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2/7/2017 Aqu hay ciencia. Por qu las hojas de los rboles cambian de color | Noticias de Divulgacin en Heraldo.

es

AQU HAY CIENCIA

La qumica del otoo: por qu las hojas de los


rboles cambian de color
En el fondo de la belleza otoal estn la cloro la, los carotenos, las antocianinas, los pigmentos que nutren,
protegen y pintan las hojas.

Actualizada 28/10/2016 a las 13:26 Jess Mndez


Etiquetas Ciencia

'Paisaje de otoo con tres rboles', de Vincent van Gogh.

A cmara rpida, un ao en la vida de un rbol puede verse como una sucesin de cambios en sus ropajes.
Hojas de color verde intenso en verano, un marrn con tonos amarillo y ocres o incluso algunas veces rojos
brillantes en otoo; una estoica desnudez en invierno y una vuelta a la vida verde primaveral.

Sin embargo, bajo tanto color y metfora, todos esos cambios que llenan versos mediocres y a los que
saturamos de adjetivos son un proceso de adaptaciones eminentemente prcticas, una concatenacin de
reacciones, sntesis y deterioros. Tras todo ello, al nal, lo que vemos es fundamentalmente lo que queda
tras lo que se nos esconde. Es tras todo ello cuando llegan la belleza, los ropajes, la vida estoica.

Pero en el fondo estn la cloro la, los carotenos, las antocianinas, los pigmentos que nutren, protegen y

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pintan las hojas. De sus juegos y requiebros resultan el otoo y nuestros colores.

Y esto es lo que, a cmara rpida, sucede con ellos:


La cloro la

Es el pigmento fundamental que al captar la luz permite la fotosntesis: esa reaccin tan perfectamente
complementaria e inversa a nuestra respiracin por la que las plantas captan (nuestro) dixido de carbono y
junto con un poco de agua lo transforman en (nuestro) oxgeno y en los azcares que les sirven de alimento.

La cloro la tiene todo su sentido en verano, en las pocas de mayor luz solar. Por una parte porque es
cuando ejerce mejor su funcin. Por otra porque ella misma necesita de la luz para poder ser fabricada. Y por
eso, porque estn cargadas de ella, las hojas de los rboles son verdes en verano.

Pero por qu es verde la cloro la?


Lo que vemos es el resultado de lo que no se nos esconde: de todo el espectro de la luz solar, la cloro la
absorbe fundamentalmente la zona del rojo y el azul, pero re eja el verde, que es lo que llega hasta nuestros
ojos.

Y por qu las hojas no siguen verdes en otoo?


Por una cuestin de adaptacin y supervivencia. La cloro la es muy inestable, muy frgil, y tiene que estar
continuamente sintetizndose para sustituir a la que se destruye. En otoo la luz solar es mucho menor, por
lo que apenas puede ejercer su funcin. Por eso la planta decide disminuir la savia que llega a las hojas y
ralentizar su produccin, ahorrar costes. Pero adems sucede que las hojas transpiran mientras realizan la
fotosntesis, sueltan agua que se distribuye por su super cie. En pocas fras esto aumenta el riesgo de
congelacin, de ah que interese deshacerse del pigmento verde (las hojas de rboles perennes, sin embargo,
resisten mucho mejor las bajas temperaturas: a la presencia de un anticongelante natural suman su forma
de espinas, lo que minimiza su exposicin).

Y de ah a los carotenoides, los amarillos escondidos.


Los carotenoides

Los carotenoides son un conjunto de numerosos pigmentos entre los que se encuentra, por ejemplo, la
vitamina A. Aunque varan de color, muchos de ellos absorben la luz azul y azul-verdosa, de forma que
re ejan (no esconden) el amarillo.

Se los conoce tambin como absorbedores accesorios. Son mucho ms estables que la dbil cloro la, y la
protegen en parte del exceso de luz solar, colaborando a su vez con ella en la fotosntesis.

Pero, cmo aparece el amarillo?

En verano los carotenoides se encuentran ocultos por la presencia verde de la cloro la. Sin embargo, en
otoo, esta se deteriora mucho ms rpido que ellos, de forma que su desaparicin los va descubriendo
progresivamente. Llevaban meses all, pero escondidos bajo un manto verde.

Y el resto de colores posibles? Los marrones, los rojos, los ocres? Ah entran en juego las antocianinas.

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Las antocianinas

Son una serie de pigmentos que se producen fundamentalmente, estos s, en otoo. Para ello necesitan algo
de luz y, sobre todo, precisan de los depsitos de azcar que las hojas fabrican y que en este momento del
ao acumulan. No se conoce muy bien su funcin, y no todos los rboles las elaboran, pero se barruntan
papeles tan diversos como la proteccin frente a la luz solar (aunque vaya disminuyendo en otoo la planta
se vuelve ms sensible al ir perdiendo el resto de pigmentos), ser repelentes de insectos, funcionar como
antioxidantes o incluso como anticongelantes contra el fro que se va instalando.

Su estructura absorbe (esconde) el azul y el verde, de forma que re ejan el color rojo (aunque hay variantes
que extienden la paleta hacia el prpura). Este ser tanto ms brillante cuanto ms luminoso y seco sea el
otoo, ya que ambas condiciones estimulan la produccin de azcares y antocianinas. Y de su combinacin
con el resto de pigmentos restantes surgen varios de los colores otoales: su presencia con la cloro la
resulta en marrn (aunque este tambin procede de la oxidacin de los taninos, sustancias de desecho que
la planta acumula), y con los carotenoides en naranja.

Sin embargo, con el tiempo y la cercana del invierno, las reservas de azcar disminuyen y las antocianinas
dejan tambin de fabricarse. Se cierra de nitivamente el paso de savia hacia las hojas y estas terminan por
secarse y caer.

De alguna forma los rboles tambin hibernan, concentrando sus recursos en mantener vivas las races que
les permitirn resurgir: la vida estoica, ya se sabe.

(Y en algn momento, entre todo ese baile funcional y prctico, termina llegando Van Gogh).

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