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Artculos de investigacin en Estudios Sociales de la Salud

El metabolismo racial: estudios eugensicos en Jamaica y


Yucatn entre 1920 y 1940
Racial Metabolism: Eugenic Studies in Jamaica and Yucatn, between 1920 and 1940

O metabolismo racial: Estudos eugensicos na Jamaica e Iucat entre 1920 e 1940

Joel Vargas Domnguez, PhD(c)1

Recibido: noviembre 11 de 2014 Aprobado: mayo 23 de 2015

Doi: dx.doi.org/10.12804/revsalud13.especial.2015.06

Para citar este artculo: Vargas Domnguez J. El metabolismo racial: estudios eugensicos en Jamaica y Yucatn entre 1920 y 1940. Rev Cienc Salud 2015;
13 (esp): 85-103. Doi: dx.doi.org/10.12804/revsalud13.especial.2015.06

Resumen
Objetivo: este artculo analiza cmo se conform la investigacin sobre el metabolismo basal a
principios del siglo XX, realizada en Jamaica y Yucatn y auspiciada por la Carnegie Institution de
Washington (CIW). Se quiere mostrar que esta investigacin fisiolgica, que se llev a cabo en espa-
cios externos a los laboratorios tradicionales, articul e incorpor nociones eugensicas y racializadas
sobre los cuerpos estudiados. Desarrollo: con las herramientas de la historia de la ciencia, se anali-
zaron las publicaciones, los informes y la correspondencia de los miembros de las expediciones de la
Carnegie Institution. Conclusiones: se muestra que el metabolismo basal normal fue un parmetro
que se construy y us con una fuerte carga eugensica de distincin racial en las primeras dcadas
del siglo XX. Los investigadores Francis G. Benedict, Charles B. Davenport y Morris Steggerda de la
CIW lideraron estos estudios no solo mdicos, sino tambin de corte antropolgico, para responder
a la pregunta acerca de si haba efectos raciales y ambientales sobre el metabolismo del cuerpo de
los sujetos de estudio. Los resultados de estas investigaciones se incorporaron a las frmulas para
evaluar el estado nutricional de las poblaciones, lo que puede tener repercusiones actuales en la
forma de entender la normalidad metablica.

Palabras clave: eugenesia, Fisiologa, Institucin Carnegie, metabolismo, raza

Abstract
Objective: This paper shows the configuration of research conducted by the Carnegie Institution of
Washington (CIW) in Jamaica and Yucatan, about basal metabolism on the onset of the twentieth

1 Programa de Posgrado en Filosofa de la Ciencia, Universidad Nacional Autnoma de Mxico. Correo electrnico: joelvargas@
ciencias.unam.mx

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century. I argue that this physiological research, conducted outside the usual laboratory spaces, used
and articulated eugenics and racialized notions about the bodies under examination. Development:
From the standpoint of the history of science I have analyzed the publications, reports and corre-
spondence of the members of the Carnegie Institution expeditions. Conclusions: I show that basal
metabolism was a measure constructed and used in the first half of the twentieth century with a
strong eugenic and racial bias. Francis G. Benedict, Charles B. Davenport and Morris Steggerda from
the CIW conducted these expeditions not only from the medical but also from the anthropologi-
cal standpoint, in order to answer the question whether there was a climatic or racial effect on the
body of the subjects analyzed. The results of the research were incorporated to the formulas used
to evaluate the nutritional status of populations, a fact that might have consequences nowadays on
the way we understand metabolic normality.

Keywords: Carnegie Institution, Eugenics, Metabolism, Physiology, race.

Resumo
Objetivo: este artigo analisa como de conformou a pesquisa sobre o metabolismo basal a comeos
do sculo XX, realizada na Jamaica e Iucat e patrocinada pela Carnegie Institution de Washing-
ton (CIW). Requer-se mostrar que esta pesquisa fisiolgica, que se realizou em espaos externos
aos laboratrios tradicionais, articulou e incorporou noes eugensicas e racializadas sobre os
corpos estudados. Desenvolvimento: usando as ferramentas da historia da cincia, analisaram-se
as publicaes, informes e correspondncia dos membros das expedies da Carnegie Institution.
Concluses: mostra-se que o metabolismo basal normal foi um parmetro que se construiu e
utilizou com uma forte carga eugensica de distino racial nas primeiras dcadas do sculo XX.
Foram investigadores como Francis G. Benedict, Charles B. Davenport e Morris Steggerda da
CIW quem lideraram estes estudos no s mdicos, ms tambm de corte antropolgico, para
responder pergunta de se havia efeitos raciais e ambientais sobre o metabolismo do corpo dos
sujeitos de estudo. Os resultados destas pesquisas se incorporaram s frmulas para avaliar o
estado nutricional das populaes, o que pode ter repercusses atuais na forma de entender a
normalidade metablica.

Palavras-chave: Metabolismo, Raa, Eugenesia, Fisiologia, Instituio Carnegie.

Introduccin lismo basal era la energa mnima necesaria


En las primeras dcadas del siglo XX, se lleva- para hacer dichos intercambios. La Carnegie
ron a cabo varios intentos para delimitar y de- Institution of Washington (CIW) desempe
finir qu era el metabolismo, el cual se entenda un papel fundamental en su definicin y, ade-
en esa poca como el intercambio energtico y ms, trat de emplearlo como una herramienta
material que se produca en los seres vivos. Pa- cientfica para delimitar razas y justificar
ra ello, la Fisiologa ofreci nuevas y poderosas prcticas eugensicas.
interpretaciones sobre el cuerpo humano, que Este texto buscar explicar qu se entenda
continuaron con la tendencia de asumirlo como por metabolismo a principios del siglo XX y
un motor de combustin interna. El metabo- cmo se construy un patrn metablico basal

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que ayudara a predecir enfermedades meta- este de manera amplia como temperatura, la-
blicas. Este nuevo estndar metablico co- titud, altitud e incluso prcticas alimentarias.3
nocido como estndar caucsico tambin Con la investigacin metablica, la CIW quiso
fue usado para buscar diferencias raciales, as dar una respuesta sobre la diferenciacin racial.
como posibles influencias del clima sobre el El presente texto argumenta que los estudios
metabolismo de los habitantes de los trpicos. sobre metabolismo racial, como se les conoci,
Esta investigacin estaba inscrita en proyectos fueron construidos desde una perspectiva racia-
ms amplios de control racial en los Estados lizada que orient la investigacin cientfica y
Unidos. El metabolismo fue una de las herra- cuyo origen eugensico no ha sido estudiado
mientas que intentaron cuantificar fenmenos por la literatura sobre raza que ha enfatiza-
fisiolgicos y que, al ser una medida de lo na- do el estudio de la inteligencia, mas no la parte
tural, su origen y los posibles usos no parecan fisiolgica ni por la literatura de historia de
tener motivaciones polticas ni ideolgicas. No la Fisiologa. La incorporacin de estos saberes
obstante, en este artculo se argumenta que fisiolgicos y antropomtricos modificaron las
el mismo proceso de la cuantificacin estuvo preconcepciones sobre las bases biolgicas de la
surcado de cuestiones culturales racializadas, diferenciacin racial. Asimismo, el rastreo de es-
en este caso y relaciones asimtricas de po- tas investigaciones puede servir como un ejem-
der. Los casos que presento son los de Jamaica plo de las amplias redes tecnocientficas que se
y Yucatn, dado que ilustran los sitios donde instauraron a principios del siglo XX, ayudaron a
la CIW llev a cabo expediciones con el fin de molecularizar la vida4 (1) y fueron el atisbo de la
evaluar el metabolismo de mayas, negros y fragmentacin disciplinar que el estudio del
mulatos y hallar una prueba biolgica de la cuerpo humano sufrira a lo largo del siglo XX.
supuesta degeneracin racial de estos gru- Estas prcticas de molecularizacin se han con-
pos.2 Estos sitios tambin muestran cmo el formado alrededor del gen como protagonista de
desarrollo de nuevos instrumentos permiti la mayora de la historiografa (2) y dejan por
ampliar el alcance de la Fisiologa estadouni- fuera el estudio del metabolismo como uno de
dense de principios del siglo XX. los proyectos eugenistas que trataron de reducir
El supuesto que gui las investigaciones categoras raciales a procesos biolgicos.
metablicas de esa poca era la idea de que las En este tenor de ideas, la historiografa de la
razas, asumidas con diferencias innatas entre s, Medicina y de la Ciencia ha prestado poca aten-
deban tener metabolismos diferenciados y las cin al metabolismo,5 aunque existen algunos
mezclas entre ellas ofreceran variaciones gra-
duales, segn cun cerca o lejos se encontrara el
cruce racial. El metabolismo tambin brindaba 3 En este sentido, es novedosa y sugerente la perspectiva de
que el clima es un artefacto cultural que englobaba todos
una alternativa a la bsqueda de un origen de estos campos semnticos y que el artculo de Stefan Pohl-
las diferencias raciales en el clima, entendido Valero explora ms en detalle en este monogrfico.
4 Entendido como la serie de prcticas que fraccionaron cada
vez ms el estudio de la vida hasta llegar al campo molecu-
lar y ayudaron a movilizar el conocimiento biomdico en el
siglo xx.
5 Por ejemplo, en una bsqueda en ttulo y resumen de la pa-
2 En este artculo uso algunas categoras raciales como las labra Fisiologa, el Journal for the History of Medicine and
empleaban los sujetos histricos y que no comparto, como Applied Sciences muestra 36 entradas y de la palabra me-
muestra la argumentacin del resto del artculo. tabolismo solo 3, el ms reciente de 1971. Medical History

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trabajos que han estudiado cmo se incorpo- samiento racializado de la poca y obscurecen el
raron las teoras termodinmicas al discurso sitio de obtencin de la informacin metablica
fisiolgico y recuperan, en parte, el estudio como irrelevante, para mantener un discurso
del metabolismo y sus repercusiones en la so- heroico de una ciencia occidental que no nece-
ciedad, las relaciones de poder y los discursos sita de lo otro. Mi perspectiva es mostrar estos
racializados (3-5). Otros acercamientos se han otros lugares y cuerpos como indispensables en
enfocado en la construccin de redes cientficas la historia de la Ciencia.
internacionales que consolidaron instrumentos Al salirnos de la constriccin enfocada en
y prcticas para medir el metabolismo (6). el norte geogrfico, se ampla la narrativa y
El anlisis histrico puede ayudarnos a com- podemos ver no solo los laboratorios, sino esos
prender cmo surgi el metabolismo basal otros espacios en este caso, las estaciones
normal y cmo fue empleado para delimi- arqueolgicas o escuelas que fueron usados
tar mnimos energticos y, al mismo tiempo, como extensiones de los laboratorios, en donde
para clasificar racialmente, interaccin que se las perspectivas raciales y climticas orienta-
tradujo en cantidad de alimentos necesarios en ron la investigacin y, a partir de los datos ah
diferentes regiones, de acuerdo con la raza generados, se consolidaron nuevos estndares
predominante. Lo anterior llev al uso y abuso y patrones de consumo basados en el gasto
de la calora como unidad de medicin, lo cual energtico (10-12). Estos escenarios de experi-
trajo grandes consecuencias geopolticas (7). mentacin han sido olvidados aun en los textos
Una historia del metabolismo racial tambin que han tratado esta ampliacin del laboratorio
ayudara a comprender cmo el concepto de (13). Los estudios sobre Medicina Tropical s se
raza incorpor nuevos significados que lo han nutrido de estos lugares alternativos, dada
cimentaron como una categora que clasifica y la naturaleza de su especialidad; sin embargo,
jerarquiza (8). estos se han concentrado en epidemias y en-
Es por ello que esta aproximacin a la historia fermedades tropicales que ponan en riesgo
del metabolismo racial se aborda desde una pers- la productividad de las empresas coloniales e
pectiva que tiene en cuenta los discursos euge- imperiales, europeas y estadounidenses, sin
nsicos y climticos de la poca y se interesa por prestar atencin a los estudios fisiolgicos que,
prcticas fisiolgicas ubicadas fuera de los sitios como muestro en estos casos, se hacan de
geogrficos que la narrativa histrica tradicional forma paralela a los estudios epidemiolgicos
ha trabajado. En esta se sita, por lo general, un (14-17). Otros trabajos que se han interesado
origen europeo alemn, sobre todo de los en lugares poco tradicionales han sido los de
estudios metablicos, para luego destacar las in- la fisiologa de la respiracin que se orientan
vestigaciones desarrolladas en los Estados Unidos al problema de determinar la afectacin de los
como las herederas de estas prcticas de laborato- trpicos y la altura sobre la capacidad pulmo-
rio (9), que descuidan sus relaciones con el pen- nar. Al igual que los de enfermedades tropica-
les, estos apenas rozan las discusiones sobre
metabolismo basal (11). Ante estas omisiones,
arroja 1.676 entradas de Fisiologa, frente a 188 entradas incorporar la Fisiologa a la historiografa sobre
de metabolismo. El Project Muse ofrece 380 y 21 artculos
la raza y la eugenesia y viceversa comple-
de corte histrico; Asclepio, 18 contra 2; en Dynamis solo
aparece 1 resultado para Fisiologa y ninguno sobre metabo- jiza las narrativas sobre la historia de la Ciencia
lismo y en Isis, 1.723 contra 171 entradas. y puede abrir nuevos espacios de investigacin

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histrica, para comprender el poder de la me- de Benedict a Europa consolidaron a su centro


dicalizacin contempornea y sus orgenes, as como el ms importante del mundo en estudios
como el desarrollo de la hegemona cientfica metablicos. Lo anterior se sum a las conexio-
estadounidense sobre el tema. nes internacionales de la CIW en el terreno de la
estadstica; esto permiti que los datos produci-
2. El metabolismo basal en los dos en el NL fuesen analizados con las tcnicas
Estados Unidos estadsticas ms recientes.
A principios del siglo XX, el metabolismo se en- Benedict utiliz las relaciones de su jefe di-
tenda como la cantidad de energa que se con- recto, Charles B. Davenport (1874-1946), con
suma en el cuerpo para que llevara a cabo sus Karl Pearson (1857-1936) en Londres. Pearson y
funciones vitales. En una sencilla ecuacin, el su equipo desarrollaron mtodos estadsticos
gasto mnimo energtico deba ser igual entre bajo la influencia de Francis Galton (1822-
lo que el cuerpo consuma con lo que ingera por 1921), los cuales contribuyeron notablemente
medio de los alimentos. Esta nocin del meta- al desarrollo de la eugenesia en Inglaterra.
bolismo provena de una tradicin que vea en El botnico estadounidense Arthur J. Harris
Europa en particular, en Alemania la cuna de (1880-1930) fue enviado a estudiar a Londres
la investigacin cientfica al respecto. En Estados con Pearson y luego colabor con Benedict en
Unidos, gracias a personajes como Wilbur Olin el anlisis de sus series antropomtricas sobre
Atwater (1844-1907), a finales del siglo XIX, se metabolismo basal y produjo lo que se conoci
import el modelo de investigacin metablica como el estndar caucsico. Sus resultados
alemana y se construyeron grandes instrumen- fueron publicados primero en 1918 en un breve
tos calormetros de respiracin que podan artculo (19) y en extenso en 1919 en un mo-
cuantificar el calor emitido por el cuerpo humano nogrfico de la CIW.
en diferentes actividades, al tiempo que controla- Este estudio fue el ms complejo que se te-
ban y medan el intercambio gaseoso producido na disponible, tanto por el nmero de muestras
en la respiracin. Junto con una precisa cuantifi- ms de doscientas como por su evalua-
cacin de la energa de los alimentos consumidos, cin estadstica (20). De acuerdo con ellos, la
se obtena el dato requerido de metabolismo ba- poblacin estudiada representaba un nmero
sal, el mnimo de energa posiblemente gastado. elevado para los estudios fisiolgicos, pero pe-
Un qumico, Francis Gano Benedict (1870-1957), queo para que fuera significativo en trmi-
asistente de Atwater y luego profesor de Fisiolo- nos antropolgicos y era lo que recomendaba
ga en la Wesleyan University, en Connecticut, Pearson (20). Benedict y Harris argumentaron
fue quien continu esta tradicin experimental que era un trabajo descriptivo de la poblacin
y en 1907 fue nombrado director del Nutrition estadounidense, aunque en sus conclusiones
Laboratory (NL) de la CIW en Boston (Massachu- pedan que sus datos fueran tomados como el
setts), cargo que ocupara hasta 1937 (18). patrn: [Los resultados] deben servir como
El NL tena entre sus objetivos descubrir estndares en la investigacin metablica hasta
las leyes que gobiernan las actividades vitales que un nmero mayor de datos se encuentre
ms relacionadas con la produccin de calor y disponible (20, p. 6).
su prdida en el organismo humano y animal El patrn propuesto era el de un hombre
(18, p. 71). La construccin de instrumentos blanco y sano, tpico. En resumidas cuentas,
cada vez ms complejos y los constantes viajes normal. La poblacin normal era reducida

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a las categoras que ellos asuman como tpicas bajo estas condiciones que se pueden hacer
(20). Este patrn blanco se sumaba a las series generalizaciones de amplio uso (20, p. 58).
antropomtricas de medicin de estatura, peso
y pulso, entre otras, que se haban empleado en Sin embargo, la representatividad de Be-
Europa desde el siglo XIX. nedict y Harris excluy a los muy obesos o los
Para ellos, conocer y medir el metabolismo del muy delgados, los enfermos de los hospitales
individuo normal era importante para saber la y otras razas (20, p. 70). Incluso entre la
cantidad de energa en caloras requerida en poblacin blanca normal del estudio, hubo
veinticuatro horas por el individuo sano y para irregularidades en las series de datos y estas con-
la consolidacin de valores de control que sean diciones especiales fueron interpretadas por
usados como base para establecer conclusiones Harris y Benedict como fruto de enfermedades,
de condiciones especiales o sobre la incidencia de de diferentes formas de alimentacin o de la
enfermedades especficas del metabolismo (20, cantidad de actividad fsica, sin darles mayor
p. 70). Este valor, adems, permita saber la can- importancia.
tidad de alimentos mnimos para mantener la Hay que resaltar una cuestin relevante para
vida, as como los necesarios para llevar a cabo el argumento posterior. Este patrn caucsico
diversos trabajos. se elabor en condiciones controladas de tempe-
Los conceptos de normalidad, buena ratura, humedad y electricidad y disponibilidad
salud o condicin tpica de la poblacin no de instrumentos y camas en el NL en Boston,
eran problematizados. Sus datos eran de una en las cmaras de respiracin. Todos los sujetos
poblacin blanca y se insertaban en las medi- comprendan y se sometan a los estudios con
ciones antropomtricas de otros anlisis esta- consentimiento y entendan las condiciones de
dsticos poblacionales europeos desde el siglo experimentacin, que incluan inmovilidad du-
XIX (20). La incorporacin de datos de otras rante el experimento y ayuno por doce horas.
razas se limitaba a incluir datos existentes Estas condiciones fueron las que se asumie-
sobre bvaros, franceses, suecos y otros grupos ron como las ideales para la experimentacin.
tnicos europeos (20). Ms adelante, Benedict y Davenport prestaron
A pesar de ser conscientes de posibles ses- atencin a dos factores que podran modificar el
gos, Benedict y Harris defendieron la varia- metabolismo. Estas condiciones fueron, como
bilidad de la poblacin estudiada, ya que era veremos a continuacin, el efecto de los trpi-
significativa estadsticamente y represen- cos y la mezcla racial.
tativa de la poblacin [estadounidense] en su
conjunto (20, p. 57). Para ellos, este hecho, 3. El efecto racial y de los trpicos
ms que un obstculo, haca sus estudios de en el metabolismo: Jamaica y
metabolismo ms tiles para la Medicina o Yucatn
las Ciencias Sociales: Los datos que produjeron Harris y Benedict
circularon ampliamente y fueron simplificados
Si los estudios de laboratorio sobre meta- en cuadros que contenan datos de peso y altura
bolismo basal van a tener aplicacin en la y que, al cruzarlos segn la edad y el sexo, podan
ciencia mdica o social de manera amplia predecir el metabolismo normal. Estas tablas
deben hacerse en series representativas fueron usadas como los estndares para los in-
de la poblacin en su conjunto. Es solo dividuos normales y sanos, contra las cuales se

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comparaban los estudios de metabolismo basal social, as como la alimentacin de los sujetos
resultado de prcticas clnicas. Si el metabolismo estudiados por Davenport (23). La nutricin tam-
obtenido del instrumento clnico un aparato de bin poda explicar variaciones metablicas (24),
respiracin era mayor o menor que el previsto aunque caba la duda de si haba o no un elemento
por las tablas de Harris-Benedict, el sujeto era racial innato en la variabilidad.
clasificado, en el mejor de los casos, como super- El otro factor que quizs influa en el me-
normal, subnormal o con un metabolismo tabolismo era el clima de los trpicos, pero se
defectuoso (20, pp. 231-2). Las tablas de predic- ignoraba si en sentido positivo o negativo. Ms
cin metablica sirvieron no solo para clasificar que resolver las dudas, Davenport pretenda
el metabolismo, sino para indicar si el sujeto
demostrar que la mezcla de razas (miscege-
padeca una patologa que pudiera modificarlo,
nation) era perjudicial y, por ello, alteraba la
como la diabetes. Adems, Harris y Benedict
normalidad metablica. La mezcla racial co-
puntualizaron que estos datos de metabolismo
mo un elemento nocivo era un tema recurrente
basal serviran en casos de emergencia y, tras
en las conferencias eugensicas de la poca, a
un ajuste por el tipo de actividad fsica, para hacer
el clculo de los requerimientos energticos de las que Davenport asista con regularidad (25-
una poblacin (20), que se poda traducir en can- 29). Este conjunto de dudas y preconcepciones
tidad de alimentos para individuos y poblaciones, articul la colaboracin entre Davenport y
emergencia que a la postre sera uno de los Benedict en los siguientes aos, por medio de
usos ms comunes de esta cuantificacin (7, 21). estudios que se desarrollaron primero en Ja-
maica y luego en Yucatn.
3.1. Estudios en Jamaica Los proyectos de Davenport fructificaron
Davenport y Benedict consideraban que la in- gracias a los fondos otorgados a la CIW por
vestigacin sobre el metabolismo era muy im- un multimillonario y eugenista entusiasta,
portante y que se relacionaba con estudios ms Wickliffe Preston Draper (1890-1972) (30,
amplios sobre herencia. Davenport era uno de 31) quien, por medio de Davenport, hizo una
los principales promotores de la eugenesia en los primera donacin de 1.000 dlares a la CIW en
Estados Unidos, as como un frreo defensor de la 1925 (32), que despus alcanzara la suma de
separacin racial, puesto que estaba en contra de 10.000 dlares. De acuerdo con Draper, la in-
la mezcla racial. Benedict no se encontraba del vestigacin que Davenport dirigira deba ser,
todo de acuerdo con el determinismo racial fuerte sobre los efectos del mestizaje [miscegene-
que Davenport pregonaba, en especial sobre la tion] y la mezcla racial en Jamaica (31, p. 30).
forma como planteaba los problemas asociados Draper y Davenport seleccionaron a un joven
con el metabolismo y la herencia. Por ejemplo, investigador recin graduado de la Universidad
Davenport pensaba que la gente obesa se casaba
de Illinois, Morris Steggerda (1900-1950) para
entre s y lo mismo suceda con la gente delgada,
hacer los estudios en la isla (33).6
lo cual, implcitamente, encasillaba a estas carac-
tersticas como un factor heredable. Este tipo de
argumentos era ampliado a que la gente se casaba 6 Draper mantuvo sus donativos a la ciw hasta su muerte e
instaur un fondo conocido como el Pioneer Fund, que be-
con miembros de su misma raza y con caracters-
neficiara investigaciones cientficas en las que se buscara
ticas fsicas similares (22). Benedict pensaba que la superioridad racial, la pureza racial y la restriccin a la
faltaba tomar en cuenta el aspecto econmico y inmigracin (31, p. 29).

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El proyecto de Antropologa Fsica contempla- mentos empleados por Benedict y su equipo en


ba el anlisis del metabolismo, as que Benedict y el NL de Boston, en 1926. Era imprescindible
Davenport se dieron a la tarea de justificar el es- que Steggerda se habituara en el manejo del
tudio ante la CIW, bajo la direccin de Charles C. nuevo aparato porttil de respiracin que Be-
Merrian, lo que lograron en 1926. De encontrarse nedict acababa de construir. Este equipo poda
diferencias, el metabolismo racial sera, segn simplificar el estudio del metabolismo y, en
Merrian, uno de los elementos ms importantes vez de requerir un elaborado instrumento que
hasta ahora conocidos sobre estudios raciales cuantificara el calor, bastaba con medir el in-
(34). El proyecto se vincul con actividades ya tercambio gaseoso efectuado en la respiracin,
en marcha de la institucin,7 como la estacin de lo que reduca su tamao y complejidad y, lo
trabajo arqueolgico que tenan en Yucatn, los ms importante, era fcilmente transportable.
laboratorios de magnetismo que tenan en Per La estancia de Steggerda en el laboratorio de
y Australia y un nuevo proyecto en Jamaica. Los Benedict fue evaluada de manera positiva, por
estudios contaron tambin con la cooperacin del lo que Benedict le augur un buen futuro bajo
International Health Board (IHB) de la Rockefe- la direccin de Davenport en el trabajo antro-
ller Foundation en Jamaica y China, los cuales pomtrico (38).
compartieron sus instalaciones de estudios sobre Ya en Jamaica, Steggerda se dedic a re-
uncinariasis en la isla (35). cabar los datos que envi a Boston, en donde
La investigacin se extendi hasta 1927 Benedict hizo la interpretacin de resultados.
y los resultados sobre las consecuencias del Este mismo patrn de recopilacin de datos e
mestizaje [miscegenation] entre blancos y ne- informacin se repiti en todas las expediciones
gros en el Caribe (36) se publicaron en 1929, a Yucatn (37, 39).
bajo la autora de Steggerda y Davenport, con A pesar de que se pretenda hacer una mues-
el ttulo de Race Crossings in Jamaica (37). El tra representativa de la poblacin, existan pro-
ambicioso trabajo antropomtrico, fisiolgico blemas en la seleccin de los sujetos, tema que no
y psicolgico pretendi evaluar la mayor can- mereca ms que un pie de pgina en el reporte:
tidad de personas en la isla. Entre los factores
fisiolgicos estaba la cuantificacin del meta- Hay grandes dificultades intrnsecas a la se-
bolismo basal. Para ello, Steggerda evalu a leccin del personal para los tres grupos [ne-
hombres y mujeres del campo, estudiantes y gros, blancos y mulatos] que sern compara-
prisioneros. bles [...], al representar muestras aleatorias
En la planeacin de la expedicin, Davenport de los grupos respectivos. Antes que nada se
mand por dos semanas a Steggerda a formarse decidi que los tres grupos pertenecieran a
y familiarizarse con las tcnicas y los instru- la clase agrcola establecida y que los blancos
de la clase gobernante y los mercaderes de
Kingston fuesen excluidos. Una dificultad se
7 La ciw, fundada en 1902, mantena once departamentos de
investigacin que se vinculaban entre s. La obtencin de erige en ello, dado que los blancos que estn
fondos privados y la colaboracin con otras instituciones de satisfechos con vivir como agricultores en
filantropa en Estados Unidos ciment los nexos fuera de su el centro de la isla difcilmente son repre-
pas de origen. Por ejemplo, mientras la Rockefeller Founda-
sentativos de los blancos, ms ambiciosos y
tion fuera de Estados Unidos se erigi como un centro im-
portante en la investigacin mdica, la ciw, por lo menos en mejor dotados intelectualmente, as como
Mxico, se concentr en la investigacin arqueolgica. los negros agricultores lo son de la poblacin

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negra. Es posible que al seleccionar blancos tacin del ao requieren de un mecanismo


no urbanos hemos escogido blancos mucho que mantenga el cuerpo a una temperatura
ms abajo del promedio de los blancos, a de ms 15 centgrados sobre la temperatura
comparacin de la seleccin de negros no ambiental (40).
urbanos que fue por abajo del promedio de
los negros (37, pp. 3-5). Los estudios sobre nutricin esperaban el re-
sultado de Benedict y Steggerda y su proyecto
Los criterios de los investigadores reflejaban de metabolismo racial para ver el efecto de
los prejuicios de los investigadores. Los prejui- los trpicos y de la raza (39). Un metabolismo
cios de clase pensar en una clase agrcola pa- distinto implicaba otros requerimientos ali-
siva y acomodaticia contra la clase gobernante y menticios y podra significar alimentos diferen-
mercantil, ambiciosa y pensante se enmarca- ciados segn la raza. Lo anterior poda llevar
ban en la seleccin e incluso los estereotipos de a pensar en que una alimentacin deficiente
una superioridad de lo urbano contra lo rural podra formar parte de las causas naturales de
formaban parte de los criterios. La inferioridad la inferioridad racial. El resultado que tanto
racial y social se presuma si los sujetos se de- Benedict como Davenport esperaban era que el
dicaban a la agricultura. Este estereotipo de la metabolismo basal de los negros y mulatos en
urbe civilizada y el campo retrasado sera em- Jamaica fuese menor que el de los blancos. Sus
pleado de nuevo en Yucatn. Sin embargo, el caractersticas como lasitud, falta de toni-
dato resultante de los estudios metablicos era cidad que se deban al ambiente tropical en
considerado objetivo, sustentado en el uso de el que vivan eran las que explicaban estos re-
complejos instrumentos cientficos. sultados. Estos tambin se comparaban con los
El metabolismo era una de las mediciones que vena produciendo una expedicin paralela
ms elaboradas que tena que hacer Steggerda en Yucatn que, como veremos ms adelante,
debido a la complejidad del aparato de respira- contrastaban al presentar un metabolismo mu-
cin de Benedict. Steggerda se mostr reacio a cho ms elevado de lo esperado y se atribuan a
hacer el gran nmero de muestras que Benedict un factor netamente racial (41). Los hallazgos
requera y le escribi a Davenport. Problemas de ambas expediciones fueron publicados, a
con los instrumentos, con las condiciones de sugerencia de Benedict, en un mismo nmero
la evaluacin y los sujetos reacios a cooperar del American Journal of Physiology (39, 42).
formaban parte de las quejas. Para motivarlo, Los estudios en Jamaica o Yucatn eran de
Davenport reiter a Steggerda la importancia los pocos que se haban hecho hacia el sur de
de sus estudios: la lnea Mason y Dixon, una frontera que
divide a Estados Unidos entre el norte blanco
Ya te dije que el Dr. [W. H.] Eddy,8 un nu- y el sur negro (39, p. 625), lo cual, de acuerdo
tricionista destacado, [] dice que todo el con Benedict y Steggerda, haca necesario que
mundo est esperando estudios sobre el me- el punto de comparacin de las expediciones
tabolismo de las personas que viven en los tropicales fuesen los estndares de predic-
trpicos y quienes, por ello, en ninguna es- cin para gente blanca normal, el estndar
caucsico que Benedict y Harris haban esta-
8 Fisilogo en el Teachers College. Se relaciona con la descrip- blecido para los estados al norte de dicha lnea
cin de los efectos de la deficiencia de vitamina A. imaginaria (39).

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Vargas Domnguez J

En vez de formular una nueva ecuacin con La idea de un metabolismo racial diferencia-
los datos disponibles para las poblaciones loca- do se mantuvo, a pesar de que algunos resul-
les y que esos mismos datos fueran los puntos tados parecan indicar lo contrario: el grupo de
de referencia para la normalidad metablica, mujeres mulatas evaluadas, por ejemplo, tena
Benedict los compar con los resultados de sus un metabolismo dentro de lo esperado en el
investigaciones previas. Al contrastarlos con estndar caucsico y el metabolismo de los ne-
el estndar caucsico, se reforzaba el prejuicio gros era esencialmente el mismo que el de los
de que los browns o mulatos, la mezcla de hombres blancos, basado en los cuadros de pre-
blancos y negros, eran una degeneracin y por diccin estndar (39, p. 632). El efecto de los
lo mismo tenan un metabolismo menor, dife- trpicos tampoco fue concluyente en el estudio.
rente, patolgico. Se esperaba que una temperatura elevada pro-
El estudio mostraba que los mulatos tenan dujera un efecto negativo en el metabolismo,
un metabolismo basal menor que el predicho pero debido a los resultados contradictorios, la
por el estndar caucsico. Ellos mismos ofre- pregunta del efecto de la raza y de los trpicos
can tambin los contraargumentos de que la en el metabolismo permaneci irresuelta (39).
variabilidad podra atribuirse no solo a diferen- Este tipo de contradicciones entre lo que
cias raciales, sino a diferencias ambientales; en esperaban y lo obtenan produjo que las con-
este matiz se ve quizs la mano de Benedict en clusiones fuesen menos contundentes de lo que
su cautela ante los argumentos de Davenport: prevean, lo cual dej abierta la posibilidad de
la temperatura, la humedad, la luz del da; que Benedict modificara sus conclusiones con-
la actividad fsica de los sujetos o la lasitud forme se encontraran disponibles ms datos, los
extrema tan frecuentemente hallada en los mismos que ya estaban en proceso y el lugar en
pases tropicales eran los posibles orgenes de donde se realizaron estos nuevos estudios que
la variacin (39, p. 625). La menor ingesta de pretendan solventar el debate era Yucatn, con
protenas de origen animal disminua el me- Steggerda, Benedict y Davenport ampliamente
tabolismo, lo cual era caracterstico en la dieta involucrados.
jamaiquina. Benedict mismo arga que, tal vez,
al hacer la suma de todas las posibles fuentes 3.2. Estudios en Yucatn
de variacin, el elemento racial podra desapa- En 1927, ao en el que finaliz la expedicin
recer. Este matiz, que apareca en el apartado de Steggerda en Jamaica, se inici una serie de
escrito por Benedict, no se lea en la conclusin expediciones mdicas en Yucatn organizada
del reporte completo, elaborada por Davenport tambin por la CIW. La situacin para el estudio
y Steggerda (39). de la poblacin maya no poda ser ms favora-
Sin embargo, Benedict tambin fue cau- ble: desde 1924, el Gobierno mexicano haba
teloso en su argumentacin, dado que estos otorgado un permiso a la CIW para que pudiera
planteamientos tambin podran ir en contra hacer excavaciones arqueolgicas en la zona
de la universalidad de sus tablas de prediccin, (43). Desde Chichn, los arquelogos encarga-
su estndar caucsico. El matiz fue refor- dos podan moverse a otros sitios como Cob,
zado al escribir que la diferencia era tal un Uxmal y Bonampak; adems, la regin tena
5% que posiblemente se encontraban ante buenos medios de comunicacin con Estados
un efecto verdaderamente racial (39, p. 629). Unidos, gracias a los intercambios comerciales

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El metabolismo racial: estudios eugensicos en Jamaica y Yucatn entre 1920 y 1940

de la zona, que hacan de Progreso el principal el uso de grupos de control: el personal blanco
puerto de entrada a la pennsula yucateca. enviado a Yucatn fue evaluado antes de par-
Bajo la direccin de Sylvanus G. Morley, en tir en el NL de Boston, luego en Yucatn y por
el sitio arqueolgico se emple a trabajadores ltimo a su regreso a Estados Unidos (42). Sin
de la zona, campesinos que vean con buenos embargo, las mediciones sobre el grupo control
ojos la presencia de los estadounidenses porque, presentaron una gran variabilidad y Williams
aparte de ofrecer trabajo y sueldo, la Carnegie no pudo ofrecer un resultado concluyente sobre
cre una clnica que, en palabras de Morley, si exista o no influencia climtica en el metabo-
haba ayudado a crear buenas relaciones entre lismo de los blancos o usarlos consistentemente
los indios de la regin y los miembros de la como controles. A pesar de esto, Williams y
expedicin (43). La clnica brindaba consultas Benedict no dudaron en usar esos datos como
mdicas gratuitas, medicamentos y enseanza los normales para contrastar con los mayas.
de mtodos de sanitizacin, que solventaban la Los resultados mostraron que los mayas
ausencia de infraestructura sanitaria en la zona. tenan un metabolismo 5,2% ms alto que lo
Yucatn se mantuvo prcticamente fuera de las predicho en el estndar caucsico (42), es decir,
polticas de inclusin social que la Revolucin lo contrario a lo que mostraban los resultados
haba impulsado, por diversas revueltas sociales de los mulatos estudiados por Steggerda en
y el fuerte dominio de los caciques locales; no Jamaica. Esta comparacin se cimentaba en los
fue sino hasta el gobierno de Lzaro Crdenas, intereses de Benedict y de la CIW en mostrar el
en la dcada de 1930, que se llev a cabo la re- efecto de la mezcla racial, y que haban moti-
distribucin agraria en la zona y se increment vado la investigacin en ambos sitios (39, 42).
la actividad de proyectos federales de salud en Benedict aventuraba que el metabolismo ele-
el Estado (44, 45). vado podra estar relacionado con los rasgos
Estas condiciones, as como el ya menciona- de pureza racial de los mayas y que donde
do fondo Draper para el estudio de la mezcla haba una mezcla racial, como la presente en
racial, posibilitaron tres expediciones mdicas, muchas partes de Yucatn, debera hacerse un
la primera de ellas en 1927 y la segunda y ter- estudio ms detallado. El poder explicativo del
cera en 1929. metabolismo basal como herramienta de dis-
tincin racial perdi fuerza y, al igual que en la
3.2.1. Expediciones mdicas y el metabolismo expedicin en Jamaica, los resultados no fueron
basal de los mayas concluyentes sobre cul podra ser la causa de
La expedicin mdica de 1927 fue hecha en la variabilidad metablica de los sujetos estu-
colaboracin entre el Bureau of International diados (42).
Research de la Universidad de Harvard, el Rad- Una segunda expedicin, a cargo de George
cliffe College y el NL de la CIW. Financiada par- C. Shattuck en 1929, trat este tema otra vez.
cialmente por la Carnegie y el Laura Spelman Esta nueva expedicin se enmarc en un proyec-
Rockefeller Fund (43), esta investigacin de to ms amplio, que pretenda hacer un anlisis
Antropologa Fsica fue coordinada en el campo exhaustivo de distribucin y propagacin de
por George D. Williams y la investigacin de enfermedades entre los mayas en la pennsula
metabolismo fue dirigida por Benedict, quien de Yucatn. La investigacin dur dos aos en
hizo el anlisis de los datos enviados desde Yuca- tres expediciones sucesivas, tambin publicada
tn. Para ellos, lo novedoso de la expedicin fue en un monogrfico de la CIW en 1933 (43, 46).

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En el reporte del estudio metablico, tenan que ser personas del campo para poder
Shattuck y Benedict llamaban la atencin hacia entrar al grupo evaluado, en tanto los blancos
la alimentacin como una posible explicacin control deban ser urbanos o comerciantes. Los
del metabolismo anmalo de los mayas. Este estereotipos y prejucios de lo rural contra lo
grupo consuma poca protena animal com- urbano se mantuvo sin cuestionar.
parado con la poblacin europea o la estadouni- Los resultados de los mayas de Shattuck
dense, por lo cual, una alimentacin tan baja tambin fueron diferentes a lo pronosticado
en protenas no poda producir las condiciones por el estndar caucsico, pues arrojaron un
necesarias para elevar el metabolismo basal; metabolismo basal un 5,8% por arriba de lo
por lo tanto, la solucin a este problema debe predicho, dato muy similar a 5,2% reportado
buscarse en otro lado, ya sea en el ambiente o por Williams el ao anterior (46).
en la herencia (47, p. 511). A pesar de la baja Los resultados poco concluyentes posibi-
ingesta, los sujetos estudiados fueron conside- litaron que el metabolismo se estudiara en la
rados con un estado nutricional ptimo. Con nueva expedicin que la CIW ya estaba planean-
estos argumentos, el efecto del clima y el racial do y que sera dirigida por Morris Steggerda,
fueron los factores ms importantes a evaluar. quien era el candidato ideal para llevar a cabo
Hay que destacar los criterios de seleccin el estudio antropolgico y mdico en Yucatn.
de Shattuck, como excluir a quienes tuvieran Steggerda, Davenport y Benedict planearon
un apellido de origen espaol, cabello ondu- las expediciones, entre 1931 y 1938, cuyos
lado o facciones que sugirieran una mezcla resultados se publicaron en un monogrfico
racial (46, p. 520; 47, p. 49). Para participar en 1941 (48, 49). En esta ocasin, se evalu el
en el estudio, era necesario parecer maya a los metabolismo basal de sujetos de raza conoci-
ojos de los investigadores estadounidenses. El da, con la aplicacin de criterios de seleccin
criterio de seleccin, lo mismo que en el reporte semejantes a los de las expediciones anteriores
de Jamaica, era una ancdota ms del estudio. (50). Los resultados de las pruebas metablicas
Fueron empleados los mismos estereotipos, fueron publicados bajo la autora de Benedict y
con la distincin rural-ciudad muy clara. Esta Steggerda en un artculo en 1932 (51).
seleccin previa, argumentaron, obedeca a que En el reporte, en el cual usaron a varios de
era muy difcil encontrar mayas puros, dado los mismos sujetos que haban sido medidos
que su sangre se haba diluido a lo largo de los por Shattuck, se confirm que el metabolismo
siglos, primero, por el contacto con otros pue- basal era un 8,4% ms elevado que el estndar
blos y despus por la colonizacin espaola. Al caucsico. Esta variacin los llev a concluir
igual que los mayas, los blancos puros eran que los hombres mayas tienen un metabolis-
difciles de encontrar en Yucatn (47). mo basal pronunciadamente mayor y que los
La bsqueda de razas puras tambin tuvo hallazgos de las expediciones en su conjunto
otro sesgo: mientras la pureza racial de los ma- eran realmente importantes en el estudio del
yas se asociaba con su vida aislada y rural, sus metabolismo racial (51, p. 281).
prcticas laborales y agrcolas y su independen- Steggerda y Benedict compararon sus resul-
cia de otros grupos, la pureza racial de los blan- tados no solo con el metabolismo de los jamai-
cos que participaron como controles se ligaba a quinos, sino tambin de un grupo de individuos
lo urbano y a su colaboracin en negocios (47). nacidos en la India y que arroj una diferencia de
De esta manera, los mayas seleccionados un 33% con respecto a lo esperado. Esta variabi-

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El metabolismo racial: estudios eugensicos en Jamaica y Yucatn entre 1920 y 1940

lidad poda ser atribuida solo en una pequea caloras, comparado con el trabajador estadou-
parte a diferencias en la edad y el sexo, tambin nidense (2.565 y 3.500 caloras, cada uno) era
puede ser en parte por el medio ambiente, pero anormalmente bajo, lo mismo que su ingesta
hay la suficiente evidencia de un efecto racial de protena animal (49); para Steggerda y Bene-
real (51, p. 283). El hallazgo de diferencias en dict, esto no justificaba el elevado metabolismo
otros grupos estudiados confirm, segn ellos, que haban presentado los mayas, aun cuando
la posibilidad de usar al metabolismo basal como haban empezado a comer mejor por el con-
una herramienta en la distincin racial. tacto con los investigadores estadounidenses
El efecto racial se mantuvo como la mejor (52). La modificacin de patrones sociales y
explicacin de la variabilidad metablica, no fisiolgicos por la presencia de los investigado-
obstante las otras explicaciones. Steggerda y res, aunque mencionada, fue minimizada como
Benedict afirmaban que los resultados de la irrelevante para las observaciones y mediciones
ltima expedicin eran mejores, gracias a que efectuadas. La evaluacin de la alimentacin,
los sujetos que Steggerda haba evaluado eran as como de las tcnicas de cultivo del maz, for-
ms puros que los empleados por Williams maron parte del trabajo que Steggerda y otros
(51). Los mayas evaluados, afirmaba Stegger- colaboradores y antroplogos vinculados a la
da, podan ser considerados entre un 90 a un Carnegie tuvieron en Yucatn hasta la dcada
100 por ciento descendientes puros de los an- de 1940 (53).
tiguos mayas originales (43, p. 374). El factor Otras posibles causas de variacin meta-
de pureza racial de los mayas evaluados no se blica, como la constitucin muscular y el
discuti y los investigadores asumieron los re- trabajo fsico, tambin fueron descartadas. Al
sultados de estas investigaciones como propios finalizar su reporte de 1941, reiteraba lo que
de una raza pura. haba afirmado en el de 1932: el metabolismo
A pesar del optimismo en la explicacin me- elevado era indicador de un efecto ambiental
tablica, qued la duda de si, a pesar de la su- o racial (49, 52).
puesta buena nutricin de los mayas, podra El tipo de mediciones antropomtricas que
existir algn factor en su alimentacin que no hizo Steggerda en Yucatn y su estudio sobre
hubieran considerado. Steggerda y Benedict el metabolismo de los mayas y su alimentacin
sugirieron hacer estudios dietticos de los ma- dejaron de ser un foco de atencin importante
yas, realizados por Steggerda. El examen de las para la Carnegie al inicio de la dcada de 1940.
tcnicas agrcolas mayas fue parte de las prio- Desilusionado al no poder encontrar una
ridades de Steggerda en las sucesivas expedi- respuesta fcil a la alta variabilidad metablica,
ciones, cuyos resultados fueron publicados en Davenport decidi dedicar sus esfuerzos a otro
un artculo en 1936 y en un reporte publicado tipo de antropometra, en la cual las diferencias
en 1941 (49-52). En este ltimo documento se fisiolgicas fueron minimizadas a favor de di-
revisaba la dieta maya y se reportaba el conte- ferencias psicolgicas. Mientras tanto, Benedict
nido energtico de los alimentos consumidos, escribi en 1938 que la raza era un factor que
dato que era determinado en el NL de Benedict poda alterar la medicin metablica y sigui
en Boston (52). Se encontr que la dieta maya, en utilizando sus datos de 1919. La variabilidad que
general, se basaba en carbohidratos provenien- haban presenciado en Jamaica y Yucatn mo-
tes del maz, lo cual representaba un 75% de tiv que justificara el uso de sus datos de 1919
las caloras ingeridas. El consumo maya de como normales por la supuesta variabilidad

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poblacional en la muestra estadounidense ini- dieron haber hecho, y cmo pudieron ser
cial: La expresin Estndar Caucsico del interpretadas. En esta rea en particular
Nutrition Laboratory, por ningn motivo sig- la separacin entre causas medioambien-
nifica pureza racial. La naturaleza mezclada de tales o caractersticas heredables, particu-
la poblacin americana [estadounidense] entra larmente en el campo de la psicologa, es
sin lugar a dudas, en un grupo tan grande como especialmente difcil. Por otro lado, simples
el estudiado (54, p. 92). medidas antropomtricas, no brindan resul-
El metabolismo y la mezcla racial fueron tados que puedan ser interpretados en los
fenmenos que se estudiaron para explicar la trminos de los aspectos ms interesantes
diversidad racial, aunque en la prctica Bene- del sujeto (56).
dict sigui empleando su estndar caucsico
como el estndar humano en la comparacin Tras la presin y el cuestionamiento de sus
con otros grupos tnicos e incluso con anima- mtodos, Steggerda sali de la Carnegie Ins-
les (54). El punto de comparacin, el patrn de titution en 1944 y continu su trabajo en el
referencia, se mantuvo caucsico. Hartford Seminary Foundation como profesor
Los resultados contradictorios marcaron un de Antropologa, hasta su inesperada muerte en
declive en el inters en el metabolismo racial. 1950. Sin embargo, las crticas fueron recibidas,
Bajo la direccin de Vannevar Bush, la CIW sobre todo, desde el campo de la Psicologa. Los
orient la investigacin hacia otros derroteros, datos fisiolgicos no fueron criticados y per-
en los que se trat de distanciar de las investi- manecen como parte del corpus internacional
gaciones llevadas a cabo por Davenport con or- de conocimientos vlidos sobre metabolismo
genes eugensicos (55). Benedict se retir del basal (21).
Nutrition Laboratory en 1937 y el laboratorio
cerr sus puertas en 1946. Davenport muri en Conclusiones
1944 y Steggerda, al ser uno de los colaborado- Los resultados de Benedict acerca del metabo-
res ms cercanos a Davenport, perdi el apoyo lismo basal siempre fueron contradictorios. Las
institucional en su investigacin. Desde su diferencias climticas que podran corroborar el
publicacin, la monografa sobre Jamaica tuvo resultado metablico eran insuficientes y se en-
varios detractores y Vannevar Bush cuestion sayaron nuevas formas de entender la variabi-
la permanencia de Steggerda en la institucin, lidad metablica, entre ellas, la diferencia racial,
basado en las crticas a su trabajo, en particular, que haba sido el motivo principal de las expe-
a la forma de interpretar la medicin: diciones mdicas. Sin embargo, el clima nunca
dej de estar presente en las explicaciones de
Incidentalmente creo que este volumen cmo modificar el metabolismo. Si ampliamos
en particular [Race Crossings in Jamaica] el concepto de clima a otros aspectos de la vida
estuvo sujeto a una cantidad considerable cultural, para entenderlo como un objeto epis-
de crtica, que tal vez sea natural, dado que tmico ms amplio de lo que se ha estudiado,
este es un tema sobre el que hay muy fuer- ms all de las variables meteorolgicas, aun a
tes opiniones. principios del siglo XX inclua aspectos como la
El verdadero problema empieza a aflorar, alimentacin. As, la alimentacin formaba par-
por supuesto, cuando uno investiga de ma- te de las explicaciones de la variabilidad meta-
nera minuciosa las mediciones que se pu- blica y tambin como una de las herramientas

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El metabolismo racial: estudios eugensicos en Jamaica y Yucatn entre 1920 y 1940

ms fciles de manejar para normalizar los considerar el trabajo de campo, tuvo que ser
metabolismos alterados de los mayas o de recubierto del aura de verdad que les confiri
los negros o mulatos. Caracterizar a la ali- un truth-spot como el NL (58).
mentacin como ms o menos estimulante Si se pone atencin a las formas como se
del metabolismo capturaba lo esperado de una llev a cabo un pequeo fragmento de estas
menor calidad, si se comparaba con la dieta eu- investigaciones antropomtricas y nutriciona-
ropea o estadounidense. La alimentacin, ms les, saltan a la vista los grandes sesgos bajo los
que el metabolismo, era susceptible de ser mo- que fueron creados estndares, mediciones y
dificada. Esto podra llevar a normalizar a los clasificaciones que, aunque no son tan visibles
cuerpos con metabolismos anormales. A pesar como las prcticas de la eugenesia negativa
de su gran poder explicativo y del posible uso de como la esterilizacin forzada, s man-
la alimentacin como fuente de normaliza- tienen barreras para entender la diversidad y
cin, este argumento perdi fuerza, gracias a comprender la complejidad de las poblaciones
la argumentacin que haban originado las humanas. Al establecer un punto de compara-
expediciones de la Carnegie, es decir, buscar di- cin nico, quedamos desprovistos de esta posi-
ferencias raciales y justificarlas en la Fisiologa. bilidad y al comparar el metabolismo de grupos
Estas distinciones se asentaron en estereotipos cultural y biolgicamente diversos, limitamos
surgidos de una aspirada normalidad europea la comprensin del cuerpo a un solo patrn o
o estadounidense del norte y una anorma- estndar que no necesariamente implica me-
lidad abajo de la lnea Mason-Dixon: el norte jora en las condiciones de vida de la poblacin
civilizado frente al sur salvaje, la ciudad contra clasificada como diferente. El metabolismo
el campo, el blanco ante el negro. maya elevado, o el bajo metabolismo de los
El estudio de la eugenesia en Estados Unidos jamaiquinos trasciende de ser un dato metab-
y de las formas de buscar nuevas formas de jus- lico ms y puede entenderse como una forma
tificar la exclusin racial surca todo el presente de medicalizar y discriminar, al entender estos
trabajo. Personajes como Davenport, pieza cla- estudios dentro de los proyectos eugensicos de
ve en la eugenesia estadounidense, han sido es- la poca.
tudiados por la literatura actual (26-28, 30, 31, En 1952, un estudio comparativo de las
57); no obstante, poco o nada se ha escrito sobre publicaciones disponibles hasta ese momento
el papel de otros personajes vinculados directa- sobre la relacin entre raza y metabolismo
mente con Davenport, como Benedict, Harris basal resalt que, cuanto menor era el nme-
o Steggerda, quienes ampliaron las redes que ro de personas a quienes se les haba hecho el
tena el NL en Boston y crearon espacios de ex- estudio de metabolismo, menor sera la capa-
perimentacin fuera del laboratorio. Debido cidad predictiva de esa investigacin para la
a la multiplicidad de factores que se argument, poblacin evaluada. El uso de categoras como
estos datos variaban ms de lo previsto, es decir, orientales o indios era considerado vago
se salan del espacio controlado del laborato- y los autores pedan que quienes se embarca-
rio y los sujetos eran poco manejables; por ello, ran en estudios sobre poblaciones no europeas
estos datos de metabolismo basal fueron ms pidieran asesora a expertos en Antropologa
bien vistos como de segunda categora. Los da- sobre sus trminos de referencia (59). En sus
tos vlidos, invariables, fueron los obtenidos en resultados remarcaban que la relacin entre
Boston. El estndar caucsico, a pesar de metabolismo y temperatura ambiental era

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suficiente para explicar muchas de las diferen- que tuvo alcances globales de larga duracin
cias que se haban atribuido a la raza. El efecto (7); no obstante, esta traduccin fue elaborada
de la dieta permaneca an en discusin (54); en conjunto con otra importante traduccin:
sin embargo, para los autores, la distincin la del cuerpo a nmeros. En este sentido, las
racial se modificaba, ahora en trminos polti- caloras de los alimentos, as como los datos de
camente ms correctos como variaciones entre metabolismo, sirvieron para cuantificar el cuer-
variedades (59, p. 181) y hubo poca o nula po y los alimentos, todo desde una perspectiva
crtica sobre las maneras de seleccionar a los eugensica y con clasificaciones y datos subje-
participantes de los estudios y, como mostr, en tivos y racializados que siguen manteniendo
estos casos estaba sesgada desde un principio distinciones entre lo que es un cuerpo normal
por prejuicios de cmo deban ser los sujetos y uno anormal.
estudiados.
A pesar de estos matices, el patrn caucsico Agradecimientos
se sigue utilizando en la prediccin de consu- Este texto es resultado del coloquio Historias
mo energtico y que se traduce en cantidades alternativas de la Fisiologa en Amrica Latina:
mnimas de alimentos. En un estudio llevado en la bsqueda de miradas comparadas y trans-
a cabo en 1981 por la FAO y la OMS, en el que nacionales, efectuado en laUniversidad de
se evalu el metabolismo basal del hombre, Rosario, en Bogot, entre el 5 y el 6 de agosto
los datos de Benedict y Harris de 1919 seguan de 2014. Fui invitado y agradezco las observa-
siendo el punto de comparacin con pesquisas ciones y crticas de Stefan Pohl, organizador del
actuales (60). Sobre los efectos de la raza, sea- coloquio, adems de sus atenciones y su gran
laba que no se poda establecer una diferencia compromiso para impulsar un nuevo espacio de
metablica asociada con la raza y que trabajos colaboracin para la historia de la Ciencia y la
ms recientes hasta 1973, en ese momento Medicina. Asimismo, agradezco a los evaluado-
eran compatibles con estndares aceptados res annimos del texto por sus crticas. Este tra-
para poblaciones europeas o norteamericanas bajo de investigacin ha sido financiado en parte
(60), es decir, las frmulas de Harris y Benedict por una beca doctoral de Conacyt, los proyectos
sirven para predecir el metabolismo basal de PAPIIT IN400314-3 y Conacyt 152879, y una
sujetos de cualquier grupo tnico hasta la fecha. Library Resident Research Fellowship, otorgada
El centro hegemnico creado por Benedict des- por la American Philosophical Society en 2014,
de el Nutrition Laboratory tiene consecuencias a quienes agradezco sus atenciones durante la
actuales. investigacin, lo mismo que a la Carnegie Ins-
Como bien ha demostrado Cullather, la tra- titution for Science Archives por su apoyo.
duccin de comida a nmeros fue un fenmeno

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