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Placas tectnicas

Una placa tectnica o placa litosfrica es un fragmento de litosfera que se mueve como
un bloque rgido sin una deformacin interna sobre la astenosfera (manto superior) de
la Tierra. La palabra tectnica deriva del griego antiguo , : nominativo y
genitivo de singular de constructor, carpintero, y del sufijo : relativo a.1
La tectnica de placas es una teora que explica la estructura y la dinmica de la
superficie terrestre. Establece que la litosfera (la porcin dinmica superior ms externa
y rgida de la Tierra) est fragmentada en una serie de placas que se desplazan sobre
la astenosfera.[cita requerida] Esta teora tambin describe el movimiento de las placas, sus
direcciones e interacciones. La litosfera terrestre est dividida en grandes placas y en
otras menores o microplacas. En los bordes de las placas se concentra
actividad ssmica, volcnica y tectnica. Esto da lugar a la formacin de
grandes cadenas y cuencas.
La Tierra es el nico planeta del sistema solar con placas tectnicas activas, aunque
hay evidencias de que en tiempos remotos Marte, Venus y alguno de los satlites
galileanos, como Europa, fueron tectnicamente activos.

Descubrimiento
Aunque la teora de la tectnica de placas fue formalmente establecida en las dcadas
de 1960 y 1970, en realidad es producto de ms de dos siglos de
observacionesgeolgicas y geofsicas. En el siglo XIX se observ que en el pasado
remoto de la Tierra existieron numerosas cuencas sedimentarias, con
espesores estratigrficos de hasta diez veces los observados en el interior de
los continentes, y que posteriormente procesos desconocidos las deformaron y
originaron cordilleras: sucesiones montaosas de enormes dimensiones que pueden
incluir sierras paralelas. A estas cuencas se les denomin geosinclinales, y al proceso
de deformacin, orognesis. Otro descubrimiento del siglo XIX fue una cadena
montaosa o dorsal en medio del ocano Atlntico, que observaciones posteriores
mostraron que se extenda formando una red continua por todos los ocanos. Un
avance significativo en el problema de la formacin de los geosinclinales y sus
orogenias ocurri entre 1908 y 1912, cuando Alfred Wegener hipotetiz que las masas
continentales estaban en movimiento y que se haban fragmentado de un
supercontinente que denomin Pangea. Tales movimientos habran deformado los
sedimentos geosinclinales acumulados en sus bordes y originado nuevas cadenas
montaosas. Wegener crea que los continentes se deslizaban sobre la superficie de
la corteza terrestrebajo los ocanos como un bloque de madera sobre una mesa, y que
esto se deba a las fuerzas de marea producidas por la deriva de los polos. Sin
embargo, pronto se demostr que estas fuerzas son del orden de una diezmillonsima
a una centsima de millonsima de la fuerza gravitatoria, lo cual haca imposible plegar
y levantar las masas de las cordilleras. Mediante la teora de la Tectnica de placas se
explic finalmente que todos estos fenmenos (deriva continental, formacin de
cordilleras continentales y submarinas) son manifestaciones de procesos de liberacin
del calor del interior de la Tierra. Hay cuatro procesos a los que se debe dicho calor:

1. El ms importante es la desintegracin de los elementos radiactivos existentes


en el manto terrestre, que fundamentalmente son: 40K (potasio 40), 238U (uranio
238), 235U (uranio 235) y 232Th (torio 232).
2. Los residuos del calor original que la Tierra ha adquirido durante su gnesis.
3. Calor debido al roce por la gravedad, que propicia el desplazamiento de los
elementos pesados hacia el centro, y de los ligeros hacia arriba. Al hacerlo,
la friccin genera calor.
4. Al enfriarse, el ncleo incrementa su tamao. Un fenmeno similar ocurre por
enfriamiento del agua, que al hacerlo desprende calor.2

Tipos de placas
Las placas litosfricas son esencialmente de dos tipos, segn la clase de corteza que
forma la superficie. Hay dos clases de corteza: la ocenica y la continental.

Placas ocenicas. Estn cubiertas ntegramente por corteza ocenica, delgada, de


composicin bsica: hierro y magnesio dominantes. Aparecen sumergidas en toda
su extensin, salvo por existencia de edificios volcnicos intraplaca, de los cuales
los destacados por altos aparecen emergidos, o por arcos insulares (de islas) en
alguno de sus bordes. Los ejemplos ms notables se ubican en el Pacfico: la del
Pacfico, la placa de Nazca, la placa de Cocos y la placa Filipina.

Placas mixtas. Son placas parcialmente cubiertas por corteza continental y as


mismo en parte por corteza ocenica. La mayora de las placas es de estas
caractersticas. Para que una placa sea ntegramente continental tendra que
carecer de bordes de tipo divergente (dorsales) en su contorno. En teora esto es
posible en fases de convergencia y de colisin de fragmentos continentales. As
pueden interpretarse algunas subplacas que constituyen los continentes. Valen
como ejemplos de placas mixtas la placa Sudamericana y la placa Euroasitica.
Placas tectnicas del mundo
Actualmente existen las siguientes placas tectnicas en la superficie de la Tierra con
lmites ms o menos definidos, que se dividen en 15 placas mayores (o principales) y
43 placas menores (o secundarias).
Las 15 placas mayores

Las 15 placas tectnicas mayores

Placa Africana
Placa Antrtica
Placa Arbiga
Placa de Cocos
Placa de Nazca
Placa del Caribe
Placa del Pacfico
Placa Euroasitica
Placa Filipina
Placa India
Placa Indoaustraliana
Placa Juan de Fuca
Placa Norteamericana
Placa Scotia
Placa Sudamericana
Las 42 placas menores[editar]

Mapa detallado que muestra las placas tectnicas con sus vectores de movimiento.

Lmites de placa[
Las placas limitan entre s por tres tipos de situaciones:

Topografa de las dorsales que revela su estructura simtrica.

1. Lmites divergentes: corresponden al medio ocenico que, de manera


discontinua, se extiende a lo largo del eje de las dorsales. La longitud de estas
dorsales es de unos 65 000 km. La parte central de la dorsal est constituida
por un amplio surco denominado Gran Valle del Rift: elongacin formada por
depresin de un bloque cortical entre dos fallas o zonas de falla de rumbo ms
o menos paralelos,3 por el cual desde el manto asciende magma y provoca
actividad volcnica lenta y constante.
2. Lmites convergentes: donde dos placas se encuentran. Hay dos casos muy
distintos:
1. Subduccin: una de las placas se pliega un ngulo pequeo, hacia el
interior de la Tierra, y se introduce bajo la otra. El lmite est marcado
por una fosa ocenica o fosa abisal, una estrecha zanja, cuyos flancos
pertenecen a una placa distinta. Hay dos variantes, segn la naturaleza
de la litosfera en la placa que recibe la subduccin: a) de tipo continental,
como ocurre en la subduccin de la placa de Nazca con respecto a
la cordillera de los Andes; b) de litosfera ocenica, donde se desarrollan
edificios volcnicos en arcos insulares. Las fosas ocenicas y los lmites
que marcan son curvilneos, de gran amplitud, como la seccin de
un plano inclinado, elplano de subduccin con la superficie.
2. Colisin: se originan cuando la convergencia facilitada por la subduccin
provoca aproximacin de dos masas continentales. Al final las dos
masas chocan, y con los materiales continentales de la placa que
subduce emerge un orgeno de colisin, que tiende a ascender sobre la
otra placa. As se originaron cordilleras mayores, como el Himalaya y
los Alpes.
3. Lmites de friccin: denominacin la separacin de dos placas por un tramo
de falla transformante. Las fallas de esta ndole intersecan transversalmente las
dorsales y les permiten desarrollar un trayecto sinuoso a pesar de que su
estructura interna requerira rectas. Topogrficamente las fallas transformantes
aparecen como estrechos valles rectos asimtricos en el fondo ocenico. Slo
una parte del medio de cada falla es propiamente lmite entre placas. Los dos
extremos se proyectan dentro de una placa.
Bordes de placa[editar]

Mapa de densidad de terremotos. Se observa la concentracin de sismos en bordes de


placa.
Las zonas de las placas contiguas a los lmites los bordes de placa son las regiones
de mayor actividad geolgica interna del planeta. En ellas se concentran:

Vulcanismo: la mayor parte del vulcanismo activo se genera en el eje de las


dorsales, en los lmites divergentes. Por ser submarino y de tipo fluidal, poco
violento, pasa muy desapercibido. Detrs se ubican las regiones contiguas a
las fosas por el lado de la placa que no subduce.

Orognesis: es decir, surgimiento de montaas. Es simultnea a la convergencia de


placas, en dosmbitos: a) donde ocurre subduccin se levantan arcos volcnicos y
cordilleras, como los Andes, ricas en volcanes; b) en los lmites de colisin el
vulcanismo es escaso o nulo, y la sismicidad es particularmente intensa.

Sismicidad: Suceden algunos terremotos intraplaca, en fracturas en regiones


centrales y generalmente estables de las placas, pero la inmensa mayora se origina
en bordes de placa. Las circunstancias del clima y de la historia han hecho
concentrarse buena parte de la poblacin mundial en regiones continentales
sumamente ssmicas, las que forman los cinturones orogenticos, junto a lmites
convergentes. Algunos terremotos importantes, como el de San Francisco de 1906,
se generan en lmites de friccin. Los sismos importantes de las dorsales se
producen donde las fallas transformantes actan como lmites entre placas.