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Las Grandes Civilizaciones Precolombinas

El imperio maya

Los mayas ocuparon el sur de Mesoamrica, especficamente el territorio en que


actualmente se ubican los estados del sur de Mxico, las repblicas de Guatemala y Belice y
algunas zonas de Honduras y El Salvador.

Las condiciones del medio natural no eran muy propicias para el asentamiento humano, ya que
una espesa selva dificultaba la agricultura, que pese a esto era la principal actividad productiva.
El cultivo del maz y otras especies se lograba con mucha dificultad, talando pequeas
extensiones de selva, y quemando sus restos para poder cultivar; el suelo pronto se desgastaba,
debido a las intensas lluvias y haba que abandonarlo, siendo ocupado rpidamente por la selva.

La fauna era abundante, con diversidad de aves multicolores y mamferos carnvoros y


herbvoros, como monos, jaguares, tapires y venados. En las costas, existan adems diversas
especies de tortugas y peces. Esto permita que los mayas tuvieran como otra de sus actividades
principales la caza y la pesca, conociendo, adems, las tcnicas para secar y ahumar las carnes.
Con las plumas y pieles, realizaban ropajes, sandalias y hermosos tocados para los seores y
sacerdotes.

La diversidad de productos obtenidos de la agricultura, la caza y la pesca permita un activo


comercio entre las diferentes ciudades mayas.
Pese a las dificultades que presentaba el medio natural, los mayas construyeron importantes
ciudades que se enfrentaban en permanentes luchas. Durante mucho tiempo, la ciudad ms
poderosa fue Chichn Itz y ms tarde lo fue Mayapn, la que logr dominar a muchas otras.
Mayapn era gobernada por el Halach Uinic, una especie de rey que detentaba el poder poltico,
militar y religioso, asesorado por un consejo formado por los principales jefes y sacerdotes de
los pueblos; existan, adems, instituciones que administraban justicia en forma muy estricta,
cobraban los impuestos a los pueblos dominados y controlaban a la poblacin.

La cultura maya dej como testimonio inmensos centros ceremoniales, con grandes obras de
arquitectura monumental, como Copn, Piedras Negras, Palenque, Tikal, Tulum, Uxmal, Chichn
Itz y Mayapn. Otras expresiones artsticas relevantes fueron la escultura en piedra y la pintura,
la cual destaca por su amplia variedad de brillantes colores logrados con productos naturales de
origen vegetal y mineral.

En la sociedad maya se distinguan cuatro clases sociales:

La nobleza, formada por las familias de los jefes polticos y altos funcionarios.

El sacerdocio, dedicado a la mantencin de los templos, al culto y al desarrollo de las


ciencias.

Los plebeyos, dedicados al cultivo de las tierras y a las artesanas como el tejido y la
alfarera, y

Los esclavos, que pasaban a serlo por ser prisioneros de guerra, hurfanos, hijos de
padres esclavos , o como castigo por la comisin de delitos

No se conocen con certeza, las causas de la decadencia de los mayas, aunque se supone que se
debi a fuertes rebeliones de los campesinos contra la clase dominante, lo que habra tenido
como consecuencia la destruccin y el abandono de las ciudades.

El imperio azteca

Se supone que los aztecas fueron originarios del noroeste de Mxico, donde ya se haban
desarrollado importantes culturas, como las de los toltecas y los zapotecas. Desde all, se
desplazaron, como un pueblo nmada, hacia el sur, llegando a la meseta central de Mxico
cerca del siglo XII. Durante mucho tiempo, lucharon contra los pueblos que vivan en la regin
para finalmente instalarse, en el siglo XIV, en una extensa meseta interrumpida por altas
montaas entre las cuales haba numerosos lagos intercomunicados como los de Zumpango,
Xaltocan, Xochimilco, Chalco y Texcoco, donde fundaron su capital, la ciudad de Tenochtitln.
sta fue construida en una isla en medio del lago y se comunicaba con la orilla a travs de tres
inmensas avenidas de piedra.

La mitologa seala que el origen de los aztecas sera una tierra llamada Aztln. Desde all,
habran emigrado en busca de una tierra prometida que sera indicada por una seal de
Huitzilopochtli, su principal dios. Esta seal era un guila devorando una serpiente sobre un
nopal (planta de la tuna). Este smbolo se encuentra hasta hoy en la bandera mexicana.
Las prcticas religiosas tenan gran importancia para el pueblo azteca; entre ellas destacaban
sangrientos sacrificios humanos. Entre sus divinidades estaban Huitzilopochtli (dios de la
guerra), Quetzalcatl (dios del viento, creador del maz, representado por una serpiente
emplumada), Tlaloc (dios de la lluvia) y Coatlicue (diosa tierra, madre de Huitzilopochtli).

El clima de la regin era clido, con intensas lluvias de verano. Abundaban insectos, aves,
reptiles, venados, jaguares y pumas.

La agricultura era la principal actividad productiva de los aztecas. Producan maz, tomates,
calabazas, porotos, aj y tunas, cultivando sobre chinampas, especies de islas flotantes
construidas especialmente para cultivar. La alimentacin se complementaba con carne de pavo,
pato, perro, insectos y peces. Estas actividades, adems de la realizacin de variadas y hermosas
artesanas, permiti el desarrollo de una importante actividad comercial, cuyo centro era el
mercado de Tenochtitln.

La sociedad azteca se caracteriz por la gran diferencia existente entre los estamentos sociales
y por su escasa movilidad social.:

Exista una nobleza muy rica, duea de las tierras y la mayor parte de las riquezas del
imperio. Esta nobleza tambin detentaba el poder poltico y religioso, ya que a ella
pertenecan los prncipes, miembros del consejo, los sacerdotes y los jefes guerreros.

El estamento ms numeroso estaba conformado por la gente comn, que realizaba


actividades como la agricultura, el comercio y la artesana, debiendo pagar altos
impuestos al imperio.

En la sociedad azteca, existan tambin los esclavos, que llegaba a esa condicin por
deudas impagas, delitos o por ser prisioneros de guerra; ellos realizaban pesados
trabajos de produccin o servicios sin recibir ningn tipo de pago.

Los habitantes del imperio se organizaban en calpullis, amplios grupos de personas con
antepasados comunes.

Los aztecas establecieron dominio sobre la mayor a de los pueblos de la regin, algunos de los
cuales se mantuvieron en permanente resistencia ante los invasores, lo que explica que ms
tarde se aliaran a los espaoles. Los pueblos sometidos pagaban altos impuestos en especies
como armas o productos agrcolas, lo que tambin provocaba mucho resentimiento.

El imperio era gobernado por el huey tlatoani, quien detentaba el poder poltico, militar y
religioso. ste era asesorado por el consejo supremo o tlatocn, que tomaba decisiones de los
principales asuntos polticos, militares y administrativos, incluyendo la eleccin del nuevo
soberano cuando este mora.
El imperio inca

El imperio de los Incas tuvo su centro en los actuales territorios de Per y Bolivia, extendindose
a gran parte de Ecuador, el noroeste de Argentina y el norte de Chile. Los incas se establecieron
en el valle de Cuzco en el siglo XII, logrando dominar tras largas luchas, a los pueblos que
habitaban el lugar, en el siglo XIV.

En el siglo XV, los incas comenzaron a expandirse, formando un gran imperio, que recibi el
nombre de Tahuantinsuyo o imperio de los cuatro puntos cardinales. La expansin de este
imperio fue bruscamente interrumpida por la invasin de los conquistadores espaoles, a
principios del siglo XVI.

El imperio era gobernado por el Sapa Inca, quien concentraba el poder poltico, militar y
religioso. Lo asesoraban los cuatro suyuyoc-apu, jefes los cuatro suyos (Chinchasuyo al norte,
Cuntisuyo al oeste, Collasuyo al sur y Antisuyo al este, en relacin al Cuzco), adems de
funcionarios que recorran el imperio para informar acerca de todo lo que ocurra. Para facilitar
las comunicaciones, el dominio y el control, el Tahuantinsuyo era cruzado por una enorme red
de caminos, puentes, fortalezas y posadas construidas por los incas.

En el Tahuantinsuyo se podan distinguir tres tipos de paisaje: la costa, la sierra y la selva. El


paisaje de costa era ms bien desrtico, cortado por ros en torno a los cuales se formaban valles
apropiados para la poblacin humana, que viva de la pesca, la recoleccin de mariscos y la
agricultura de la papa, el maz y los porotos, entre otras hortalizas.

La sierra era el paisaje cordillerano de Los Andes; all, en las mesetas altiplnicas se formaron
importantes culturas. Las actividades productivas de la sierra dependan de la altura: Bajo
los 2.500 metros, se cultivaban hortalizas y frutas, como paltas, papayas, chirimoyas, lcumas y
tunas; hasta los 3.500 m, se practicaba el cultivo de maz y porotos y la crianza de cuyes; sobre
los 3.500 m, se cultivaban papas y se practicaba el pastoreo de llamas y alpacas que, adems de
servir como alimento, proporcionaban lana y eran usadas para la carga.

La selva es un paisaje de alta temperatura y humedad, con abundante y variada flora y fauna;
all se plantaban productos como coca, mandioca, pia y pltanos y se cazaban variados tipos
de animales, como monos, pavos, perdices y tortugas.

La agricultura incaica se adapt en forma notable a las condiciones del medio, a travs de obras
de ingeniera que permitan mejorar el rendimiento del suelo y del regado. En las tierras
montaosas los incas cultivaban en andenes o terrazas, unas extensas escaleras, sujetas por
muros de piedra llamados pircas, construidas sobre las laderas de los cerros para aprovechar el
suelo inclinado, evitando la erosin. Usaban adems fertilizantes, como el guano de aves
costeras trado a la cordillera a lomo de llamas. En las regiones desrticas, construyeron redes
de canales de regado y pozos para obtener agua subterrnea. Los incas crearon a travs de su
imperio, una extensa red de intercambio, poniendo a disposicin de toda la poblacin una
amplia gama de productos alimenticios.

En la economa inca, se aplicaban dos principios fundamentales: la reciprocidad y la


redistribucin. La reciprocidad significaba que tanto el trabajo como el producto del trabajo se
repartan entre todos los miembros del ayllu (tribu); la redistribucin, implicaba que una parte
de los frutos del trabajo deban ser entregados al imperio, a cambio de productos de otros
lugares. A cargo de la redistribucin entre los ayllu y el imperio, haba un funcionario llamado
curaca.

Destac tambin en el imperio inca la construccin de grandes obras pblicas, como caminos,
fuertes (pucars), puentes y terrazas agrcolas; estas obras eran realizadas a travs de un sistema
de trabajo comunitario llamado mita, que consista en un turno de tres meses en que las
personas deban trabajar para el estado.

La mayor parte el pueblo inca habitaba en zonas rurales, dedicndose a la agricultura, el


pastoreo y las artesanas. Tambin exista una cantidad importante de poblacin urbana que
habitaba en ciudades como el Cuzco, Psac y Ollantaytambo. Las casas, que se entregaban a las
personas cuando se casaban, eran de piedra, pequeas, sin ventanas y con techos de paja. En
las ciudades, tambin haba templos, edificios pblicos, plazas y calles empedradas con
desages y canaletas.

La sociedad inca tambin estaba formada por estamentos con escasa movilidad social:

Una nobleza, formada por los curacas (seores regionales), los altos funcionarios del
imperio, los sacerdotes y los ms ricos comerciantes. Los miembros de la nobleza
usaban unos grandes aros, por lo cual recibieron el nombre de "orejones", cuando
arribaron los espaoles.

El pueblo, o gente comn, conformado por artesanos, funcionarios del estado,


trabajadores de la tierra, mitimaes (sbditos trasladados para colonizar territorios
conflictivos).

yanaconas (siervos);La gente comn se organizaba en ayllus, grupos de familias con


antepasados comunes que habitaban una regin administrada por un curaca.

Los hombres y mujeres vestan trajes de lana de llama; el estado entregaba dos trajes a todos
los recin casados. Cada pueblo usaba elementos que lo distinguan, como los huancas del norte
que usaban un turbante negro y los collas del Titicaca, que se cubran la cabeza con un gorro de
lana.

Mientras los hombres trabajaban la tierra, las mujeres tejan, cocinaban, cuidaban a los nios y
realizaban labores domsticas. La jornada laboral de los hombres se extenda aproximadamente
entre las ocho de la maana y las seis de la tarde. Despus de eso, la familia coma reunida,
conversaba y comparta narraciones. Ocasionalmente, se realizaban fiestas en las que se haca
msica con instrumentos y danzas.

Los incas adoraban a varios dioses, de los cuales el principal era Viracocha, creador del universo
y del pueblo inca. Destacaba tambin Inti, el Sol, que posibilitaba la agricultura, por lo que era
especialmente venerado por los campesinos. Existan, adems, otras divinidades como la
Pachamama o madre tierra y Mamaquilla, la luna, hermana y esposa del sol. En este matrimonio
divino, se bas la tradicin de que el Sapa Inca se casara con su hermana, para mantener la
pureza de sangre de la familia gobernante.