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LAS MUJERES Y EL NACIMIENTO DE LA

PROFESIN MDICA EN LOS ESTADOS


UNIDOS

E
n los Estados Unidos, el dominio masculino en el campo
de la sanidad se inici mas tarde que en Inglaterra o en
Francia, pero acab teniendo mucho mayor alcance.
En la actualidad, probablemente no existe ningn otro pas
industrializado con un porcentaje tan bajo de mujeres mdicas
como el que tenemos en los Estados Unidos. En efecto, Inglaterra
cuanta con un 24% de mdicas y Rusia con un 75%, mientras que
en los Estado Unidos slo representan el 7% del cuerpo mdico.
Y mientras que el trabajo de las parteras sigue siendo una prspera
actividad en manos de las mujeres en Escandinavia, Holanda,
Inglaterra, etc., se halla prcticamente prohibido en los Estado
Unidos desde principios del siglo XX. Al comenzar el presente siglo,
la prctica de la medicina en nuestro pas estaba totalmente vedada
a las mujeres, a excepcin de una escassima minora de mujeres
decididas a todo y de clase adinerada. El nico trabajo al que se les
dejo libre acceso fue el de enfermeras, el cual desde luego no poda
sustituir en modo alguno el papel autnomo que desempeaban
cuando eran parteras y sanadoras.
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Luego, lo que debemos preguntarnos no es tanto cmo se
produjo la exclusin de las mujeres de la medicina y estas quedaron
reducidas al papel de enfermeras, sino cmo llegaron a crearse
precisamente esas categoras. Dicho de otro modo, Por qu
circunstancias una categora concreta de sanadores, que casualmente
eran varones, blancos y de clase media, lograron eliminar toda la
competencia de las sanadoras populares, parteras y otras <mdicos>,
que dominaban el panorama de la medicina norteamericana a
principios del siglo XX??
Evidentemente, la
respuesta habitual de los
historiadores oficiales de la
medicina es que siempre
existi una verdadera profesin
mdica en los Estados Unidos:
una reducida cuadrilla de
hombres que derivaban su
autoridad cientfica y moral
directamente de Hipcrates,
Galeno y los grandes maestros
de la medicina europea. En la Amrica de los colonizadores,
estos mdicos no solo tuvieron que enfrentarse con los habituales
problemas de la enfermedad y la muerte, sino que tambin
tuvieron que combatir los abusos de una multitud de sanadores
no profesionales, entre los que generalmente se cita a mujeres, ex
esclavos, indios y alcohlicos vendedores de productos medicinales.
Afortunadamente para la profesin medica, hacia finales del signo
XIX el pueblo norteamericano adquiri de pronto un sano respeto
por los conocimientos de los mdicos y perdi su anterior confianza
en los charlatanes, concediendo a la autentica profesin mdica un
duradero monopolio de las artes curativas.
Pero la verdadera explicacin no est en este dramtico
enfrentamiento prefabricado de la ciencia contra la ignorancia
y la supersticin. La versin real de los hechos forma parte de la
larga historia de las luchas de clases y sexos por el poder en todos
los mbitos de la vida durante el siglo XIX. Mientras las mujeres
tuvieron un lugar en la medicina, su actividad se desarroll en el
marco de la medicina popular, y cuando sta qued eliminada, las
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mujeres ya no tuvieron cabida, excepto en el papel subordinado de
enfermeras. El grupo de sanadores que pasaron a constituir la clase
mdica profesional no se diferenciaba tanto de los dems por sus
vnculos con la moderna ciencia, sino sobre todo por su asociacin
con la naciente clase empresarial norteamericana. Con el debido
respeto a Pasteur, Koch y otros grandes investigadores mdicos
europeos del siglo XIX, la victoria final de la profesin mdica
estadounidense se logr gracias a la intervencin de los Carnegie y
los Rockefeller.
La realidad social de los Estado Unidos durante el siglo XIX
difcilmente podra haber sido menos favorable para el desarrollo
de la profesin. Muy pocos mdicos titulados emigraron a Amrica
desde Europa y haba muy pocas escuelas de medicina, as como
escasos centros de enseaza superior en general. La opinin publica,
todava recientes los recueros de la guerra de la independencia, era
enemiga de todo tipo de profesionalismos y elitismos <extranjeros>.
Mientras en Europa occidental los mdicos con titulo
universitario contaban
ya con varios siglos
de monopolio sobre
el derecho a curar, en
los Estado Unidos la
prctica mdica estaba
abierta tradicionalmente
a toda aquella o aquel que
demostrara capacidades
para curar a los enfermos,
sin discriminaciones de
estudios formales, raza, o
sexo. Ann Hutchinson, dirigente religiosa disidente del siglo XVIII,
practicaba la <fsica (medicina) general>, al igual que otros muchos
ministros del culto y sus esposas. El historiador de la medicina
Joseph Kett cuenta que: <uno de los mdicos ms respetados a finales
del siglo XVIII en Windsor, Connecticut, por ejemplo, era un ex
esclavo negro al que llamaban Doctor Primus. En Nueva Jersey, la
prctica mdica con escasas excepciones, sigui esencialmente en
manos de las mujeres hasta 1818>.
Era frecuente que las mujeres tuvieran una consulta conjunta
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con sus maridos, en la que l actuaba como cirujano y ella hacia de
partera y ginecloga, compartiendo todas las dems tareas. Tambin
se daba el caso de que la mujer empezara a ejercer despus de haber
adquirido una cierta prctica asistiendo a miembros de su familia o
tras un aprendizaje con algn pariente o un sanador ya consagrado.
Por ejemplo, Harriet Hunt, una de las primeras mujeres licenciadas
en medicina de los Estado Unidos, empez a interesarse por la
medicina con motivo de la enfermedad de su hermana, trabajo una
temporada con un equipo <medico>, integrado por un matrimonio
y luego colg simplemente un cartel con su nombre en la puerta de
su casa. (Slo ms tarde seguira estudios regulares.)

Aparece el mdico

A principios del siglo XIX tambin haba ya un numero


creciente de mdicos que haban seguido estudios regulares, con los
cuales procuraban diferenciarse por todos los medios de la masa de
practicantes no titulados. La distribucin mas importante resida en
que los mdicos con estudios universitarios, o mdicos <regulares>
como les gustaba denominarse, eran varones; generalmente de clase
media y casi siempre mas caros que sus competidores con ttulos.
Las consultas de los <regulares> generalmente slo atencin a
personas de clase media o alta,
que podan permitirse el lujo de
hacerse curar por un <caballero>
de su misma condicin social.
Hacia finales de siglo, lleg a
imponerse la moda de que las
mujeres de clase mdica y alta
acudieran a mdicos <regulares>
para cuestiones ginecolgicas,
costumbre considerada
absolutamente indecente entre
las gentes ms sencillas.
En cuanto a habilidad y
conocimientos mdicos, los
llamados mdicos <regulares> no ofrecan ninguna ventaja con
respecto a los practicantes no titulados. De hecho, sus estudios
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<regulares> eran bien pobres incluso con respecto a los niveles
europeos de la poca. Los cursos de medicina oscilaban entre
pocos meses y dos aos de duracin como mximo, muchas
escuelas de medicina no tenan contactos con ningn hospital y
no se exiga tener estudios de bachillerato para ingresar en ellas.
Aunque unos estudios mdicos serios tampoco les habran servido
de gran cosa, pues aun no exista un cuerpo cientfico en el cual
basar las enseanzas. A falta de ello, los <regulares> aprendan a
tratar casi todas las enfermedades con curas enrgicas: violentas
sangras, fuertes dosis de laxantes, calomel (un laxante que contiene
mercurio) y, mas tarde, opio. (La escuela europea tampoco poda
ofrecer mucho ms en aquella poca.) Sin duda algunas, tales
<curas> resultaban muy a menudo letales o ms perjudiciales que la
propia enfermedad. Oliver Wendell Holmes, Sr., medico ilustre a
su vez, considera que si hubieran arrojado al mar todos los mtodos
usados por los mdicos <regulares>, la humanidad habra salido
muy beneficiada, con el correspondiente perjuicio para los peces.
Los mtodos de los practicantes no titulados eran
indudablemente mas seguros y eficaces. Estos preferan recetar
medicamentos suaves a base de hierbas, cambios en la alimentacin
y palabras de consuelo, en vez de las intervenciones <heroicas>.
Puede que no tuvieran mayores conocimientos que los mdicos
<regulares>, pero al menos tenan menos probabilidades de
daar al paciente. De no haber mediado interferencias exteriores,
probablemente habran acabado desplazando a los <regulares>
incluso entre la clientela de clase media de la poca. Pero no conocan
a las personas apropiadas. En cambio los <regulares> estrechamente
vinculados a la clase dominante, gozaban del amparo de la ley.
En 1830, trece estados haban aprobado ya disposiciones legales
prohibiendo las <practicas irregulares> y declarando a los mdicos
<regulares> como nicos sanadores legalmente autorizados.
Pero fue una medida prematura. La idea del profesionalismo
medico y el propio grupo de sanadores que lo reivindicaban en
exclusiva no contaban con el apoyo popular. Fue imposible hacer
cumplir las nuevas leyes; era intil intentar impedir jurdicamente
la actividad de los sanadores que gozaban de la plena confianza del
pueblo llano. Peor aun - desde el punto de vista de los <regulares>
- este prematuro intento de monopolizar el ejercicio de la medicina
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provoc una oleada de indignacin, plasmada en un movimiento
popular radical que estuvo a punto de acabar definitivamente con el BIBLIOGRAFA
elitismo mdico en los estados unidos.
The Manufacture of Madness by Thomas Szasz, MD Delta
El movimiento popular para la salud Books, 1971
Satanism and Witchcraft by Jules Michelet, the Citadel Press,
Las historias tradiciones de la medicina suelen despachar el 1939
Movimiento Popular para la Salud (Popular Health Movement de The Malleus Malefcarum by Heinrich Kramer and James
1840 - 1880) presentndolo como la culminacin de la charlatanera Sprenger, translated by Rev. Montague Summers, The Pushkin
y la superchera medicas en los EE.UU. Pero, en realidad, ste fue Press, London, 1928
el frente medico de una insurreccin social de carcter general, The History of Witchcraft and Demonology by Rev. Montague
impulsada por el movimiento feminista y el movimiento obrero. Summers, University Books, New York, 1956
Las mujeres constituyeron el ncleo central del Movimiento. Se Witchcraf by Pennethrone Hughes, Penguin Books, 1952
crearon infinidad de <Sociedades Fisiolgicas Femeninas> (Ladies Women Healers in Medieval Life and Literature by Muriel Joy
Physiological Societies), equivalentes a nuestros cursos de auto- Hughes, Books for Libraries Press, Freeport New York, 1943
conocimiento, que facilitaban elementales nociones de anatoma The Witch-Cult in Western Europe by Margaret Alice Murray,
e higiene personal a un entusiasmado pblico de mujeres. Se Oxford University Press, 1921
insista sobre todo en la medicina preventiva, contrapuesta a los A Mirror of Witchcraft by Christina Hole, Chatto and Windus
criminales <tratamientos> empleados por los mdicos <regulares>. press, London, 1957
El Movimiento propugn la necesidad de baarse con frecuencia The Formation of the American Medical Association: The Role of
(muchos mdicos <regulares> de la poca consideraban el bao Institutions 17801860 by Joseph Kett, Yale University Press, 1968
como una depravacin), el uso de vestidos poco ceidos para las Medicine in America: Historical Essays by Richard H Shryock,
mujeres, una dieta a base de cereales integrales, la temperancia y the Johns Hopkins Press, 1966
muchas otras reivindicaciones prximas a las mujeres. Y cuando la American Medicine and the Public Interest by Rosemary Stevens,
madre de Margaret Sanger4 todava era una nia, algunas mujeres Yale University Press, 1971
del Movimiento ya abogaban a favor del control de la natalidad. Medical Education in the US and Canada by Abraham Flexner,
El Movimiento represento un ataque radical contra la Carnegie Foundation, 1910
medicina de lite y una reafirmacin de la medicina popular The History of Nursing by Richard Shryock, Saunders Press,
tradicional. <Cada cual es su propio mdico> fue el lema de un 1959
sector del Movimiento, y dejaron bien claro que con ello se referan Lonely Crusader: the Life of Florence Nightengale by Cecil
tambin a cada mujer. Se acusaba a los mdicos <regulares> de ser Woodham-Smith, McGraw Hill press, 1951
miembros de las <clases parasitarias no-productivas> que sobre Glances and Glimpses by Harriet K. Hunt, Source Book Press,
vivan slo gracias a la <depravada aficin> de las clases acomodadas 1970
a los laxantes y sangras. Se denunci a las universidades (donde se The American Midwife Controversy: A Crisis of Professionalization
instrua la lite de los mdicos <regulares>) como lugares donde by Frances Kobrin in Bulletin of the History of Medicine, July-
4 Margaret Sanger (1883 - 1966) fue la principal impulsora de la planificacin
August 1966
familiar en los Estados Unidos.

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los estudiantes <aprenden a desdear el trabajo como una cosa
servil y degradante> y a identificarse con las clases pudientes. Los
sectores radicales de la clase obrera adhieren a la causa, dirigiendo
su ataque simultneamente contra los <reyes, curas, abogados y
mdicos>, considerados como los cuatro grandes males de la poca.
En el estado de Nueva York, el representante del Movimiento en la
asamblea legislativa fue un miembro del Partido del Trabajador que
no perda ocasin de denunciar a los >mdicos privilegiados>.
Los mdicos <regulares> se encontraron pronto en minora y
en una situacin comprometida. El ala izquierda del Movimiento
lleg a rechazar totalmente la idea misma de ejercicio de la medicina
como una ocupacin remunerada y con mayor razn an como
profesin excesivamente remunerada. El sector moderado, en
cambio, engendr una serie de nuevas filosofas mdicas o sectas,
que entraron a competir con los <regulares> actuando en iguales
trminos, entre ellas el eclecticismo, la homeopata y otras de
menor importancia. Las nuevas sectas crearon sus propias escuelas
de medicina (en las que se insista en los cuidados preventivos y
las curas suaves a base de hierbas) y empezaron a conceder sus
propios ttulos de medicina. En este clima de agitacin dentro del
mundo de la medicina, los antiguos mdicos <regulares> aparecan
ya slo como otra de tantas sectas, y concretamente una secta cuya
particular filosofa privilegiaba el uso del calomel, las sangras
y dems recursos de la medicina <heroica>. Resultaba imposible
establecer quienes eran los <verdaderos> mdicos y hacia 1840 en
casi todos los estados se haban abolido las leyes que regulaban el
ejercicio de la medicina.

Los mdicos <regulares> con tratamiento de aguas fras


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El apogeo del Movimiento Popular para la Salud coincidi deben comprender las necedades de las mujeres que trabajan en la
con los albores de un movimiento feminista organizado y ambos sanidad, las trabajadoras sanitarias de las mujeres como usuarias de
estuvieron tan ntimamente ligados que resulta difcil decir la sanidad. Las trabajadoras sanitarias pueden desempear un papel
dnde empezaba uno y dnde acababa el otro. Segn el conocido destacado en los proyectos colectivos de auto-ayuda y auto-enseaza
historiador de la medicina Richard Shryock <esta cruzada a favor de (como por ejemplo auto-cuidado para detectar cncer de mama) y
la salud de la mujer [el Movimiento Popular para la Salud] estuvo en las luchas contra las instituciones. Pero necesitan el apoyo y la
vinculada, como causa y tambin como efecto, a la reivindicacin solidaridad de un fuerte movimiento de usuarias de la salud.
general de los derechos civiles de la mujer y ambos movimientos - el Nuestra opresin como trabajadoras de salud se halla
sanitario y el feminista - llegaron a confundirse en este sentido.> inextricablemente ligada a nuestra opresin como mujeres. El
El movimiento sanitario se preocupo de los derechos generales de oficio de enfermera, nuestro principal rol dentro del sistema
la mujer y el movimiento feminista prest particular atencin a la sanitario actual, es simplemente una exencin al mundo del
salud de la mujer y sus posibilidades de acceso a los estudios de trabajo de nuestros papeles de esposa, madre o nana. Se socializa
medicina. a la enfermera y partera para hacerle creer que la rebelin no solo
De hecho, dirigentes de ambos grupos recurrieron a los es contraria a su <profesionalizacin>, sino tambin a su propia
estereotpicos sexuales imperantes para argumentar que las mujeres feminidad. Esto significa que la lite mdica masculina tiene un
estaban mejor dotadas que los hombres para el papel de mdicas. inters muy particular en mantener el sexismo dentro del conjunto
<Es innegable que las mujeres poseen capacidades superiores para de la sociedad. Los mdicos son los jefes de una industria cuyos
practicar la ciencia de la medicina>, escribi Samuel Thomson, un trabajadores son predominantemente mujeres. El sexismo en el
dirigente del Movimiento en 1843. conjunto de la sociedad garantiza que la mayora femenina de la
(Pero aada que la ciruga y la asistencia a los varones deban fuerza de trabajo de la sanidad sean <buenas> trabajadoras, dciles
estar reservadas a los mdicos de sexo masculino) Las feministas y pasivas. La desaparicin del sexismo suprimir uno de los pilares
iban ms all, como Sara Hale que en 1852 declar: <Pensar que se en que se apoyo la jerarqua sanitaria.
ha llegado a decir que la medicina es una esfera que corresponde al En la practica, esto significa para nosotras que es imposible
hombre y exclusivamente a l! Es mil veces ms plausible y razonable separar la organizaron de las trabajadoras sanitarias de la organizacin
afirmar [como hacemos nosotras] que es una esfera que corresponde dentro del movimiento feminista. Dirigirse a las trabajadoras
a la mujer y exclusivamente a ella.> sanitarias en su condicin de trabajadoras significa dirigirse a ellas
Las escuelas de medicina de las nuevas <sectas> de hecho como mujeres.
abrieron sus puertas a las mujeres, en una poca en que les estaba
totalmente vetada la asistencia a los cursos <regulares>. Harriet
Hunt, por ejemplo, no fue admitida en la Escuela de Medicina
de Harvard y en cambio pudo hacer sus estudios acadmicos en
la escuela de medicina de una <secta>. (En realidad, el claustro de
la facultad de Harvard se mostr favorable a su admisin, junto
con la de algunos alumnos negros varones, pero los estudiantes
amenazaron con crear graves disturbios si alguno de ellos pisaba los
terrenos de la escuela.) La misma escuela <regular> (una pequea
escuela de medicina del interior del estado de Nueva York) que puede
vanagloriarse de haber licenciado a la primera medica <regular> de
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ninguna justificacin histricamente coherente. Las brujas fueron los Estado Unidos, despus aprob rpidamente una resolucin
acusadas de pragmticas, empricas e inmorales. Pero en el siglo vetando la inscripcin de nuevas alumnas. La primera escuela mixta
XIX se invirti la retrica: las mujeres pasaron a ser demasiado de medicina fue el <irregular> Eclctica Central Medical Collage
acientficas, delicadas y sentimentales. Los estereotpicos han ido de Nueva York, en Syracuse. Y tambin fueron <irregulares> las dos
variando segn las convenciones masculinas; pero nosotras no primeras escuelas de medicina nicamente para mujeres, una en
hemos cambiado y ningn aspecto de nuestra <naturaleza femenina Boston y otra en Filadelfia.
innata> justifica nuestra presente subordinacin.
Los hombres ha mantenido su poder dentro del sistema
sanitario a travs de su monopolio de los conocimientos cientficos.
Nos deslumbran con la ciencia y nos ensean a creer que esta
irremisiblemente fuera de nuestro alcance. Frustradas, a veces
sentimos la tentacin de rechazar la ciencia, en vez de desafiar a
los hombres que la monopolizan. Pero la ciencia medica podra
ser una fuerza liberadora, capaz de darnos un autentico control
sobre nuestros cuerpos y poder en nuestras vidas de trabajadoras El movimiento feminista debera estudiar con mayor atencin
de la sanidad. En el momento actual de nuestra historia, cualquier el Movimiento Popular para la Salud que desde nuestra perspectiva
esfuerzo por dominar a compartir los conocimientos mdicos es actual probablemente es mucho ms importante que la lucha de las
una parte vital de la lucha, desde los cursillos y publicaciones de sufragistas. En nuestra opinin, los aspectos ms interesantes del
auto-conocimiento de nuestro cuerpo a los grupos y consultorios Movimiento Popular para la Salud son:
de auto-ayuda y las clnicas autnomas para mujeres. 1) Helecho de haber conjugado la lucha de clases y la lucha
El profesionalismo medico no es mas que la institucionalizacin feminista. Actualmente, en algunos ambientes se estila desdear
de un monopolio de los varones de la clase dominante. No las reivindicaciones exclusivamente feministas, tachndolas de
debemos confundir en ningn momento el profesionalismo con preocupaciones pequeo burguesas. Pero en el Movimiento Popular
la capacidad profesional. La capacidad profesional es algo que para la Salud vemos confluir claramente las fuerzas feministas y
debemos intentar dominar y compartir; el profesionalismo es - obreras. Ocurri as porque aquel movimiento atraa por su propia
por definicin - elitista y exclusivo, sexista, racista y clasista. En naturaleza a todo tipo de disidentes e inconformistas, o bien exista
el pasado, en los Estado Unidos, las mujeres que deseaban seguir una identidad de objetivos de carcter mas profundo?
estudios formales de medicina se mostraron dispuestas a aceptar 2) El Movimiento Popular para la Salud no fue nicamente
el profesionalismo inherente a ellos. Su estatus social mejor, pero un movimiento dedicado a demandar una mejor y mayor asistencia
solo lo lograron a expensas de sus hermanas menos privilegiadas, mdica, sino que tambin luch por un tipo de asistencia sanitaria
las parteras, enfermeras, y sanadoras no tituladas. Actualmente, radicalmente distinta. Represento un profundo desafo contra los
nuestro objetivo no debera ser nunca conseguir el acceso de las mismos fundamentos de la medicina establecida, tanto a nivel de
mujeres a la profesin mdica exclusivista, sino hacer accesible la la prctica como de la teora. Actualmente, en cambio, tendemos
medicina a toas las mujeres. a limitar nuestras criticas a la organizacin de al asistencia medica,
Esto significa que debemos empezar por destruir las casi como si considersemos intocable el substrato cientfico de
distinciones y barreras que separan a las trabajadoras sanitarias la medicina. Pero tambin deberamos empezar a desarrollar una
de las mujeres consumidoras de servicios mdicos. Debemos crtica general de la <ciencia> medica, al menos en los aspectos que
poner en comn nuestras preocupaciones. Las consumidoras afectan a las mujeres.
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Los mdicos pasan a la ofensiva
CONCLUSIONES
En su momento de mxima expansin, entre 1830 y 1840,
el Movimiento Popular para la Salud lleg a asustar a los mdicos
<regulares>, antepasados de los mdicos actuales, obligndoles
a replegarse. Mas adelante, en el mismo siglo XIX, cuando el
movimiento perdi energa de base y degener en una multitud
de grupos enfrentados entre s, los >regulares> volvieron a la
ofensiva. En 1845, fundaron su primera organizacin nacional,
presuntuosamente denominada Asociacin Americana de Medicina
(American Medical Associatiori) y empezaron a reconstruir a nivel
de cada estado y de distrito las sociedades medicas que se haban
desmembrado durante el apogeo de la anarqua medica de las
dcadas de 1830 y 1840.
A finales de siglo estaban preparados para desencadenar el

V
ataque definitivo contra los practicantes no titulados, los mdicos ivimos nuestro propio momento de la historia y sobre
de las sectas y las mujeres en general. Los distintos ataques estaban l debemos actuar; tenemos nuestras propias luchas.
interaccionados: se atacaba a las mujeres porque apoyaban a Qu podemos aprender del pasado que pueda sernos
las sectas y se atacaba a las sectas porque estaban abiertas a las til - en el contexto de un movimiento para la salud de la mujer -en
mujeres. Los argumentos esgrimidos contra las mujeres oscilaban la actualidad? Nosotras hemos llegado, entre otras, a las siguientes
entre el paternalismo (Cmo podra desplazarse de noche una conclusiones:
mujer respetable en caso de emergencia?) y la pura misoginia. En Las mujeres no hemos sido observadoras pasivas a lo largo
su discurso inaugural ante la asamblea general de la Asociacin de la historia de la medicina. El presente sistema surgi de, y fue
Americana de Medicina en 1871, el doctor Alfred Stille declaro: configurado por, la competicin entre sanadoras y sanadores. La
Algunas mujeres intentan competir con los hombres en profesin medica, en particular, no es simplemente una institucin
los deportes masculinos, y las ms decididas los imitan en todo ms que casualmente nos discrimina. Es una fortaleza pensada y
incluso en el vestir. De este modo pueden llegar a suscitar una construida para excluirnos. Lo cual significa que el sexismo del
cierta admiracin la misma que inspirar todos los fenmenos sistema sanitario no es incidental, no es un mero reflejo del sexismo
monstruosos, en particular cuando se proponen emular modelos general, ni de los mdicos individuales. Tiene races histricas ms
mas elevados que los suyos. antiguas que la propia ciencia mdica - en un sexismo institucional
La virulencia de la oposicin sexista americana hacia la mujer en y profundamente enraizado.
la medicina no tiene paralelo en Europa. Probablemente sea porque, Nuestro enemigo no son simplemente <los hombres> o su
primero, menos mujeres europeas aspiraron a una carrera de medicina machismo individual, sino todo el sistema clasista que facilit a los
durante esta poca. Segundo, los movimientos feministas no eran tan varones de clase acomodada a vencernos lo que nos forzaba a un
fuertes como en los Estados Unidos en esta poca de la historia. Es por lugar sumiso y manejable. El sexismo institucionalizado se apoyo en
eso que los mdicos varones justamente asociaron la entrada de mujeres un sistema de clases que sustenta el poder masculino.
a la medicina con las feministas organizadas. Tercero, la profesin La exclusin de las mujeres de las tareas de sanacin no tiene

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mdica europea ya estaba firmemente establecida y tema menos la
competencia femenina.
Las escasas mujeres que consiguieron frecuentar una escuela
de medicina <regular> tuvieron que superar una serie inacabable de
obstculos sexistas. En primer lugar, deban soportar los continuos
comentarios mordaces y a menudo soeces de los profesores y
estudiantes varones. Algunos profesores se negaban a hablar de
anatoma en presencia de una dama. Haba libros de texto como
aquel famoso manual de obstetricia, publicado en 1848, que
afirmaba: >la mujer tiene la cabeza casi demasiado pequea para el
intelecto, pero de las dimensiones precisas para el amor>. Circulaban
respetables teoras ginecolgicas acerca de los efectos dainos de la
actividad intelectual sobre los rganos reproductores de la mujer.
Una vez terminados
los estudios acadmicos,
las aspirantes a mdicas
generalmente se encontraban
con una barrera que les
impeda pasar a la siguiente
etapa. Los hospitales en
general no aceptaban mdicas
y aun en caso contrario, no
se les permita trabajar como
internas. Si una mujer por fin
consegua abrir su propia consulta, sus colegas <regulares> eran
reacios a mandarle pacientes y se negaban rotundamente a admitirla
en las asociaciones mdicas.
Vista esta situacin, nos parece todava mas desconcertante, y
mas lamentable, que lo que podramos denominar <Movimiento
Popular para la Salud de la Mujer> comenzara a separarse a finales
del siglo XIX del Movimiento Popular para la Salud dentro del
cual haba surgido e intentara adquirir respetabilidad. Algunas
escuelas de medicina femeninas expulsaron del cuerpo docente
a los miembros de las sectas <irregulares>. Doctoras eminentes,
como Elizabeth Blackwell, unieron sus voces a las de los varones
<regulares> para exigir que se pusiera fin al libre ejercicio de la
obstetricia y se exigieron <estudios mdicos completos> a todos
los que quisieran practicarla. Y todo esto en una poca en que los
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<regulares> an tenan poca o ninguna ventaja <cientfica> sobre pesar de todo, los esfuerzos por <profesionalizar> el papel de las
los mdicos de las sectas o los sanadores profanos. enfermeras y parteras solo son, en el mejor de los casos, una huida
La explicacin se encuentra tal vez en el hecho de que las de la realidad sexista del sistema sanitario. Y, en el peor de los casos,
mujeres que entonces tenan inters en seguir estudios regulares de pueden llegar a ser existas a su vez, en la medida en que contribuyen
medicina pertenecan a la clase media y deba resultarles ms fcil a profundizar la divisin entre los trabajadores de la salud, al mismo
identificarse con los mdicos <regulares> de su misma clase que con tiempo que refuerzan una jerarqua dominada por los hombres.
las sanadoras de origen social ms bajo y con los grupos de mdicos
de las sectas (a los que anteriormente se sola identificar con los
movimientos radicales). El cambio de orientacin probablemente se
vio facilitado por el hecho de que, en las ciudades, las sanadoras no
tituladas tendan a ser cada vez ms a menudo mujeres inmigradas.
(Al mismo tiempo, las posibilidades de crear un movimiento
feminista interclasista en torno a cualquier problemtica tambin
fueron desapareciendo a medida que las mujeres proletarias se
incorporaban a las fbricas, mientras las mujeres de clase media-
alta se adaptaban al nuevo concepto victoriano de feminidad.)
Pero cualquiera que sea la explicacin exacta, el resultado fue que
las mujeres burguesas renunciaron a todo ataque de fondo contra
la medicina masculina y aceptaron las condiciones fijadas por la
naciente profesin mdica masculina.

El triunfo de los <profesionales>

Los <regulares> todava no estaban en condiciones de dar el


siguiente paso hacia la conquista del monopolio de la medicina. Para
empezar, aun no podan intentar ningn mtodo exclusivamente
eficaz ni tampoco un cuerpo cientfico particular. Por otra parte,
un grupo profesional no obtiene el monopolio de la profesin
nicamente en base a una superioridad tcnica. Una profesin
reconocida no es simplemente un grupo de expertos que se
autoproclaman como tales, sino una corporacin que tiene autoridad
legalmente reconocida para seleccionar a sus miembros y regular su
prctica profesional, esto es, para monopolizar determinado campo
de actividad sin interferencias exteriores. Cmo puede llegar a (2006) en muchos pases latinoamericanos resulta que la misma situacin se
adquirir un grupo concreto un estatus profesional con todas las mantiene para las profesiones de enfermeras y parteras. Muchos varones optaron
prerrogativas? Como dice el socilogo Elliot Freidson: por ser enfermero o matrn porque no tuvieron los puntajes suficientes en sus
exmenes de ingreso a la escuela de medicina por lo que optaron por la prxi-
Una profesin obtiene y mantiene su posicin gracias a la ma mejor alternativa
proteccin y al patrocinio de algunos sectores privilegiados de la abierta
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Curar, en el sentido ms amplio de la palabra, engloba tanto el sociedad que han llegado a convencerse de que su trabajo ofrece
tratamiento mdico como el cuidado general del enfermo, la tarea algn inters especial.
del mdico y tambin la de la enfermera. Las antiguas sanadoras En otras palabras, las profesiones son una emanacin de
y sanadores de otros tiempos cumplan ambas funciones y eran la clase dominante. Para llegar a ser la profesin medica, los
apreciadas por las dos. (Las parteras, por ejemplo, no se limitaban a mdicos <regulares> necesitaban, ante todo, el apoyo de la clase
asistir al parto, sino que permanecan en la casa hasta que la madre dominante.
estaba en condiciones de volver a atender a sus hijos.) Pero con Por una afortunada coincidencia - afortunada para los regulares,
el desarrollo de la medicina cientfica y de la moderna profesin esto es -hacia finales de siglo tuvieron a su alcance tanto el soporte
mdica, ambas funciones quedaron irremisiblemente separadas. cientfico como el apoyo de la clase dominante. Cientficos franceses
El tratamiento mdico lleg a ser privativo de los mdicos y los y, sobre todo, alemanes haban desarrollado la teora microbiana de
dems cuidados que quedaron delegados en la enfermera. Todo el las enfermedades, que por primera vez en la historia de la humanidad
merito de la curacin del paciente corresponda a los mdicos y aportaba una base racional para la prevencin y el tratamiento de
su tcnica, pues slo l comparta el aura de la Ciencia. Las tareas las enfermedades. Mientras el medico estadounidense corriente
de la enfermera, por su parte, apenas se diferenciaban de las de todava farfullaba comentarios sobre los <humores> y atiborraba
una sirvienta. No tena poder, no tenia magia y no poda solicitar de calomel a los pacientes, un reducido grupo de privilegiados
ningn mrito. empez a desplazarse a las universidades alemanas para aprender la
Las actividades del medico y de la enfermera surgieron como nueva ciencia. Estos regresaron a los Estado Unidos llenos de fervor
funciones complementarias y la sociedad, que haba definido reformista. En 1893, los mdicos formados en Alemania (con la
como femenino el papel de la enfermera, atribuyo sin dificultad ayuda econmica de filntropos locales) fundaron la primera
caractersticas intrnsicamente <masculinas> al papel del medico. Si facultad de medicina segn los esquemas alemanes, la Johns
la enfermera era la Mujer Ideal, el medico seria el Hombre Ideal, en Hopkins Medical School.
cuya figura confluan la inteligencia y la accin, la teora abstracta
y un inflexible pragmatismo. Las mismas cualidades que hacan En lo tocante al plan de estudios, la gran innovacin de la
idnea a la mujer para el trabajo de enfermera, le impedan acceder Hopkins fue aunar el trabajo de laboratorio, fundamento de la
a la profesin mdica, y viceversa. La ternura femenina y su innata ciencia medica europea, con una mayor practica hospitalaria.
espiritualidad estaban fuera de lugar en el mundo duro y lineal Otras reformas fueron la contratacin de profesorado con plena
de la ciencia. La inflexibilidad y la natural curiosidad masculina dedicacin, el nfasis en la investigacin y la estrecha vinculacin
incapacitaban al hombre para las largas horas de paciencia junto al de la facultad de medicina a una verdadera universidad. La Johns
lecho del enfermo. Hopkins Medical School introdujo tambin el moderno modelo
de carrera de medicina - cuarto cursos de estudios de medicina,
Estos tpicos han resultado prcticamente invulnerables. Las precedidos de otros cuatro cursos de estudios superiores - el cual
actuales dirigentes de la Asociacin Norteamericana de Enfermeras evidentemente cerraba el acceso a los estudios de medicina a la
pueden insistir tanto como quieran en que el oficio de enfermera ya mayora de las personas de clase obrera o sin medios econmicos.
no es una vocacin femenina sino una <profesin> neutra. Pueden Mientras tanto, los Estados Unidos empezaban a convertirse
pedir que se incremente el numero de <enfermeros> varones para en la primera potencia industrial del mundo. Las fortunas amasadas
transformar la <imagen> e insistir en que las tareas de la enfermera gracias al petrleo, el carbon y la ininterrumpida explotacin
requieren casi tanta preparacin como las del medico, etc.5 A de la clase obrera estadounidense se transformaron en grandes
5 Cabe recordar que el texto es de los 70s. Pero se recuerda que hoy en da imperios financieros. Por primera vez en la historia de la nacin,
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hubo una concentracin suficiente de riquezas en manos de las limites de la familia. De este modo, las feministas de clase media
grandes sociedades annimas para que estas pudieran desarrollar de finales del siglo XIX diluyeron algunas de las ms flagrantes
una actividad filantrpica masiva y organizada, es decir, para contradicciones del sexismo.
permitir la intervencin de la clase dominante en la vida social,
cultural y poltica del pas. Como instrumentos inalterables de El medico necesita a una enfermera
esta intervencin, se crearon las fundaciones - las fundaciones
Rockefeller y Carnegie nacieron en la primera dcada del siglo XX. Naturalmente, el movimiento feminista tampoco estaba en
Uno de los primeros y mas importantes puntos de su agenda era la situacin de decidir sobre el futuro de la profesin de enfermera.
<reforma mdica> - la creacin de una profesin mdica respetable Slo la profesin mdica poda tomar esta decisin. Al principio, los
y cientfica en los Estados Unidos. mdicos varones desconfiaban un poco de las nuevas <enfermeras
Como era de esperar, las fundaciones obviamente decidieron Nightengale>, tal vez porque sospechaban que se tratar de una
apoyar con su dinero a la lite cientfica de los mdicos <regulares>. nueva tentativa de infiltracin de las mujeres en la medicina.
(Muchos de stos pertenecan a la clase dominante y todos eran Pero la infatigable obediencia de las enfermeras les convenci.
caballeros de origen ciudadano y licenciados en las universidades.) (Nightengale era un poco obsesiva sobre este particular. Cuando
A partir de 1903, el dinero de las fundaciones comenz a fluir por lleg a Crimea con sus flamantes enfermeras, los mdicos primero
millones hacia las escuelas de medicina <regulares>. La alternativa las ignoraron por completo. Entonces Florence se neg a permitir
era clara: adaptarse al modelo de la Johns Hopkins Medical School o que sus mujeres movieran ni un dedo para ayudar a los millares
cerrar. Para difundir estas normas, la Carnegie Corporacin design de soldados heridos y enfermos hasta que as se lo ordenaron los
a uno de sus miembros, Abraham Flexner, quien emprendi una mdicos. Finalmente stos cedieron, impresionados, y mandaron
larga gira por todas las escuelas de medicina del pas, desde Harvard a las enfermeras a limpiar el hospital.) Para los atareados mdicos
hasta las escuelas comerciales de menor categora. del siglo XIX, las enfermeras fueron un regalo del cielo. Por fin
Flexner (cuyo hermano aparecan unas trabajadoras sanitarias que no queran competir
mayor fue un distinguido con los mdicos <regulares>, que no pretendan divulgar ninguna
patlogo en Johns Hopkins doctrina mdica y cuyo nico fin en la vida pareca ser servir a los
y director de la Fundacin dems.
Rockefeller) decidi Mientras los mdicos corrientes acogan complacidos la
prcticamente por su cuenta que aparicin de las enfermeras, los nuevos mdicos cientficos de
escuelas recibiran los dineros principios del siglo XX se encargaron de hacerlas necesarias. El nuevo
y, por tanto, sobreviviran. Las medico de la poca posterior al Informe Flexner estaba todava
escuelas ms grandes y de mayor menos dispuesto que sus predecesores a entretenerse observando
renombre (esto es, aquellas que la evolucin de sus pacientes. Diagnosticaba, recetaba y segua
ya tenan suficiente dinero para adelante. No poda desperdiciar su talento o su costosa preparacin
empezar a implantar las reformas acadmica en los tediosos detalles de la asistencia al enfermo. Para
prescritas) podan aspirar a ello necesitaba una auxiliar paciente y obediente, una persona
sustanciosas subvenciones de que no se esconda de las tareas ms humildes, en resumen, una
la Fundacin. Harvard fue una de las afortunadas elegidas y su enfermera. Curar, en el sentido mas amplio de la palabra, engloba
presidente pudo declarar con recochineo en 1907: <Seores, el tanto el tratamiento medico como el cuidado general del enfermo,
sistema de obtener fondos para la medicina es mejorar la enseaza la tarea del medico y tambin la de la enfermera.
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As como el movimiento feminista no se haba opuesto al mdica.> En cuanto a las escuelas ms pequeas y ms pobres, entre
nacimiento del profesionalismo medico, tampoco discuti la las que se contaban la mayor parte de las escuelas de las sectas y las
situacin de opresin para las mujeres implcita en la profesin escuelas especiales dedicadas a la formacin de mujeres y negros,
de enfermera. De hecho, las feministas de finales del siglo XIX Flexner no las consider dignas de ser salvadas. Solo les quedaba
tambin empezaban a aclamar el modelo de feminidad encarnado la posibilidad de cerrar o bien continuar abiertas y ser denunciadas
en la enfermera-madre. El movimiento feminista norteamericano pblicamente en el informa que estaba preparando Flexner.
haba abandonado la lucha por la plena igualdad entre los sexos El Informe Flexner, publicado en 1910, fue un verdadero
para concentrarse exclusivamente en la cuestin del voto; y con tal ultimtum de las fundaciones a la medicina estadounidense. A
de conseguir el derecho a voto, las feministas estaban dispuestas resultas de este informe, muchsimas escuelas de medicina se vieron
a adoptar las afirmaciones ms sexistas de la ideologa victoriana. obligadas, entre ellas seis de las ocho escuelas de medicina para
Las mujeres necesitaban el derecho a voto, argumentaban, no por negros de los EE.UU. y la mayora de las escuelas <irregulares> que
el hecho de formar parte del genero humano, sino porque eran haban sido el refugio de las mujeres que estudiaban medicina. Con
Madres. <La mujer es la madre de la raza>, afirmaba con entusiasmo ello, la medicina quedaba definitivamente consagrada como una
la feminista bostoniano Julia Ward Howe, <la guardiana de su rama <superior> del saber, accesible slo a travs de prolongados
infancia indefensa, su primera maestra, su mas celosa defensora. La y costosos estudios universitarios. Evidentemente es cierto que a
mujer tambin es la encargada de crear un hogar, ella se ocupa de los medida que fueron desarrollndose los conocimientos mdicos,
detalles que embellecen y glorifican la vida familiar.> Es decir, Por fue hacindose necesario prolongar el periodo de formacin. Pero
qu se necesitar una profesin a una mujer, cuando la maternidad Flexner y las Fundaciones no tenan la menor intencin de poner
es su nica y ms elevada profesin? esta formacin al alcance de la gran masa de sanadores y sanadoras
El movimiento de las mujeres abandon su primitiva insistencia no titulados y de mdicos y medicas <irregulares>. Al contrario,
en la necesidad de abrir todas las profesiones a las mujeres. Para que dieron con la puerta en las narices a los negros, a la mayora de las
trocar la Maternidad por las m ezquinas actividades masculinas? mujeres y a los hombres blancos pobres. (En su informe, Flexner se
Y, evidentemente, el ataque contra el carcter sexista y elitista del quejaba de que cualquier <chico rudo o oficinista decepcionado>
profesionalismo haba muerto hacia tiempo. El nuevo objetivo era pudiera seguir estudios de medicina.) La medicina se haba
profesionalizar las funciones femeninas naturales. Las labores del convertido en una ocupacin reservada para los varones, blancos,
hogar fueron revestidas con el esplendor de una nueva disciplina, la y de clase media-alta.
<economa domstica>. Se ensalzaba la maternidad como vocacin Pero era ms que una ocupacin. Por fin haba llegado a ser
que exiga tanta preparacin y habilidades tcnicas como el trabajo una profesin. Mas exactamente, un grupo concreto de sanadores,
de una enfermera o una maestra. los mdicos <regulares>, se haban convertido en la profesin
As, mientras algunas mujeres se dedicaban a profesionalizar los medica. Y no deban su victoria a ningn merito propio. En efecto,
roles domesticas femeninos, otras se encargaban de <domesticar> el medico <regular> corriente no empez a dominar sbitamente
algunos roles profesiones, como el trabajo de las enfermeras, las la ciencia medica con la publicacin del Informe Flexner. Pero, en
maestras y, mas adelante, las trabajadoras sociales. Estas ocupaciones cambio, ste le confiri la mstica de la ciencia. Qu importaba
se ofrecan a las mujeres que decidan expresar sus energas femeninas que el Informe Flexner condenara a su propia universidad? Acaso
fuera de las paredes domesticas, como simples prolongaciones l no era miembro de la Asociacin Americana de la Medicina
del papel domestico <natural> de la mujer. Y recprocamente, se y sta no se hallaba en la vanguardia de la reforma cientfica? El
alentaba a la mujer que permaneca en su casa a considerarse una medico se transform as - gracias a algunos cientficos extranjeros
enfermera, ensate y consejera que ejerca su trabajo dentro de los y a las Fundaciones de la costa atlntica de los Estados Unidos -
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en un <hombre de ciencia> por encima de toda critica y de toda olvidarse que las educadoras seguan siendo mujeres de clase media
reglamentacin inmune casi a la misma competencia (en ambos y alta. Al contrario, todava reforzaron su insistencia en la necesidad
sentidos de la palabra). de desarrollar actitudes idealmente femeninas y la socializacin
de las enfermeras adquiri el carcter de imposicin de los valores
Las parteras quedan fuera de la ley culturales de las clases dominantes a mujeres de la clase obrera,
carcter que ha seguido teniendo durante todo el siglo XX. (Por
Nuevas y rgidas leyes de habilitacin fueron sellando en un ejemplo, hasta tiempos muy recientes se enseaba a las alumnas
estado tras otro el monopolio de los mdicos sobre el ejercicio de gracias de sociedad tales como ofrecer el t, apreciacin del arte,
la medicina. Ya slo quedaban en pie los ltimos bastiones de etc. Y a las auxiliares de enfermera durante el periodo de aprendizaje
la antigua medicina popular: las parteras empricas. En 1910, todava se les ensean a vestirse, a maquillarse y a imitar en general
cerca del 50% de los nios nacan con ayuda de una partera, la los modales de una verdadera <dama>.)
mayora de ellas negras u obreras inmigradas. sta era una situacin Pero, la <enfermera Nightengale> no era slo una proyeccin
intolerable para la naciente especialidad de la obstetricia. En del concepto de feminidad de las clases superiores sobre el mundo
primer lugar, toda mujer pobre que acuda a una partera emprica del trabajo; tambin personificaba la esencia misma de la feminidad
era otro caso perdido para la docencia y la investigacin. El vasto segn los cnones de la sexista sociedad victoriana. La enfermera era
<material de investigacin> obsttrica que ofrecan las clases pobres la Mujer, con mayscula. Las inventoras de este oficio vean en l una
estadounidenses se desperdiciaba en manos de las ignorantes vocacin natural para las mujeres, superada slo por la maternidad.
parteras. Adems, las mujeres pobres gastaban cerca de 5 millones Cuando un grupo de enfermeras inglesas propuso la creacin de
de dlares anuales en parteras que hubiesen podido ir a parar en un cuerpo profesional, con examines y ttulo a semejanza de la
cambio a los bolsillos de los <profesionales>. profesin medica, Florence Nightengale replic <las enfermeras no
Oficialmente, los pueden ser sometidas a exmenes ni se les pueden exigir ttulos, como
obstetras lanzaron su tampoco es posible exigrselos a las madres>. (nfasis de la autora). O
ataque contra las parteras como dijo un historiador casi un siglo ms tarde:
en nombre de la ciencia y
de las reformas. Se La mujer es enfermera por instinto y recibe su
ridiculizo a las parteras instruccin de la Madre Naturaleza. (Victor Robinson,
como personas MD en Cofias blancas, la historia de las enfermeras -
<incurablemente sucias, escrito por un medico varn...)
ignorantes e
incompetentes>. Si bien para Nightengale las mujeres eran enfermeras por
Particularmente, se las instinto, el mismo instinto, en cambio, no les permita ser mdicos.
hizo responsables de la amplia difusin de septicemias puerperales Florence Nightengale dijo acerca de las pocas medicas mujeres
(infecciones uterinas post-parto) y de las oftalmias neonatales de su poca: <Slo han intentado ser hombres y nicamente
(ceguera provocada por una gonorrea). Ambos males podan han conseguido llegar a ser hombres de tercera categora.> Y en
prevenirse fcilmente con tcnicas accesibles incluso a la ms efecto, a finales del siglo XIX, a la vez que aumentaba el numero
ignorante de las parteras (limpieza de las manos para las septicemias de estudiantes de enfermera, empez a disminuir el numero de
puerperales y gotas oculares para la oftalmia). La solucin ms obvia mujeres que estudiaban medicina. Las mujeres haban encontrado
su lugar dentro del sistema sanitario.
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tal como laconocemos en la actualidad, es un producto muy directo y con buena espritu de la Salud Publica, habra sido difundir y
de la opresin de las mujeres en la poca victoriana. Dorotea Dix era poner al alcance de la gran masa de parteras empricas las tcnicas
la heredera de una considerable fortuna. Florence Nightengale y preventivas apropiadas. As se hizo, de hecho, en Inglaterra, en
Luisa Schuyler (la fuerza de movimiento que impuls la creacin de Alemania y en la mayora de las naciones europeas - las parteras
la primera escuela de enfermeras de los EE.UU. segn el modelo de recibieron la formacin necesaria y llegaron a convertirse en
Seorita Nightengale) eran verdaderas aristcratas. Todas huan del profesionales reconocidas e independientes.
ocio forzado que les impona el modelo victoriano de feminidad. Pero los mdicos estadounidenses no estaban realmente
Dix y Nightengale iniciaron sus carreras de reformadoras cuando, interesados en mejorar los tratamientos obsttricos. De hecho, el
cumplidos ya los treinta aos, tuvieron que enfrentarse con la estudio realizado por un profesor de la Johns Hopkins, en 1912,
perspectiva de una larga y vaca vida de solerotas. Concentraron sus pone de relieve que la mayora de los mdicos estadounidenses eran
energas en el cuidado de los enfermeros porque era un <inters> menos competentes que las mismas parteras. El estudio destac
natural y aceptable para las mujeres de su clase. que no solo eran poco fiables los mdicos en la prevencin de
Florence Nightengale y sus discpulas directas marcaron la las septicemias y la oftalmia, sino que tambin eran demasiado
nueva profesin con los prejuicios de su propia clase. La enseanza propensos a utilizar tcnicas
insista ms en el carcter que en la habilidad profesional. E quirrgicas perjudiciales para
producto acabado, la <enfermera Nightengale>, era simplemente la la madre y su recin nacido.
Mujer Ideal trasplantada del hogar al hospital y libre de obligaciones Por tanto, ms bien se debera
reproductoras. Esta mujer ofreca al mdico la obediencia absoluta, haber dejado el monopolio legal
virtud de una buena esposa, y al paciente la altruista devocin de de la obstetricia a las parteras,
una madre, mientras ejerca sobre el personal subalterno del hospital y no a los mdicos. Pero stos
la gentil pero firme disciplina de un ama de casa acostumbrada a tenan el poder y las parteras
dirigir la servidumbre. no. Bajo la intensa presin
Pero, pese a la atractiva de los mdicos profesionales
imagen de la <dama de la se aprobaron, en todos los
linterna>, la mayor parte estados, leyes contra las parteras
del trabajo de las enfermeras en virtud de las cuales slo se
era simplemente trabajo permita a los mdicos la prctica de la obstetricia. Para las mujeres
domestico mal pagado y pobres y para las obreras esto signific una peor o nula asistencia
muy pesado. No tard en obstetricia. (Por ejemplo, un estudio sobre la mortalidad infantil
constatarse que las escuelas realizado en Washington demuestra de un aumento de la misma en
de enfermeras slo atraan los aos inmediatamente posteriores a la promulgacin de la ley que
a mujeres de clase obrera y prohiba la actuacin de las parteras.) Para los nuevos profesionales
de clase media baja, cuyas mdicos varones, la prohibicin legal de las parteras signific una
nicas alternativas eran reduccin de la competencia. Y las mujeres perdieron sus ltimas
la fbrica o la oficina. No posiciones independientes.
obstante, la filosofa que
inspiraba la educacin de las
enfermeras no vari; no debe
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constitua un terreno abonado para las <reformadoras>. Para
La dama de la linterna reformar la asistencia hospitalaria era preciso reformar ante todo
la actividad de las enfermeras y para dar a este trabajo un carcter
La nica posibilidad abierta a las mujeres en el campo de aceptable APRA los mdicos y las mujeres de <buen corazn> era
la sanidad era hacer de enfermeras. La profesin de enfermera indispensable crear una nueva imagen de la enfermera. Florence
no exista como ocupacin remunerada, hubo que inventarla. A Nightengale (Inglesa de una familia de alta clase) logro introducir
principios del siglo XIX, se denominaba <enfermera> simplemente este cambio en los hospitales de campana de la guerra de Crimea,
a la mujer que por casualidad asista a otra persona, ya fuera un nio donde un batalln de disciplinadas y sobrias damas de mediana
enfermo o un pariente anciano. Haba hospitales que contaban edad y de familias de clase media-alta. Dorotea Dix, reformadora
con sus propias enfermeras, pero los hospitales de aquella poca hospitalaria estadounidense, introdujo el nuevo tipo de enfermera en
tenan mas bien la funcin de asilos para indigentes moribundos los hospitales de la Unin durante la Guerra Civil norteamericana.
y los tratamientos que ofrecan eran meramente simblicos. La La nueva enfermera - la dama de la linterna - que asista
historia relata que las enfermeras de los hospitales tenan muy desinteresadamente a los heridos caus impacto en la imaginacin
mala reputacin, eran propensas a la bebida, la prostitucin y el popular. Inmediatamente despus de finalizar la guerra de Crimea
robo. Y las condiciones generales de los hospitales muchas veces empezaron a crearse autenticas escuelas de enfermeras en Inglaterra
eran escandalosas. Hacia finales de la dcada de 1870, un comit de y tambin en los Estados Unidos tras la guerra civil. Al mismo
investigacin no consigui encontrar ni un trocito de jabn en todo tiempo, comenz a ampliarse el nmero de hospitales para cubrir
el edificio del Bellvue Hospital de Nueva York. las nuevas necesidades de la enseaza mdica. Los estudiantes de
medicina necesitaban hospitales para hacer sus prcticas; y los
buenos hospitales, como empezaban a descubrir los mdicos,
requeran buenas enfermeras.
De hecho, las primeras escuelas de enfermeras de los EE.UU.
hicieron todo lo posible por reclutar sus alumnas entre las clases
acomodadas. Miss Euphemia Van Rensselear, perteneciente a una
vieja familia de la aristocracia neoyorquina, honr con su presencia
la primera clase de la escuela de Bellevue. Y en la Johns Hopkins
Medical School, donde Isabel Hampton instrua a las enfermeras
en el Hospital Universitario, la nica queja que pudo formular un
destacado medico fue:

Miss Hampton ha tenido mucho xito en el


reclutamiento de aspirantes estudiantes de las clases
superiores; pero desgraciadamente las selecciones slo
por su atractivo fsico y el personal del hospital se
hallan a estas alturas en un estado lamentable.

Si bien el trabajo de enfermera no era exactamente una Es conveniente examinar ms detenidamente quines fueron
ocupacin atractiva para las mujeres trabajadoras, en cambio las mujeres que inventaron la figura de la enfermera, pues esta tarea,
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