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El liberalismo clsico: Para comprender el sentido de esa asombrosa aventura que fue la consolidacin del

liberalismo como doctrina poltica, debemos situarnos en la Europa continental del siglo XVI. En esos aos
ocurrieron hechos que cambiaron la cara y el destino del mundo: los grandes descubrimientos se sucedan,
el comercio comenzaba a adquirir dimensiones planetarias, la produccin abandonaba definitivamente su
carcter pueril de simple economa de subsistencia para trocarse en ilimitada, por obra de las invenciones
tcnicas, y el viejo anhelo de libertad individual obtena ritmo irreprimible. En suma, las fuerzas productivas
sea hallaban en pleno desenvolvimiento.

Esta revolucin, desde luego, no se dio de manera sbita. Desde varias centurias atrs se perciban los
cambios que habran de conducir a ese resultado. Cmo seguir tolerando una organizacin econmica que
limitaba el nmero de explotaciones? Cmo soportar ms un sistema en el que el siervo estaba siempre
adscrito a la gleba y el aprendiz a su oficio, todo meticulosamente reglamentado y a base de monopolios? En
vez de los seores feudales, que carecan de la nocin del cambio, por lo cual la Edad Media, fue antes que
otra cosa el reinado de la fijeza y del tradicionalismo, haba que abrirle la ruta a tantas energas sociales en
ebullicin.

Desde el siglo XI se observaba el desarrollo de las ciudades en diferentes partes de Europa, las que
tropezaban con el estorbo de los gremios profesionales. Esas ciudades, en las que dominaban los
comerciantes y artesanos, eran centros de individualismo, rodeados por la inmensa red seorial con su
severa organizacin jerrquica. El comercio internacional, al tomar vuelo, corra a cargo de hombres de gran
iniciativa, que naturalmente procedan a romper los cuadros estrechos en que se venan moviendo las
actividades productivas y de intercambio. Era lgico entonces que la primera demanda de los comerciantes
fuera la de la libertad. Otro ncleo econmico iba a actuar dentro de esa misma direccin: fue el constituido
por quienes haban obtenido del rey el privilegio de explotar las minas. Con base en los ricos yacimientos de
plata de Hungra, el Tirol y Bohemia, se formaron considerables fortunas personales. Hombres de presa
como los Fuggers, de Alemania, y Jacques Coeur en 'Francia, obtuvieron sealadas preeminencias, entre
otras, la de ser banqueros de los reyes. Jacques Coeur lleg a establecer 300 factoras en Inglaterra y en
Blgica. Debe destacarse en ese perodo la estrecha alianza de la burguesa mercantil, financiera y
manufacturera con el monarca, fenmeno que tanto contribuy al establecimiento del Estado moderno.

Para ese desarrollo, de tipo industrial especialmente, era necesaria la conjuncin de dos factores: la
acumulacin de capital, el cual ya exista, segn acabamos de decir, y una creciente masa de trabajadores
proletarizados. En la ilustrativa descripcin que de esa poca hace Jacques Pirenne (1), se ve cmo
pequeos menestrales que tejan paos con lanas facilitadas por comerciantes, acabaron por estar al
servicio de stos, como obreros. Igualmente seala aquel historiador que algunos miembros de la nueva
clase de negociantes, al encontrarse estrechos en el marco municipal fueron a instalar sus talleres en el
campo, sin duda en busca de mano de obra ms barata. Todo esto fue desintegrando el feudalismo, y as
encontramos que en 1415 Florencia elimin definitivamente la servidumbre del hombre de la gleba, y casi
un siglo despus ocurri lo mismo en los Pases Bajos.

No debe creerse sin embargo que toda Europa experiment al mismo tiempo esta mutacin de signo
capitalista. Eso ocurri en la parte Occidental, no as en la Oriental, que debi seguir por un extenso perodo
dentro de los cuadros tradicionales, ajena por tanto a la sacudida del Renacimiento y al despertar del
individualismo y de las ansias libertarias.

Acabamos de mencionar el Renacimiento. Sin el potente desarrollo econmico y social a que hemos aludido,
l no habra sido posible, como tambin es cierto que su influencia se hizo sentir inmediatamente en la
velocidad que adquiri ese desarrollo. Sin duda fue en el terreno jurdico donde primero se percibi el
mpetu renacentista. Y era natural. La joven burguesa, ebria del deseo de afirmar su personalidad, no poda
regirse por las normas de tipo feudal, las que lo menos que hacan era impedir que se manifestara la libre
personalidad. Esto implicaba la resurreccin del Derecho Romano, y por eso l se propag por la Europa
continental. Si el comercio entre naciones estaba adquiriendo el volumen y la regularidad de que hemos
hablado, era necesario que el hombre de negocios tuviera delimitados y asegurados sus derechos.. Y dentro
de esa indispensable ordenacin jurdica, el hoy llamado Derecho Internacional deba obtener particular
relieve, ya que por obra del' comercio, de radio muy extenso, se ponan en relacin individuos de un pas
con los de otros. E1 Estado Nacional, comenzaba a ser un hecho, y de ah se desprenda la existencia, por lo
menos en boceto, de una comunidad internacional.

La fundacin de varias universidades en el siglo XV, aunque sometidas al principio a la Iglesia, atendi a la
necesidad de impulsar no slo la ciencia del Derecho, sino otras, vitales para el desarrollo iniciado. Cuando
un artista como Leonardo da Vinci, al par que contribua al resurgimiento de la esttica y de todas las formas
de belleza hablaba de la importancia que tendra para la agricultura 1a tcnica de la irrigacin, se situaba en
el espacio del hombre del cuatrocientos, vido de creacin individual, y de ah que propiciara la vuelta al
mundo clsico y que exaltara la necesidad de amaestrar la naturaleza para que le sirviera a la raza humana.

Al fundir en plomo los caracteres impresos en madera, Gutemberg iba a hacer posible hacia 1440 la difusin
rpida de las obras cientficas y literarias, al tiempo que se generalizaba en Europa la fabricacin de papel,
asombroso invento de la China y del Asia Central. El Renacimiento, en suma, no fue slo un episodio
brillantsimo en lo que se relaciona con el arte, sino una secuencia de innovaciones en los diversos rdenes
del conocimiento, cuyo resultado fue la afirmacin del ser humano como sujeto del cambio social y de la
historia. Mientras ms cunda el gusto de la emancipacin individual, el hombre de esa poca senta que se
ensanchaba su fe en el destino que le esperaba. No fue cosa del azar que el genio representativo de ese
tiempo, Leonardo, hubiera descubierto la irrigacin de la sangre y presentido la teora de la gravitacin
universal. Debi haber sido muy intensa la euforia de esos das cuando un personaje exclam en pleno
arrobamiento: Oh, qu gran milagro es el hombre!

De ah que para volver al perodo que hemos tomado como punto de partida, la iniciacin del siglo XVI,
digamos que tiene razn Pirenne cuando afirma que no fue el descubrimiento de Amrica el que cre las
condiciones de una economa nueva, sino que, a la inversa, fue el desarrollo del capitalismo el que empuj a
Occidente a la bsqueda de otras rutas para el trfico, las cuales, una vez consolidadas, precipitaron y
ampliaron el ritmo de la economa capitalista, en proporciones tales que habra de transformar por
completo el equilibrio del planeta.

Debemos tener presente que no slo haba aparecido el capitalismo. Otro fenmeno no menos importante
surgi como punto cenital de la evolucin descrita: fue el colonialismo. De ese modo la conquista y la
colonizacin de Amrica y del Asia quedaban inscritas en el orden de las cosas, con todo lo que aqullas
significaban para que el sistema capitalista pudiera implantarse como fenmeno mundial. Era lo que ms
tarde habra de llamar Kipling "la carga del hombre blanco".

De los soberanos de la primera mitad del siglo XVI fue sin duda Carlos V el que mejor entendi lo que estaba
sucediendo. Coronado rey de Espaa en 1516 y Emperador en 1519, gracias al apoyo de los banqueros
Fuggers, sinti que su deber era extender su dominacin sobre otros pueblos y de ah su divisa orgullosa:
plus ultra! En ese mismo ao de 1519 Hernn Corts empezaba la Conquista de Mxico y dos decenios
despus formaban parte del Imperio Espaol toda la costa del Pacifico y la Amrica Central y del Norte. Lo
que muestra mejor la clarividencia de Carlos V fue el convencimiento a que lleg de que no podan subsistir
y ser gobernadas por la misma poltica dos regiones tan dispares como la Europa Occidental, volcada ya
hacia el capitalismo, y la Central que todava se inscriba en el orden feudal. Por eso en 1522 procedi a
dividir el Imperio, con base no en criterios geogrficos sino econmicos. El se qued con la parte martima,
es decir la Occidental, y le dej a su hermano Fernando I la Continental, o sea la atrasada. El mar era en
aquella emergencia, Espaa, Italia y los Pases Bajos, como quien dice la fraccin del Imperio con apetencias
no slo capitalistas sino colonizadoras, para lo cual era imprescindible el control de la navegacin
ultramarina. El ecumenismo de su religin, la catlica, haba de ayudar a Carlos V a hacer del Imperio algo
sinnimo de dominacin universal.
A1 comenzar a integrarse al mercado mundial, el hombre de la nueva poca tena que actuar en trminos
planetarios. El criterio del xito, en este caso la acumulacin de la ganancia, era el que en definitiva deca si
se haba escogido el buen camino. Cualquier error era castigado con la ruina. A la luz del sistema que se
estaba inaugurando, el que obtiene riqueza cumple una tarea que la sociedad debe aplaudir, ya que el bien
social es el resultado de las acciones ejecutadas por ese individuo que se comporta como bravo en una
organizacin del tipo de la capitalista, selvtica por naturaleza. Como seala Laski (2), antes del
advenimiento del sistema capitalista los hombres vivan dentro de una ordenacin en que las instituciones
efectivas -Estado, Iglesia o gremios- juzgaban el acto econmico con criterios ajenos al mismo acto. Ahora el
juicio econmico se manifestaba segn que el interesado hubiera triunfado o no en la actividad emprendida.
O sea que segn el autor citado, el movimiento del feudalismo al capitalismo es el trnsito de un modo de
vida en el que el bienestar individual es el efecto de la accin socialmente controlada, a un conjunto de
conceptos en los que el bienestar social aparece como el resultado de la accin individualmente controlada.

Liberalismo y abolicionismo. Siglo XVIII

A finales del siglo XVIII las ideas ilustradas, su anunciado humanismo, y la presin e influencia poltica e
ideolgica que ejercieron principalmente los ingleses para denunciar el comercio de esclavos, empezaron a
socavar los fundamentos filosficos de la esclavitud tanto en Europa como en el nuevo mundo. Durante gran
parte del siglo XVIII en el continente europeo, en particular en Inglaterra y Francia, filsofos, juristas y
economistas, se propusieron establecer desde diferentes orientaciones tericas, los enfoques del
liberalismo. En lneas generales este liberalismo sustent la ruptura de los tradicionales lazos de poder con
los que se haban legitimado los Estados monrquicos de talante absolutista. El liberalismo pretenda
reformar los sistemas de gobierno monrquicos limitando sus poderes y facultades legislativas, judiciales y
fiscales, sometiendo la accin de los gobiernos a la escrupulosa vigilancia de instituciones de administracin
y control emanadas de la misma sociedad. Por otro lado, desde los gobiernos se deban proteger los
derechos de todos los individuos que integraban la nacin, garantizando su promocin y ejecucin en
condiciones de igualdad, partiendo de la premisa del iusnaturalismo que declaraba que todos los hombres
nacen iguales por naturaleza, derecho que era considerado inalienable por el Estado y la sociedad.

Paralelamente los liberales idearon y defendieron el libre comercio, modelo econmico en el que el precio
de las mercancas era proporcionado por las leyes de la oferta y de la demanda, ley planteada por el
economista britnico Adam Smith. La creacin de libre comercio supona la existencia de propiedad privada,
la divisin y especializacin del trabajo y la creacin de un contingente de consumidores libres, por lo que
los liberales defendieron la eliminacin de las trabas que impedan la libre produccin y comercializacin de
mercancas. Estas limitaciones se advertan en la accin de monopolios, gremios, la estructura tributaria de
los Estados y sistemas forzosos y serviles de trabajo como la esclavitud. En consecuencia, el liberalismo
empez a promover el debilitamiento de la esclavitud sosteniendo que el trabajo libre renda ms que el
efectuado con esclavos, adems el trabajo libre producira la abundancia de compradores, que con su
consumo incentivara la produccin y comercio de mercancas. 41

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