y orden a los mosqueteros que formaran
frente al acantilado que se alzaba justo detrs de nosotros. La carretera en la que nos encontrbamos
era apenas un borde estrecho entre el acantilado y la cada a pico. Theodore me hizo seas de que
fuese a su lado y cuando aparecieron los prisioneros doblando un recodo en la carretera, envi a su
paje, Wald, a decir a Rassam que se aproximase solo. Al or esto Engedda, que nos acechaba con
cara de malas pulgas, le pregunt qu iba a hacer.
Los dejars ir? aull. Adulars a esta criatura... t, un rey, y l, un perro blanco? era como
meterse en la boca del lobo, pero Theodore se limit a despedirle y luego fue a saludar a Rassam, le
estrech la mano, le pregunt afectuosamente por su salud, le hizo sentar en una roca y le pregunt si
quera ir con Napier entonces o prefera esperar al da siguiente, ya que pronto oscurecera. Rassam
dijo que hara lo que mejor conviniese a su majestad, y Theodore se ech a llorar Y dijo:
Id ahora, pues, y que la paz de Dios vaya con vosotros! T y yo siempre hemos sido amigos, y te
ruego que tengas presente que si alguna vez dejas de considerarme amigo tuyo, te matar con mis
propias manos.
Si yo hubiera sido Rassam, habra corrido mientras el viento era favorable, porque con Theodore
las cosas buenas nunca duraban demasiado, pero l era un mestizo muy vivaracho, y ech la vista
atrs mirando a los otros y esperando, despus mir interrogante a Theodore, que exclam:
O me hago monje!
Rassam pregunto qu pasara con los dems, y Theodore grit:
Ser mejor que te vayas! S, vete ahora! hizo un gesto furioso mientras Rassam dudaba antes de
alejarse Te digo que te vayas! Vete, en nombre de Dios!
Pero Rassam no avanz ms de un metro antes de detenerse, y Theodore cogi un rifle del
mosquetero ms cercano y lo amartill, Engedda lanz un grito de triunfo, y yo pens: Ay, Dios mo,
aqu acaba todo, porque aunque no mate a Rassam, que es su favorito, s lo har con el resto,
incluyndome a m..., porque l se haba vuelto de espaldas a Rassam y de cara al resto de los
prisioneros, e iba murmurando y sollozando y apuntando su rifle, mientras ellos se acercaban a
nosotros.
No eran ni una docena, y tampoco s quines eran, porque nunca lo pregunt, pero el que iba
delante salv todas sus vidas, y sin duda la ma tambin. Era Henry Blanc, el mdico de Bombay,
campechano, corpulento y con los nervios de acero, porque, aunque estaba seguro de que aquella vez
las cosas iban mal, sigui avanzando con paso firme, la cabeza alta y la barba erguida, y exclam:
Buenos das, majestad!, mientras Theodore lo miraba, lacrimoso, con el dedo temblando en el
gatillo, y aquel alegre saludo, tan inesperado, lo dej indeciso, as que retrocedi un paso, baj el
arma y le pregunt a Blanc qu tal le iba, y le dijo adis mientras pasaba a su lado para unirse a
Rassam. Y yo s, porque he visto situaciones que estaban en el filo de la navaja demasiadas veces,
que si Blanc hubiese mostrado miedo o hubiese dudado siquiera, la expedicin abisinia habra
acabado con un fracaso sangriento, los prisioneros masacrados por aquel loco y sus mosqueteros.
Pero la verdad es que ni se asust ni dud, y como gracias a l estoy yo aqu para escribir mis
memorias, desde aqu honro a Henry Blanc, licenciado en medicina, asistente de cirujano del ejrcito
de Bombay de su majestad. Salue!50
Despus de aquello todo fue fcil, porque una vez pasado el ataque feroz de Theodore, ste dej
a un lado su mosquete y dijo adis con entusiasmo a los dems, mientras pasaban a su lado por la
estrecha carretera, todos sonrientes y aliviados excepto Cameron, que cojeaba con su muleta, porque
cuando Theodore dijo que esperaba que se separasen como amigos, Cameron le dijo adis con un
breve gesto y sigui andando.
Y as fue como los famosos prisioneros de Magdala partieron por el camino de Fala hacia la
libertad... aunque no todos, en absoluto, porque todava quedaban cuarenta ms en el amba, mujeres,
nios y adlteres, pero el pequeo grupito de Cameron eran los principales, los que haban hecho que
se armase todo el jaleo.51 Cuando hubo pasado el ltimo de ellos, Theodore se qued mirndolos
como si hubiese sido su propia familia la que parta, y que me condenen si no empez a lloriquear
otra vez, y se dej caer en una piedra con la cabeza entre las manos. Era demasiado para Engedda.
Eres una mujer acaso, llorando as? grit. Deja que traigamos aqu de nuevo a esos hombres
blancos, que los matemos y salgamos corriendo! O djanos luchar o morir!
Theodore estaba de pie al momento, rabiando.
Loco! Perro! Asno! Acaso no he matado ya bastante gente los ltimos dos das? Quieres que
mate tambin a sos y cubra de sangre toda Habesh?
Nunca haba visto a ningn hombre vrselas cara a cara con Theodore, y si ste hubiese
disparado con la pistola a Engedda en aquel preciso momento no me habra sorprendido, pero slo
perdi la compostura ante l, y Engedda gru, disgustado, y se volvi en redondo. Theodore se pas
una mano por los ojos e hizo un gesto hacia los prisioneros que partan.
No deseas irte con tus amigos, ras Flashman? Todo ha acabado ya. Eres libre de irte.
Irnico, estarn de acuerdo conmigo. Unas horas antes yo habra salido corriendo, ms contento
que unas pascuas... pero Prideaux haba trado rdenes de Napier, y stas no se podan desobedecer,
si no quera perder todo mi prestigio. Bueno, ya no importaba demasiado. Theodore estaba
derrotado, los hombres de la reina volvan a su regazo y lo nico que quedaba era la ocupacin de
Magdala por sus fuerzas... y disponer de su gobernante, supusiera esto lo que supusiera. Yo estaba
obligado a quedarme, de modo que me puse firme, muy militar.
Gracias, majestad, pero con tu permiso, me quedar un poco ms. Quiz pueda serte til.
l frunci el ceo, asombrado, y las lgrimas afluyeron de nuevo a sus ojos, bajando por las
negras mejillas mientras me coga la mano y me contemplaba con una emocin atnita.
Ah, amigo mo, mi querido amigo en Cristo! Mis soldados me traicionan, mi pueblo se vuelve
contra m, mis generales me insultan... y de las filas de mis enemigos viene un amigo a permanecer a
mi lado! me estrech la mano como si fuera una bomba de agua. Ah, extrao britnico! No te
conoca hasta ahora! No hay nadie como t en el mundo entero! No lo hay, no lo hay, repito!
Ah, yo de eso no s nada... dije, pero l jur, emocionado, que era as, y se volvi a sentar en su
piedra, aullando, emocionado, y secndose la cara. Luego rez una rpida oracin, diciendo que
haba endurecido su corazn durante muchos aos, pero que ahora Dios lo haba ablandado, con
alguna ayuda por mi parte tambin, y que Satn haba hecho su trabajo con l, pero que ahora ya
estaba salvado, y que lamentaba mucho la descortesa de su carta a Napier y quera enmendarla.
Porque es Semana Santa y todos somos cristianos y amigos dijo. Como t eres mi mejor amigo,
debo abrirte mi corazn a ti y a todo tu pueblo.
Y lo hizo al da siguiente con una educada nota a Napier y el regalo de mil cabezas de ganado y
varios cientos de ovejas.52 Es posible que estuviese predispuesto a la reconciliacin, pero desde
luego no era ningn idiota, sabiendo que si Napier los aceptaba, significara tanto como una tregua y
que podra considerarse casi un acuerdo, ya que l haba liberado los prisioneros, que se supona que
era lo que se requera. Ah, el viejo y astuto Theodore... Pero Napier tambin era viejo y astuto,
porque rechaz el regalo, pero respondi con un gesto decente, enviando el cadver del viejo Gabrie
que nuestros camilleros haban recogido del campo de batalla de Arogee.
Fiad lo trajo de vuelta, y Theodore se conmovi mucho. A causa de algn malentendido con los
intrpretes, no se dio cuenta entonces de que Napier haba rechazado su ganado, de modo que era
todo amabilidad y buen humor, y rog a Fiad jovialmente que subiera a Magdala y recogiese a la
seora Fiad y al resto de los prisioneros y que Dios os d un feliz encuentro. De modo que Fiad se
fue, y una extraa procesin que nunca se haba visto antes emergi al fin por la Kobet Bar, porque
mientras yo esperaba a unos cuarenta europeos, sali una caravana de ms de doscientas personas, la
mayora negros o mestizos, porque casi todos eran sirvientes, unas cuantas esposas abis y chicos de
los prisioneros.
Haba ms de trescientos animales cargados con equipajes, aquello pareca el xodo, mientras
iban levantando nubes de polvo en el serpenteante camino que bajaba de la roca de Magdala,
pasaban junto a los puestos vacos del mercado que haba a sus pies y luego atravesaban la desierta
llanura de Islamgee. Apenas haba un solo soldado abi a la vista, porque haban levantado el
campamento y se haban retirado a Selassie y Fala.
Theodore los vio salir desde su pabelln. Haba enviado a buscar a su reina, la autntica,
Tooroo-Wark, una jovencita menuda y encantadora, y a su hijo, el pequeo Alamayo, y a peticin de
ella envi una comadrona a una de las esposas de los prisioneros, la seora Morris, que estaba a
punto de tener un cachorro, y efectivamente, lo tuvo al da siguiente en el campamento britnico.
Llamaron al nio Theodore como agradecimiento. La seora Morris iba en un palki, la seora Fiad y
las otras esposas en mulas y finalmente desaparecieron por el camino de Arogee, hombres, mujeres,
animales, bebs de pecho, porteadores, bolsas y equipajes... y aquello, segn pareca pensar
Theodore, era el fin de todo.
Supo lo muy equivocado que estaba la tarde de aquel soleado Domingo de Ramos, cuando
llegaron noticias de que Napier haba rechazado su ganado, y se dio cuenta al fin de que nosotros no
nos conformaramos con menos que una rendicin incondicional, lo que significaba lo que siempre
haba temido: la entrega de su real persona a un enemigo extranjero. Quizs aquel miedo ya le
rondaba la mente cuando hizo que sus artilleros arrastrasen los caones desde la cumbre de Fala
hasta el extremo ms alejado de la llanura de Islamgee, bien como un ltimo esfuerzo por convencer
a Napier de lo pacfico de sus intenciones, bien para preparar una ltima defensa de Magdala. No s
cul era el caso, pero lo que s es que su buen humor al partir los prisioneros se fue estropeando a
medida que pasaban las horas y no llegaba de Napier ninguna noticia alentadora.
Qu ms pueden querer? Ah, amigo mo! No he hecho acaso todo lo que me han pedido? Han
derrotado a mi ejrcito, han destruido mi poder, debe haber paz, amigo mo, dime que debe haber
paz...
Lo poda decir una y mil veces, pero no acababa de convencerse. A la luz de la lmpara del
pabelln, el bello rostro estaba cansado y ojeroso. Haba envejecido un ao entero en pocos das y
juro que su pelo estaba mucho ms gris. Era raro, pero el caso es que ahora no estaba ya nada loco, y
en sus palabras haba una sobria certeza cuando Meshisha, su verdugo, que estaba a cargo de llevar
el ganado a nuestras lneas, volvi despus del anochecer para informar de que Speedy lo haba
rechazado. La mencin de aquel nombre la acus Theodore como un golpe.
El Basha Fallaka! Mi enemigo, siempre mi enemigo! O sea que ahora, que ya tienen lo que
quieren, esas gentes quieren matarme! se puso de pie con los puos apretados, la viva imagen de la
desesperacin. Ya no me queda nada aqu. Ha llegado el momento de encontrar un nuevo hogar en el
lugar donde estuve de pequeo, hace mucho tiempo. All, por Dios todopoderoso, podr encontrar al
fin la paz.
Uno siempre sabe cundo algo llega a su fin. Se sabe, por el cariz que van tomando las cosas, que
aquello no puede durar mucho ms, pero piensas que todava quedan unos das, unas semanas... y
llega el momento en que todo acaba con un sbito estallido que no esperas..
Pensndolo bien, probablemente as es la vida, o al menos as me parece a la edad de noventa
aos... aunque no espero que ocurra antes del t. Pero uno de estos das los bollitos se irn enfriando,
y las pastas de t congeladas, mientras van reuniendo a los chicos que estn en el piso de abajo para
que suban a ver el viejo cadver arriba, al mejor dormitorio. Y si dispongo de un momento antes de
que la luz se apague, ser capaz de gritar: Fastidiaos, Starnberg, Ignatieff, Ojos de Hiero, Gul Shah,
Charity Spring y todos los dems hijos de puta que intentasteis acabar con el viejo Flashy, porque se
ha ido l slito, y que os den a todos!.
Esa alegre reflexin me viene a la memoria al recordar la noche de aquel Domingo de Ramos,
cuando supe que pronto caera el teln sobre Magdala, quizs al cabo de un da o dos... y todo qued
concluido, muerto y enterrado antes de que amaneciera el lunes. Ocurri tan deprisa que slo
recuerdo los momentos ms importantes; las horas que transcurrieron entre tanto se han desvanecido.
(Saben?, un trozo de metralla en una pierna no ayuda precisamente a la observacin tranquila; ya
llegaremos a ello al final.)
Lo que s tengo muy claro fue la terrible pelea que estall cuando Theodore convoc a sus jefes y
les dijo que era hora de salir corriendo y que deban partir antes de amanecer, dirigindose hacia el
lago Tana, donde Napier nunca pudiera seguirlos. Todos gritaron mucho y juraron que no podran
reunir a sus familias y bienes en tan poco tiempo y le pidieron que firmase la paz. l los insult y los
llam cobardes desleales, y ellos a su vez le lanzaron reproches.
Si no hubieses liberado a los cautivos, podramos haber hecho un trato con los
feranjis!exclamaba uno.
Y si ellos se hubiesen negado, podramos haber cortado la garganta a los perros blancos y
mortificar as los corazones de sus compatriotas!
S, al menos nos habramos vengado! As no tenemos otra eleccin que firmar la paz!
Somos tus hombres hasta el final, pero slo si firmas un acuerdo. Si no, te quedars solo.
Tena que haber ledo el final de su mandato en los ceos fruncidos de aquellos rostros negros,
pero an no poda convencerse de la necesidad de la rendicin. Dijo a Damash que empezase a
arrastrar caones y morteros desde Islamgee por el sendero rocoso que conduca a Magdala, y
Engedda, el agitador, pensando que aquello significaba una ltima resistencia, jur que resistira con
l, pero el resto se dispers en hosco silencio, y a partir de aquel momento empezaron las
deserciones de verdad. Muchos guerreros y sus familias dejaron sus puestos en Selassie y Fala, y
slo unos pocos se dispusieron a ayudar a Damash a mover los caones, mientras Theodore
levantaba su campamento debajo de Selassie. Entonces tuvimos que retirarnos todos por la llanura de
Islamgee en la oscuridad creciente, Flashy montado en una mula, con el corazn en los pies, porque
como Engedda, interpretaba que su veleidosa majestad haba cambiado de opinin una vez ms y
estaba dispuesta a resistir. Estaba equivocado, pero antes de llegar a eso, debo decirles cmo era el
terreno en el acto final de nuestro drama abisinio.
Desde la abandonada plaza del mercado del pueblo hasta el extremo ms alejado de la llanura de
Islamgee, la roca de Magdala se alzaba unos cien metros a pico con un solo camino para subir: un
estrecho sendero que en realidad apenas era ms que un reborde que corra muy empinado por la
cara del acantilado. Junto a la cima se volva bruscamente hacia la derecha, hacia la primera puerta
de Magdala, la Kobet Bar, flanqueada por una elevada muralla y una empalizada reforzada con
arbustos de espino. La puerta era maciza, con unas torres de apoyo y un tejado inclinado como la
puerta de un camposanto. Cincuenta metros detrs haba una segunda puerta y detrs de ella se
extenda la meseta de Magdala propiamente dicha, con sus casitas, iglesias y el palacio, grandes
edificios con tejado de paja tpicamente abisinios.
Una cosa estaba clara: con unos pocos caones decentes, el Ejrcito de Salvacin podra haber
defendido Magdala contra cualquiera, Napier incluido, y si Theodore hubiese subido el can para
controlar aquel estrecho sendero, no se habra podido mover de all hasta que empezase a faltarle el
agua. Pero no lo hizo, gracias a Dios, y una vez que l y sus seguidores inmediatos hubieron pasado
trabajosamente junto a los que empujaban los caones sudando y blasfemando en la oscuridad, y
llegados a la puerta de Kobet Bar, se dio cuenta de que su tarea era intil y de que no poda hacer
otra cosa que huir o rendirse.
Debamos de ser unos veinte en la pequea torre de guardia que flanqueaba la puerta, esperando
sin aliento las rdenes de aquella figura demacrada que estaba de pie con la cabeza inclinada,
sumida en sus pensamientos. Recuerdo a Engedda, que tena un aire lgubre, y al pequeo y
rechoncho Damash, exhausto despus de los esfuerzos realizados para arrastrar los caones, a
Hasani, el comandante de Magdala, a Wald Gabr, su asistente y artillero, y a otros cuyos ansiosos
rostros negros todava veo a la luz vacilante de las antorchas, pero cuyos nombres nunca supe. Al fin
Theodore levant la cabeza, y la antigua luz de la locura haba vuelto a sus ojos.
Guerreros que me amis, preparaos! grit, y mene su lanza. Dejadlo todo atrs excepto
vuestras lanzas y seguidme! Hasani, renelos a ellos y a todos los que sigan siendo fieles en la puerta
superior. Vamos! y mientras salan, se volvi hacia m. Querido amigo, aqu debemos separarnos.
Ya no puedes ayudarme ms. Ahora me voy ms all de la venganza de tu ejrcito, y t y yo nunca
volveremos a encontrarnos me cogi la mano con las dos suyas. Adis, soldado britnico! Piensa
con cario en Theodore, tu amigo! Si te enteras de mi muerte a manos de mis enemigos, no lo
lamentes. Mi destino es mi destino!
Sali con un ademn digno de Macbeth y le o gritar rdenes a Hasani. Me haban dejado, muy
aliviado y bastante agotado, con un par de artilleros abis como compaa. Los dems estaban
echados, completamente derrengados, por el camino, junto a sus caones abandonados. No tena
sentido que yo me moviera, ya que Islamgee estaba lleno de guerreros confusos y descontentos que
podan tomarla con un farangi despistado. Era mejor esperar pacientemente a que llegase Napier, de
modo que me dispuse a echar una siestecita, dando gracias a Dios por haberme librado del truhn
real.
Pero, claro, no fue as. Volvi al amanecer con sus inquietos seguidores, varios cientos. Haban
intentado escapar de Magdala por la puerta de atrs, lo que habra significado un terrorfico descenso
por los acantilados de Sangalat en medio de la negra oscuridad, si hubiesen sido tan locos como para
intentarlo. Pero les disuadi la presencia de unos gallas que los esperaban al pie del precipicio
cantando: Venid aqu abajo, queridos, venid aqu abajo!. Me encantaba el estilo de los gallas.
Con la retirada cortada y la mayor parte de su ejrcito arremolinada all abajo en Islamgee,
esperando la rendicin, yo estaba seguro de que l decidira dejarlo ya. Pero ni aun as poda
soportar la idea de entregarse. Le dijo a su pequeo grupo de leales que ellos y los dems de la
llanura eran libres de irse, y si se sinti descorazonado ante la estampida que sigui hacia Islamgee,
no lo demostr. Con el pequeo grupito que permaneci con l hizo un ltimo y ftil intento de llevar
los caones y morteros por el camino hacia arriba, y cuando esto fall, les hizo apilar rocas detrs de
las alas de la puerta Kobet Bar, y l mismo tambin las recogi y las acarre, gritando palabras de
nimo.
No habra sido diplomtico quedarme all mirando mientras ellos trabajaban, de modo que
esper hasta que la puerta de la torre estuvo vaca, sustraje el telescopio de Theodore que ste haba
dejado con su equipaje y me deslic por la parte interior de la muralla hasta un punto desde el cual
pude examinar la llanura de Islamgee. Haba unas pocas personas en la plaza del mercado, a los pies
del sendero, nios jugando con los caones que haba dejado atrs la gente de Damash, pero ms
all, en la llanura, haba una gran multitud de abis de todo tipo, civiles y militares, agitados y
confusos, pero sin ir a ninguna parte... esperando que llegasen los invasores. Haba muchos en el
promontorio de Selassie, a apenas un kilmetro y medio desde mi punto de observacin, y ms lejos
los vi tambin en Fala. Deba de haber sus buenos veinte o treinta mil.
No estoy seguro de cunto tiempo estuve all mirando, pero el sol estaba ya muy alto y
desapareca detrs de unas negras nubes de lluvia cuando o un dbil sonido distante que me puso de
pie de inmediato y acab abruptamente con la construccin de la barrera en la puerta: el toque de un
clarn a lo lejos, ms all de Fala. Entonces la masa de gente de Islamgee empez a desplazarse
hacia el sonido y baj por el promontorio de Selassie hacia el hueco que conduca a Arogee. Hubo
sbita actividad en la puerta de Kobet Bar, hombres que movan los caones que Damash haba
conseguido subir en parte. Vi a Theodore dndoles rdenes mientras los otros maniobraban los
mecanismos, intentando alzar las pesadas piezas por la cuesta empinada, pero sin conseguirlo. Son
un fuerte murmullo entre la muchedumbre que se mova en la llanura y luego otro sonido lejano que
se alz por encima de ste, agudo y estridente, y me encontr susurrando: Oh, oh, el dandi oh!,
porque conoca desde haca mucho tiempo la msica de los Foresters de Sherwood, y no podan estar
ms que a unos tres kilmetros de distancia, ms all del collado de Fala, y se oa ms fuerte a cada
minuto, y al fin, el movimiento de la multitud se convirti en marea y que me condenen si yo no
estaba haciendo lo mismo que Theodore, limpindome las lgrimas de las mejillas y murmurando
Brilla la joven luna de mayo, amor / y la lucirnaga tambin brilla, amor, e incluso exclamando en
voz alta: Bien hecho, viejo Cazabichos, as me gusta!, porque all estaba, a caballo a pie y con la
artillera, y al final de aquella imposible marcha hacia aquel lugar perdido de la mano de Dios, algo
que los sabihondos juraban que nunca conseguira.
Su ejrcito estaba tal como l haba dicho que estara, cansado hasta los huesos y luchando por
avanzar los ltimos kilmetros, mugriento, quemado por el sol y empapado por la lluvia, y sin saber
muy bien todava qu le esperaba, porque decan los rumores que Theodore tena diez mil guerreros
a sus espaldas, y mientras miraba a las alturas de Fala y Selassie a cada lado, Napier debi de
temblar al pensar en que sus fuerzas podan haber quedado hechas trizas por un enemigo que
dispusiera de artillera pesada y estuviera decidido a disputarle el paso. Ahora, en las cumbres de
Fala, que podan haber sido nuestra perdicin, haba unas figuras movindose, y cuando yo consegu
estabilizar el catalejo en el parapeto, en el crculo de cristal se encontraban las casacas verdes de
Baluch, con sus Enfields en ristre y dispuestos en avanzadilla, y detrs de ellos la legin diablica
del 10. de Infantera Nativa, los sijs, los pathans y los punjabs de todos los colores del arco iris, y
a lo largo del collado de Fala pude distinguir las casacas rojas y los cascos de los zapadores, con
sus escalerillas, y los fusileros vestidos de caqui que hormigueaban en los promontorios de Selassie,
pero si eran Sherwoods, King's Own o Dukes no lo puedo asegurar.
No hubo lucha en absoluto porque los abis no haban pensado ms que en la rendicin total, y
miles de ellos dejaban sus armas y se dirigan hacia Arogee mientras nuestra gente luchaba por llevar
los caones de la montaa a la cima de Selassie, para volverlos a Magdala si era necesario. Eso no
era probable que ocurriese, me pareca a m, dado que a Theodore slo le quedaba un puado de
gente y sus caones estaban atascados a medio camino montaa arriba... y como si quisiera
contradecir aquella idea, apareci aquel luntico corriendo como alma que lleva el diablo a caballo,
bajando el camino hacia el mercado, con un puado de jinetes a su espalda, entre ellos Engedda y
Hasani. Son una trompeta y a travs de la llanura de Islamgee vi el brillo de los sables donde un
escuadrn de sowars barbudos iban trotando para encontrarse con l. Ligera de Bombay, me dijeron
despus, los muchachos adecuados para hacer los deberes a Theodore, si se pona remoln.
Y lo hizo, desde luego, porque se puso de pie en sus estribos, blandi la espalda y empez a
chillar desafiante. Yo estaba demasiado lejos para entender las palabras, pero segn Loch, que
diriga a los Ligeros, gritaba y retaba a cualquiera a que peleara con l en combate singular,
burlndose de ellos y llamndolos mujeres, alardeando de sus proezas (la mejor hora de
Theodore), como un idiota romntico, pero aquello no dur demasiado, porque nadie le hizo el
menor caso y detrs de los Ligeros avanzaron los Dukes en debido orden, detenindose y disparando
por filas, y su majestad y sus amiguitos se vieron obligados a dispersarse y correr. Yo los vi volver a
toda prisa hacia la puerta de Kobet Bar, uno de ellos agarrndose un brazo ensangrentado. Theodore
iba el ltimo, todava blandiendo su espada y gritando.
Ya era hora de imbuirle un poco de sentido comn al final, de modo que abandon mi posicin y
baj hacia la puerta donde los miembros de su partida estaban descabalgando y jadeando. Theodore
le dio sus riendas a Wald Gabr y orden a todo el mundo que fuera a los parapetos. Aparte de sus
jinetes quizs habra cincuenta o sesenta guerreros armados con mosquetes... y se estaban preparando
para defender su fortaleza contra tres batallones britnicos y dos indios, tres destacamentos de
caballera, cuatro bateras de artillera, ms zapadores y mineros, la Brigada Naval, y los pioneros
sijs que les haban dado con las bayonetas en Arogee. Sesenta contra los tres mil quinientos que
Napier estaba a punto de lanzar contra Magdala.
Yo entonces no saba lo desproporcionadas que eran las posibilidades, pero estaba claro que l
lo apostaba todo a un asalto frontal con lo mejorcito de su ejrcito; Islamgee se estaba convirtiendo
en una plaza de armas para que desfilase la infantera britnica, al menos seis compaas de Dukes
en cabeza, con los ingenieros reales y los zapadores de Madrs y los mineros al frente (la partida de
ataque cuyo trabajo sera minar y volar la puerta) y detrs de ellos los Sherwoods alineados, y luego
los batallones de reserva, y ms lejos, al fondo, ya vea a los Armstrongs y los caones de acero
desplegados bajo Selassie, y all haba incluso elefantes que aparecan a la vista con los morteros.
No era momento para ceremonias. Theodore se estaba despojando de su ropa abigarrada de
arlequn, e iba desnudo hasta la cintura hasta que Wald Gabr le ech un manto sencillo por encima de
los hombros. Yo me acerqu a l y le tend su catalejo.
Debes alzar la bandera blanca le dije. No hay nada que hacer. Echa un vistazo desde la muralla.
l cogi el catalejo en silencio, me hizo seas de que le siguiera y trep gilmente hacia el
parapeto, donde sus mosqueteros se alineaban. Yo me coloqu junto a l mientras supervisaba el
avance, todava distante pero inexorable, fila tras fila de color caqui, con los zapadores rojos
delante, los colores de los Dukes ondeando con las rfagas de viento lluvioso, avanzando con los
rifles en ristre y las bayonetas caladas, y los Foresters pasando de La joven luna de mayo a Los
granaderos britnicos. Theodore baj el catalejo, sonriendo y agitndolo al ritmo de la msica.
Qu imagen! exclam. Es un verdadero placer! Ah, amigo mo, qu gran honor me hacen!
Tendr un final noble!
Yo mantuve la cabeza fra.
No hay necesidad de ningn final, majestad! No han venido ni a matar ni a conquistar! Ya tienen
lo que venan a buscar...
Pero no basta dijo l tranquilamente, y nunca vi a un hombre ms cuerdo y tranquilo en toda mi
vida. Tienen que apresarme a m tambin, por su orgullo y por el honor de su pas. Su viaje ha sido
muy largo me puso la mano en el hombro, sonriendo an, resignado y un poco cansado. Ven, amigo
mo, no debe haber palabras falsas entre t y yo, ni desviacin alguna de la verdad, ni fingimiento.
Deben hacerme prisionero. T lo sabes y yo lo s. No es cierto?
Te tratarn bien... honorablemente. Conozco al dedjaz Napier de toda la vida... es un buen
hombre y sabes que te respeta como valiente soldado. Te tratar como a un rey, no como a un
prisionero.
Yo entonces lo crea, aunque ms tarde ya no estuve tan seguro. Mientras hablbamos, nuestra
caballera iba rodendonos para cubrir el flanco occidental de Magdala y tiraban de las riendas,
horrorizados, al encontrarse los cuerpos podridos y hediondos de los trescientos cautivos a los que
l haba tirado desde el acantilado de Islamgee. S, eso podra haber quitado todo el esplendor de su
rendicin, si es que hubiese tenido alguno... pero es que l no pensaba hacerlo, como dej bien claro
en una de las despedidas ms extraas que he escuchado en mi vida. Grit a Engedda y a algunos de
los dems que estaban reforzando la barrera de rocas detrs de la puerta, dicindoles que se unieran
a los que defendan el parapeto, y luego se volvi hacia m.
Y ahora, mi buen amigo, amigo desde hace poco tiempo, pero no por eso menos querido, debes
subir a la ciudad hizo un gesto sealando la segunda puerta y los edificios con techo de paja en la
meseta que haba detrs. All estars a salvo hasta que llegue tu gente yo empec a protestar, pero l
levant una mano para silenciarme. Yo luchar. Es lo nico que me queda. Despus, quiz veas mi
cuerpo y pienses: Aqu yace un hombre malo que nos ha hecho dao a m y a los mos. Quiz no
desees darme un entierro cristiano hizo una pausa, frunciendo el ceo. Sers bueno con aquel que ha
abusado de ti, perdonndolo por Dios todopoderoso?
Supongo que dije algo, Dios sabe qu, porque l continu... y que el cielo me perdone, stas
fueron sus palabras, con el enemigo en las puertas, su pattico grupito devolviendo el fuego y la
lluvia empezando a caer a cntaros:
Hay una costumbre que me gustara que se observara y es envolver mi cuerpo en una tela
empapada en cera... mi reina sabe cmo debe prepararse. Cuando se hace esto y el cuerpo se expone
al sol, la tela se adhiere a la carne, formando as una mortaja impermeable que ayuda a preservar el
cuerpo. Procurars que se haga as, amigo mo?
La nica respuesta en tales circunstancias habra sido un perplejo s, si hubiese tenido tiempo
para pronunciarlo, porque en aquel preciso momento Millward, dirigiendo los caones de montaa y
los cohetes a los pies de Selassie, dej escapar una descarga de fuego tremenda y maravillosamente
precisa, y al momento la tierra tembl y se llen de proyectiles que estallaban, cohetes que se
estrellaban contra las murallas, y Theodore y yo salimos volando por el impacto de un proyectil que
dio justo en la parte interior de la puerta. Piedras y polvo cayeron sobre nosotros mientras
intentbamos ponernos de pie, ensordecidos y temblando, la puerta qued oculta tras una nube de
humo, y de ella sali Engedda con el pecho y el hombro ensangrentados, y la boca muy abierta
lanzando un grito mudo. Theodore corra hacia l cuando dos proyectiles ms explotaron a unos
metros de nosotros, levantando columnas de tierra y llenando el aire con el silbido de la metralla. Vi
tambalearse a Theodore, pero sigui corriendo, y pens: Buena suerte, majestad, esta lucha es tuya y
no ma, mientras yo corra para salvar la vida y suba el desfiladero rocoso hacia la segunda puerta.
El sentido comn me deca que Napier no volara la ciudad con todos sus civiles abis dentro, y en
realidad Millward tena rdenes estrictas a ese respecto, y sus artilleros disparaban todas sus cargas
hacia la puerta principal y el muro... pero los cohetes son harina de otro costal: van a donde se les
antoja y fue uno de esos precisamente el que me toc.
O el silbido y la explosin ensordecedora, atragantado con el humo que me rodeaba, y not un
golpe tremendo en la pantorrilla izquierda, no doloroso, sino entumecedor, como si me hubiesen
dado con un saco de arena. Ca como un conejo abatido por un disparo, astillndome un codo entre
las rocas, pero me levant precipitadamente de nuevo cuando otro cohete chill y explot cerca de la
segunda puerta. Intent correr, como loco, pero mi pierna herida cedi bajo mi cuerpo, ca de cabeza
hacia una enorme piedra al borde del camino y perd todo inters por lo que sucedi a continuacin.
Captulo 17
Dicen que desde los primeros caonazos hasta el asalto final a la puerta principal pasaron tres
horas, pero, por lo que a m respecta, podran haber sido tres horas o tres minutos. No s cunto
tiempo permanec inconsciente, pero cuando volv en m y pasaron los primeros momentos de mareo,
me estaban incorporando hasta sentarme en una piedra junto a la segunda puerta, Theodore se
encontraba de pie, a unos metros de distancia, rifle en mano, su ayuda de cmara, Wald Gabr, estaba
sujetndome con un brazo en torno a mis hombros, murmurando instrucciones que yo todava estaba
demasiado confuso para entender, oleadas de dolor me suban por la pierna izquierda, que estaba
envuelta desde la rodilla hasta el tobillo en un trapo ensangrentado que rezumaba un lquido carmes
en mi bota, y en mis sentidos nublados penetr la idea de que me haban herido. El aire restallaba
con los disparos de pequeas armas de fuego, por encima de nosotros resonaban los truenos, la lluvia
nos acribillaba, ms intensa que nunca, y mientras Theodore se volva para mirar, hacia abajo, a la
colina, y pasaba junto a nosotros sin decir una sola palabra, arrojando a un lado su rifle en la segunda
puerta, yo tambin mir hacia abajo y vi algo que todava recuerdo claramente como la luz del da,
aunque ya han pasado cuarenta aos.
Slo a un tiro de piedra por debajo de nosotros, los mosqueteros abis estaban cayendo de las
murallas, y por encima del parapeto ondeaba una bandera con el fuerte viento, un poco hacia la
izquierda de la puerta. Al principio pens que deba de ser algn estandarte de Theodore, pero luego
vi cascos y guerreras color caqui a cada lado, y entonces advert que caan por encima de la muralla,
y que agitaban la bandera de lado a lado mientras el hombre que la llevaba lo alzaban a peso sus
compaeros y lo colocaban de pie encima. Entonces fue cuando vi que era el color de un regimiento,
y entonces llegaron ellos, una marea sin fin de fusileros, chillando y vitoreando como locos, y
cargando contra los mosqueteros abis que casi corran ante ellos.53
Las guerreras caquis y las tnicas blancas luchaban en la puerta, bayonetas contra lanzas, y armas
de fuego usadas a garrotazos en ambos lados; el caqui iba ganando, y mientras obligaban a retroceder
a los abis, algunos de nuestros chicos iban quitando las piedras apiladas de las puertas, que
arrojaban bien lejos para permitir el paso a muchos animosos atacantes, zapadores y pioneros, y una
enorme multitud de irlandeses de los Dukes. stos persiguieron a los abis a lo largo de la muralla, y
las lanzas y espadas y mosquetes fueron arrojados a los lados al rendirse sus propietarios y levantar
los brazos. Algunos de los espritus ms belicosos corrieron y subieron el camino rocoso y
serpenteante hacia nosotros, volvindose para disparar una ltima vez a nuestros compaeros, y
obteniendo una buena andanada a cambio. Los disparos volaban por encima de nosotros y extraan
esquirlas de las rocas a cada lado, y Wald Gabr se apart de mi lado, cogi el rifle cado de
Theodore y meti la culata bajo mi sobaco izquierdo.
Tenisu, dedjaz, tenisu! Levntate, levntate, por nuestras vidas!
Una buena idea, y si creen ustedes que duele como el demonio correr renqueando con un
fragmento de acero clavado en el msculo de la pantorrilla, pues tienen razn, pero es maravilloso
poder hacerlo cuando vuelan las balas de Snider junto a tus odos. No se me ocurri siquiera intentar
identificarme en el fragor de la batalla; con mi muleta improvisada a toda mquina y Wald Gabr
sujetndome por el otro lado, me arroj por la puerta, chillando a cada paso, y delante de nosotros
los civiles abis se dispersaban subiendo por el promontorio, madres con chicos, viejos y mozalbetes,
todos frenticos por escapar a la lucha asesina que se encarnizaba detrs de nosotros.
Diez metros por delante haba un enorme fardo de forraje atado con unas cuerdas, de dos metros
por dos, un buen sitio para colocarse, porque la pierna me fallaba ya, chorreaba sangre como un grifo
y la improvisada muleta me resbalaba de la mano, as que me arroj hacia el fardo y lo cog para
salvarme tirndome de cabeza. Me agarr a la cuerda que ataba el fardo y lo rode, de modo que ste
qued interpuesto entre mi cuerpo y el escndalo que haba detrs, pero perd presa y ca a cuatro
patas, de una forma condenadamente ruidosa, porque la pierna me estaba fastidiando mucho. Wald
Gabr cay despatarrado junto a m, y luego unas fuertes manos me agarraron y me levantaron,
chillando, y era Theodore quien me coga por debajo de los hombros y me colocaba con suavidad
sentado, con la espalda apoyada en el fardo.
Qudate quieto! respiraba con fuerza, Ve, buen y fiel sirviente! dijo a Wald Gabr. Que Dios te
proteja... queda en sus manos!
El chico dud, y Theodore ri y le dio una palmadita en el brazo.
Vete, digo! Vete de nuevo a Tigre! Llvate el agradecimiento... y la bendicin del rey! Adis,
artillero!
Wald Gabr se volvi y ech a correr, y Theodore lo vio desaparecer entre las chozas. Luego
mir ms all del fardo, hacia la segunda puerta, todava jadeando y quitndose la lluvia de la cara.
La sencilla shama que llevaba sobre los hombros estaba chorreante y se le pegaba al cuerpo. Los
disparos detrs haban ido menguando, pero se oa el gritero distante de las rdenes seguidas por
irregulares vtores. l cerr los ojos un momento y suspir antes de hablar, y stas fueron sus
palabras, y las mas, aquella tarde lluviosa en lo alto de Magdala:
Theodore: Nunca ir a Jerusaln. No habr dcima cruzada. [Saca la pistola, me la ofrece con la
empuadura por delante.} El suicidio es una abominacin a los ojos del Seor, un pecado
imperdonable. Ah, amigo mo, tendras una ltima amabilidad con tu enemigo?
Flashy: No seas idiota! Aparta eso, hombre! No vienen a matarte... Levanta las manos y rndete,
no eres capaz de hacerlo? Todo ha terminado, maldita sea!
Theodore: No quieres hacerlo? Pido demasiado entonces? Pues sea. Quiz Dios, que seala la
cada de los humildes gorriones y los reyes orgullosos, perdonar incluso a ste, en Su infinita
misericordia...
Flashy: A Dios no le importa un maldito pimiento lo que te pase! Rndete de una vez, loco del
demonio...
Pero l ya estaba amartillando el arma, se meti el can en la boca y el pulgar en el gatillo y se
vol la parte de atrs de la cabeza. La explosin lo empuj hacia atrs, patas arriba, pero por alguna
extraa convulsin de la mano, la pistola vol por el aire y cay junto a mi pierna herida. Su cuerpo
se retorci durante unos segundos y luego se encogi y se qued quieto, con la cabeza de lado y un
charco de sangre extendindose por debajo de ella. Yo vea su rostro tranquilo, impasible,
imperturbable, con los ojos cerrados, como si estuviese dormido.
Saben que ni siquiera me alter por lo escabroso del asunto? Me pareci correcto y adecuado,
de alguna manera, e incluso entonces pens lo que sigo pensando ahora: que era algo previsto de
antemano, como si hubiera buscado aquello toda su vida. Pues ya lo tena, por fin, concluido: breve,
sencillo, dulce y ahorrando a todo el mundo un montn de problemas.
Cerr los ojos con un espasmo de dolor, y cuando los abr, mis ojos cayeron en la pistola y en la
placa de plata que llevaba en la culata. La cog y me ech a rer sonoramente, aunque sin alegra
alguna. La placa llevaba grabado lo siguiente:
Regalo
de
Victoria, reina de Gran Bretaa e Irlanda
a
Theodorus,
Emperador de Abisinia,
como humilde prueba de su gratitud,
por su amabilidad hacia su servidor
Plowden
1854
Irnico, estarn de acuerdo conmigo, pero ya se acercaban un montn de pies a la carrera, y a la
derecha aparecieron ante mi vista dos rufianes vestidos de caqui, con los cascos ladeados, unas
sucias caras barbudas irradiando ganas de hacer maldades. El ms cercano me apunt con su rifle.
Jes, pero si blanco! grit. Quin demonio ere t, pu, y de qu te re?
Aparta esa arma y ponte firme, bellaco! me haba encontrado demasiado a menudo con los
tpicos soldados, Atkins y Murphys, para no saber cmo hacerlos reaccionar cuando se apodera de
ellos la fiebre de la batalla. Soy el coronel sir Harry Flashman, del 17. de Lanceros! Traed
inmediatamente a un camillero!
En nombre de Dio! chill Paddy Pero si el mismsimo sir Harry! Por Cristo bendito que lo !
Mira, Mick, Flash... perdn, sir Harry!
Ests seguro? dijo Mick, lleno de sospechas. A m me prese un maldito negrote de sos...
Un negrote? Pero qu dise, animal? Si yo vi cmo le pona ah el viejo Tortuga la Cruz en
Allahabad... y le pidi perdn y todo, sir Colin, digo... pero hombre, sir Harry, a m me prese que
no est ust hero...
Y el negraco se quin ? pregunt Mick, mirando ceudo el cadver de Theodore, y
desconfiando todava muchsimo de m, eso estaba claro.
El rey de Abisinia dije yo. Dejadle en paz... y malditos seis, traedme un camillero con una
camilla!
Ya va, ya va! grit Paddy Corre, Mick, a por eya! Ust espere aqu, sir Harry, coronel, y
qudese tranquilo...
No hay 17. de Lansero en nuestras colunas dijo Mick. Y aunque s lo haiga, qu hase ste aqu,
tan lejos de los nuestros, eh? T dime eso, Saughnessy!
Saughnessy se lo dijo, en su lenguaje, pero yo no le prest ninguna atencin, porque estaban
llegando ms destripaterrones irlandeses lanzando hurras y gritos salvajes, haciendo una pausa para
mirarme y luego para mirar el cadver de Theodore, porque ahora haba abis por all tambin,
tirndoles de las mangas y sealando: Twoodros! Twoodros!. 54 Al final, el tal Mick volvi con
un camillero que se puso a trabajar en mi pantorrilla herida, hacindome chillar con el spero
mordisco del alcohol en la herida y arrancando gritos de deleite y de compasin en mi audiencia, al
sacar una brillante esquirla de metralla de cinco centmetros que me haba quitado de la carne
dolorida.
Limpia como la mochila de Hogan! gritaban. Qu pincho ma bonito, con los recuerdos del
coronel Penn! y se rean de buena gana, dicindome que me quedara tranquilo, sir Harry, porque
seguramente me habra tocao algo mucho pior en Balaclavia, eh, Madigan? Fue un alivio cuando
lleg un sargento mayor gritndoles que salieran y todos se esfumaron excepto el camillero y el
soldado Pat Shaugnessy, autoproclamado padrino y protector mo... y de repente me encontr
muchsimo mejor, a pesar del dolor lacerante de la pierna y el crneo, sentado con la espalda
apoyada en el fardo, bajo la suave lluvia.
Ya haba estado as antes... herido y apoyado contra la rueda de un can en Gwalior, diez aos
antes, al final del gran Motn, con la misma sensacin abrumadora de cansancio y de alivio porque
saba que al fin todo haba terminado y all estaba yo, no demasiado maltrecho, mirando tan contento
cmo se alejaban los irlandeses del duque de Wellington, con los soldados gritando, y un tipo joven
plantaba la bandera entre estruendosos vtores y cascos que volaban, antes de que todos se pusieran
firmes y entonasen el Dios salve a la reina, seguido por el Rule, Britannia. El camillero rogaba a
Shaughnessy que me trajera una camilla, y una enorme figura con una largusima barba negra se
inclinaba hacia m con un rugido como saludo, y notaba mi mano estrechada por una garra enorme.
Buen Dios! gritaba Speedy. Sir Harry!
S que tiene ust rasn, seora! accedi Shaughnessy, que ya se iba. El mismo en persona, y
ningn otro!
Pero est herido! exclam Speedy. Se encuentra bien? Ah, esto es tremendo! Para rematar el
da de sir Robert! Casi le dbamos por perdido cuando Prideaux nos dijo que Theodore no quera
soltarlo me estrech la mano, sonriendo de oreja a oreja. Y aqu est... qu trabajo ms esplndido
hizo con los gallas! Sellaron esta amba tan hermticamente como un tambor... ah, s, ya sabemos que
l intent escapar! Pero quin habra pensado que Magdala caera de una forma tan rpida y sencilla.
Y todo gracias a usted, seor! Gracias a usted!
Msica para mis odos, por supuesto... y luego l mir a su alrededor al or el grito de
Toowodros! Toowodros!, y all estaba un ansioso abi identificando el cuerpo de Theodore ante
un par de oficiales que acababan de entrar.
Y lo que sigui no signific nada para m al principio, pero s una hora despus de... bueno, los
acontecimientos que estoy a punto de relatar. No son gran cosa, pero dan una interesante visin de la
naturaleza humana, pienso, y demuestran que la gente cree lo que quiere creer, y que personas muy
respetables jurarn que lo que piensan es una maldita mentira, sin darse cuenta de que resulta que es
verdad. Y fue as:
Speedy oy al abi, mir y me dirigi a m una mirada breve e interrogadora, y pas por encima
del cadver. Se inclin por encima de l y se ech atrs exclamando Uf!, lleno de asombro.
Entonces se qued quieto y vio que miraba hacia mi mano izquierda, que, para mi sorpresa,
descansaba justo encima del revlver de Theodore. Speedy volvi a mirar el cuerpo, luego a m, con
ese puntito de reconocimiento en sus ojos, y se agach rpidamente, cogi el arma y se la meti
debajo de la casaca.
Haremos que lo saquen a cubierto en un segundo... fuera de la lluvia grit, y Shaughnessy lleg
con la camilla, y l y el camillero me metieron en una de las casas con techado de paja que haba
cerca. Speedy los ech apresuradamente, Shaughnessy me rog que me cuidase mucho, sir Harry,
hombre, y fuera, las bandas empezaban a tocar Llega el hroe conquistador, casi ahogado por el
rugido de miles de vtores. Era Napier, nunca demasiado lejos de la infantera, como de costumbre,
que vena a tomar posesin de su conquista. Speedy se qued en la puerta y lo o llamar a un soldado
y ordenarle que hiciera guardia all y no dejase entrar ni salir a nadie.
Haba un par de mujeres abis de aspecto asustado en la casa, y Speedy les tir unos dlares,
dicindoles que me dieran un frasco de tej y todo lo que pudiera necesitar. Luego sali,
prometindome volver, y supongo que pas ms o menos una hora, durante la cual descubr que poda
andar, slo con ligeras molestias, y las mujeres me trajeron un poco de humbasha* y me sent a
escuchar las bandas que tocaban y el escndalo y las rdenes, hasta que o que volva Speedy... y
Napier con l, con una voz llena de rabia que no era su estilo en absoluto.
Que lo cubran de inmediato! ladraba. Por Dios, hay algo acaso ms vergonzoso? Que lo lleven
a una casa directamente y lo adecenten! Ha sido informada la reina? Ah, Rassam ha ido a verla, muy
bien iba a enterarme de que todo aquel escndalo era porque el cuerpo de Theodore yaca bajo la
lluvia, casi desnudo porque algunos tipos le haban cogido cosas como recuerdo. Speedy dijo algo
que no capt, y Napier exclam: Desde luego, los mdicos pueden examinar el cuerpo maana e
informar a un comit de investigacin... bueno, dnde est nuestro embajador extraordinario?
Esto mientras apareca en la puerta, con el casco en la mano, y Speedy a su costado murmurando
que cuando menos se dijese mejor, porque la prensa no tena que enterarse bajo ningn concepto...
Sir Harry! me estrech la mano Napier, con los ojos iluminados en el viejo rostro cansado. No,
no, sintese, por favor, querido amigo. Espero que la herida no sea demasiado dolorosa, no? Ah,
bien, buena noticia! luego se hizo eco de la enhorabuena anterior de Speedy, dndome gracias por
una tarea tan bien hecha como slo usted poda hacerla, sin la cual la campaa habra fracasado y
tal y cual. Fue un golpe muy fuerte cuando nos enteramos de que le haban capturado, se lo aseguro.
Pero ya escucharemos todo eso al final, y el resto de sus aventuras. Por el momento basta con que
est usted aqu sonri, hizo una pausa y se sent, tocndose el deprimente mostacho.
Bueno... el trabajo est hecho, gracias a la Providencia dijo. Y el rey est muerto. Un triste final.
Pero no inoportuno. Cmo ocurri?
Se lo dije directamente: un suicidio. l mir a Speedy y asinti.
Suicidio dijo. Ya veo.
Algo en su tono hizo que lo repitiera.
S, as fue, seor. Se meti el arma en la boca y dispar.
Otro gesto afirmativo.
Aparte de usted, haba alguna otra persona presente?
No, seor. Nadie.
Muy bien pareca decididamente complacido. Muy bien. El doctor Blanc confirmar su relato
cuando examine el cadver maana.
Johnson reunir el comit de investigacin. Lo harn oficial dijo Speedy. O sea, que fue suicidio.
Sigui un breve silencio durante el cual yo mantuve el rostro impasible. De pronto me qued
claro que sufran el increble delirio de que yo haba matado a Theodore, pero no queran decirlo
claramente, lo que resultaba muy divertido. Por supuesto, era lo que ellos haban buscado, y lo que
me haba insinuado Prideaux, y Speedy, al ver la pistola en mi mano y a Theodore all, tieso, haba
concluido que yo haba hecho el trabajo sucio para salvar a su graciosa majestad del molesto
bochorno de tener que juzgar y posiblemente ahorcar a aquel cabrn negro. Nadie debe saberlo
nunca, sir Robert... polmica... la prensa, ese sinvergenza de Stanley... preguntas en el Parlamento...
escndalo... regicidio... scandalum magnatum... honor del ejrcito...
Cosa que explicaba por qu, al cabo de una hora de que se hubiese disparado el ltimo tiro de la
guerra, cuando el comandante en jefe tena que haber estado consolidando su victoria, haba venido
all a toda prisa para asegurarse de que haba una conspiracin de silencio, aclararme que no sufrira
por mi buena accin y unirse a Speedy contemplndome con un respeto algo sobrecogido, que deca
ms claro que si lo expresaran con palabras: Caramba, eres un hijo de puta implacable, gracias a
Dios.
Yo podra haber defendido mi inocencia, pero no tuve oportunidad.
Napier se dirigi a m con su voz ms amable, y con aquella sonrisa suya tan familiar del viejo
Cazabichos.
Harry empez. Vaya, as que ya era Harry, sin ningn ttulo honorfico formal, bien, bien. Harry,
usted y yo nos conocemos desde hace mucho tiempo. S, desde que tir aquel maldito diamante al
viejo Hardinge... Ah, tome! lanz una risita ahogada Tendra usted que haber visto sus caras,
Speedy! Sin embargo... eso no importa se puso serio. Desde entonces, no he conocido a ningn
oficial que haya realizado un servicio ms distinguido, ni se haya ganado una fama mayor que usted...
no, no, es cierto detuvo mis modestas protestas con una mano levantada. Bueno, lo que quiero que
sepa es que fueran los que fuesen los servicios que prest usted en el pasado, ninguno ha sido ms...
valorado y agradecido que esta actuacin suya en Abisinia. Y no me refiero slo a su misin con la
reina de los gallas, cumplida de forma tan experta, sino a este otro... servicio que ha llevado a cabo
hoy.
Hizo una pausa, como eligiendo las palabras, y cuando volvi a hablar no me mir a los ojos.
S que no habr resultado fcil para usted. Quiz para algunos de nuestros viejos camaradas,
hombres duros con un sentido del deber frreo, como Havelock, Hope Grant o Hodson (que Dios los
tenga en la gloria), podra haber parecido algo que no estaba fuera de lo normal... pero para usted,
no, no lo creo. No para alguien en quien, segn creo, el deber se ha visto siempre templado por la
humanidad, s, y por la caballerosidad. No concluy, mirndome a los ojos, para Harry Flashman, el
hombre de buen corazn se levant y me volvi a estrechar la mano. Gracias, viejo amigo. Y dicho
esto, no volver a decir nada ms.
Yo me qued sentado, parpadeando y en silencio, pero no por vergenza varonil, sino por el
asombro ante su notable mala interpretacin de mi verdadera naturaleza. Toda mi vida la gente me ha
valorado por mi aspecto, suponiendo que un tipo tan grandote, con un aire tan fanfarrn y temerario
deba de ser un hroe, pero all tena una nueva mala interpretacin asombrosa. Slo porque le haba
hecho gracia unos aos atrs por mi insolencia y mi ligereza con Hardinge, y por ser un tipo jovial y
campechano, con el don de la popularidad (como observ Thomas Hughes), por tanto, deba de tener
buen corazn... y ser hasta humano y caballeroso, que Dios nos asista, o sea, ese tipo de cristiano
decente cuya conciencia quedara hecha trizas porque se haba visto obligado a eliminar a un negro
inconveniente por el bien de todos.
Por eso Napier parloteaba como un vicario benvolo, juzgndome por l mismo, sin ser
consciente de que yo jams haba tenido el menor escrpulo en cargarme a bastardos malvados como
Theodore... aunque slo cuando me convena. Observen tambin, por cierto, que por una vez mi
informe como testigo ocular se ajust exactamente al hecho histrico aceptado. Todo el mundo
(excepto Napier y Speedy) cree que el rey Theodore se quit la vida, y todo el mundo tiene razn.
Pas la noche en la tienda de Napier, con Speedy y Merewether y un par de edecanes, y Henty y
Austin del Times como nicos periodistas. Henty estaba ansioso por saber qu haba hecho yo, pero
Napier result tener buena mano para el despiste diplomtico y una helada mirada o dos de Austin
mostraron a Henty lo que pensaba Jpiter Tonante de la vulgar curiosidad.
Debemos tener cuidado con los dems, sin embargo dijo Speedy ms tarde, cuando nos quedamos
a solas con Napier. Stanley es un maldito hurn, y su editor nos odia como el veneno.55 Cuanto menos
sepa de las actividades de sir Harry, mejor.
No vea yo por qu importaba aquello, pero Napier estuvo de acuerdo con l.
Usted no debe convertirse en objeto de su atencin. En realidad, creo que es mejor que su
participacin en toda esta campaa permanezca en secreto. Si se supiera que ha sido emisario
nuestro en la corte de la reina Masteeat, seguro que eso excitara el inters de los corresponsales, y
si descubren que usted estaba a solas con Theodore cuando muri, eso podra conducir a...
especulaciones indeseadas Speedy asenta como un pato de feria. Afortunadamente, cuando Prideaux
nos trajo la noticia de que usted estaba en manos de Theodore, yo pude mandar a otro agente a la
reina Masteeat para llevar a buen trmino el trabajo que usted empez de forma tan experta. No le
importar dijo l, dirigindome su sonrisa de Cazabichos que lo mencione a l en mis despachos, en
lugar de a usted, verdad?56 Por seguridad, ya me comprende. No tema, sus mritos sern escuchados
por los odos adecuados... y qu es una hoja ms o menos en un historial como el suyo?
No haba nada que decir ante eso, y de todos modos a m no me importaba demasiado, as que me
permit sucumbir al encanto de Napier.
Eso significa que se ahorra el trabajo de escribir un informe! exclam, cordialmente. Lo puede
hacer verbalmente, aqu y ahora. Dle un brandy con sifn y un cigarro de los suyos. Y ahora, Harry,
dispare!
As que les cont la historia ms o menos como se la he contado a ustedes, omitiendo slo
aquellos pasajes ms tiernos con Uliba y Masteeat, y aquella zorrita del amba de Uliba cuyo nombre
se me escapa... ah, s, Malee, eso era... y el asalto a mi virtud por parte de la reina-concubina de
Theodore. Tampoco les cont mi salto por el Humo de Plata. Por qu? Pues porque no me habran
credo. Pero los horrores de la jaula suspendida de Yando, las atrocidades de Gondar y mi suplicio
en manos de los raptores a quienes Uliba haba ordenado que me secuestraran, para poderme torturar
atrozmente hasta la muerte, y cmo fui rescatado por las mujeres luchadoras de Theodore y cmo
muri Uliba... eso se lo narr con mi mejor estilo lacnico a lo Flashy, haciendo que a Speedy se le
pusieran los pelos de punta... una imagen aterradora.
Imposible! No puedo creerlo! estaba demudado por el horror. Y dice que Uliba intent
matarlo? Qu hizo que unos renegados gallas lo secuestraran para poder... para asesinarlo? No, no,
sir Harry, eso no puede ser...
Lo siento, Speedy, pero es la pura verdad me puse deliberadamente solemne. Yo tampoco lo
habra credo, de no haberlo visto. Ya s que tena la mejor opinin de ella... y tambin de su lealtad.
Yo tambin. Pero s lo que hizo, y...
Pero por qu? aull l. Por qu iba a querer hacerle dao? estaba muy afectado, fulminndome
con la mirada, como un simio en un matorral, la sospecha mezclada con la incredulidad. No era
propio de ella, se lo digo! Ah, s, ya s que era una arpa, cruel con sus enemigos, y que habra
querido usurpar el trono de su hermana... pero sas eran ambiciones honestas! Ella era fiel a los
suyos, a sus amigos...
Un momento, Speedy dijo Napier. A lo mejor has dado en el clavo: sus planes para hacerse con
el trono galla se volvi hacia m. Intent convencerlo de que la ayudara en su golpe? Porque si lo
hizo y la rechaz, quizs ella, resentida...
Fue interrumpido por la furiosa protesta de Speedy. Estaba claro que Uliba haba despertado algo
ms que una pura admiracin profesional en aquel pecho gigantesco, y l, sencillamente, no poda
creer que ella fuese capaz de una traicin asesina... y sin embargo, ah estaba el temible Flashman
jurndolo, as que tena que ser cierto. Pero por qu? Afortunadamente, ella no viva ya para decirle
cmo haba tratado de quitrmela de encima a patadas arrojndola a una tumba acutica (tampoco la
habra credo, de todos modos; Masteeat no la haba credo). Pero sera mucho mejor si encontraba
alguna explicacin perfecta y esplndida para su sbito odio hacia m. Una explicacin que
convenciese a Speedy por encima de toda duda. La de Napier no le convencera, pero yo tena una
que lo dejara planchado, K. O..., as que esper hasta que sus protestas indignadas hubiesen cesado
e intervine con bro.
Me temo que no puedo responder, sir Robert. Ah, s, a ella le habra encantado tener nuestra
ayuda para usurpar la corona de su hermana, pero nunca me lo pregunt as directamente. Me atrevo a
decir que podra haberlo hecho, pero tal como le he dicho, los jinetes de Theodore nos perseguan,
nos separamos, y cuando yo llegu a la corte de Masteeat, Uliba haba hecho ya su intento, haba
fracasado y fue arrestada...
Con todos los respetos, sir Harry rugi Speedy, sin mostrar respeto alguno, eso ya lo sabemos!
Pero no responde la cuestin de por qu quera verlo a usted muerto. Bah, es una locura! No me lo
creo! y entonces me dio el pie que yo haba estado esperando. En qu la poda haber ofendido usted
para provocar tal rencor?
Me qued pensativo, con el ceo fruncido, durante un largo y artstico momento, di un sorbo a mi
vaso, suspir y dije:
La mayor ofensa del mundo.
Las cejas de Napier se alzaron apenas una insignificancia, pero Speedy me mir con los ojos muy
abiertos, asombrado:
Qu... qu quiere decir, sir Harry?
Dud, aspir aire hondo, y habl con tranquilidad y algo de cansancio, mirando a todas partes
menos a l.
Pues si quiere saberlo, Speedy... s, su protegida, Uliba-Wark, era una janeada de primera, una
camarada valiente y decidida, la mejor gua y exploradora que me he encontrado jams... y tambin
una joven salvaje vanidosa, orgullosa, apasionada, desenfrenada y promiscua!
Su rostro mostraba la mayor consternacin; pronunciaba la palabra promiscua? sin decirla, de
modo que yo hice un ruido impaciente y habl con rapidez.
S, qu demonios, ella hizo ciertos avances, yo la rechac, y bueno, ya sabrn lo que es la furia
de una mujer despreciada... S, piense en Uliba, una salvaje, una cruel arpa, como usted mismo ha
dicho... despreciada! lo mir de nuevo a los ojos Responde esto a su pregunta?
Entre nosotros, no estoy seguro de que a m me hubiese servido como respuesta, pero soy un
sinvergenza cnico. Para la gente decente, ver a un apuesto, virtuoso y varonil Flashy (de buen
corazn, recuerden) algo fastidiado por tener que hablar de cosas que no se deberan contar, maldita
sea, mancillando el buen nombre de una dama, y una dama muerta, adems... bueno, es algo bastante
incmodo, la verdad. El pobre hombre est tan conmovido, y no quera, hay que respetar sus
sentimientos... Ni soar en dudar de l...
Speedy haca ruiditos extraos, y Napier respondi por l.
Estoy seguro de que s.
Mi... mi querido sir Harry! Speedy dejaba escapar una vocecilla como si le hubiesen dado una
patada en sus partes ms ntimas. Yo... yo... no s qu decir...! No s qu decir! y murmuraba,
confuso. Uliba... en la que tanto confiaba... ah, s, una salvaje, sin duda... pero, depravada? Una
traidora? E intentar atentar contra su vida... la vanidad herida... hizo algunos gestos vagos. Slo
puedo rogarle que me perdone por... ah, no he dudado de su informe ni por un momento, se lo
aseguro! maldito mentiroso. Pero me pareca imposible... no poda creerlo...
Aqu se qued sin palabras, y se incorpor, levantando la barba y meneando su enorme cabeza
mientras me estrechaba la mano, y yo medit sobre la asombrosa facilidad con la cual hombres
hechos y derechos de educacin victoriana podan ser conducidos a una situacin de embarazosa
incoherencia mediante la simple mencin de la fragilidad femenina. Supongo que tena que ver con la
educacin de los colegios ingleses.
Mi querido amigo! yo le di unas palmaditas en el brazo, muy campechano. Era como palmotear
la pata de un elefante. Lo siento muchsimo, crame. De verdad suspir. Supongo que lo que siente,
sobre todo es... decepcin, verdad? Cuando alguien te desilusiona... Bueno, bebamos un poco y
olvidmoslo, de acuerdo?
Captulo 18
La comisin de investigacin se reuni al da siguiente y determin que Theodore se haba
suicidado. Una conclusin razonable, dado que Blanc testific que haba quemaduras de plvora en
la cavidad bucal y la parte trasera de la cabeza haba desaparecido, pero como el informe no
mencionaba estos detalles, y el veredicto era lo que Napier y Speedy queran, me atrevo a decir que
continuaron creyendo que la mano que haba provocado el disparo fatal era la ma.
Enterraron a Theodore al da siguiente, en la destartalada iglesia del amba con tejado de paja, a
peticin de su triste y linda reinecita, Tooroo-Wark. Yo pas por all por puro inters, no por
respeto. Slo haba unos pocos a la vista: la reina, el nio, Alamayo, un guardia de los irlandeses de
los Dukes (aunque sin descargas como saludo) y el pequeo y regordete Damash, herido y
aterrorizado de que lo colgasen por resistirse a nuestro ataque. Yo lo tranquilic y l dej escapar un
profundo suspiro.
Y ahora nos dejis sin rey! Hemos nacido ligados y debemos morir como esclavos. Por qu no
os quedis para gobernar?
Le dije que no queramos hacerlo y que les corresponda a l y a sus iguales gobernarse a s
mismos.
Quieres decir que debemos cortarnos la garganta los unos a los otros gru. Esto es frica le dije
que cuidara sus modales y que no interrumpiera al anciano sacerdote que estaba celebrando el
servicio. El cadver haba sido bien envuelto, por Samuel, segn creo; lo metieron en la tumba poco
honda y aqul fue el final del heredero de Salomn y Saba y el Preste Juan.
A ellos les gusta decir que estaba loco, como si eso lo explicase todo, pero yo lo vi tan cuerdo
como loco, y la verdad es que era un hijo de puta cruel y malvado, tan apestoso como Calgula o
Atila, y que slo recibi una pequea parte de todo lo que se mereca. Recuerdo Gondar y la masacre
de Islamgee, y si alguien se mereca el infierno, era l.
Mientras tanto la campaa haba terminado, los cautivos estaban libres, Magdala estaba sumida
en una inmensa confusin, con miles de abis fugitivos a quienes vigilar, amontonados en la llanura, y
protegidos de los gallas que los rodeaban, y que, cosa comprensible, ansiaban hacerse con una parte
del botn del amba. Estaban muy decepcionados, porque los Micks y zapadores y los pequeos
Holmes del Museo Britnico fueron los primeros en entrar, y los gallas fueron dispersados con
fusilera, recibimiento que me pareci un poquito duro, ya que su bloqueo haba sido vital para
nuestro xito. Y en cuanto al botn, o decir que cogieron muchsimas cosas preciosas, pero la
mayora las compr el oficial de presa y las envi a Arogee con los elefantes.57
Por una vez (la nica en mi experiencia de sesenta aos de soldado, en Dios sabe cuntas
campaas) no hubo lista de bajas. No habamos perdido un solo hombre al atacar Magdala, slo hubo
17 heridos, nada ms que dos muertos en Arogee y un to descuidado que se haba disparado a s
mismo accidentalmente al subir, 58 y dudo que hubiese ms de media docena de bajas en toda la
campaa, incluyendo las enfermedades mortales. Aunque no hubiese ningn dato ms que atestiguase
el genio de Napier, esa lista de bajas lo habra hecho, porque nunca he odo nada semejante en
ninguna guerra.59
Pas una sola noche en el amba de Magdala, porque el lugar estaba tan sucio como un vertedero
y se convirti en un verdadero manicomio cuando los saqueadores descubrieron una enorme reserva
d e tej en la bodega real. El soldado Shaughnessy y sus colegas llegaron enseguida, ansiosos de
presentar sus respetos y preguntar por mi salud, sir Harry, hombre, qu tal? Es una lata ser tan
famoso entre la chusma. As que despus de ver a Theodore plantado, cog una mula en el cuartel
general de Napier y me fui por Arogee, y encontr alojamiento con Chralie Fraser, que diriga el
Estado Mayor y era coronel en mi antiguo regimiento, el 11. de Cherrypickers. No es que all
estuviera mucho ms tranquilo, porque haba ms de treinta mil abis por los alrededores, guerreros y
civiles que haban huido desde Magdala. Entre ellos se encontraban las dos reinas, Tooroo-Wark y
Tamagno, y sus squitos, y casi trescientos de los prisioneros polticos de Theodore, prncipes y
jefes, que haban estado en las celdas del amba. Algunos de ellos llevaban quince o veinte aos en
cautividad, y uno ms de treinta.
Yo haba tenido suerte. El gran tirano me haba mantenido prisionero menos de una semana y
ahora todo haba acabado. Los capitanes y las reinas pronto partiran,60 y yo podra descansar, al fin
contento, slo con un ligero dolor en la pantorrilla, y quedar tranquilo despus de los peligros y
penalidades que haba soportado con gran entereza, resignado a sufrir la incomodidad de un
recorrido a caballo hasta la costa, seguido por un sosegado viaje hasta mi hogar a expensas de su
graciosa majestad. Lo has conseguido de nuevo, viejo amigo, pens. Quiz no tuviese
reconocimiento pblico, pero s el de Napier, y en ese sentido no me faltara de nada. Medio milln
en plata haba pasado por mis manos y ni un penique se me haba pegado a ellas, pero, qu importa?
Elspeth y yo tenamos bastante, entre los dos... y el simple recuerdo de su nombre me trajo la
gloriosa certeza de que al cabo de unas pocas semanas me reunira con aquella maravillosa beldad
blanca como la leche que haba quedado en barbecho durante mi ausencia (bueno, eso esperaba, pero
con ella nunca se saba), mientras yo desperdiciaba mi tiempo con putas mexicanas y frauleins
grasientas y negras salvajes. Cuando cerraba los ojos poda verla, degustar sus labios rojos, inhalar
el perfume de sus rubios rizos... ah, al demonio, nada de ir por ah callejeando por el mundo entero,
aquella vez volva a casa para siempre, y cuanto antes deshiciera el campamento Napier y viajase
hacia el norte, mucho mejor.
En este aspecto, permaneci un tiempo aunque tena orden de irse. Una vez muerto Theodore,
Abisinia haba quedado sin gobernante, y aunque Napier se mostraba inflexible en cuanto a que la
sucesin no era asunto nuestro, se senta obligado a asegurar la posesin de la propia Magdala, as
como la seguridad de sus habitantes. Eso, insista, era un tema de honor nacional. Pero Magdala lo
pona entre la espada y la pared: se encontraba en territorio galla, pero Theodore la haba capturado
y defendido durante diez aos como bastin contra la invasin musulmana de la Abisinia cristiana, y
Napier no quera cambiar eso. De modo que se decidi ofrecer el amba a Gobayzy de Lasta, el
monarca cristiano ms cercano que haba disponible. Por lo que yo saba de l era un idiota pattico,
pero no era asunto mo, aunque yo le habra dado la plaza a Masteeat, en honor a nuestros
revolcones. Ella tena tambin esa pretensin, igual que Warkite, su hermana mayor y rival para la
monarqua suprema de todas las tribus gallas; con Uliba ya cantando en el coro invisible, eran las
nicas pretendientes al trono, y efectivamente, al cabo de dos das de la cada de Magdala, corrieron
a Arogee a presentar sus peticiones.
Warkite fue la primera en llegar. Era una criatura fea, quejumbrosa, pero no una vieja bruja,
como me haban hecho creer. Su problema era que mientras Masteeat tena un hijo que poda
convertirse en rey algn da, el hijo de Warkite haba sido asesinado por Theodore, y aunque tena un
nieto, se crea que era ilegtimo. Se haba desposado con Menelek, rey de Shoa, el despreciado
chico gordo que una vez puso sitio a Magdala pero se acobard y dio la media vuelta cuando sta
se encontraba a su merced. Entonces caus una mala impresin a Napier, lamentndose por sus
desgracias, despotricando contra Masteeat y apareciendo menos regia a cada minuto que pasaba.
Napier nos pregunt a Speedy y a m en un aparte qu pensbamos. Yo dije que si llegaban a una
guerra, Masteeat se la comera viva, porque tena a los hombres, el cerebro y la voluntad. Speedy
estuvo de acuerdo, aadiendo que Masteeat haba vuelto los triunfos en contra de Theodore, y se la
deba reconocer como reina de los gallas, tuviese quien tuviese Magdala.
De modo que Warkite fue enviada al asilo de pobres. Cuando Napier le pregunt si no se podra
reconciliar con su hermana, ella dej escapar una risotada histrica y grit que si hacan las paces
aquel da, Masteaat la traicionara al da siguiente. Lleg entonces la noticia de que se esperaba a
Masteeat al cabo de unas horas, y Warkite sali corriendo como un urogallo que levanta el vuelo, y
nunca ms la volvimos a ver.
Confieso que yo esperaba la llegada de mi reina Len, y ella hizo una entrada magnfica, rodeada
de guerreros y sirvientes, pavonendose bajo un enorme paraguas que portaban unos adlteres, con su
imponente figura vestida con magnficos ropajes de seda multicolor, engalanada con joyas, un
turbante con un penacho envolviendo sus trenzas y blandiendo un cetro montado en plata. Todo el
Estado Mayor la miraba, boquiabierto, y ella los salud con una sonrisa radiante y regias
inclinaciones, con la cabeza alta y la mano tendida de una forma muy monrquica, cuando Napier fue
a saludarla. Estaba irresistible, y durante un momento pens que l le besara la mano, pero se detuvo
a tiempo y le dedic una tiesa reverencia, con el sombrero en la mano.
Estaba a punto de presentar a su Estado Mayor cuando ella lanz un grito y exclam Basha
Fallaka! al ver a Speedy, mientras que a m me dedic una sonrisa somnolienta, sin seal alguna de
reconocimiento. Como la ltima vez que nos habamos visto era a todo galope en el suelo de su
comedor, cre que su conducta era del mejor gusto, amistosa, pero absolutamente decorosa. Con los
dems ella se mostr muy digna y afable, ya que estaba sobria todava. Napier estaba muy
impresionado, y Speedy mientras tanto me deca:
Esta es nuestra reina de los gallas, eh?
Le ofrecieron una comida y ella embeles y asombr a la concurrencia lanzndose hacia los
alimentos como una pitn hambrienta. Como inform Stanley: Coma como una gourmande,
probando todo lo que se le ofreca sin tener en cuenta las miradas horrorizadas... budn y luego buey,
manjar blanco con patatas... emitiendo unos chasquidos labiales como pistoletazos. Tambin beba
como una cuba, lanzaba risotadas, ms estruendosas y vulgares a cada trago que daba... y a nadie, ni
siquiera a Napier, pareca importarle en absoluto. Quiz fuese el exotismo de la novedad, su
indudable atractivo sexual o sencillamente la buena naturaleza que exudaba todo su ser, el caso es
que creo que aquello fue tambin un reconocimiento de que a pesar de sus modales groseros, ella era,
en conjunto, demasiado formidable para pasarla por alto.61
Speedy y yo ramos los nicos presentes que podamos hablar con ella directamente sin
intrprete, y cuando ella hubo hablado unos minutos con l a la hora del caf, me hizo seas de que
me colocara a su lado. Mirndola a travs de la mesa durante la comida, me preguntaba qu sabra
del destino de Uliba-Wark, si es que saba algo, y si hara alguna referencia a aquello; y la verdad es
que lo hizo, pero dando muchos rodeos, de modo que hasta el da de hoy me pregunto cmo supo lo
que ocurri aquella espantosa noche. Quizs algn galla escap a la masacre; slo puedo repetir lo
que dijo despus de haberle rellenado la copa con tej y habrsela bebido de un trago, limpiarse los
labios con la punta del turbante y sonredo con aquella sonrisa suya regordeta y pcara.
E l Basha Fallaka dice que voy a tener mis cincuenta mil dlares. Tu dedjaz Napier..., qu
hombre tan fino y distinguido!, ha cumplido su palabra. Pero hizo un puchero y dio otro sorbo no me
dice si voy a tener Magdala o no me mir, interrogativa.
Si mi palabra valiese para algo, la tendras. Pero ya sabes que se la ha ofrecido a Gobayzy.
Ella lanz una risita maliciosa.
Gobayzy la rechazar temblando como una novia asustada! Aceptar un amba rodeado por mis
guerreros? Sudar como un cerdo en su gordo corpachn hasta deshacerse, slo con pensarlo. No, la
rechazar, sin duda alguna.
Entonces Magdala ser tuya, dama Len. No hay nadie ms.
Ella asinti, bebi un poco, se limpi de nuevo y se qued callada un momento. Luego habl,
despacio:
Uliba-Wark ya descansa en paz. Mi pequea Uliba, que me quera y me odiaba. Quizs ella te
am y te odi a ti tambin, no lo s, y no pregunto nada dio otro sorbo y dej el vaso. Estabas all
cuando muri. No, no me lo cuentes. Algunas cosas es mejor no saberlas. Basta con que est en paz.
Eso fue todo lo que me dijo y slo la volv a ver una vez ms, al da siguiente, en el exterior de
su esplndido pabelln de seda, donde Gobayzy envi a decir que se senta muy honrado por el
ofrecimiento de Magdala, pero que en resumidas cuentas, pues que mejor no. As que el amba era
suyo, dijo Napier, pero ella deba comprender que l tena que destruir sus defensas y quemar todos
sus edificios, para sealar la desaprobacin (sa fue la palabra que us, qu les parece?) por la
conducta de su anterior gobernante, al atreverse a aprisionar y maltratar a unos ciudadanos
britnicos. Ella le asegur que el fuego purificara aquel lugar y parti con su squito, conducida en
un palki y sonriendo graciosamente a las tropas que la vitoreaban al pasar.
Aquella misma tarde Magdala fue incendiada. El King's Own haba sacado a sus ltimos
habitantes hacia las cuatro, los zapadores y mineros colocaron sus cargas y finalmente, en una serie
de estruendosas explosiones, las puertas y defensas fueron voladas, los ltimos caones destruidos y
toda aquella ciudad destartalada con sus palacios con techo de paja y sus prisioneros y sus casas fue
quemada con antorchas. Ardi con una serie de furiosas llamaradas que el viento convirti en una
gran hoguera rugiente que, como dice Stanley, convirti toda la cima del amba, con sus tres mil
edificios, en un enorme lago de fuego. Todo el ejrcito miraba y escuch a un tipo decir que el
infierno deba de ser como aquello, pero estaba equivocado: el Palacio de Verano ardiendo s que
era el infierno, todas aquellas bellsimas maravillas destrozadas y consumidas por un holocausto
tremendo. Magdala no era ms que un agujero apestoso e infestado de bichos, que sus habitantes se
alegraron muchsimo de abandonar.
En realidad, no vean el momento de alejarse de all, y una multitud hormigueante de decenas y
miles de hombres, mujeres, chicos, animales y toda su parafernalia parti desde Arogee aquel mismo
da, abajo, al desfiladero que conduca al Bechelo. Era la otra gran preocupacin de Napier,
procurar que pasasen sanos y salvos ms all del alcance de los bandidos gallas a los que se haba
negado el saqueo de Magdala, y estaban ansiosos por resarcirse a expensas de los fugitivos. Nuestras
tropas los acompaaron todo el camino, pero Napier no quiso correr ningn riesgo e hizo que unas
patrullas de caballera los escoltaran otras veinte millas ms, al otro lado del ro.
Al da siguiente, el 18, el ejrcito se dirigi hacia el norte, con los Foresters de Sherwood
conduciendo la marcha, su banda tocando a todo trapo Cuando Johnny marcha de nuevo hacia su
hogar, El campamento de Brighton, y detrs de ellos los cipayos de la Infantera Nativa marchando,
muy marciales, seguidos por los tintineantes soldados de caballera, los scindes y lanceros y
Guardias de Dragones, y detrs de ellos los caones y los marineros de la Brigada Naval, y los
ltimos de todos, los del 33., los gamberros irlandeses del duque de Wellington, la larga columna
caqui que serpenteaba por el desfiladero, sucios, zarrapastrosos, derrengados y felices, uniendo sus
cantos a la msica que sonaba en el aire:

Ya no busco contento ni alegra


que slo sirven para recordar
lo raudas que las horas transcurran
con la joven que acabo de dejar.

Napier iba montado en su caballo, junto al camino, con Speedy, Charlie Fraser y Merewether y
yo mismo viendo cmo se alejaban, y cmo rugan y vitoreaban y ondeaban sus cascos al verle, al
viejo Cazabichos, que los haba conducido hasta all, contra todo pronstico, y ahora los llevaba otra
vez de vuelta a casa. l sonrea y saludaba, se quitaba el sombrero al pasar ellos y pareca muy viejo
y cansado, pero contento, volvindose en la silla para mirar hacia atrs, a aquellos tres enormes
picos donde haba llevado a cabo su milagro militar: Selassie y Fala dorados por el sol del
amanecer, y ms all de ellos, Magdala, como un enorme volcn humeante, con una columna de humo
negro alzndose en el cielo sin nubes.
Bueno, vmonos a casa, caballeros exclam, y Merewether dijo algo de una gran hazaa blica, y
que el pas aclamara el ejrcito y a su lder. Napier dijo que esperaba que la reina y el pueblo
estuviesen complacidos, y su graciosa majestad tambin, sin duda, pero pueden estar seguros de que
la satisfaccin no ser completa. Nunca lo es.
Speedy no quera ni or hablar de eso.
Pero, sir Robert, quin puede quejarse, excepto algunos miserables quejicas... sin duda los
mismos Jeremas que juraron que la campaa estaba condenada desde el principio... y que ahora
critican lo que ha costado? Como si algo semejante se pudiese hacer en plan barato, con un ejrcito
y una flota improvisados! Al final les ha salido a precio de ganga!
Dudo de que el Tesoro est de acuerdo con usted se ri Napier, de buen humor. No, yo ms bien
pensaba en los sabihondos de los clubes y los peridicos. Seguro que les parece mal que no hayamos
hecho ms de lo que nos enviaron a hacer: rescatar a nuestros compatriotas. Me atrevera a decir que
se alzarn voces en el Congreso queriendo saber por qu hemos dejado un pas salvaje sumido en la
confusin y la guerra civil...
Que es como estaba desde hace siglos, mucho antes de que nosotros llegsemos! exclam
Charlie. Y los etopes no pueden cambiar de piel, verdad? Seguirn matndose estemos nosotros
aqu o no.
Sin embargo, el jefe tiene razn dijo Merewether. Seguro que habr muchas protestas porque no
dejamos una guarnicin para pacificar las tribus y patrullar el pas... ah, s, y repartir folletos a una
gente que ya eran cristianos antes de que nosotros llegsemos... Como si Abisinia fuese un pas que
se pudiera pacificar y gobernar con menos de diez divisiones y un gran poder civil...
Y requerira un gasto de muchos millones, mucho ms de lo que ya hemos gastado... y sin
esperanza de devolucin Napier sonrea mientras lo deca, pero me pregunt si no le habran llegado
ya desde casa algunas notas de censura. Le haban dado carta blanca y l no haba puesto
restricciones.
Y si ocupsemos este maldito lugar, el seor Gladstone jams nos lo perdonara! dijo
Merewether. Aumentar el imperio, someter a unos pueblos indgenas y explotarlos para nuestro
provecho? Desde luego que no!
Hubo risas generalizadas al escuchar aquello, y Napier dijo, con su sonrisa tranquila, que
debamos resignarnos a ser vistos como irresponsables e insensibles o como codiciosos y rapaces.
Brutal indiferencia o imperialismo egosta: sa es la eleccin. Como sola decir una vieja
sirvienta escocesa que yo conoca: no se puede hacer el bien haciendo el mal!62
Ms risas, y Charlie dijo que, gracias a Dios, al menos nadie podra quejarse de que haba
existido una espantosa carnicera de indefensos aborgenes por las armas de la civilizacin.
No fue culpa nuestra que el viejo Theodore estirase la pata! aadi. Merewether dio gracias a
Dios por ello, y yo not el incmodo silencio de Napier y Speedy. Sin duda fue por pura
consideracin hacia m que Napier detuvo a su montura hasta que yo estuve a su altura, y me dijo,
animado:
Est muy callado, Harry. No tiene ninguna reflexin filosfica sobre la campaa? Ninguna idea
de lo que deberamos hacer, ahora que todo ha terminado?
Yo mir hacia atrs, el humo que se elevaba de Magdala como un enorme genio que escapaba de
su botella, y luego a la larga columna polvorienta de caballos, hombres a pie y caones que iban
bajando por el desfiladero. Y pens en aquella tierra infernal y hermosa, y en sus infernales y
hermosas gentes, en la jaula de Yando, en los horrores de Gondar, en el tesoro de los bandidos
infestado de escorpiones, en el terrorfico estruendo del descenso por el torbellino acutico, en el
luntico y frentico asesinato de unos cautivos indefensos, en mujeres luchadoras borrachas de
sangre, en una graciosa diablesa ardiendo de amor y congelada por el odio... y finalmente, me di
cuenta de que el amable y viejo soldado, sonriente, esperaba una respuesta mientras bamos
cabalgando a la luz del sol, bajando desde el Arogee.
Mis opiniones, seor? Pues no tengo muchas... bueno, no s. Si no le importa, sugiera a los
ministros de su majestad que la prxima vez que reciban una carta de un dspota brbaro susceptible,
nos ahorrara muchsimos problemas y gastos que le enviasen una respuesta civilizada a vuelta de
correo...
[Con esta nota tan tpicamente custica llega a su fin esta entrega de los Diarios de Flashman.]
Apndice I: el camino a Magdala
Quiz porque fue muy inusual o porque fue un gran triunfo, el caso es que la Guerra de Abisinia
ha atrado a muchsimos autores, que han cubierto todos los aspectos de la campaa. El informe
oficial de Holland y Hozier es la fuente principal de trabajo. Lo incluye todo, desde la narracin
global de las operaciones hasta las pagas a los aguadores nativos; Blanc y Rassam describieron las
experiencias de los prisioneros, y la marcha fue cubierta en detalle por Stanley, Henty, History of the
Abyssinian Expedition, de C. R. Markham, 1869; The Campaign in Abyssinia, F. Shepherd, 1868, y
otros. Pero quienes prefieren obras ms breves e historiadores posteriores no podran recurrir a
nadie mejor que Frederick Myatt y The March to Magdala, 1970, y El Nilo Azul de Moorehead, que
en su retrato del ro y su historia incluye un relato de la marcha de Napier. Diary de William
Simpson del Ilustrated London News se ha mencionado ya previamente, y no se puede omitir la
cobertura semana a semana que ese peridico dio a la campaa, con excelentes ilustraciones.
Finalmente, quien quiera comprender los acontecimientos que condujeron a la guerra y la historia
del pas en el cual tuvo lugar, encontrar muy til el trabajo de R. Cana de la undcima edicin de la
Enciclopedia Britnica de 1910, mientras que Prelude to Magdala, de Percy Arnold, 1991, es
inestimable como trabajo detallado y autorizado sobre los preliminares diplomticos de la guerra.
Apndice II: Theodore y Napier
Resulta curioso que aunque la implicacin de Flashman en la guerra fuese secundaria,
probablemente conociese a Theodore, el hombre que estaba en el ojo del huracn, mejor que nadie,
excepto quiz Rassam y Speedy. Tambin es la mxima autoridad en lo que respecta a las notables
hermanas reinas, Masteeat y la misteriosa Uliba-Wark, y en la forma de llevar la parte galla de la
campaa. Nadie vivi la parte abisinia de la crisis de forma ms cercana que Flashman.
Intentar comprender al emperador realmente es una prdida de tiempo.
Ya est fuera del alcance de psiquiatras y psiclogos, y aunque no lo estuviera, resulta dudoso
que stos fueran capaces de comprenderlo y mucho menos explicarlo. Flashman no lo intenta
siquiera, y slo se puede decir que su retrato de Theodore, dibujado desde muy cerca, aunque lo
conoci durante breve tiempo, se ajusta mucho a los que nos han llegado de otros como Blanc,
Rassam y otras autoridades contemporneas. Casi todos los pensamientos e ideas, e incluso las
mismas palabras que Flashman le atribuye, se encuentran en otros lugares, en los informes de otros
testigos y en las propias cartas de Theodore. Su personalidad profundamente dividida, sus cambios
de humor repentinos, sus perodos de conversacin racional, incluso desenfadada, contrastaban con
sus rabias ingobernables, sus impulsos benvolos, su evidente ansia de autodestruccin, sus
borracheras, su energa infatigable, sus indudables habilidades y su maldad autntica y demonaca...
todas esas cosas que Flashman describe son ecos de lo que otros vieron en aquel hombre extrao,
lleno de talento, orgulloso y extremadamente horrible.
Porque, una vez dicho todo, aun admitiendo sus indudables virtudes, su valor, su generosidad, su
patriotismo, su inteligencia educada, la devocin a su fe, sus proezas militares y su atractivo personal
(el mejor tirador, el mejor lancero, el mejor corredor y el mejor jinete de toda Abisinia), y aun
teniendo en cuenta las dificultades a las que se enfrent al tratar de gobernar un pas ingobernable,
las provocaciones a un espritu altivo infligidas por los malos modales de los britnicos, la atroz
prdida de su adorada esposa y sus mejores amigos, y el efecto embriagador del poder absoluto...
despus de todo eso, no podemos evitar la conclusin de que Theodore de Abisinia era un monstruo
comparable a los peores de la historia.
Sus atrocidades, sus asesinatos, torturas y ejecuciones en masa, sus deliberadas orgas sdicas
llevadas a cabo a sangre fra, o enfurecido, da igual, estn bien certificadas, y le dejan a uno con el
mismo horror atnito producido por las primeras imgenes de Belsen, la misma incredulidad de que
seres humanos puedan llevar a cabo cosas semejantes, y de forma inevitable, uno recurre a la palabra
aplicada a todos los Hiders, Stalins, Ivanes y Afilas del mundo: locura.
Es un trmino intil, desde luego. Que estuviese o no Theodore clnicamente loco no tiene
importancia. Estaba loco en la acepcin corriente del trmino. La dificultad, al menos para los legos,
es que tambin estaba indudablemente cuerdo, al menos de vez en cuando. El principio de su reinado,
aunque ya manchada con la crueldad y falta de misericordia que despus se hicieron obsesivas, en
otros aspectos fue un modelo de gobierno iluminado. Intent abolir la esclavitud y reformar los
impuestos, pero dada la anarqua que reinaba en el pas, y la dificultad de controlar a sus rivales
derrotados, sus esfuerzos por sacar el pas de su estado medieval estaban destinados al fracaso. Sus
ambiciones, su visin de s mismo como un cruzado del destino que podra reconstruir el imperio
abisinio y extenderlo hasta Jerusaln, demostraron ser su perdicin, y cometi un error que iba a
resultar su ruina declarando la guerra a los gallas wollo en un intento de convertirlos al cristianismo.
Conquist Magdala, y mediante su crueldad asesina cre el mortal enemigo que ayudara a Napier a
derrotarlo.
Su reputacin era tan terrible que ha causado una especie de reaccin, y ha tenido si no
apologistas, s al menos escritores que se han apiadado de l y han intentado comprenderlo. Alan
Moorehead, por ejemplo, escribe con la idea aceptada de que era un perro loco que andaba suelto,
pero aade que, si bien esto era cierto en muchos aspectos, la reputacin espantosa que tiene no le
cuadra en absoluto: Participa en l un toque de nobleza. Describiendo a Theodore como una figura
elemental que desafa al destino, llega a decir que si uno no tiene en cuenta sus brutalidades durante
un momento, puede ver que era una persona terriblemente desplazada, un Calibn con poder, pero sin
nadie que lo guiase, no tena lugar. Desgraciadamente, las brutalidades no se pueden pasar por alto,
y cualquier intento de explicar a Theodore puede acabar con la simple y banal conclusin de que
albergaba autntica maldad dentro de su corazn y que lo mejor que hizo en su vida fue ponerle fin.
El relato de Flashman de sus primeros aos y de las causas y curso de su querella con los
britnicos son muy ajustados, en lo que recogen, y para quienes busquen ms detalles o estn
interesados en Theodore como caso clnico para el divn, los trabajos citados en las notas les sern
muy tiles.
Robert Cornelis Napier (1810-1890) naci en Ceiln, en una de las grandes familias militares.
Ingres en Addiscombe, el colegio de la Compaa de las Indias Orientales, cuando contaba catorce
aos, y fue enviado a los Reales Ingenieros, y a lo largo de medio siglo como soldado se gan una
reputacin que no tuvo rival en el ejrcito Victoriano. l y Flashman haban servido juntos en la
Primera Guerra Sij, el Motn de la India, y la Guerra de China de 1860, y Flashman apenas exagera
cuando atribuye a su amigo la mitad de los canales y la mayora de las carreteras del norte de la
India. Porque las hazaas de ingeniera de Napier fueron tan distinguidas como sus combates; fue
amigo de Brunel y de Stephenson, y cuando se vio obligado a coger un permiso de tres aos, despus
de una grave enfermedad, cuando slo tena veinte aos, pas la mayor parte de ese tiempo
estudiando la construccin de ferrocarriles y canales. Era un buen pintor de paisajes y retratos, y a
los setenta y ocho aos todava tomaba lecciones de mezclas de color. Tambin era gelogo y
estudioso de los fsiles, y miembro de la Royal Society, y quiz por eso Flashman lo bautiz como el
Cazabichos.
La hoja de servicios de Napier es demasiado larga y variada para detallarla aqu, pero Flashman
ya ha dado un breve y ajustado esbozo de una vida que fue mucho ms notable a causa de la lucha de
Napier contra la mala salud, resultante de heridas y penalidades. Pocos generales antes o despus
estuvieron siempre tan cerca de la accin, y se fue uno de los motivos por los cuales era tan bien
visto por sus soldados, britnicos e indios; otro era el inters especial que se tomaba en su bienestar,
tanto en las filas como fuera de ellas. Los alentaba para que estuviesen en buena forma fsica y se
distrajesen, daba premios a los mejores tiradores, y como comandante en jefe de la India, instituy
una fiesta semanal cada jueves, que lleg a conocerse como el Da de San Napier.
En realidad, al parecer se trataba de un hombre inusualmente agradable, bueno, corts y modesto
hasta la exageracin. Flashman, que raramente tiene cosas buenas que decir de sus comandantes, lo
admiraba, y no slo eso, sino que lo estimaba tambin, y recuerda, como todo el mundo al parecer, su
voz suave y su repentina sonrisa radiante.
l y su ejrcito recibieron la acogida que se da a los hroes cuando volvieron de Abisinia, y se
nombr a Napier barn de Magdala. Un honor muy inusual, quiz, fue el doble panegrico que recibi
tanto de Disraeli como de Gladstone. El ltimo concluy su tributo hablando de gratitud, admiracin,
respeto y consideracin... casi dira con afecto hacia el hombre.
Cuando se retir se convirti en gobernador de Gibraltar, mariscal de campo y guardin de la
Torre. Recibi un funeral de estado, el ms impresionante desde el funeral Wellington, y est
enterrado en la catedral de San Pablo. Su estatua est situada en la plaza de Waterloo, en Londres.
(Field-Marshal Lord Napier of Magdala, H. D. Napier, 1927; Addiscombe: Is Heroes and Men of
Note, H. M. Vibart, 1894.)
Apndice III: nombres abisinios
En la nota explicativa se haca mencin de la poca coherencia de Flashman al escribir los
nombres abisinios. No es el nico. Cuando empez la campaa abisinia, virtualmente ningn nombre
de lugar o de persona era conocido fuera del pas, y al parecer todo el mundo los empez a escribir
como quiso. As, omos hablar de la reina de Theodore como Tooroo-Wark, Teriwark, Teru-Wark,
Terunsheh, Terunish e incluso Terenachie. Su segunda reina-concubina, a quien Flashman llama
Tamagno, tambin se conoce como Yetemagnu e Itamanya. Su ayuda de cmara Wald Gabr es
tambin Welder Gabre. Lo mismo ocurre con los nombres de lugar, de manera que yo me he limitado
a elegir la ortografa que Flashman usa ms a menudo. Mucho ms graves son las discrepancias en
mapas del perodo, y aqu de nuevo he usado el rudimentario boceto de Flashman, que no difiere ms
del resto que los otros entre s. Parece cierto y correcto que la palabra Abisinia significa
confusin, o eso me han dicho, al menos.

notes
[Nota del editor de la versin electrnica]
En la versin impresa las divisiones del libro no vienen encabezadas por ttulo o nmero de
captulo alguno. En el trabajo de elaborar la presente edicin electrnica nos ha parecido oportuno
incorporar nmeros de captulo para dividir el texto y facilitar la lectura. Estos aparecen
encorchetados.
Nota explicativa
En las campaas cubiertas por las doce primeras entregas de estos diarios autobiogrficos
(Afganistn, la Primera Guerra Sij, Crimea, el Motn de la India, la expedicin de Brooke contra los
piratas de Borneo, la marcha a Pekn, la derrota de Custer en Little Big Horn...), sir Harry Flashman,
Cruz Victoria, etctera, el renombrado hroe y cobarde Victoriano, siempre se encontraba en pleno
corazn de la accin o muy cerca, testigo a su pesar, a menudo cnico, de personas y acontecimientos,
e incmodamente consciente de la historia que se desarrollaba ante sus ojos.
No ocurri lo mismo en la Guerra de Abisinia en 1868, sin duda la ms extraa de todas las
campaas imperiales. El ejrcito britnico-indio invadi entonces uno de los pases menos
conocidos y ms peligrosos de la tierra, y frente a unos riesgos aparentemente insuperables y las
predicciones de un fracaso seguro, consiguieron penetrar y abrirse paso hasta su objetivo a travs de
un territorio salvaje y sin caminos, lleno de abismos rocosos y montaas escarpadas, hicieron lo que
tenan que hacer y se fueron de nuevo sin sufrir apenas bajas. Quiz no hubo nunca xito semejante en
toda la historia de la guerra. Cost doce mil hombres, una flota potente, nueve millones de libras (por
aquel entonces, una suma vertiginosa), una organizacin meticulosa, aunque algo extravagante, y un
notable y viejo soldado... y todo ello para rescatar a un pequeo grupo de ciudadanos britnicos a los
que mantena cautivos un rey africano monstruosamente loco. Qu tiempos aquellos!, citando a
Flashman.
Pero si bien no desempe papel alguno en la campaa en s, Flashman sigui siendo en este
caso un elemento vital del cual dependa el xito o el fracaso. La misin de inteligencia que llev a
cabo le hizo correr una serie de espantosos peligros (algunos de ellos nuevos para l) en una tierra
misteriosa y desgarrada por la guerra, llena de traiciones, intrigas, castillos solitarios, ciudades
fantasmas, las mujeres ms bellas (y salvajes) de frica y acabar por fin en manos de un tirano
demente en su fortaleza, lejos del mundo conocido. De todo ello deja constancia con su acostumbrada
sinceridad y desvergenza, y, gracias a la luz que arroja sobre un captulo nico de la historia
imperial, nos invita a realizar una comparacin con das posteriores, menos gloriosos.
Porque la historia de Flashman trata de un ejrcito britnico enviado por una causa buena y
noble, por un gobierno que saba lo que era el honor. No fue enviado sin desvaros iniciales ni dudas
en los ms altos niveles, y no se hizo hasta que desapareci cualquier esperanza de una solucin
pacfica. El estigma del desastre planeaba sobre la empresa, pero el pblico britnico no tena duda
de que era justa. No serva a vanidad ni inters poltico alguno. Se realiz sin retrica mesinica. No
hubo falsas excusas, ni engaos, ni maniobras de encubrimiento, ni mentiras: slo la decisin
honrada de llevar a cabo la primera obligacin de un gobierno, es decir, proteger a sus ciudadanos,
al precio que sea. Citando a Flashman de nuevo, Qu tiempos aquellos!.
Como en los diarios anteriores, yo me he limitado a corregir la ortografa, que en este caso
supona la unificacin de las extravagantes versiones de los nombres abisinios.
G. M. F.