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Hidrantes y redes contra incendios

Por Jaime A. Mocada, P.E., SFPE


El agua y los incendios siempre han estado de la mano, y desarrollar la manera de cmo
llevar este lquido al incendio (get the wet stuff to the red stuff como dicen en
EE.UU.) fue de crtico inters para los primeros bomberos. Nos cuenta J. Kenneth
Richardson en su libro History of Fire Protection Engineering, que fue as como en
Roma se construyeron las primeras redes que tomaban agua desde los acueductos que
eran suplidos por fuentes en las colinas alrededor de la ciudad, y que por gravedad
presurizaban redes de agua las cuales eran utilizadas por los primeros bomberos de la
historia. En la China milenaria se utilizaban inmensos calderos llenos de agua situados
estratgicamente para apagar incendios. Pero no fue hasta 1803, en Filadelfia, que
Frederick Graft Sr., el ingeniero en jefe de esta ciudad introdujo el primer hidrante
conectado a una red con tuberas de madera de agua presurizada, especficamente para
proteccin contra incendios. En 1865 se instalaron, tambin en Filadelfia, los primeros
hidrantes de hierro fundido similares a los que se utilizan hoy en da (ver A Brief
History of the Hydrant en firehydrant.org). Para finales del Siglo XIX, el crecimiento de
las ciudades y de su densidad poblacional cre el inters por desarrollar redes de agua
pblica para uso domstico conjuntamente con proteccin contra incendios. Otras
ciudades tan diversas como Yokohama, Zrich y otras varias en EE.UU. ya tenan, para
estas fechas, redes conectadas a hidrantes.

El primer reto ingenieril fue entender cmo se comportaba el agua en tuberas cerradas.
En 1732, el ingeniero hidrulico francs Henri Pitot descubre que la velocidad de un
fluido es proporcional a la raz cuadrada de su presin. Ms tarde, en 1902, los
ingenieros civiles estadounidenses Allen Hazen y Gardner Steward Williams
desarrollan una formula emprica, llamada frmula de Hazen-Williams, que se
convierte, y es an hoy, en la frmula ms ampliamente utilizada para el clculo de
agua en tuberas, incluyendo redes de agua contra incendios y rociadores automticos.
En 1932, el ingeniero estructural norteamericano Hardy Cross publica un mtodo
interactivo para determinar el caudal en redes de agua en anillos donde las entradas y
salidas de agua son conocidas pero el caudal que pasa por las tuberas que forman estos
anillos es desconocido.

Desde el siglo XIX ha existido un inters por establecer el mejor coste de un sistema de
abastecimiento de agua para una ciudad, que adems de suplir agua para uso domstico
tambin abastezca el caudal de agua necesario para controlar un incendio. En 1892, el
ingeniero hidrulico americano John Ripley Freeman, uno de los fundadores de la
NFPA, publica el tratado Distribucin de hidrantes y tuberas de agua para la
proteccin de ciudades contra los incendios. Este tratado sugiri que las tuberas
supliendo agua para riesgos residenciales deberan ser de 6 pulgadas como mnimo,
mientras que otros riesgos deberan ser suplidos por tuberas de 8 pulgadas como
mnimo. Sugiri tambin que la regla de espaciado de hidrantes debera ser de 76 m
(250 pies) en distritos comerciales e industriales y entre 122 a 152 m (400 a 500 pies) en
reas residenciales. Como nos indican Arthur Cote y Percy Bugby en la pgina 270 de
su libro Principios de Proteccin contra Incendios, estas reglas se emplean todava en
las guas de diseo actuales.

Caudales de agua contra incendios: Desde el 2009, NFPA 1, Cdigo de Incendios, en


su Captulo 18, incluye requerimientos mandatorios y especficos para establecer el
flujo de agua para la supresin manual de incendios en edificios de una ciudad moderna.
NFPA 1 no requiere necesariamente que el caudal de agua contra incendios sea
distribuido por una red de agua, aunque este sea el mtodo ms comn, sino que permite
la utilizacin de reservorios, tanques a presin, tanques elevados, camiones cisterna y
otros mtodos aprobados que ofrezcan el caudal requerido (NFPA 1: 18.3.1.1). Este
cdigo, a travs de la tabla 18.4.5.1.2, establece el caudal mnimo de agua contra
incendios y su duracin en horas para la extincin manual en diversos tipos de
edificaciones, dependiendo del rea del edificio y su tipo de construccin. Este caudal
de agua es independiente al calculado para los sistemas contra incendios que pueda
tener el edificio, aunque en edificios con rociadores no es necesario adicionar el caudal
de los rociadores al caudal para extincin manual. Se usa el que sea mayor de los dos.
Este cdigo establece tambin que los caudales de agua para la supresin manual
pueden ser reducidos en un 75% si el edificio tiene rociadores automticos (NFPA 1:
18.4.5.2.1).

Por ejemplo, las residencias que no excedan, un rea total de 465 m, requieren un
caudal de 1000 gpm (3785 lpm) por una hora, para ataque manual del incendio. Si la
residencia est separada de otras por una distancia superior a 9.1 m, este flujo se puede
reducir en un 25%. Si la residencia est protegida por un sistema de rociadores
automticos, el flujo se puede reducir en un 50%. Pero en ningn caso, en una
residencia, el caudal para ataque manual puede ser menor de 500 gpm (NFPA 1:
18.5.5.1.1.3). Debo mencionar que la quinta edicin en espaol del Manual de
Proteccin contra Incendios de la NFPA (pginas 8-44) incluye otros mtodos para
calcular las tasas de caudal de agua contra incendios en redes pblicas como el Mtodo
del Insurance Service Office, Mtodo de la Iowa State University, y el Mtodo del
Illinois Institute of Technology Research Institute, los cuales se pueden utilizar en
propiedades que no tienen rociadores. Sin embargo, desde el 2009, los criterios
establecidos en NFPA 1 son mandatorios y deberan ser utilizados para establecer el
caudal para ataque manual en redes pblicas de agua.

A propsito, estos caudales de agua contra incendios se miden a una presin residual de
20 psi (1.4 bar). Esta presin se ha establecido como la presin mnima bajo la cual un
camin de bomberos puede, sin problemas, succionar agua de un hidrante.

Nmero y tipo de hidrantes: El nmero y tipo de hidrantes, conectados a la red de


agua pblica, debe poder ofrecer los caudales establecidos en la tabla 18.4.5.1.2 de
NFPA 1. En el Anexo E de este cdigo se establece que, dependiendo del caudal
necesario, se requieren ms o menos hidrantes. Por ejemplo, para un caudal de 3000
gpm (11,400 lpm) se requieren 4 hidrantes y la distancia promedio entre hidrantes debe
ser de 400 pies (122 m). El hidrante debe tener una rea despejada de 36 pulgadas (91
cm) a su alrededor.

Marcacin de los hidrantes: NFPA 1 tambin requiere que los hidrantes sean
marcados por un cdigo de color que indique la clasificacin de su caudal a 20 psi (1.4
bar) (NFPA 1: 18.5.7.3). NFPA recomienda que el tope y las tapas sean pintadas de
acuerdo con el esquema de color en la tabla a continuacin. Muchas jurisdicciones estn
utilizando anillos plsticos, con este mismo esquema de color, los cuales pueden ser
instalados y modificados mucho ms fcilmente.
Conclusiones: La informacin anterior es til para quienes quisieran establecer los caudales de agua
contra incendios en una red pblica y los criterios de distribucin de hidrantes. Los criterios para el
diseo de una red privada contra incendios, aunque podran utilizar los caudales antes mencionados,
estn en NFPA 24, Norma para la instalacin de tuberas para servicio privado de incendios y sus
accesorios.

Lo anterior es solo un ejemplo ms de la profundidad que tiene el NFPA 1. Este cdigo debe ser, sin
discusin, el cdigo que deberamos adoptar y/o adaptar en Latinoamrica como nuestro cdigo de
proteccin contra incendios. Aunque NFPA 101, Cdigo de Seguridad Humana, es un documento
ms conocido en nuestra regin, este cdigo se queda corto pues se centra nica y exclusivamente
en la proteccin de las personas, y no incluye criterios de proteccin de la propiedad. Esto no quiere
decir que el NFPA 101 no sea importante, de hecho el NFPA 1 en su artculo 14.1 dice que todos los
edificios nuevos o existentes deben cumplir con el NFPA 101. Lo que quiere decir es que el NFPA 1
debe ser el cdigo de mayor jerarqua, mientras que el NFPA 101 y otros 138 cdigos y normas de la
NFPA quedaran adoptados por referencia.

Jaime A. Moncada P.E., es director de Internacional Fire Safety Consulting (IFSC), una firma
consultora en ingeniera de proteccin contra incendios con sede en Washington, DC. y con oficinas
en Latinoamrica
Source: http://www.nfpajla.org/columnas/punto-de-vista/424-hidrantes-y-redes-contra-incendios