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Miguel de Cervantes Saavedra

(Alcal de Henares, Espaa, 1547 - Madrid, 1616)


Escritor espaol, autor de Don Quijote de la
Mancha (1605 y 1615), obra cumbre de la literatura
universal. La inmensa fama de este libro inmortal,
que parte de la parodia del gnero caballeresco para
trazar un maravilloso retrato de los ideales y
prosasmos que cohabitan en el espritu humano, ha
hecho olvidar la existencia siempre precaria y
azarosa del autor, al que ni siquiera sac de la
estrechez el fulgurante xito del Quijote, compuesto
en los ltimos aos de su vida.

Cuarto hijo de un modesto mdico, Rodrigo de Cervantes, y de Leonor de


Cortinas, vivi una infancia marcada por los acuciantes problemas
econmicos de su familia, que en 1551 se traslad a Valladolid, a la sazn
sede de la corte, en busca de mejor fortuna. All inici el joven Miguel sus
estudios, probablemente en un colegio de jesuitas.

Cuando en 1561 la corte regres a Madrid, la familia Cervantes hizo lo


propio, siempre a la espera de un cargo lucrativo. La inestabilidad familiar y
los vaivenes azarosos de su padre (que en Valladolid fue encarcelado por
deudas) determinaron que su formacin intelectual, aunque extensa, fuera
ms bien improvisada. Aun as, parece probable que frecuentara las
universidades de Alcal de Henares y Salamanca, puesto que en sus textos
aparecen copiosas descripciones de la picaresca estudiantil de la poca.

En 1569 sali de Espaa, probablemente a causa de algn problema con la


justicia, y se instal en Roma, donde ingres en la milicia, en la compaa
de don Diego de Urbina, con la que particip en la batalla de Lepanto
(1571). En este combate naval contra los turcos fue herido de un
arcabuzazo en la mano izquierda, que le qued anquilosada.

Cuando regresaba de vuelta a Espaa tras varios aos de vida de


guarnicin en Cerdea, Lombarda, Npoles y Sicilia (donde haba adquirido
un gran conocimiento de la literatura italiana), la nave en que viajaba fue
abordada por piratas turcos (1575), que lo apresaron y vendieron como
esclavo, junto a su hermano Rodrigo, en Argel. All permaneci hasta que,
en 1580, un emisario de su familia logr pagar el rescate exigido por sus
captores.

Ya en Espaa, tras once aos de ausencia, encontr a su familia en una


situacin an ms penosa, por lo que se dedic a realizar encargos para la
corte durante unos aos. En 1584 cas con Catalina Salazar de Palacios, y
al ao siguiente se public su novela pastoril La Galatea. En 1587 acept
un puesto de comisario real de abastos que, si bien le acarre ms de un
problema con los campesinos, le permiti entrar en contacto con el
abigarrado y pintoresco mundo del campo que tan bien reflejara en su
obra maestra, el Quijote.
Don Quijote de la Mancha
La primera parte de El ingenioso hidalgo don Quijote de la Mancha apareci
en 1605; el xito de este libro fue inmediato y considerable, pero no le
sirvi para salir de la miseria. Al ao siguiente la corte se traslad de nuevo
a Valladolid, y Cervantes con ella, para poder seguir mendigando favores. Mientras los
grandes poetas del Siglo de Oro, empezando por Francisco de Quevedo o Luis de
Gngora, gozaban de una slida posicin o de la proteccin de aristcratas, y el mejor
dramaturgo de la poca, Lope de Vega, poda incluso vivir de su obra, la justa fama
que le haba dado la difusin del Quijote slo sirvi a Cervantes para publicar otras
obras que ya tena escritas: los cuentos morales de las Novelas ejemplares, el Viaje
del Parnaso y las Comedias y entremeses.
En 1615, meses antes de su muerte, envi a la imprenta el segundo tomo delQuijote,
con lo que quedaba completa la obra que lo sita como uno de los ms grandes
escritores de la historia y como el fundador de la novela en el sentido moderno de la
palabra. A partir de una stira corrosiva de las novelas de caballeras, el libro
construye un cuadro tragicmico de la vida y explora las profundidades del alma a
travs de las andanzas de dos personajes arquetpicos y contrapuestos, el iluminado
don Quijote y su prosaico escudero Sancho Panza.
Las dos partes del Quijote ofrecen, en cuanto a tcnica novelstica, notables diferencias. De
ambas, la segunda (de la que se public en Tarragona una versin apcrifa, conocida como
el Quijote de Avellaneda, que Cervantes tuvo tiempo de rechazar y criticar por escrito) es, por
muchos motivos, ms perfecta que la primera, publicada diez aos antes. Su estilo revela mayor
cuidado, y el efecto cmico deja de buscarse en lo grotesco y se consigue con recursos ms
depurados.
Los dos personajes principales adquieren tambin mayor complejidad, al emprender cada uno de
ellos caminos contradictorios, que conducen a don Quijote hacia la cordura y el desengao,
mientras Sancho Panza siente nacer en s nobles anhelos de generosidad y justicia. Pero la
grandeza del Quijote no debe ocultar el valor del resto de la produccin literaria de Cervantes,
entre la que destaca la novela itinerante Los trabajos de Persiles y Sigismunda, su autntico
testamento literario.