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LAS CULTURAS INDGENAS. p. 10-22.

EN: Historia de la cultura en la


Amrica Hispnica / Pedro Hernndez Urea. 4a. ed. Mxico-Buenos Aires:
Fondo de Cultura Econmica, 1959.

I. LAS CULTURAS INDGENAS

TREINTA AOS atrs se habra credo innecesario, al tratar de la civilizacin en la Amrica


hispnica, referirse a las culturas indgenas. Ahora, con el avance y la difusin de los estudios
sociolgicos e histricos en general, y de los etnogrficos y arqueolgicos en particular, se
piensa de modo distinto; si bien la estructura de nuestra civilizacin y sus orientaciones
esenciales proceden de Europa, no pocos de los materiales con que se la ha construido, son
autnomos.
En la poca del Descubrimiento existan en el hemisferio occidental muy diversos tipos de
culturas: desde las muy rudimentarias, como la de los indios onas en el sur de la Patagonia,
hasta las muy complejas de Mxico y el Per. Adems, altas culturas haban existido antes, y de
ellas se conservaban solamente ruinas: as en Yucatn, en Guatemala, en la costa del Per, y en
la regin de Tiahuanaco, cerca del lago Titicaca.
Era enorme la variedad de los pueblos indgenas. Los idiomas que hablaban eran centenares.
Segn una de las clasificaciones propuestas por los fillogos (Rivet), constituan ciento veinte y
tres familias. De esas familias, unas comprenden una sola lengua, como la araucana de Chile,
mientras otras abarcan docenas: por ejemplo, la familia auto-azteca o sho-shone-azteca, que
abarca veinte y cinco grupos de dialectos en Mxico, los Estados Unidos y la Amrica Central; la
familia chibcha, en la Amrica Central y en la del Sur, con diez y seis tipos; la familia maya o
maya-quich, en Mxico y en la Amrica Central; la arahuaca y la caribe, en las Antillas y la
Amrica del Sur; la tup-guaran, en la Amrica del Sur.
De estos idiomas, los que dieron mayor contingente de palabras a los europeos, especialmente
al espaol, fueron el tano de las Grandez Antillas, perteneciente a la familia arahuaca (barbacoa,
caoba, carey, cayo, ceiba, cocuyo, guayacn, hamaca, huracn, iguana, macana, maguey, maz, man,
naguas, papaya, sabana, tabaco, yuca), el nhuatl, la lengua de los aztecas (aguacate, cacao, coyote,
chicle, chile, chocolate, hule, jcara, petaca, petate, tamal, tiza, tomate), el quechua del Per (alpaca,
cancha, cndor, guano, llama animal-, mate, pampa, papa, puma, tanda, vicua, yapa o apa). De la
familia caribe proceden unas pocas (manat, piragua, probablemente butaca y colibr); de la tup-
guaran, anans, copaiba, ipecacuana, jaguar, mandioca, maraca, omb, petunia, tapioca, tapir, tucn,
tupinambo.
Haba pueblos guerreros, como los caribes de las Pequeas Antillas y la parte septentrional de
la Amrica del Sur, entre las tribus de cultura elemental, y los aztecas, entre los grupos de
civilizacin avanzada; y haba pueblos de inclinaciones pacficas, aunque no ignoraran las artes
de la guerra, como los tanos de las Grandes Antillas y las Bahamas, de cultura sencilla, y los
quechuas del Per, cuya civilizacin lleva el nombre de sus gobernantes los Incas.
Entre los pueblos que haban alcanzado culturas medianas, sin llegar a constituir civilizaciones
con grandes ciudades y estructuras polticas complejas, se cuentan los tanos, los araucanos, los
aimaras en la regin que hoy ocupa la Repblica de Bolivia, los omaguacas y los diaguitas
(entre ellos los calchaques) del noroeste de la Argentina, los guaranes del Brasil y del
paraguay, los gustares de Costa Rica.
Los ms avanzados eran los chibchas, de las mesetas de Bogot y Tunja. En el momento de la
conquista espaola estaban, al parecer, a punto de organizar una especie de imperio. Se
distinguan en la metalurgia, la cermica y los tejidos. Quedan pocos restos de su arquitectura,
que era principalmente de madera. Los quimbayas, famosos por sus miniaturas escultricas en
oro fundido y cincelado, eran chibchas, segn otros. En estas tribus, las actividades ms
importantes eran la agricultura, el tejido, la alfarera y la construccin de edificios.
Generalmente se construa con madera o con adobes; a veces, con piedra.

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Ni entre las tribus de cultura sencilla ni entre los pueblos de cultura superior estaba muy
avanzada la domesticacin de animales; los tanos, por ejemplo, no haban domesticado
ninguno, lo cual se explica porque haba pocos mamferos en las Antillas y escaseaban las aves
de las cuales se pudiera obtener utilidad. En Mxico se haba domesticado el pavo, y en gran
parte de la regin andina, en la Amrica del Sur, eran domsticas la llama y la alpaca, animales
de carga; adems se haca uso de su piel lanuda y de su carne. El guanaco y la vicua,
rumiantes de la familia de la llama y la alpaca, se mantenan salvajes, pero los indios utilizaban
su carne y su piel. El perro y la cobaya o cur eran domsticos en diversos lugares. Haba tribus
que criaban tortugas (para alimento), abejas (para aprovechar su miel) o loros (para diversin).
El caballo, que haba existido en ambas Amricas, se extingui antes de que comenzaran las
grandes culturas. En todas las regiones costeras se practicaba la pesca, y en el Per se llevaban
peces desde el mar hasta el Cuzco, para el consumo de los Incas. Las poblaciones costeas eran
hbiles en la fabricacin de barcas, como las canoas de los tanos y las piraguas de los caribes, o
las embarcaciones de los aztecas y de los aimaras para navegar en los lagos y canales.
El cultivo de las plantas s alcanz gran desarrollo: es bien sabido que toda planta cultivada
representa a veces largos esfuerzos del hombre para hacerla til como alimento o como
medicina, o como material para construccin o para tejidos o tintes, o hasta como ornamento.
Las Amricas han dado a la civilizacin universal muchas de sus plantas importantes: el cacao,
el maz, la papa o patata, la batata o camote, la yuca o mandioca, el tomate, el aguacate o palta,
el man o cacahuate, la guayaba, la papaya o lechosa, el anans o pia, el zapote o Zapotillo
(que adems de sus frutos da el chicle), los rboles de donde se extrae el caucho, el tabaco, los
cactos, el henequn o sisal, el maguey, la yerba mate, la quina, la ipecacuana, la jalapa, el
guayaco, la zarzaparrilla, la coca, la vainilla, el palo de Campeche, el palo brasil, el quebracho,
la bija o achiote, la caoba, el jacarand o palisandro, y especies de frijoles o judas, de calabazas,
de ajes o chiles de palmeras, de pinos y de algodoneros.
En tres zonas del Nuevo Mundo se desarrollaron altas culturas:1, en el territorio central y
meridional de Mxico, el que ahora ocupan los Estados de Oaxaca, Veracruz, Puebla, Tlaxcala,
Hidalgo, Morelos, Mxico y Distrito Federal de la Repblica; 2, en el territorio que ocupan los
Estados de Yucatn, Campeche, Tabasco y Chiapas, pertenecientes tambin a Mxico; en el de
las Repblicas de Guatemala, Honduras y El Salvador, y en la Honduras britnica; 3, en el
territorio donde hoy se encuentran las Repblicas del Per, Ecuador y Bolivia.
Difcil es decidir cuantas civilizaciones hubo en Mxico y de cuando datan. Es probable que
hayan comenzado en los primeros siglos de la era cristiana, despus de las culturas que se
conviene en llamar arcaicas, y su apogeo se calcula que debi de ocurrir entre el siglo VII y el
XV. De las grandes culturas, las ms antiguas en la parte central de Mxico son la de
Teotihuacan (probablemente, siglos IV a IX) y la tolteca, hasta tiempos recientes muy discutida;
su centro fue Tula, fundada en el siglo VIII y destruida en el XI o el XII. Entre las posteriores se
distinguen la totonaca, en Veracruz y Puebla, la zapoteca y la mixteca en Oaxaca. Son
caractersticas de ellas los monumentos en forma de pirmide truncada; eran adoratorios, y por
lo comn se edificaba encima de ellas el templo. Las ms notables de estas pirmides son la del
Sol y la de la Luna, en Teotihuacan, a poca distancia de la ciudad de Mxico; la del Sol tiene
menor altura, pero mayor volumen que las famosas de Egipto. Otras muy interesantes hay en
Tula, en Cholula, en El Tajn, en Tenayuca, en Clixtlahuaca, en Tepoztln, y adems ruinas
importantes en Mochicalco; en Mitla y en Monte Albn, cuyas tumbas contenan extraordinaria
riqueza en joyas. El arte de la escultura haba alcanzado gran desenvolvimiento, comparable al
de cualquiera de las dems grandes del mundo. Entre sus obras maestras las hay extraamente
semejantes dice Roger Fry, el eminente crtico ingls- a las mejores de las civilizaciones del
Viejo Mundo.
La civilizacin de los mayas y los quichs, en la Pennsula de Yucatn y en la Amrica Central,
que floreci del siglo IV al XV, ha dejado grandes construcciones de piedra: multitud de
pirmides, templos y palacios, adornados con admirable escultura, segn se puede observar en
Tikal, Copn, Yaxchiln, Palenque, Piedras Negras, Quirigu, Tulum, Zayil, Uxmal, Chichn
Itz. Estas ciudades en vez de ciudades propiamente dichas se cree que eran centros
religiosos y que la poblacin viva diseminada en campos cercanos- no eran todas

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contemporneas; segn tradiciones indias, iban abandonndose unas a medida que se
construan otras, o bien las arruinaba la guerra. A la llegada de los espaoles, las principales
estaban en ruinas desde haca tiempo; despus de la Conquista se mantuvo todava una que
otra; la ltima Tayasal, fue destruida en 1697.
Los mayas y quichs tuvieron conocimientos astronmicos externos y precisos, no superados en
Europa antes del siglo XVI, y avanzados mtodos matemticos: a principios de la era cristiana,
antes que los hindes (siglo VI), inventaron el cero y el principio de posicin, que facilitan los
clculos aritmticos. Tuvieron escritura, que haba comenzado como ideogrfica, a la manera de
los jeroglficos de Egipto, y haba dado pasos hacia el tipo fontico, la representacin
convencional de los sonidos elementales del habla, como en los idiomas europeos. Adems,
eran aficionados a conservar escritas sus tradiciones religiosas e histricas, y cuando
aprendieron el alfabeto latino escribieron con l sus idiomas; as se conservan el Popol Vuh (o
Popol Buj), el libro quich sobre los orgenes del mundo y del hombre, el Rabinal Achi, drama
guerrero quich (tanto los mayas y los quichs como los aztecas de Mxico y los quechuas del
Per tuvieron teatro, de tipo ritual, como todo teatro en sus orgenes), los Anales de las
Cakchiqueles, tribu de Guatemala, los libros mgicos llamados de Chilar Balam, de origen
yucateco, y muchos otros trabajos.
En la zona de los Andes existieron las civilizaciones de Tiahuanaco: dos, sucesivas, cuando
menos. De ellas quedan imponentes ruinas de edificios construidos con piedras enormes; de su
orientacin se infiere que sus constructores posean conocimientos astronmicos. En la costa del
Per las civilizaciones principales fueron la chimu, al norte, y la nazca, al sur. La chimu
construy por lo menos una gran cermica, especialmente los vasos-retratos, cuyo arte realista
es insuperable. La nazca construy pirmides truncadas y produjo cermica de alto valor
artstico y tejidos hbilmente coloreados.
Las dos civilizaciones florecientes en el siglo XVI eran las mexicana y la peruana. A estas dos
grandes organizaciones polticas les dieron los espaoles el nombre de imperios, nombre cuya
legitimidad se ha discutido, particularmente con relacin a los aztecas, pero que no es inexacto
si se emplea, ya en el sentido en que se dice el imperio ingls, ya en el sentido en que se ha
hablado de imperio ateniense.
Los aztecas, pueblo guerrero que en el siglo XIII, si no antes, se estableci en el valle de
Anhuac, donde ahora se asienta la ciudad de Mxico, haban logrado, despus de largas
luchas, convertirse en la principal entidad poltica de la zona. A principios del siglo XVI exista
en el valle de Anhuac una confederacin constituida por los aztecas de Tenochtitln (la actual
Mxico, ciudad lacustre, con calles bordeadas por canales navegables y unidas por puentes de
madera, que se dice fundada en 1325), los acolhuas de Tezcoco y los tecpanecas de Tlacopan,
cuyo nombre hispanizado es Tacaba. La direccin de las operaciones militares de la
confederacin estaba encomendada a los aztecas. El jefe militar (tlacatecuhtli), a quien los
espaoles llamaron emperador, tena funciones como las primitivas del imperator en Roma: no
era rey; su cargo era vitalicio, pero electivo, no hereditario. El poder civil estaba en manos de
otro jefe (cihuachuatl), y tanto el civil como el militar dependan en ltimo trmino, segn
parece, del consejo (tlatocan) de representantes de los grupos territoriales (calpulis), derivaciones
de clanes originarios. La confederacin domin gran parte del territorio que actualmente ocupa
la Repblica Mexicana y penetr hasta la Amrica Central. Los pueblos dominados no
constituan provincias; eran simples tributarios. Y hubo pueblos que nunca fueron dominados,
como el de Tlaxcala; slo gracias a su ayuda pudo Hernn Corts conquistar la ciudad de
Mxico.
La religin dominaba la vida toda de los aztecas y sus gobernantes tenan funciones
sacerdotales. El rito caracterstico de esta religin, el sacrificio humano, tena su explicacin en
la mitologa; rito extrao para el hombre moderno, pero comn en las poicas primitivas de
muchos pueblos antiguos, entre ellos los antecedentes de la civilizacin europea, griegos,
germanos y celtas. Los dioses, crean los aztecas, se sacrificaron para crear al hombre; el hombre
deba a su vez sacrificarse por ellos y alimentarlos. El dios mayor de la mitologa azteca,
Huitzilopochtli, es el Sol, que nace, combate y muere todos los das; como dios que es dice el

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arquelogo mexicano Alfonso Caso- , desdea los alimentos groseros de los hombres y slo
puede mantenerme con la vida misma, la sustancia mgica que se encuentra en la sangre del
hombre. La guerra, entre los aztecas, tena como principal objeto obtener hombres para el
sacrificio ritual. Pero la mitologa mexicana tena entre sus dioses otros, de tipo benigno, como
el civilizador Quetzacatl (la serpiente de plumas, smbolo del planeta Venus) , que ense a los
hombres las ciencias, las artes y las industrias. La religin era politesta, pero una escuela
filosfica, ya antigua, reduca la multitud de los dioses a uno solo, divinidad doble, a la vez
masculina y femenina.
Desde el punto de vista social y poltico se ha descrito la confederacin mexicana como
democracia teocrtica y militar. En los comienzos, el suelo haba sido propiedad comn; todos
trabajaban, en la agricultura o en oficios, para el sostenimiento de s mismos y de la comunidad,
y prestaban servicio en la guerra. A cada padre de familia se le asignaba, de por vida, una
parcela de tierra, que volva a la comunidad cuando l mora o cuando dejaba de labrarla
durante dos aos. El abandono de las tierras, la negativa de casarse y muchos delitos se
castigaban con una especie de esclavitud, que obligaba a trabajar para otros. No haba, al
principio, clases sociales en el sentido, europeo, pero los sacerdotes y los jefes militares y civiles
reciban honores y riquezas; adems no tenan que trabajar sus tierras. En los ltimos tiempos
del imperio, este sistema se iba transformando y empezaba a constituirse una aristocracia con
propiedad privada.
El comercio era muy activo; el mercado de Tenochtitln estaba siempre en movimiento, con
miles de personas en l, segn las descripciones de Hernn Corts y de Bernal Daz del Castillo.
Se venda por nmero y medida, pero no por peso (en el Per s se venda al peso).
Tuvieron los aztecas amplios conocimientos astronmicos, que heredaron de las culturas
anteriores; pero menos avanzados que el saber de los mayas y quichs; queda como testimonio
el Calendario Azteca, monumento de piedra labrada que se conserva en el Museo Nacional de
Mxico. Poseyeron escritura jeroglfica magnficamente dibujada y coloreada; se conservan
cdices anteriores unos, posteriores otros a la conquista espaola; pero se ha perdido el arte de
leerlos, y slo parcialmente es posible interpretarlos. Fabricaban papel como los mayas, con
fibras de higuera silvestre.
La civilizacin azteca hered de las anteriores de Mxico la arquitectura, con la caracterstica
pirmide; ejemplos: la de Cuernavaca, la de Tepoztln, donde est grabada en jeroglfico
astronmico la fecha de 1502, y la enorme que destruyeron los espaoles en la ciudad de
Mxico, en la plaza donde ahora se asientan el palacio de gobierno y la Catedral. Heredaron
tambin la escultura y la pintura. Se distinguieron adems, en la orfebrera, la cermica, los
tejidos, la talla de piedra y el arte plumario. Extraan y trabajaban el oro, la plata, el cobre, el
estao; fabricaban bronce. Construyeron muchos caminos, puentes y acueductos. Tenan danzas
y deportes rituales, teatro consagrado principalmente a Quetzalcatl, poesa ppica y lrica;
entre los camtos que se conservan merecen especial atencin los atribuidos o referentes a
Netzahualcoyotl, rey de Tezcoco, en el siglo XV; adems, tenan narraciones en prosa, de las
cuales nos quedan muestras no escasas en adaptaciones como las contenidas en el Cdice
Ramirez y en la Historia de las Indias de Nueva Espaa redactada por fray Diego Durn. La
enseanza estaba rigurosamente organizada; en las escuelas superiores se estudiaban la
religin, la astronoma, la historia, las leyes, la medicina y la msica; en las escuelas populares
se enseaban la religin y el arte de la guerra. Tenan los aztecas, finalmente, colecciones de
animales vivos, en casas, jardines y estanques; adems, jardines botnicos con viveros.
La nacin de los pueblos de lengua quechua, gobernada por los Incas, s merece el nombre del
imperio a la manera del romano. Desde su capital, el Cuzco, fundada en el siglo XII la capital
imperial que se ha edificado a mayor altura sobre el nivel del mar, dice el arquelogo
argentino Fernando Mrquez Miranda- los Incas alcanzaron a gobernar vastsimo territorio, en
las altiplanicies de los Andes y a lo largo de sus dos vertientes, desde Quito, conquistado en
1487, hasta el norte de Chile y de la Argentina. No se conocen con certeza los lmites
meridionales del imperio, pero en muchas zonas que tal vez no lleg a abarcar la dominacin

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poltica penetr a lo menos la influencia cultural; as, en la provincia argentina de Santiago del
Estero, se habla an el idioma quechua.
La religin de los incas tena como centro de culto del Sol, antepasado de los monarcas. A su
alrededor se agrupaban dioses menores. Adems haba divinidades puramente espirituales, sin
forma representable, como Pachacmac, que animaba el mundo y sus criaturas. El Inca tena
funciones sacerdotales y militares. La monarqua era hereditaria; pero el Inca reinante elega
sucesor entre sus hijos segn el mrito. Exista, adems, una especie de consejo consultivo, cuya
opinin era probablemente necesaria para dictar leyes.
La sociedad no estaba organizada como democracia, segn se dice de la azteca, por lo menos en
su origen, sino rigurosamente dividida en clases, con insignias y trajes distintivos. En las clases
superiores figuraban el monarca, la numerosa descendencia de los Incas (que eran polgamos),
los gobernantes locales (curacas) y sus familias; como excepcin, el Inca poda elevar hasta la
clase privilegiada a hombres de mrito. Estas clases reciban instruccin especial y nadie
perteneca a ellas de pleno derecho mientras no se le someta a exmenes rigurosos y pruebas
de iniciacin.
El pueblo deba trabajar en la agricultura o en los oficios; como entre los aztecas, las tierras se
distribuan entre los padres de familia (se repartan anualmente), y asimismo las aguas para
regarlas; la ociosidad no estaba permitida, y nadie deba padecer hambre ni desnudez. La gente
del pueblo tena obligacin de cultivar, por rotacin, las tierras pertenecientes al Sol y al Inca y
las destinadas al socorro de los necesitados: ancianos, viudas, nios, invlidos en general. En
graneros o depsitos guardaban comestibles, tejidos, armas y toda especie de materias primas o
trabajadas, con lo cual se atenda a las necesidades del ejrcito, y, en casos de escasez, del
pueblo. Haba comercio, en pequea escala; se permita vender los sobrantes de la produccin
individual. La casa y los muebles eran de propiedad personal.
Para gobernar este enorme imperio con este sistema econmico, resultaba indispensable llevar
cuenta minuciosa de la poblacin y de sus necesidades; los Incas llevaron las estadsticas a un
grado de precisin que hoy mismo no existe, como prctica oficial, en ningn pas civilizado.
Haban conservado la divisin de los habitantes en comunidades propietarias de la tierra
(ayllus), divisin anterior a la organizacin del imperio.
Los Incas se consideraban civilizadores, imponan su cultura a los pueblos que subyugaban y
trataban de asimilrselos completamente. La capital del imperio estaba unida a todo el territorio
por medio de caminos y puentes, que facilitaban la rapidez de las comunicaciones. En la Europa
del siglo XVI no haba caminos comparables a stos, ni haban existido antes sino en el Imperio
Romano; Pedro de Cieza de Len, el admirable historiador de la conquista del Per, dice que
no fue nada la calzada que hicieron los romanos, que pasa por Espaa, para que con sta [la
gran calzada de los Incas] se compare. Sus puentes, de madera o de mimbres, eran admirables.
Como los mayas y quichs, y como los aztecas, los quechuas tuvieron literatura ampliamente
desarrollada. Se conserva parte de su poesa lrica: hay cantares atribuidos al Inca Pachactec.
Nada completo se conserva de su teatro, que tuvo importancia. No tuvieron escritura; pero
transmitan mensajes y llevaban cuentas mediante hilos de colores diversos en que se hacan
nudos (kipus). Las rdenes y las noticias que interesaban al gobierno se transmitan por medio
de hombres avezados acorrer (chasquis); se relevaban en puestos situados cada cinco kilmetros
aproximadamente y llevaban kipus cuyo significado saba interpretar el que deba recibirlos. Los
kipus les servan a los Incas para sus complejas estadsticas.
La arquitectura peruana tuvo formas muy variadas. Se distinguen en ella cinco tipos principales
de construccin: la ms notable es la que ha recibido de los arquelogos el nombre de
arquitectura ciclpea, porque los edificios se hacan con piedras enormes.