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Claudia Agostoni. Mdicos, campaas y vacunas:


la viruela y la cultura de su prevencin en Mxico
1870-1952. Mxico: Universidad Nacional Autnoma de Mxico
/ Instituto de Investigaciones Dr. Jos Mara Luis Mora, 2016, 238 pp.

Alejandro Giraldo Granada*

U na de las mayores hazaas conquistadas por la ciencia y la medicina en el


siglo XX fue la erradicacin definitiva y a nivel mundial de la viruela en 1980.
En Mxico, este importante logro fue alcanzado en 1952. Antes de que el go-
bierno nacional y las autoridades de salud anunciaran su total eliminacin, la sola
mencin de la viruela era causa de temor y terror debido a que las epidemias de
viruela fueron recurrentes a lo largo y ancho del territorio mexicano. Esta enfer-
medad ocasionaba no solo erupciones cutneas y lceras particularmente visibles,
sino tambin la muerte de numerosas personas. Pero el miedo a la viruela iba ms
all de los padecimientos sufridos por quienes la contraan, ya que gran parte de la
poblacin tema por igual a los vacunadores como a la vacuna misma.
La historiadora Claudia Agostoni expone en su ms reciente libro cmo se
llevaron a cabo los programas de contencin, control y la posterior erradicacin
de la viruela en Mxico.1 En los cinco captulos que componen el libro, la autora
presenta un amplio panorama sobre los cambios estructurales e institucionales de
los programas de salud en el periodo de estudio. En 1870, el Consejo Superior de
Salubridad asumi la responsabilidad de administrar, conservar, propagar y aplicar
la vacuna antivariolosa en la ciudad de Mxico tras la epidemia sufrida ese ao.
El libro tiene dos ejes temticos principales. El primero examina las dife-
rentes estrategias de las instituciones de salud para extender la aplicacin de la
vacuna a la poblacin, lo que permiti el cambio del objetivo de contencin por
el de erradicacin de la enfermedad. El segundo analiza los debates, las posturas
encontradas y las numerosas limitaciones tcnicas y organizativas de la vacuna-
cin antivariolosa. De ese modo, y de acuerdo con la autora, la contencin de la

* Universidad Nacional Autnoma de Mxico.


1. La versin digital del libro se puede encontrar en la pgina del Instituto de Investigaciones
Histricas de la UNAM: http://www.historicas.unam.mx/publicaciones/publicadigital/libros/
medicos/campanas_vacunas.html

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viruela, y su posterior erradicacin, formaron parte de un proceso ms amplio y


de larga duracin: el de la asimilacin de la idea de una cultura de la prevencin
de las enfermedades evitables por parte de amplios sectores sociales (pp. 17-18).
Agostoni analiza la evolucin tcnica y cientfica que experimentaron los di-
versos medios dispuestos por parte de las instituciones de salud para llevar a cabo
la vacunacin de la viruela y el impacto que esta tuvo en la sociedad mexicana. En
un primer momento, la vacunacin se realiz bajo el modo brazo a brazo que
consista en inocular el pus de las costras que aparecan en las personas enfermas
a personas sanas. Esta forma de vacunacin gener un amplio rechazo y cuestio-
namientos no solo por parte del gremio mdico, sino tambin de la poblacin en
general, pues haba la creencia de que la vacuna podra transmitir otras enferme-
dades infecciosas como la sfilis. Los debates sobre la efectividad de esta vacuna y
la transmisin de la sfilis vacunal se mantuvieron durante las dcadas finales del
siglo XIX y los primeros aos del siglo XX.
Debido a lo anterior, se practic otro mtodo de vacunacin considerado
ms tcnico y seguro, el cual se basaba en la aplicacin a personas sanas del pus
varilico o cowpox, extrado directamente de las pstulas semejantes a las de la
viruela que aparecan en las ubres de las vacas. De esta manera se provocaba una
reaccin atenuada de la enfermedad en los individuos vacunados y su posterior
inmunidad. En Mxico se llev a cabo la fabricacin masiva de la vacuna ani-
mal, primero en el Instituto Bacteriolgico Nacional (1905-1921), y a partir de
1921 en el Instituto de Higiene. Para Agostoni, la produccin local de la vacu-
na posibilit la ampliacin e intensificacin de los programas de vacunacin,
primero en las ciudades y luego en las zonas rurales. La produccin en el pas
fue posible gracias al fortalecimiento de las instituciones estatales de salud y a
la primaca que adquiri la medicina de laboratorio, con lo cual se posibilit,
alent y vigoriz la esperanza de controlar y contener la propagacin de esa y
otras enfermedades.
Uno de los mayores inconvenientes manifestados por las autoridades mdicas
e higinicas de Mxico fue el denominado charlatanismo, es decir, la labor de
sanacin o curacin de enfermedades practicada por personas sin conocimiento
mdico, que en algunas ocasiones se mezclaba con ideas y actos religiosos. Agos-
toni menciona como ejemplo el caso del Nio Fidencio, un joven del que se
crea tena poderes milagrosos para aliviar a las personas enfermas. Hubo nume-
rosas peregrinaciones de habitantes de toda la Repblica con el fin de conocer
a este personaje y obtener de ese modo la cura a sus dolencias. Para la autora, la
fama de este personaje se debi a un trasfondo de pobreza y abandono padecido
por gran parte de la poblacin del pas, especialmente quienes vivan en zonas
rurales. All no haba infraestructura sanitaria, caminos y medios de comuni-
cacin adecuados; ni mdicos titulados, enfermeras y farmacuticos. El Nio
Fidencio perteneca a la amplia, diversa y heterognea oferta de atencin mdica,
curativa, asistencial y espiritual que predominaba en el pas, la que transcurra

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sin ser atendida por las autoridades estatales de salud y por la mayor parte de los
mdicos diplomados (p. 121).
Agostoni analiza los cambios en los diferentes programas de vacunacin
dirigidos a la poblacin rural de Mxico. En el contexto de la aparicin de la
medicina social, la autora ubica la formacin de un cuerpo mdico especializado
para contener las diferentes enfermedades infecciosas que se padecan en las
zonas rurales. Denominados como evangelizadores de la salud, mdicos
titulados, pasantes de medicina, enfermeras sanitarias, bacterilogos y agentes
de vacunacin salieron de las ciudades a recorrer el campo mexicano con el
fin de brindar atencin mdica adecuada a sus habitantes, especialmente en
los aos que comprendieron el gobierno del general Lzaro Crdenas (1934-
1940). De ese modo, la erradicacin de la viruela en Mxico se anunci en
1952 como una consecuencia de la reestructuracin de los servicios de salud
y los programas de vacunacin, as como de la participacin de diferentes
actores tanto del campo de la medicina y la ciencia, como de la poltica y de
la poblacin en general. Sin embargo, la autora subraya que no se detuvieron
las jornadas de vacunacin.
El libro no solo es novedoso por la cantidad de fuentes consultadas, entre
ellas, documentacin oficial de las diferentes instituciones de salud que hubo
en el periodo, memorias de congresos, revistas y boletines mdicos nacionales e
internacionales, tesis de medicina, cdigos sanitarios, prensa, reglamentos y una
vasta revisin bibliogrfica. Es una obra importante porque su anlisis sobrepasa
los lmites de la ciudad de Mxico y se extiende a gran parte de la Repblica;
la autora contrasta los programas de vacunacin local con lo ocurrido en otros
pases, brindando, de ese modo, un necesario contexto internacional.
Es una investigacin que va ms all del anlisis sobre la historia de la
vacunacin o sobre los numerosos programas llevados a cabo por las instituciones
de salud mexicanas que finalmente lograron la erradicacin de la viruela. Una
de sus tesis principales es que la eliminacin de esta enfermedad obedeci a los
esfuerzos ejecutados por mltiples actores e instituciones que participaron en
los programas de vacunacin. Considera, asimismo, que se debi a los cambios
polticos, econmicos, sociales, demogrficos y cientficos que propiciaron
la atencin, control y posterior erradicacin de la viruela en Mxico. En su
investigacin, subraya los desacuerdos y debates en torno a la organizacin y la
realizacin de las campaas de vacunacin. A diferencia de otras investigaciones
que la preceden, el estudio de Agostoni no considera que la erradicacin fue
posible debido a los inevitables y siempre progresivos avances de las ciencias
mdicas, as como a los compromisos y acuerdos de los funcionarios del sector
de la salubridad.
Mdicos, campaas y vacunas merece ser ledo con detenimiento, pues relaciona
la historia de la contencin de la viruela con la historia de las instituciones de
salud pblica en Mxico. Desde el campo de la historia social de la salud pblica,

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contribuye a la reflexin sobre los diversos actores, acciones y estrategias que


posibilitaron la organizacin de campaas para enfrentar la enfermedad, as como
sobre la respuesta que tuvo una sociedad dispar frente a un programa de vacunacin
que no fue siempre bien recibido.

DOI: dx.doi.org/10.17533/udea.trahs.n10a14

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