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CORTE SUPREMA DE JUSTICIA

SALA DE CASACION CIVIL

Bogot, D.C., treinta (30) de junio de dos mil seis (2006).

Magistrado Ponente

Pedro Octavio Munar Cadena

Ref.: Expediente No.11001 3110 006 1991 19247 01

Decide la Corte el recurso de casacin que la demandada MARIANGELA


SGARAVATTI DE MEISSNER interpuso contra la sentencia proferida el 26 de
noviembre de 2001, por la Sala de Familia del Tribunal Superior del Distrito
Judicial de Bogot, dentro del proceso ordinario que en su contra promovieron
MARGARITA MARA, RICARDO y MARA CRISTINA MEISSNER ZOLLIA.

ANTECEDENTES

En demanda presentada el 20 de marzo de 1991, cuyo conocimiento asumi el Juzgado 6 de Familia de


Bogot, los prenombrados demandantes reclamaron, de manera principal, que se efectuaran las
siguientes declaraciones: a) que se dijera que es absolutamente nulo el testamento abierto otorgado
por Juan Meissner Steuer, el 29 de septiembre de 1988 en Lugano -Cantn de Ticino- (Suiza) y
publicado en ese lugar el 28 de julio de 1989, protocolizado mediante la escritura pblica No.2093
suscrita el 20 de junio de 1990 en la Notaria 32 de Bogot; b) que se dispusiera la reforma del acto
testamentario otorgado por dicho causante, contenido en la escritura pblica No.6695 de 9 diciembre
de 1983 de la Notaria 6 del Crculo de Bogot, en el sentido de declarar sin valor la asignacin
efectuada a favor de Mariangela Sgaravatti en el literal a) de la clusula 6 por menoscabar las
asignaciones forzosas y reducir, subsecuentemente, aquella al 25% de los bienes relictos con
imputacin a la cuarta de libre disposicin; c) que se declarara, subsecuentemente, que la nica
memoria vlida de Meissner Steuer es sta ltima, debidamente reformada; d) que se ordene la
formacin de las legtimas efectivas a favor de los hijos del prenombrado causante, en perjuicio de
las disposiciones testamentarias recogidas en la escritura pblica No.6695 otorgada el 9 de
diciembre de 1983, en la Notaria 6 de Bogot; e) que se decrete, en consecuencia, a ttulo de
acrecimiento a favor de las legtimas rigurosas, la adjudicacin del usufructo del 75% de todas las
cuotas de derechos o acciones que el testador posea en sociedades comerciales; f) que se condene a
la demandada a restituir a la sucesin del referido de cujus las sumas de dinero que haya recibido
por concepto de usufructo del 75% de cuotas, derechos o acciones que aqul posea en sociedades
comerciales, junto con sus frutos civiles y/o naturales; g) que se condene a la cnyuge demandada a
restituir a la sucesin en referencia todas las sumas de dinero y bienes que haya recibido y que
excedan del 25% que a ttulo de cuarta de mejoras le corresponde, junto con sus frutos naturales y/o
civiles; h) que se disponga la cancelacin del registro de todos los actos dispositivos que la
demandada hubiere efectuado respecto del 7% del aludido usufructo; i) que se ordene la
cancelacin de la escritura mediante la cual se protocoliz el testamento otorgado en el extranjero.

Solicitaron, como primeras pretensiones subsidiarias, que se declarara ineficaz en Colombia la


memoria testamentaria que el causante otorg en Suiza y que se efectuaran las declaraciones y condenas
reseadas en los pedimentos principales a partir del literal b), las cuales no se trasuntan en obsequio a la
brevedad.

Como segundas splicas subsidiarias, pidieron que se ordenara reformar el


acto testamentario extendido en el extranjero, en el sentido de declarar sin
valor la asignacin realizada a favor de Mariangela Sgaravatti, por menoscabar
las asignaciones forzosas y, por ende, reducirla al 25% de los bienes relictos
con imputacin a la cuarta de libre disposicin; as mismo, dejaron a salvo las
peticiones relacionadas a partir del literal b) de las pretensiones principales ya
resumidas.

2. Apoyan los demandantes las reseadas reclamaciones en los supuestos fcticos que pasan a
compendiarse as:

2.1 Juan Meissner Steuer contrajo matrimonio con Dorotea Helena Zoilla,
unin en la que procrearon a los demandantes.

2.2 Los referidos cnyuges disolvieron y liquidaron su sociedad conyugal


mediante escritura pblica No.4315, otorgada el 22 de agosto de 1977 en la
Notaria 6 del Crculo de Bogot.

2.3 Posteriormente, Meissner Steuer otorg, el 9 de diciembre de 1983,


testamento abierto, mediante la escritura pblica No.6695 de la Notaria 6 del
Crculo de Bogot, en cuya clusula sexta, literal a), contrari las disposiciones
legales en materia de asignaciones forzosas, al asignarle a Mariangela
Sgaravatti, quien no es legitimaria suya, ms del 25% de sus bienes.

2.4 El referido testador, el 29 de septiembre de 1988, otorg sin firmarla- una


segunda memoria testamentaria en la ciudad de Lugano (Suiza), en la que sin
revocar expresamente la primera, afect las legtimas al disponer en favor de
Mariangela Sgaravatti el 50% de sus bienes y, por tanto, nuevamente
quebrant las disposiciones legales testamentarias imperativas.

2.5 El testador, ciudadano colombiano, falleci en Suiza el 20 de junio de


1989, pero su sucesin se tramit en el Juzgado 11 de Familia de Bogot.

3. Admitida la demanda se notific la respectiva decisin a la demandada, por


conducto de su apoderada, quien para defenderse, adems de oponerse a las
pretensiones, adujo la ilegitimidad o ausencia de la accin en su contra. Al
referirse a los hechos afirm ser cierto que el causante era ciudadano
colombiano; aleg, as mismo, que el testamento otorgado en Colombia no fue
revocado expresamente, pero sus disposiciones fueron sustituidas en la
memoria testamentaria otorgada en Lugano (Suiza), la cual es vlida y, por
tanto, debe cumplirse. Replic, igualmente, que la ausencia de firma del
testador en la segunda memoria otorgada no la hace nula, ni ineficaz, por
cuanto existen circunstancias que justifican tal actuacin, amn que cumpli
con todas las solemnidades y que, por lo dems, la ley otorga plena validez a
los testamentos otorgados en el exterior. Tambin asever que no ha recibido
suma alguna por el usufructo que le fue asignado por el testador y, por ende,
no ha efectuado ningn acto de transferencia sobre el mismo.

4. A la primera instancia puso fin el juzgador a quo, mediante sentencia del 23


de septiembre de 1999, en la que se desestimaron las pretensiones de la parte
actora.

5. El Tribunal revoc la anterior decisin al resolver la apelacin interpuesta


por la parte actora y, en su lugar, decret la reforma del testamento otorgado
por Juan Meissner Steuer en Lugano, en el sentido de que Mariangela
Sgaravatti slo recibir el 25% de los bienes dejados por dicho causante, a
ttulo de cuarta de mejoras; igualmente, decret la reforma de la clusula 6 de
la memoria testamentaria contenida en la escritura pblica No.6695 de 9 de
diciembre de 1983 de la Notaria 6 de esta ciudad, de modo que la nuda
propiedad y el usufructo de las cuotas, derechos o acciones que posea el
causante en sociedades ser el 25% para la referida asignataria, imputable
como cuarta de libre disposicin y el 75% ser para los descendientes del
testador en comn y proindiviso, a ttulo de legitimas y mejoras.

LA SENTENCIA DEL TRIBUNAL


Luego de relacionar las pruebas recaudadas y de referir que la parte apelante
se duele de que la prescripcin slo puede declararse cuando haya sido
alegada por va de excepcin sin que el juez cognoscente estuviere legalmente
facultado para decretarla de oficio, precis el fallador que la actora pidi la
nulidad absoluta del testamento otorgado por Juan Meissner Steuer en Lugano
-Cantn de Ticino- Suiza y asent las reflexiones que a continuacin se
refieren.

Dijo, para comenzar, que la soberana se ejerce a travs de la facultad que


tiene el Estado de legislar y aplicar su ley a las personas u objetos que se
encuentren en su territorio, tanto a nacionales como extranjeros y respecto de
bienes de stos ubicados en l.

Luego, refirindose a la aplicacin de la legislacin internacional en materia


sucesoral, trasunt apartes de lo expuesto por un autor sobre los regmenes
que gobiernan el punto, esto es, el de la estricta territorialidad, segn el cual la
sucesin debe regularse por la ley del lugar de la ubicacin de los bienes
muebles e inmuebles; y el sistema mixto, que somete la sucesin a la
regulacin tanto de la ley territorial (para ciertos bienes) como de la ley
personal (ya sea la nacional o la del domicilio del causante), encontrndose
Colombia, segn el Tribunal, dentro de los pases cuyos inmuebles se regulan
por la ley de su ubicacin y los muebles por la del domicilio del causante
(artculos 1012, 16 a 20 del C. C.).

Y refirindose a la aplicacin de la ley colombiana en el espacio record el


principio consagrado en el artculo 18 del Cdigo Civil y las excepciones al
mismo, que se manifiestan a travs de los llamados estatutos personal, real y
mixto, consagrados los dos primeros en los artculos 19 y 20 ibdem, los cuales
transcribi. As mismo, trajo a colacin lo expuesto sobre el tema por el
Consejo de Estado en la sentencia de 18 de marzo de 1971, cuya parte
pertinente rese.

Acot, seguidamente, que el artculo 1084 ejusdem se refiere a la validez del


testamento otorgado en el extranjero, precepto que transcribi y del cual dedujo
que para la validez en Colombia de tales memorias testamentarias es
necesario: 1. Que se trate de un testamento solemne (que obre por escrito);
2. Que haya sido otorgado ante funcionario pblico; 3. Que el testamento
rena las solemnidades establecidas en la ley extranjera, con la respectiva
constancia de su conformidad con tales normas; 4. Que se encuentre
debidamente autenticado y traducido, si es del caso, presupuestos que
encontr cabalmente cumplidos en el testamento otorgado por Juan Meissner
Steuer en Suiza.
Sin explicacin alguna, procedi a trasuntar el texto del artculo 1085 del citado
Cdigo y advirti que de acuerdo con esa norma, uno de los requisitos
establecidos para la validez del testamento otorgado en el exterior consiste en
que el testador sea colombiano o que si es extranjero se encuentre domiciliado
en el pas, exigencia que encontr cumplida en el caso debatido, habida cuenta
que el causante tena doble nacionalidad, pues aunque nacido en Praga
(Checoslovaquia), era, igualmente ciudadano colombiano y gozaba por tal
hecho, a la luz de nuestra Carta Poltica, de los atributos de la personalidad,
entre ellos, no slo el de la nacionalidad, sino tambin el del domicilio, acepcin
esta que comprende el lugar en que se tiene el principal asiento de sus
negocios, circunstancia que se presenta en este caso, pues los bienes a que se
refiere el testamento se encuentran ubicados en esta ciudad.

Concluy, subsecuentemente, que deba despacharse desfavorablemente la


pretensin de nulidad, no slo porque el testamento otorgado en Suiza cumpla
el aludido requisito, sino porque la ausencia de firma del testador no afectaba
dicha memoria, pues en ella consta que, ante el defecto de visin del testador
que le impeda leer y firmar la escritura, el notario dio lectura a la misma en
presencia de dos testigos y que el testador manifest que el acto contena las
disposiciones de su ltima voluntad, cumplindose as lo prescrito por el
artculo 502 del Cdigo Suizo para el evento en que el testador no leyera o no
firmare el documento.

A continuacin transcribi el artculo 1012 del Cdigo Civil, segn el cual la


sucesin de una persona se abre al momento de su muerte, en su ltimo
domicilio y se rige por la ley de dicho lugar. Trasunt, as mismo, el artculo
1054 dem y las reglas que segn la doctrina se extraen de esas normas, las
cuales hizo suyas y que aqu no se transcriben en obsequio a la brevedad.

Apoyado en esas premisas, dedujo que la sucesin de Juan Meissner Steuer,


en cuanto a los herederos y bienes existentes en este pas, debe regirse por
las leyes de la sucesin que establece nuestra legislacin, sin perjuicio de los
tratados pblicos existentes sobre la materia, los cuales debern acreditarse.

Luego de dar por sentado que el testamento otorgado en Suiza tiene plena
eficacia en nuestro pas, sin que genere nulidad alguna el hecho de que el
testador hubiese otorgado uno nuevo sin mediar manifestacin de revocar el
primero, resalt que de acuerdo con las memorias testamentarias de Meissner
Steuer sus nicos legitimarios son sus hijos Ricardo, Margarita y Mara Cristina,
todos de nacionalidad colombiana, y aunque no hay precisin sobre los
bienes que integran la masa herencial partible, lo cierto es que las sociedades
TIA LTDA., DONATEX LTDA. y ALMACENES SELECTA S.A. en las que el
causante tiene participacin, segn se acredit en el expediente, estn
domiciliadas en esta ciudad, razn por la cual, para la distribucin de esos
bienes y de los dems que existieren en Colombia, entre los herederos
colombianos y la asignataria testamentaria residente en el exterior, las normas
que han de gobernar tal asunto son las de Colombia, habida cuenta que no se
acredit la existencia de tratados internacionales que condujeran a conclusin
distinta.

Luego de afirmar la inexistencia de causal de nulidad que viciara las dos


memorias testamentarias, emprendi el examen de la segunda pretensin
subsidiaria, esto es la atinente a la reforma de los testamentos otorgados por
Juan Meissner Steuer, y asent, en primer lugar, que como la parte demandada
no propuso como excepcin la prescripcin de la accin de reforma
testamentaria no proceda declararla oficiosamente como lo hizo el juzgador a
quo, por lo que proceda decidir sobre la mentada pretensin; y, en segundo
lugar, que la causa para reformar el testamento es la existencia de una
violacin de los derechos de legtima, mejora o porcin conyugal, pues as lo
dispone el artculo 1274. As, pues, el legitimario a quien el testador no haya
dejado lo que por ley corresponde, tiene derecho a que el testamento se
reforme a su favor, menoscabo que el sentenciador encontr establecido en
ambos testamentos, razn por la cual dispuso reducir las asignaciones
otorgadas a favor de la demandada a un 25% de los bienes all referidos con
imputacin a la cuarta de libre disposicin.

LA DEMANDA DE CASACION

En el nico cargo que ella contiene, trazado con apoyo en la causal primera de casacin, se acusa la
sentencia impugnada de violar indirectamente los artculos 19, 20, 1084, 1085, 1274 y 1275 del Cdigo
Civil, por aplicacin indebida, y los artculos 1055, 1242 y 1127 del Cdigo Civil, por falta de aplicacin,
como consecuencia de los errores de hecho en que incurri el fallador en la apreciacin de las pruebas.

Para desenvolver su acusacin, el censor dividi en dos partes la sustentacin del cargo: la primera,
enderezada a demostrar los errores de hecho en los que el juzgador incurri al establecer que estaban
dados los requisitos para someter el asunto a la ley nacional, y por tanto, para disponer la reforma del
testamento otorgado por Juan Meissner Steuer en la ciudad de Lugano -Cantn Ticino-, Suiza; y la
segunda, enfilada a acreditar los yerros fcticos cometidos por aqul al reformar la memoria testamentaria
otorgada por el aludido causante en esta ciudad y recogida en la escritura pblica No.6695 de 9 de
diciembre de 1983.

Expone en la primera parte de la censura que el sentenciador consider que el testamento otorgado en
Suiza por Juan Meissner Steuer era vlido en Colombia, porque encontr reunidos los requisitos exigidos
por el artculo 1084 del Cdigo Civil, elucidacin que asent sin explicacin alguna, como no fuera la
trascripcin de la referida norma. Agreg que aqul asent que dicha memoria testamentaria era vlida en
nuestro pas bajo los presupuestos reclamados por el artculo 1085 ibdem, dada la doble nacionalidad
que le atribuy al causante y que le permita gozar de los atributos de la personalidad, entre ellos, no solo
el de la nacionalidad, sino tambin el del domicilio, acepcin sta que comprenda, igualmente, el lugar
en el que se tiene el principal asiento de los negocios, circunstancia que se presenta en este caso, pues los
bienes a que se refiere el testamento se encuentran ubicados en esta ciudad. Soportado en esas
reflexiones estim que haba lugar a reformar el referido testamento y redujo, entonces, la asignacin
concedida a la demandada a un 25% de los bienes dejados por el causante, con imputacin a la cuarta de
libre disposicin.

Para el censor esas conclusiones son erradas, de un lado, porque el sentenciador supuso la prueba de la
nacionalidad colombiana del testador, ya que en el proceso no obra prueba alguna que acredite que
conforme a la Constitucin de 1886, vigente para la poca en que se otorg el testamento y falleci
Meissner Steuer, ste tena dicha nacionalidad o que comparta sta con otra, amn que de acuerdo con
ese texto constitucional era incompatible tal situacin; de otro lado, porque supuso que la asignacin
contenida en dicho testamento se refera a los bienes que dicho causante tena en el territorio colombiano,
y que stos eran los mismos relacionados en la memoria testamentaria otorgada en el territorio nacional,
pero en la escritura pblica que contiene ste ltimo testamento no figura enlistado bien alguno como
materia de asignacin.

Pone de relieve que si el fallador no hubiere incurrido en esos yerros habra deducido que se trataba de
un acto inenjuiciable a la luz de la ley colombiana, en la medida en que versaba sobre un testamento
otorgado por un extranjero, en pas extranjero y de conformidad con una legislacin igualmente
fornea, y por tanto, habra negado la reforma del precitado testamento. Explic que cuando aqu se
afirma que el testamento no vale en Colombia no est aceptando que sea nulo o ineficaz, sino que siendo
inenjuiciable por la ley colombiana, no puede recaer sobre l pronunciamiento alguno sobre tales aspectos
por jueces colombianos, como que ello sera competencia de los jueces extranjeros, particularmente de los
suizos, en atencin a que el causante estaba domiciliado all y el testamento fue otorgado de conformidad
con las leyes sucesorales de dicho pas, segn se deduce de la misma carta testamentaria.

En la segunda parte de la acusacin cuestiona la interpretacin dada a la clusula sexta de la primera


memoria testamentaria que otorg en Bogot Meissner Steuer, dado que, a su juicio, de su texto no
emerge que el testador hubiere distribuido sus bienes con quebranto de las disposiciones legales sobre
asignaciones forzosas, ni que a la demandada se le hubiere concedido una asignacin que excediera la
cuarta de libre disposicin, sino que, tan solo, contiene una aspiracin del testador en el sentido de que,
obrando el partidor de conformidad con la clusula QUINTA del mismo testamento, se integrase la
cuarta de libre disposicin, asignada a la demandada, con un setenta y cinco (75%) del usufructo de las
cuotas, derechos y acciones que el testador poseyese en cualquiera sociedad comercial, en atencin a
que la nuda propiedad de tales cuotas, derechos y acciones le corresponda a los demandantes, junto con
el 25% del usufructo de dichas cuotas, acciones o derechos.

Adujo que la clusula quinta en referencia, cuyo texto transcribi, en punto a la distribucin de los bienes
del testador no contiene ambigedad alguna que imponga su interpretacin, pues aqul, con sujecin a la
normatividad sucesoral y atendiendo a la calidad de legitimarios de sus hijos, no slo les asign la mitad
legitimaria, sino que los mejor asignndoles la cuarta de mejoras, de ah que qued legalmente facultado
para disponer libremente de la cuarta de libre disposicin, asignaciones que deban integrarse
siguiendo las instrucciones contenidas en la clusula sexta del mismo testamento, por lo que es patente
que sta tena que interpretarse en armona con la clusula que le antecede. Aadi, que esa es la
interpretacin que admite el testamento en cuestin, por ajustarse no solo a la voluntad del testador sino a
las pautas del artculo 1127 del Cdigo Civil.

Finalmente, le reproch al fallador cmo a pesar de que no tena conocimiento de la fuerza patrimonial
de la masa hereditaria, desde el punto de vista cuantitativo, pas por alto dicha circunstancia y dispuso la
reforma del testamento, sin tener certeza de que la asignacin que efecto el testador del 75% del
usufructo de las cuotas, derechos y acciones que poseyera en sociedades comerciales para integrar la
cuarta de libre disposicin desbordara sta y menoscabara las legitimas rigurosas.

CONSIDERACIONES

1. Previamente a abordar el examen de las imputaciones de la censura, y con miras a clarificar lo que en
el punto habr de sostenerse, parece oportuno asentar, relativamente a la incidencia de las disposiciones
forneas en materia sucesoral, las siguientes precisiones:

1.1 En cuanto a los aspectos formales de los testamentos otorgados en el extranjero, es patente, conforme
a las prescripciones contenidas en los artculos 1084 y 1085 del Cdigo Civil, que quien se encuentre en
el extranjero puede testar de dos maneras:

1.1.1 Cindose a la regla locus regit actum, en cuyo caso el testamento debe sujetarse a las formalidades
previstas en las leyes del pas donde se extienda, precepto que se articula armnicamente con la regla
general prevista en el artculo 21 ejusdem; no obstante, a tal principio cabe la restriccin plasmada en el
artculo 22, segn el cual en aquellos casos en los que por motivos de orden pblico se exija por el
ordenamiento como solemnidad que el acto se recoja en un instrumento pblico, carecen de valor las
escrituras privadas, cualquiera que sea su fuerza en el pas donde fueron otorgadas.

Por consiguiente, para que una memoria testamentaria otorgada en el exterior, conforme a ley del lugar,
valga en nuestro pas, es menester, de acuerdo con las previsiones del artculo 1084, que se conjuguen las
siguientes circunstancias: a) que sea escrito, es decir solemne; b) que rena las solemnidades prescritas
por la norma fornea, de lo cual deber dejarse constancia; y, c) que se pruebe su autenticidad y, si fuera
del caso, que sea traducido legalmente.

1.1.2 En todo caso, es posible testar en el extranjero con sujecin a la ley colombiana; empero, para que a
ello haya lugar es preciso que el testador sea colombiano o un extranjero domiciliado en el territorio
nacional, tal como lo estatuye el artculo 1085 de la mencionada codificacin. Por tanto, un extranjero no
domiciliado en Colombia, aunque tenga bienes en el territorio, no puede acudir a esta forma de testar.

En este evento, el testamento tendr que ser autorizado por un ministro diplomtico de Colombia
acreditado ante la nacin donde se otorga, o por el ministro acreditado por nacin amiga, o por un
secretario de legacin con ttulo expedido por el Presidente de la Repblica, o por un Cnsul de Colombia
provisto de patente; as mismo, se exige que los testigos ostenten la calidad de colombianos o extranjeros
domiciliados en la ciudad donde se otorgue la memoria testamentaria, la cual deber cumplir los
requisitos sealados para el testamento solemne que se suscriba en territorio colombiano. En fin, deben
concurrir las dems exigencias contempladas, en cuanto a ellas haya lugar, en los artculos 1085 y 1086.

En una y otra hiptesis el testamento que rena las exigencias correspondientes tiene valor en Colombia.

1.2 Relativamente al conflicto de leyes en el espacio que gobiernan las disposiciones testamentarias, es
decir, no ya las concernientes a su aspecto externo, sino con el rgimen jurdico al que debe supeditarse el
testador, dos sistemas cardinales se disputan el favor de las legislaciones y de los autores. Conforme al
primero, las sucesiones se rigen por el principio lex rei sitae, de manera que es aplicable la ley del lugar
de ubicacin de los bienes; y si la masa sucesoral est conformada por bienes situados en distintos pases,
deber adelantarse en cada uno de ellos el respectivo proceso de sucesin.

Una variacin de este rgimen se advierte en la legislacin francesa que acoge, respecto de los bienes
inmuebles, la reseada regla de la lex rei sitae, pero en tratndose de muebles remite a la ley del domicilio
del de cujus.

Conforme al segundo criterio, la ley que gobierna la sucesin se determina atendiendo el estatuto personal
del causante, tesis cuya primordial bondad consiste en unificar en un solo proceso su sucesin. Sin
embargo, los seguidores de este sistema se abren en dos corrientes: mientras unos (Savigny y sus
partidarios) sostienen que debe entenderse por ley personal la del domicilio de la persona, otros (Mancini
a la cabeza), entienden que la ley personal es la nacional del causante.

Como es palmario, el artculo 1012 del Cdigo Civil, segn el cual, salvo las excepciones legales, la
sucesin se regla por la ley del domicilio en que se abre, esto es, la del lugar que hubiere sido el ltimo
domicilio del causante, abraza sin reatos la tesis de Savigny e, inclusive, valga la pena acotarlo, en glosa
relacionada con el artculo 1113 del Proyecto Indito, Don Andrs Bello trasunta el sentir de aqul autor,
quien sostuvo que la sucesin se rige por la lex domicilii porque la persona al escoger su domicilio elige,
implcitamente, la ley de ese lugar como aquella que atiende cabalmente sus necesidades y que mejor
interpreta sus afectos o concuerda con sus disposiciones testamentarias.

Luis Claro Solar al comentar el artculo 955 del Cdigo Chileno, cuyo texto es idntico al del aludido
artculo 1012, seala que la ley en vigor en el lugar en que la sucesin se abre, es la que determina los
derechos que nacen de la apertura de la sucesin. Por consiguiente los derechos que arrancan del
testamento del de cujus, deben ajustarse a dicha ley; y asimismo deben ser regidas por dicha ley las
asignaciones forzosas que limitan la facultad de testar del de cujus. A falta de testamento, se regularn
con arreglo a la misma ley los derechos de los herederos ab intestato; y ella determinar quines son los
herederos a quines corresponde la herencia, el orden de sucesin y los derechos que en l se confieren a
los que son llamados a la herencia (Explicaciones de Derecho Civil Chileno y Comparado. Volumen
VII, De la Sucesin. Santiago de Chile, Ed. Jurdica de Chile, Pg.31).

Sguese, entonces, que al haber adoptado tal rgimen, el ordenamiento patrio relega la nacionalidad del
causante como factor determinante de la ley que habr de regular su sucesin. Por consiguiente, si ste,
trtese de un ciudadano colombiano o de un extranjero, tuvo su ltimo domicilio en Colombia, su
sucesin est sujeta a la legislacin patria. Pero si estableci su ltimo domicilio en el extranjero, la
sucesin se regir, en lnea de principio y salvo las excepciones de ley, por el ordenamiento jurdico de
ese pas.

Precisamente, una de esas excepciones se encuentra prevista en el artculo 1054 ejusdem, al estatuir que
en la sucesin de un extranjero que fallezca dentro o fuera del territorio patrio, los herederos colombianos
tendrn, a ttulo de herencia, porcin conyugal y alimentos, los mismos derechos que segn la ley
colombiana les corresponderan sobre la sucesin de un colombiano. Se dice que dicha disposicin
encarna una salvedad a la trasuntada regla porque, a tono con el artculo 19 dem, en la sucesin de un
extranjero abierta en el exterior, la ley aplicable a los herederos colombianos no es la lex domicilii sino la
ley colombiana, razn por la cual, podrn radicar sus derechos en los bienes que el extranjero fallecido
hubiese dejado en Colombia.

Desde luego, que la comentada excepcin fue instituida para proteger a los herederos colombianos
exclusivamente, pues la sucesin, a pesar de haber tenido el causante su ltimo domicilio en el extranjero,
se rige parcialmente, en cuanto a aquellos concierne, por la ley colombiana, concretamente en lo relativo
a los derechos hereditarios, los alimentos y la porcin conyugal que a ellos corresponda.

Como ya se anunciara, la excepcin que se comenta es fiel reflejo del estatuto personal consagrado en el
artculo 19 del Cdigo Civil, conforme al cual los nacionales residentes o domiciliados en pas extranjero
estn sometidos a la ley colombiana en lo atinente al estado de las personas y a su capacidad para realizar
ciertos actos que hayan de tener efecto en Colombia, as como en lo relativo a las obligaciones y derechos
que emanan de las relaciones de familia.

No sobra agregar que la solucin soltada por el referido artculo 1054 del Cdigo Civil resulta aplicable
tanto a la sucesin intestada como la testada, as ella se refiera slo a la primera, en razn a que el
cnyuge y los legitimarios son titulares de una accin de reforma del testamento enderezada a que ste se
acomode a aquellas disposiciones y los efectos de dicha accin los puede hacer valer sobre los bienes
dejados por el causante en el territorio colombiano.

1.3 De otro lado, es palpable que el Tribunal, en el asunto de esta especie, coligi que adems de ser
nacional colombiano, el causante Meissner Steuer tena su domicilio en Colombia, pues este era el
principal asiento de sus negocios, toda vez que los bienes a que se refiere el testamento se encuentran
ubicados en esta ciudad. Ms adelante dedujo que los nicos legitimarios de aqul eran sus hijos
Ricardo, Margarita Mara y Mara Cristina Meissner Zollia, todos de nacionalidad colombiana e
igualmente, que si bien no hay precisin sobre los bienes que integran la masa herencial partible, en el
expediente aparece acreditado que el causante tiene participacin en las sociedades TIA LTDA.,
DONATEX LTDA., y ALMACENES SELECTA S.A., todas con domicilio en esta ciudad.

Establecido lo anterior, asent que as las cosas, no hay duda que para la distribucin de tales bienes y
los dems que existieren en Colombia, entre los herederos colombianos y la asignataria testamentaria
residente en el exterior, las normas que han de gobernar tal asunto son las de Colombia.
2. Puestas as las cosas, y volviendo al caso del que se ocupa ahora la Corte, importa destacar las
siguientes inferencias:

2.1 En primer lugar, resulta patente que aqu ninguna injerencia tiene la nacionalidad del causante para
efectos de definir la ley que ha de regir su sucesin, pues como quedara dicho, sta se gobierna por la ley
en la que se abre, esto es, la de su domicilio (Art.1012 Ibdem), quedando a salvo, desde luego, entre otras
excepciones, la hiptesis del artculo 1054 ejusdem, segn la cual, los herederos colombianos de un
causante fallecido en el extranjero y que hubiese dejado haberes en el territorio nacional, tienen los
derechos que el ordenamiento patrio les concede, los cuales harn radicar en tales bienes.

Es difano, por consiguiente, que la acusacin enfilada a cuestionar la nacionalidad del causante carece de
relevancia para desquiciar el fallo impugnado, pues, como ha quedado establecido, tal aspecto no incidi
en la determinacin de la ley que rige la sucesin de Juan Meissner Steuer.

2.2 Pero, adems, y esto resulta particularmente descollante, tal aspecto del litigio, el de la nacionalidad
del causante, corresponde a un hecho que no fue objeto de controversia en las instancias, pues la parte
actora seal entre los supuestos de facto que sustentan sus pretensiones que Juan Meissner Steuer era
ciudadano colombiano (folio 11 del cuaderno 1) y, por su parte, la demandada al contestar dicho escrito
expres: es cierto que el seor Juan Meissner era ciudadano colombiano ( f.56 C.1).

An ms, fue la misma parte demandada quien aport al plenario el permiso de residencia del seor
Meissner Steuer junto con su traduccin (f.67 C.1), en el cual se indica que su nacionalidad es
colombiana. Adems, en la memoria testamentaria que aqul otorg en el extranjero al asentar su
identificacin se refiri que era ciudadano colombiano; igualmente, en el testamento que confiri en
Colombia y en la escritura pblica contentiva de la liquidacin de su sociedad conyugal se identific con
cdula de ciudadana expedida en Bogot.

La demandada, ahora recurrente, acept tal estado de cosas, habida cuenta que ninguna inconformidad
explicit en el curso de las instancias respecto a la nacionalidad colombiana del testador, pues no
controvirti ese hecho ni cuestion la eficacia probatoria de los elementos probatorios que refieren el
mismo; empero, a ltima hora pretende por va del recurso de casacin fustigar una situacin fctica que
no le mereci en el curso del proceso reparo alguno.

La censura, entonces, apunta a que en sede de casacin ingrese el aludido hecho a la controversia
litigiosa, cuestin que segn bien definido lo tiene la jurisprudencia constituye un planteamiento
novedoso sobre el cual no puede fundarse exitosamente el recurso extraordinario en mencin, habida
cuenta que en cuestiones fcticas lo que no ha sido alegado en instancia, no existe en casacin.

2.3 De otra parte, es tangible en el fallo acusado cmo el Tribunal coligi, con sustento en los artculos
1012 y 1054 del Cdigo Civil y de la mano de la doctrina que rese, que la sucesin del seor JUAN
MEISSNER STEUER, en cuanto a los herederos y bienes existentes en este pas debe regirse por las leyes
de la sucesin que establece nuestra legislacin, sin perjuicio de la aplicacin de los Tratados Pblicos
existentes sobre la materia, los cuales, sea oportuno subrayarlo, no encontr acreditados. As, advirti
que de acuerdo con las memorias testamentarias los nicos legitimarios de dicho causante eran sus hijos
Ricardo, Margarita Mara y Mara Cristina Meissner Zollia, todos de nacionalidad colombiana; e
igualmente, que en el expediente aparece acreditado que el de cujus tena participacin en las sociedades
TIA LTDA., DONATEX LTDA., y ALMACENES SELECTA S.A., todas con domicilio en Bogot.

Por tanto, frente a las razones que el juzgador ad quem esgrimi para arribar a la comentada inferencia,
respecto al testamento otorgado en Suiza, resulta por completo desligado el reproche en que se alega la
suposicin de la prueba de la nacionalidad colombiana de Juan Meissner Steuer y que, a juicio, del censor
condujo a desconocer que se trataba de un acto inenjuiciable a la luz de la ley colombiana, en la medida
en que versaba sobre un testamento otorgado por un extranjero, en pas extranjero y de conformidad con
una legislacin igualmente fornea; por supuesto que la asimetra de la recriminacin apareja la orfandad
de reproches respecto a las elucidaciones expuestas en torno a la aplicacin de la ley colombiana a la
sucesin del prenombrado causante, por ser colombianos sus herederos y haber dejado bienes ubicados en
el territorio patrio (afirmacin que, a su vez, lo condujo a sealar que ste era su domicilio), cuestin que
despunta en que tales reflexiones se tornen intangibles para la Corte.

De manera, pues, que si se hiciera abstraccin de lo anteriormente dicho y si, subsecuentemente, se


advirtiese que el sentenciador incurri en yerro fctico al deducir que el testador era de nacionalidad
colombiana, cuando debi inferir que era extranjero, tal hipottica incorreccin no habra aniquilado el
fallo recurrido, habida cuenta que el juzgador infiri que los herederos del de cujus eran colombianos y
que aqul haba dejado bienes en el territorio colombiano, razn por la cual en este pas se encontraba su
domicilio y la nacional era la legislacin aplicable.

2.4. De otro lado, no puede decirse que el sentenciador cometi el error de hecho que el recurrente le
enrostra por haber supuesto que el testamento formalizado en el extranjero abarca los bienes del de cujus
existentes en Colombia, muy a pesar de que no aluda a stos de modo explcito, habida cuenta que,
justamente, por no estar all relacionado bien alguno es que todos ellos, sin excepcin, se consideran en el
comprendidos; desde luego que aquellos tambin conforman la herencia que distribuy, en las
proporciones que indic, entre su esposa Mariangela Sgaravatti y sus hijos Ricardo, Margarita Mara y
Mara Cristina Meissner Zollia.

3. Con relacin a la segunda parte de la acusacin, esto es aquella que el casacionista desenvuelve con
miras a cuestionar los argumentos esgrimidos por el sentenciador para disponer la reforma del testamento
suscrito en Colombia por el Juan Meissner Steuer, encuentra la Corte que aunque la razn estuviere de su
parte, tales reparos ninguna trascendencia tendran para aniquilar el fallo impugnado, en cuanto que,
como se analizar a continuacin, las disposiciones testamentarias atinentes a la distribucin de bienes en
l contenidas fueron revocadas, tcitamente, en el testamento que posteriormente el causante otorg en el
extranjero.

3.1 En efecto, como se sabe, es de la esencia del testamento el que las disposiciones en l contenidas
puedan ser revocadas por el testador mientras viva, tal como expresamente lo prescribe el artculo 1055
del Cdigo Civil. Tan significativa es para el legislador la potestad de revocar las disposiciones
testamentarias que le niega todo valor a cualquier clusula en la que el testador renuncie a dicha facultad,
pues as lo estatuy en el artculo 1057 ejusdem al prescribir que Todas las disposiciones testamentarias
son esencialmente revocables, sin embargo de que el testador exprese en el testamento la determinacin
de no revocarlas. Las clusulas derogatorias de sus disposiciones futuras se tendrn por no escritas,
aunque se confirmen con su juramento. Si en un testamento anterior se hubiere ordenado que no valga
su revocacin si no se hiciere con ciertas palabras o seales, se mirar esta disposicin como no
escrita.

La revocatoria de una memoria testamentaria, no sobra recordarlo, puede hacerse mediante otra aunque
sea de distinta naturaleza, razn por la cual un testamento abierto puede ser sustituido por uno cerrado y
uno solemne por otro privilegiado. Del mismo modo, una disposicin de ltima voluntad otorgada en
Colombia puede ser revocada por otra extendida en el extranjero y otro tanto sucede a la inversa.

As mismo, la revocacin puede ser total o parcial, segn deje sin efecto ntegramente el testamento
revocado o algunas de las disposiciones en l contenidas; igualmente, puede ser expresa o tcita, aunque
como qued dicho, en todos los casos debe ser testamentaria. Es expresa cuando en la nueva memoria
testamentaria se manifiesta explcitamente que se deja sin efecto un testamento preexistente o cualquiera
de sus clusulas; y es tcita la que resulta de la incompatibilidad entre las disposiciones del que le
precede y las del testamento ulterior.

En cuanto a la revocacin tcita, se tiene que el artculo 1273 Ibdem, que regula lo atinente a la
coexistencia de testamentos, precepta que un testamento no se revoca tcitamente en todas sus partes
por la existencia de otro u otros posteriores. Los testamentos posteriores que expresamente no
revoquen los anteriores, dejarn subsistentes en stos las disposiciones que no sean incompatibles con
las posteriores o contrarias a ellas (destaca la Corte). Esta especie de revocacin suele asimilarse a la
de las leyes, de ah que se afirme que si el testador, como el legislador, no la explicit, deba entenderse
que su querer fue el de dejar subsistente su testamento anterior en todo aquello que es compatible y puede
coexistir con la nueva memoria testamentaria. Empero, igualmente ha de inferirse que en cuanto al
testamento ulterior sea incompatible o contrario a otro que le antecede, ste, el precedente, resulta
tcitamente revocado. Es la aplicacin de la regla in testamentis novissimae scripturae praevalent

3.2 Tales aspectos de la revocacin del testamento cobran particular importancia porque dentro de las
particularidades que rodean el caso en cuestin, se evidencia la coexistencia de dos memorias
testamentarias, en las que el causante consign disposiciones que resultan francamente incompatibles en
cuanto a la asignacin de bienes que en ellos efectu a favor de su esposa e hijos.

En efecto, el seor Meissner Steuer otorg testamento abierto, el 9 de diciembre de 1983, en la Notaria 6
del Crculo de Bogot, en cuya clusula quinta instituy herederos universales de sus bienes, en lo que se
refiere a la legtima rigurosa y a la cuarta de mejoras a sus hijos Ricardo, Margarita Mara y Mara
Cristina Meissner Zollia, y dej la cuarta de libre disposicin a su cnyuge Mariangela Sgaravatti. As
mismo, en la clusula sexta dispuso que en la particin de su sucesin deba tenerse en cuenta que a)
todas las cuotas, derecho o acciones que yo posea al momento de mi muerte en cualquier sociedad
comercial, le sean adjudicados en nuda propiedad, por partes iguales a mis tres hijos: RICARDO
MEISSNER ZOLLIA, MARA CRISTINA MEISSNER ZOLLIA Y MARIA MARGARITA MEISSNER
ZOLLIA DE MIER; y el usufructo del setenta y cinco por ciento (75%) correspondiente a tales cuotas,
derechos o acciones, le corresponder a la seora MARIANGELA SGARAVATTI, mientras ella viva.
Una vez dicha seora fallezca, se consolidar todo el derecho de propiedad, en cabeza de cada uno de
mis hijos o de sus respectivos herederos en la proporcin correspondiente, o sea en una tercera parte
para cada uno o de sus herederos. Aclaro mientras viva la seora MARIANGELA SGARAVATTI, el
veinticinco por ciento (25%) del usufructo de la totalidad de las acciones, derechos o cuotas de las
sociedades que yo posea al momento de mi muerte, corresponder por partes iguales a mis tres hijos o a
sus descendientes.
Posteriormente, el 29 de septiembre de 1988, el causante Meissner Steuer
otorg otro testamento en la ciudad de Lugano -Cantn Ticino- Suiza, en el
que dispuso que 2. En caso de mi fallecimiento mi esposa Mariangela
Meissner, (), recibir el 50% (cincuenta por ciento) de la herencia como
patrimonio. 3. Los restantes (sic) 50% (cincuenta por ciento) de mi herencia
deber repartirse por partes iguales entre mis hijos del primer matrimonio como
sigue: 1/6 (un sexto) de la totalidad de la herencia a mi hijo Ricardo
Meissner (); 1/6 (un sexto) de la totalidad de la herencia a mi hija Mara
Cristina Meissner, (); y 1/6 (un sexto) de la totalidad de la herencia a mi hija
menor, Margarita Mier (). Si alguno de mis hijos falleciera antes que yo, la
parte de la herencia que le correspondiere pasara a sus descendientes. Si no
hubiere tales descendientes la parte de la herencia en cuestin se repartir por
partes iguales entre los hermanos que le sobrevivan. 4. Si falleciera mi
esposa Mariangela Meissner Sgaravatti antes que yo, toda mi herencia pasara
por partes iguales a mis hijos del primer matrimonio, Ricardo, Mara Cristina y
Margarita, debiendo observarse la misma disposicin del numeral 3, prrafo
2, en caso de faltar alguno de mis hijos.

Obsrvese que el causante en la segunda memoria testamentaria, esto es, en


la que otorg en el extranjero, dispuso de la totalidad de su patrimonio, ya que
sin discriminar bienes en particular, en forma expresa refiri que dejaba su
herencia a su esposa e hijos, en la proporcin que all indic; luego, es claro
que en esa disposicin quedaron incluidas todas las cuotas, derechos o
acciones que poseyera en cualquier sociedad comercial a las que alude en el
primer testamento, por supuesto que como por herencia se entiende el
conjunto de derechos patrimoniales radicados en cabeza del causante y que
son objeto de transmisin, en los trminos en los que a ella aludi el testador
en su acto de voluntad de Lugano, es difano que comprende todos sus
haberes, el usufructo de las acciones inclusive, pues tal derecho es parte de la
masa herencial.

Que las cosas son de ese modo, es cuestin que la misma parte demandada
puso de presente al contestar la demanda, toda vez que all asever que las
estipulaciones del testamento otorgado por el seor JUAN MEISSNER
STEUER mediante escritura pblica 6.695 del 9 de diciembre de 1983 de la
Notaria Sexta de Bogot fueron sustituidas en su totalidad por el otorgado por
el seor JUAN MEISSNER STEUER, el 29 de septiembre de 1988 en la ciudad
de Lugano - Cantn de Ticino, Suiza (f.54 vto. C.1).

Precisado lo anterior, se advierte que el causante, en la primera memoria


testamentaria instituy a sus hijos como herederos universales y les asign la
legtima rigurosa y la cuarta de mejoras, las que equivalen al 50% y al 25% de
la herencia, respectivamente; por tanto, la asignacin efectuada a favor de
tales legitimarios equivala al 75% de la herencia; a su vez, le asign a su
cnyuge Mariangela Sgaravatti la cuarta de libre disposicin, esto es el 25% de
su patrimonio. Sin embargo, esa distribucin vari sustancialmente en el
testamento que posteriormente otorg en el extranjero, habida cuenta que en l
distribuy su herencia as: el 50% para su cnyuge y el otro 50% lo asign por
partes iguales a sus hijos Ricardo, Mara Cristina y Margarita Mara Meissner.

En esas condiciones, resulta patente que el testador en el segundo testamento


modific sustancialmente la distribucin de la totalidad de la herencia entre los
mismos asignatarios, cuestin que resulta inconciliable y, por ende,
incompatible con la disposicin que asent en el primer testamento; por
supuesto que las porciones establecidas en este fueron tajantemente alteradas
en aqul otro. Puestas as las cosas, reluce palmario que el causante revoc
tcitamente, las disposiciones contenidas en el primer testamento, atinentes a
la distribucin de la herencia.

En ese orden de ideas, prima la voluntad contenida en el testamento otorgado


en el extranjero, en cuanto a la distribucin de los bienes entre las personas
que el causante instituy como sus herederos; pero acontece que el Tribunal
consider, mediante inferencia que se mantiene inclume, que esa distribucin
desconoca las asignaciones forzosas, cuyo pago no poda eludir el de cujus, a
menos que acudiese a la institucin del desheredamiento, si a ella haba lugar,
pues el derecho del legitimario proviene imperativamente de la ley y, por ende,
es insoslayable como palmariamente lo prescribe el artculo 1226 del Cdigo
Civil.

Como las acusaciones que el recurrente enfil contra la memoria testamentaria


extendida en Suiza, concretamente las atinentes a la reforma de dicho
testamento, no hacen mella en la sentencia y, por tanto, ellas se yerguen
ilesas; y si dicho testamento revoc el precedente, resulta intil adentrase a
examinar la disposicin testamentaria vertida en la primera memoria, pues
como quedo dicho ella fue revocada tcitamente por el testador.

Colgese, entonces, que la censura no se abre paso.

DECISIN
En mrito de lo expuesto, la Corte Suprema de Justicia, Sala de Casacin Civil,
administrando justicia en nombre de la Repblica de Colombia y por autoridad
de la ley, NO CASA la sentencia proferida por el Tribunal Superior del Distrito
Judicial de Bogot, el 26 de noviembre de 2001, dentro del proceso ordinario
adelantado por MARGARITA MARA, RICARDO y MARA CRISTINA
MEISSNER ZOLLIA contra MARIANGELA SGARAVATTI DE MEISSNER.

Costas a cargo del recurrente.

NOTIFQUESE.

JAIME ALBERTO ARRUBLA PAUCAR

CARLOS IGNACIO JARAMILLO JARAMILLO

PEDRO OCTAVIO MUNAR CADENA

SILVIO FERNANDO TREJOS BUENO

CESAR JULIO VALENCIA COPETE

EDGARDO VILLAMIL PORTILLA