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SISTEMA LIMBICO

EL ORIGEN NEUROLOGICO DE LAS EMOCIONES


EN LOS SERES HUMANOS
Rodrigo Enrquez Meza, MD.
Docente Facultad de Educacin.

Publicado en Revista Tiempos Nuevos #17 de agosto 2010

El complicado mundo de las emociones incluye una amplia gama de conductas observables,
sentimientos expresados y cambios en el estado corporal. (1)

El ser humano es emotivo por naturaleza y por ello experimenta sentimientos, acciones emotivas y
respuestas fisiolgicas corporales conscientes y/o autnomas que se presentan de acuerdo al
momento que vive, las experiencias previas, los estmulos provenientes del mundo externo y la
herencia biolgica. Las emociones por ello son subjetivas y variables, se constituyen
consti en una
caracterstica propia de cada persona, y se pueden o no expresar a travs del lenguaje oral, escrito o
corporal, en ocasiones pueden estar aumentadas o disminuidas y constituir estados patolgicos como
son la depresin, el sndrome de ansiedad
ansiedad,, el trastorno de pnico, el trastorno obsesivo-compulsivo
obsesivo y
las alteraciones de la conducta social que a veces pueden producir prdida del contacto con la realidad
y atraer problemas legales y/o sociales que van en contra de la calidad de vida y el estado de bienestar
de la persona y la comunidad.

La emocin es un sentimiento privado y subjetivo. Los seres humanos pueden exhibir una
extraordinaria gama de estados, que, a decir de ellos, sienten o experimentan. Estas declaraciones de
experiencias subjetivas
vas pueden tener o no indicadores manifiestos.
manifiestos.(2)

Algunos estudiosos de las emociones las han clasificado en grupos, uno de ello, el doctor Plutchik,
en 1994 clasifico las emociones como positivas y negativas de acuerdo a las manifestaciones fsicas de
las mismas, para ello determin la existencia de cuatro pares opuestos de emociones de los cuales se
derivan las dems teniendo en cuenta la intensidad en la expresin de las mismas. l considera que los
pares de las emociones bsicas son la alegra y la tris
tristeza,
teza, el agrado y la repugnancia, la ira y el miedo,
la expectativa y la sorpresa, de ellas surgen las dems emociones que experimentan los seres humanos
a travs de su existencia terrenal de acuerdo al momento individual vivido, (ver cuadro 1).

Cuadro 1. Clasificacin de las emociones basado en Plutchik, 1994.

Fuente: ROSENZWEIG, Mark; LEIMAN, Arnold y BREEDLOVE, S. Marc. Psicologa biolgica.


Barcelona: Ariel Neurociencia, 2001. p. 555.
Todas las emociones se producen en el encfalo porque en l hay reas intercomunicadas que
liberan neurotransmisores que actan en las diferentes partes del mismo para dar origen a los
sentimientos, respuestas fisiolgicas y acciones emotivas. Estas reas se conocen en conjunto con el
nombre de sistema lmbico, debido a su localizacin en la zona limtrofe del encfalo, entre la corteza
cerebral, sustancia gris formada por cuerpos neuronales perifricos, y las zonas basales en medio de
los lbulos temporales. Este trmino se ha utilizado desde 1878 cuando el mdico francs Paul Broca
describi el gran lbulo lmbico ubicado en el borde inferior de la corteza cerebral, del cual afirmaba
estaba conformado por tres elementos nerviosos que tenan aspecto de una raqueta, el nervio y bulbo
olfatorios eran descritos como el mango de la raqueta, y el giro cingulado y la parte inferior de la
circunvolucin del hipocampo como la parte superior de la raqueta. Actualmente se ha podido
determinar que el sistema lmbico tiene forma de la letra C, y se relaciona con varias estructuras
cerebrales de las cuales obtiene la informacin que desencadena las respuestas emotivas y hacia las
cuales enva dichas respuestas para ser expresadas o almacenadas en la memoria. (3)

La palabra limbico significa borde. Originalmente, el termino limbico se utilizaba para describir las
estructuras del borde en torno a las regiones basales del cerebro, pero a medida que se conocen mejor
las funciones del sistema lmbico, el termino sistema lmbico se ha ampliado para referirse a todos los
circuitos neuronales que controlan la conducta emocional y los impulsos motivacionales.
El sistema lmbico est compuesto por varias estructuras cerebrales entre las que se encuentran el
lbulo lmbico, formado por la circunvolucin del cuerpo calloso, la circunvolucin subcallosa y el giro
parahipocampal; las formaciones hipocampicas formadas por el hipocampo dorsal e hipocampo
ventral (asta de Ammn, cuerpo flagelado, giro dentado y el subsuelo); el complejo amigdaloide, que
se compone de la corteza periamigdalina, el ncleo amigdalino y la estra terminal; el rea septal; las
formaciones olfatorias en las que se incluye el bulbo, el pednculo y la estra olfatoria, el lbulo
piriforme; el ncleo dorso mediano y el ncleo anterior del tlamo ptico, el hipotlamo; la corteza
cerebral orbito frontal y el ncleo accumbens, (ver figura 1).

Estas estructuras estn compuestas de sustancia gris, cuerpos neuronales, de donde parten
muchas de las respuestas emotivas que se expresan al mundo mediante acciones conscientes,
originadas en la corteza cerebral, o inconscientes, mediadas por el sistema nervioso autnomo. Las
regiones pertenecientes al sistema lmbico se encuentran en la parte medial e inferior de los lbulos
temporales, a ellas llega la informacin proveniente del exterior y del interior del cuerpo a travs de
los receptores sensoriales y de ellas parte una respuesta emotiva, acorde con lo vivido y
experimentado previamente.

Adems de la corteza lmbica, cierto nmero de estructuras subcorticales conforman el sistema


lmbico. Las estructuras subcorticales incluyen el hipocampo, la amgdala y los ncleos septales.
Dependiendo del autor, la lista de estructuras lmbicas puede expandirse para incluir porciones del
hipotlamo y del tlamo, la habnula, los ncleos rafe, el ncleo tegmental ventral, el ncleo
acumbens, los ncleos basales (de Meynert), la corteza orbital frontal posterior y otras. (4)
Figura 1. Cara medial del hemisferio cerebral derecho que muestra las estructuras que forman el
sistema lmbico.

SNELL, Richard. Neuroanatoma clnica. 4 ed. Buenos Aires, Argentina : Panamericana, 1999. p.
318.

Al sistema lmbico llegan fibras nerviosas provenientes del lbulo frontal, el cual es responsable de
la modulacin consciente de las emociones y del comportamiento social de los seres humanos. Otras
fibras traen informacin cinestsica y dolorosa de la formacin reticular del tallo cerebral las cuales
desencadenan emociones propias de cada persona de acuerdo a las experiencias previas. As mismo el
sistema lmbico tambin recibe informacin proveniente de las vsceras a travs de las conexiones con
el mesencfalo. Por otro lado a l llegan fibras provenientes de las neuronas dopaminrgicas,
serotoninrgicas y noradrenrgicas de todo el sistema nervioso central. Tambin se sabe que del
sistema lmbico salen fibras nerviosas hacia la corteza cerebral y el tlamo para modular las respuestas
emocionales de forma consciente y guardar memoria de las mismas. As mismo parten fibras hacia el
tallo cerebral para dar origen a las respuestas autnomas o inconscientes y hacia el hipotlamo para
las respuestas endocrinas u hormonales.

La primera funcin descrita del sistema lmbico fue la interpretacin de los olores que llegan al
cuerpo a travs del sentido del olfato y por ello en 1890 se le denomino rinencfalo o encfalo nasal al
creer que esa era la nica funcin que tenan estas complejas estructuras. Con el paso del tiempo se ha
podido establecer que el sistemas lmbico no solo es responsable de la interpretacin del los olores y
es por eso que actualmente se sabe que este sistema tiene que ver con las emociones, la memoria y
las respuestas autnomas, adems se ha determinado que los olores percibidos tienen un gran tono
emotivo en los humano, porque, en este sistema las clulas responsables del olfato tienen conexiones
con el ncleo amigdalino o amgdala cerebral, en donde un olor agradable puede desencadenar
respuestas emocionales positivas y un olor desagradable puede producir un efecto contrario, de igual
forma al tener contacto esta regin con el hipocampo, que tiene que ver con los procesos de memoria,
los olores son almacenaos en forma de recuerdos para en el futuro ser evocados y desencadenar
sentimientos de acuerdo con las experiencias previas.

El lbulo temporal ventromedial incluye estructuras lmbicas que son importantes en el


procesamiento emocional La formacin hipocmpica es crtica para el almacenamiento y llamado de
sucesos de memoria. La amgdala es el corazn y alma emocional del cerebro y coadyuva a generar
ansiedad. (5)

Antes de continuar es pertinente hacer una aclaracin para los lectores, cuando se menciona a la
amgdala no se hace referencia al tejido linfoide que se encuentra ubicado en las paredes laterales de
la garganta y que es un rgano de proteccin de la misma, sino al conjunto de cuerpos neuronales del
tejido nervioso, sustancia gris, que tiene forma de una pequea almendra y que se encuentra ubica en
la base de los hemisferios cerebrales, por algunos autores ha sido denominada como ncleo o cuerpo
amigdalino para evitar la confusin.

El ncleo amigdalino se denomina as porque se asemeja a una almendra. Se ubica por delante y
en parte por encima de la punta del cuerno inferior del ventrculo lateral. (6)

Toda la informacin llega a la amgdala o ncleo amigdalino y de ah se dirige hacia el hipocampo


donde se asocia y se relaciona con experiencias previas vividas, luego pasa a travs de la sustancia
blanca, axones neuronales, a la corteza cerebral y en ella se almacena en forma de memoria.
Simultneamente esto ocurre se genera una respuesta apropiada que regresa a la amgdala y de ella al
hipotlamo y dems centros efectores en los cuales se desencadena la respuesta emotiva segn la
informacin recibida y procesada por la complejidad de este sistema. Esa respuesta puede ser
expresada por medio de los sentimientos, las acciones motoras y posturales o por respuestas
autnomas inconscientes como son la sudoracin, el aumento de la respiracin o la frecuencia
cardiaca, las sensaciones digestivas, el enrojecimiento facial o la palidez, entre otras.

El hipocampo es una elevacin curva de sustancia gris que se extiende en toda la longitud del piso
del cuerno inferior del ventrculo lateral. Su extremo anterior esta expandido y forma el pie del
hipocampo. Se denomina hipocampo porque se asemeja a un caballito de mar en el corte coronal. (7)

Las emociones tambin influyen sobre la respuestas motoras del cuerpo porque las emociones no
solo tienen que ver con los sentimientos propios de cada ser si no tambin con las acciones. Cuando se
est de buen nimo el tono muscular aumenta y cuando se est deprimido el mismo disminuye,
limitando la realizacin ideal de algunos movimientos que se pueden hacer evidentes en la vida
cotidiana, esto es posible debido a las conexiones del sistema lmbico con la corteza cerebral, en la que
los cuerpos neuronales originan todos los actos conscientes del ser humano, en ella tambin se
presentan los procesos intelectuales que hacen la diferencia con los animales inferiores.

El sistema lmbico tambin da respuestas inconscientes por sus conexiones con el hipotlamo que
es fundamental para las funciones vitales, en el se encuentran los centros reguladores de apetito, de la
sed, la saciedad, la sexualidad y la regulacin del sistema endocrino u hormonal, es responsable de
procesos como el crecimiento, de la reproduccin, del metabolismo, de la regulacin de la
temperatura, de la osmolaridad del plasma sanguneo, entre otras. As mismo se conecta con el tallo
cerebral donde tambin se controlan funciones vitales como son la regulacin de la funcin
cardiovascular, respiratoria y digestiva, y por eso las emociones pueden manifestarse a travs de
cambios en estos sistemas.

Estas manifestaciones emocionales se pueden hacer evidentes a travs del rostro de cada persona
puesto que los msculos de la cara se influyen directamente de las emociones, cuando se est alegre
en la cara se nota un brillo especial y se transmite a los dems esa alegra, de igual forma cuando se
est triste la expresin de la cara es evidente. Algunos autores refieren que la cara se manifiesta de
manera emocional por s sola independiente del control consciente de los msculos de la expresin
facial que son mediados por el nervio facial, aseguran que los movimientos emocionales son mediados
de manera inconsciente por centros subcorticales responsables del sistema lmbico. Adems se sabe
que las expresiones emocionales en la cara son asimtricas porque cada hemisferio cerebral,
responsable de la mitad de la cara del mismo lado, responde de manera diferente a los estmulos,
siendo el lado izquierdo ms emotivo que el derecho.

Algunos investigadores sugieren que el control cerebral de los movimientos faciales voluntarios
es muy diferente del de los movimientos faciales inducidos por las emociones (Rinn, 1984). Mientras la
activacin voluntaria del ncleo del nervio facial se alcanza mediante el sistema corticoespinal, se
presume que hay sistemas subcorticales implicados en la activacin emocional de la cara. (8)

Las neuronas del sistema lmbico interactan a travs de sinapsis qumicas que usan sustancias
conocidas como neurotransmisores, de los cuales se sabe tienen que ver con los estados anmicos y de
los cuales se han identificado a sustancias como la serotonina, la dopamina, la norepinefrina, las
endorfinas y la histamina, como fundamentales en los procesos emocionales. De ellas la serotonina
produce bienestar y relajacin, es un inhibidor de la agresin, la ansiedad, el miedo y la depresin,
regula el apetito actuando en el centro de la saciedad, equilibra el deseo sexual e interviene en el ciclo
vigilia-sueo siendo responsable del sueo, tambin tiene que ver con la modulacin de la actividad
motora y cognitiva. Por su parte la dopamina tiene que ver con el comportamiento y la cognicin, la
actividad motora, la motivacin y la recompensa, la regulacin del sueo, el humor, la atencin, y el
aprendizaje. Por otra parte la norepinefrina o noradrenalina que es similar a la adrenalina interviene
en los procesos de vigilia y buen humor, le permite al cuerpo estar activo, y se sabe que debe estar en
equilibrio con la serotonina para prevenir la depresin. As mismo las endorfinas, consideradas los
opiceos internos del cuerpo humano por su similitud con los opiceos externos, son responsables de
los estados de felicidad, el placer sexual y el control del dolor por su accin en el sistema nervioso
central.
Por otro lado actualmente se ha descubierto que la histamina tiene receptores en el encfalo a
travs de los cuales funciona como un neurotransmisor excitatorio que estimula la liberacin de otros
neurotransmisores como la acetilcolina, la dopamina, la serotonina y la noradrenalina, adems tiene
que ver con la reduccin del sueo y el aumento del estado de alerta, as mismo estimula la liberacin
de vasopresina y otros neurotransmisores que regulan la ingesta de agua y comida, el aumento de la
actividad motora y el efecto analgsico.

La forma cmo funciona el sistema lmbico aun no est clara y por ello existen en el momento
varias teoras que intentan explicar la funcionalidad del mismo, de ellas la teora ms reciente es la
teora cognitiva de Schachter, en la cual sugiere que la intensidad de una emocin puede resultar
afectada por las respuestas corporales simultneamente mientras el encfalo continua evaluando la
situacin, que es cambiante en el tiempo, y de la cual guarda memoria para el futuro. Anteriormente a
esta teora se originaron la teora de la psicologa popular, en la que se sugiere que las emociones son
las desencadenantes de las respuestas fisiolgicas corporales. Despus de ella apareci la teora de
James-Lange, en la que plantean que las respuestas corporales son las que dan origen a las emociones
y no al contrario como se propona previamente. Posterior a ella y antes de la teora de Schachter fue
descrita la teora de Cannon-Band, en la que se plantea que el cerebro interpreta la situacin vivida
para decidir y producir una emocin acorde con los estmulos recibidos del exterior, (Ver cuadro 2).

Por otro lado el sistema lmbico por sus conexiones con el hipotlamo se comunica con la glndula
hipfisis y por tanto puede originar manifestaciones a nivel del sistema endocrino, estas
manifestaciones pueden ser evidentes en las respuestas fisiolgicas desencadenadas por las diferentes
emociones de los seres humanos. De igual manera las hormonas pueden repercutir en los estados
emocionales, por ejemplo los andrgenos y la testosterona pueden aumentar la agresividad de los
seres humanos, y es por eso que los hombres suelen ser ms agresivos que las mujeres. Adems son
conocidos los efectos de la adrenalina y la noradrenalina, producidas en la medula de la glndula
suprarrenal, en situaciones como el peligro, el miedo y el estrs, en las cuales suelen desencadenar
respuestas de estimulacin del sistema cardiovascular y respiratorio.

Para finalizar se puede afirmar que el sistema lmbico se encuentra en la parte media del encfalo
y tiene conexiones con la mayor parte de las estructuras del mismo, de las cuales recibe informacin y
a las cuales enva estmulos que desencadenan las emociones, adems tiene conexiones con el sistema
endocrino y tambin recibe influencia del mismo en el momento de desencadenar las emociones.
REFERENCIAS:
[1] Rosenzweig, Mark; Leiman, Arnold Y Breedlove S. Marc. Psicologa Biolgica. 1 Ed. Barcelona : Ariel
Neurociencia, 2001. P. 554.
[2] Ibid., P. 554
[3] Guyton, Arthur Y Hall, John E. Tratado De Fisiologa Mdica. 10 Ed. Mxico : Mc Graw Hill Editores. 2003. P.
820.
[4]Clark, David, Boutros, Nashaat Y Mendez, Mario. El Cerebro Y La Conducta, Neuroanatomia Para Psicologos.
2 Ed. Mexico : Manual Moderno. 2007. P. 265.
[5] Ibid., P. 228.
[6] Snell, Richard. Neuroanatoma Clnica. 4 Ed. Buenos Aires : Panamericana, 1999. P. 319.
[7] Ibid., P. 318.
[8] Rosenzweig; Leiman Y Breedlove. Op.Cit., P. 561.

BIBLIOGRAFIA
Bustamante, Jairo. (1994) Neuroanatoma Funcional. 2 Ed. Bogot : Celsus,. P. 301-310.
Clark, David, Boutros, Nashaat Y Mendez, Mario. (2007) El Cerebro y la Conducta, Neuroanatoma Para
Psicologos. 2 Ed. Mxico : Manual Moderno.. P. 211-279.
Garrison, Mark y Loredo, Olga. (2004) Psicologa. 2 Ed. Mxico : Mc Graw Hill Editores.. P. 141-161.

Guyton, Arthur y Hall, John E. (2003) Tratado de Fisiologa Mdica. 10 Ed. Mxico : Mc Graw Hill Editores.. P.
817-829.
Rosenzweig, Mark; Leiman, Arnold y Breedlove S. Marc. (2001) Psicologa Biolgica. 1 Ed. Barcelona : Ariel
Neurociencia,. P. 551-630.
Snell, Richard. (1999) Neuroanatoma Clnica. 4 Ed. Buenos Aires : Panamericana,. P. 315-326.