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PA L E O N E U R O L O G A

La evolucin
cerebral
de los homnidos
Emiliano Bruner

68 INVESTIGACIN Y CIENCIA, febrero 2012


Emiliano Bruner, doctor en biologa animal, lidera el grupo de investigacin
en paleoneurobiologa del Centro Nacional de Investigacin sobre la Evolucin
Humana (CENIEH) de Burgos. Tambin es profesor adjunto de paleoneurologa
en la Universidad de Colorado en Colorado Springs.
TODAS LAS IMGENES SON CORTESA DE E. BRUNER Y J. M. DE LA CUTARA (CENIEH)

Las tcnicas digitales, que permiten reconstruir


el molde de la cavidad craneal de especies fsiles,
arrojan nueva luz sobre la evolucin anatmica
de nuestro cerebro y su relacin con los cambios cognitivos

Reconstruccin digital del molde cerebral (verde) del individuo


KNM-ER 3733, un representante de la especie Homo ergaster que
vivi en frica Oriental hace unos dos millones de aos. Los moldes
digitales aportan gran cantidad de informacin sobre la anatoma
cerebral de las especies extintas.

Febrero 2012, InvestigacionyCiencia.es 69


E
-
co ms peculiar de nuestra especie. Sin em-
bargo, es quiz tambin el menos conoci-
do. A pesar de los todos los progresos que
hemos logrado durante el ltimo siglo, su
Yecfb[`_ZWZi_]k[[iYWfWdZeWbWd|b_i_i[
interpretacin de numerosas disciplinas.
Conocer los procesos que han moldeado nuestro cerebro a lo lar-
cin de la teora evolutiva ha per-
go de la evolucin reviste una gran utilidad a la hora de formu- meado todos los sectores de la bio-
lar hiptesis sobre su funcionamiento y su organizacin, as como loga, incluida la paleontologa
humana. A la luz de la gran canti-
sobre sus posibilidades y sus lmites. En este programa de inves- dad de fsiles hallados durante el
tigacin, el nico recurso del que disponemos proviene del estu- desarrollo de la disciplina, la histo-
dio de la morfologa cerebral de las especies extintas. ria de la evolucin del hombre ha
pasado de verse como una lnea
fWhWYedl[hj_hi[[dkd|hXebo"-
Aunque los primeros fsiles humanos fueron hallados a me- nalmente, en un arbusto, donde las relaciones completas en-
diados del siglo (Homo neanderthalensis, en Europa, segui- tre sus numerosas ramas estn an por descubrir.
dos por los primeros restos de Homo erectus, en Asia), la pa- En ese contexto, la paleoneurologa investiga la evolucin
leoantropologa no se desarrollara como ciencia reconocida del sistema cerebral de las especies extintas. Sin embargo, dado
hasta los aos treinta del siglo . En 1924, el neuroanatomis- que el encfalo no fosiliza, la reconstruccin de las estructu-
ta Raymond Dart encontr en frica el primer crneo de Aus- ras cerebrales debe realizarse a partir de las huellas que estas
tralopithecus africanus, un individuo infantil conocido como ^WdZ[`WZe[dbei^k[ieiZ[bYh|d[e$FWhW[bbeh[ikbjWd[Y[#
Nio de Taung. En el hallazgo de aquel australopiteco concu- sario entender, en primer lugar, las relaciones anatmicas
rrieron dos caractersticas muy peculiares: no solo fue descu- existentes entre ambos: cerebro y crneo guardan relaciones
bierto por un especialista en anatoma cerebral, sino que, por estructurales (los dos se tocan, por lo que deben respetar equi-
una rarsima situacin de fosilizacin, el sedimento geolgico librios fsicos y mecnicos) y funcionales (comparten recursos
haba penetrado en el crneo y se haba compactado. Los hue- i_eb]_Yei"ldYkbeigk[^eoi[_dl[ij_]WdieXh[jeZe[d_d-
sos de la bveda craneal haban desaparecido y lo que quedaba dividuos vivos.
era un molde fsil de su cerebro. Por esta sugestiva coinciden- El estudio paleoneurolgico se centra, por tanto, en la ana-
Y_W"feZ[ceiWhcWhgk[bWfWb[ed[khebe]W^kcWdW[b[ijk- toma de la cavidad craneal, o endocrneo. Esta nos aporta in-
dio de las estructuras cerebrales de los homnidos fsiles) na- formacin sobre el tamao del cerebro, su geometra, la pro-
ci a la vez que la paleoantropologa misma. porcin que guardan sus reas (lbulos y circunvoluciones) e
Durante largo tiempo, la evolucin humana se entendi des- _dYbkieieXh[iki_ij[cWlWiYkbWhikf[hY_Wb"oWgk[jWcX_d
de una perspectiva lineal, gradual y progresiva. Hoy en da, sin bWil[dWioWhj[h_WiZ[`Wd^k[bbWiieXh[bWfWh[Z_dj[hdWZ[bYh|-
embargo, no creemos que esa scala naturaeh[[`[[bl[hZWZ[- neo. A partir de esos datos, la paleoneurologa trata de desci-
ro proceso de evolucin biolgica. En primer lugar, esta no es \hWhbWcWd[hW[dgk[[ijWiYWhWYj[hij_YWii[^Wd_ZeceZ_-
siempre lineal, sino que a menudo sigue caminos discontinuos cando a lo largo de la evolucin, con un inters particular por
oYecfb[`ei$JWcfeYeeX[Z[Y[i_[cfh[WkdfheY[ie]hWZkWb" su relacin con posibles cambios cognitivos.
pues a veces puede presentar largos perodos de ausencia de
YWcX_e`kdjeWejhei[dbeigk[bWijhWdi\ehcWY_ed[ii[ikY[- MOLDES PARA EL CEREBRO
den con gran rapidez. Y quiz tampoco recorra siempre un sen- En el pasado, una vez se hallaba un crneo fsil, el mtodo tra-
Z[heZ[c[`ehWWXiebkjW"oWgk[dkc[heieihWi]eigk[fk[Z[d dicional para proceder al estudio del endocrneo consista en
resultar tiles para ciertas funciones quiz no lo sean para otras. la elaboracin de un molde fsico, un positivo de la cavidad
Las necesidades de las especies cambian continuamente, por lo YhWd[Wbgk[h[[`Wi[bWWfWh_[dY_W[nj[h_ehZ[bY[h[Xhe$I_d[c-
que una trayectoria evolutiva que procediese siempre en la mis- XWh]e"jeZe\i_bYedij_jko[kdeX`[jed_YeockoZ[b_YWZe"feh
ma direccin carecera de sentido. Hoy, esta nueva interpreta- lo que esta tcnica no poda permitirse emplear procesos fsi-

EN SNTESIS

La paleoneurologa humana estudia la evolucin del Durante los ltimos aos, las tcnicas digitales han La integracin de estos avances con otras disciplinas,
sistema cerebral de los homnidos. Los moldes endo- revolucionado el proceso de obtencin de moldes. Al como la arqueologa o la neurociencia, ha permitido
craneales de las especies fsiles permiten deducir mismo tiempo, el tratamiento estadstico de los datos formular hiptesis novedosas sobre la relacin entre
varios aspectos anatmicos del cerebro, como sus ha mejorado de manera notable los modelos evolu- la evolucin anatmica del cerebro y los cambios
lbulos, circunvoluciones o irrigacin vascular. tivos del sistema cerebral. cognitivos en el gnero Homo.

70 INVESTIGACIN Y CIENCIA, febrero 2012


DEL FSIL AL CEREBRO

Obtencin de un molde endocraneal


Las nuevas tcnicas digitales que emplea la paleoneurologa permiten estudiar un crneo fsil con gran precisin y sin que este corra
el mnimo riesgo de resultar daado.

1. Mediante tomografa computarizada 2. Se ensamblan luego las secciones 3. Por ltimo, se obtiene el molde digital
se obtienen secciones bidimensionales para generar la reconstruccin virtual de la cavidad endocraneal (verde), con
del crneo fsil. del crneo. una precisin de dcimas de milmetro.

cos o qumicos demasiado agresivos. Solo si un fsil se encon- co (anchuras, longitudes, etctera), como ha venido hacindo-
traba muy fragmentado resultaba sencillo elaborar el molde, se durante dos siglos de estudios antropomtricos, hoy se
pero entonces este no aportaba demasiada informacin. Y, ante jhWXW`WYedceZ[bei][ecjh_YeiZ_]_jWb[i$;ijeii[WdWb_pWd
un crneo completo, fabricar un molde y extraerlo sin daar el luego con mtodos de estadstica multivariante (un tipo de es-
primero ni deformar el segundo era un proceso que revesta tadstica que analiza las correlaciones entre todos los elemen-
]hWdZ[iZ_YkbjWZ[i$9edjeZe"ZkhWdj[[bi_]be se desarro- jeiWbWl[pWdZ[_Z[dj_YWhbeifWjhed[iZ[[ijhkYjkhWo\kd-
bbWhedjYd_YWiYWZWl[pc[`eh[i$;dkdfh_dY_f_ei[[cfb[Whed cin que se esconden tras un modelo biolgico. Este tipo de an-
cebZ[iZ[o[ie1Z[ifki"i[_djheZk`[hedh[i_dWioYecfk[ijei lisis espacial, denominado morfometra geomtrica, constituye
plsticos. Sin embargo, la investigacin con moldes fsicos siem- en la actualidad el mtodo principal para el estudio de la mor-
pre haba limitado de manera considerable el grado de desarro- fologa en biologa evolutiva.
llo de la disciplina. Hoy, un laboratorio de paleoneurologa es un laboratorio de
En este sentido, la paleoneurologa vivi una verdadera re- WdWjecWZ_]_jWb0kdYed`kdjeZ[ehZ[dWZeh[iWfb_YWZeiWbWh[-
volucin a mediados de los aos noventa. Esta lleg de la mano construccin virtual de crneos y cerebros de especies extintas,
del alto grado de desarrollo que, durante esos aos, experimen- que analizan su variabilidad y que investigan los patrones evo-
taron los mtodos de obtencin de imgenes digitales biomdi- lutivos que han caracterizado los cambios neurales, con especial
cas. La tomografa computarizada y las tcnicas de resonancia inters por aquellos con implicaciones cognitivas. Los conoci-
magntica alcanzaron un nivel de difusin que trascendi el m- mientos necesarios son los de la biologa, la paleontologa, la
bito de la medicina; de repente, estas tcnicas se encontraban al bioestadstica y las tcnicas digitales de reconstruccin anat-
alcance de cualquier laboratorio anatmico y paleontolgico. mica. Todo ello forma parte de lo que ha dado en llamarse bio-
La elaboracin de moldes endocraneales experiment un loga in silico, que, en lugar de emplear modelos animales (in
progreso sin precedentes: por primera vez, podan construirse vivoei_Yegkc_Yeiin vitro), lleva a cabo sus experimentos
moldes digitales sin tocar el fsil. Hoy en da, el proceso de ob- en un ordenador.
tencin de moldes es rpido y verstil, y la correspondencia en- En el laboratorio de paleoneurologa del Centro Nacional de
tre la anatoma original y la geometra del molde alcanza las d- Investigacin sobre la Evolucin Humana (CENIEH) de Burgos
cimas de milmetro. Cuando los fsiles se encuentran incom- [cfb[Wcei[ijWijYd_YWiYed[beX`[j_leZ[\ehckbWh^_fj[i_i
pletos o fragmentados, resulta posible emplear aplicaciones novedosas sobre la evolucin del cerebro y el crneo de los ho-
[ijWZij_YWiWdZ[c_d_c_pWhbWYecfed[dj[ikX`[j_lWZ[bW mnidos, as como sobre las relaciones anatmicas existentes en-
reconstruccin. A su vez, los moldes digitales pueden copiarse tre ambos. Muchas de las investigaciones que all desarrollamos
o[dl_Whi[Yed]hWd\WY_b_ZWZ"YedbWil[djW`Wigk[[bbeikfed[ l[hiWdieXh[dk[ijhWfhef_W[if[Y_["Yed[beX`[j_leZ[_dj[hfh[-
para la colaboracin entre laboratorios. tar despus el registro fsil asociado al gnero Homo a la luz de
Al mismo tiempo que las tcnicas de imagen digital propor- la variabilidad y los procesos evolutivos que han venido caracte-
cionaban nuevas herramientas para la obtencin de datos pa- rizando a las especies humanas desde hace dos millones de aos.
leontolgicos, los avances informticos revolucionaron tambin
la morfometra, la disciplina que, a travs de la estadstica, cuan- GRANDES CEREBROS
j_YWoYecfWhWbWi\ehcWiWdWjc_YWi$;dbk]WhZ[c[Z_h\i_- De todos los datos que pueden extraerse a partir de un molde
camente las distancias entre los puntos de un sistema anatmi- endocraneal, uno de los que ms atencin ha recibido en el pa-

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H. neanderthalensis
H. heidelbergensis
H. neanderthalensis
H. heidelbergensis

H. rhodesiensis
H. antecessor
H. sapiens

H. ergaster

H. erectus
A./H. habilis
A. anamensis
A./H. rudolfensis
H. sapiens
A. afarensis A. gahri

A. africanus
P. boisei

A. sediba
P. robustus
P. aethiopicus
P. boisei
A. africanus

5 millones de aos 2 millones de aos 500 mil aos

sado ha sido el volumen. En parte, ello se debe a las grandes di- Los homnidos ms abundantes en el registro fsil pertenecen
ferencias observadas en el volumen cerebral de los mamferos a los gneros Homo (H), Australopithecus (A) y Paranthropus (P).
y, muy en particular, en el de los primates. De hecho, nuestra La subdivisin de esta familia en especies ha sido objeto de cons-
especie destaca en este sentido: un humano moderno posee en tante debate, por lo que muchas de las relaciones filogenticas
torno al triple de masa neural que un primate de peso corporal propuestas no pasan de ser meras hiptesis. Las barras indican
fWh[`e$ el perodo cronolgico aproximado en el que se cree que vivi cada
Con todo, no podemos ignorar otro de los factores que han grupo; los crneos (reconstrucciones digitales) representan algu-
contribuido a aumentar la importancia que tradicionalmente nos fsiles clave de los tres gneros.
se ha asignado al tamao cerebral: en trminos estadsticos, se
trata de un dato aparentemente fcil de calcular. Durante dca-
das, se han llenado crneos con semillas o se han introducido pacidad craneal empleados en zoologa, como los que la calcu-
los moldes correspondientes en agua para medir el volumen lan con respecto al gasto energtico u otros parmetros meta-
de la cavidad endocraneal. Aunque hoy en da se emplean m- blicos, no suponen en paleontologa ms que una aportacin
todos digitales, a menudo estos tampoco se encuentran exen- estrictamente terica.
tos de ambigedades. La mayora de los restos fsiles se com- Hoy sabemos que, a lo largo de la evolucin humana, el pro-
ponen de fragmentos aislados de crneo, en cuyo caso el volu- ceso de encefalizacin (el aumento relativo del volumen cere-
men cerebral solo puede calcularse de manera aproximada. Y bral) ha ocurrido en diferentes momentos y, con toda probabili-
si bien existen varios mtodos empricos para extrapolar su va- dad, en lneas evolutivas independientes. Algunas especies solo
beh"[bh[ikbjWZedWblWhWckY^eZ[kdW[ij_cWY_dWejhW"kdW han experimentado un aumento del valor absoluto del tamao
circunstancia que ha generado encendidos debates sobre la va- cerebral, acompaado de un incremento proporcional del volu-
lidez de las reconstrucciones. men del cuerpo. En otras, por el contrario, solo ha variado el ta-
Tras una poca en la que se concedi gran importancia al va- mao del encfalo, sin cambios corporales. Los australopitecos
lor absoluto de la capacidad craneal, se comenz a prestar aten- contaban con un volumen cerebral similar o poco mayor al de
cin a su valor relativo. La propuesta, no obstante, desat nuevos los simios antropomorfos actuales, con un promedio de entre
problemas mtricos. Por lo general, en zoologa suele calcular- 400 y 500 centmetros cbicos (cc). Los primeros humanos, como
se el volumen cerebral con relacin al tamao del animal. Pero Homo habilis y Homo ergaster, alcanzaban entre 600 y 800 cc.
los estudios paleontolgicos adolecen de la limitacin usual: no :[^[Y^e"WdZ[feZ[h_dYbk_hWHomo habilis en nuestro g-
disponemos del cuerpo completo, sino solo de fragmentos de d[he"[dikcec[djei[Z[Y_Z_`WhikYWfWY_ZWZYhWd[WbYece
esqueleto. Los mtodos empricos para estimar el peso corpo- el mnimo necesario para considerar humana a una especie; una
ral a partir del esqueleto han desembocado, a su vez, en nuevas suerte de Rubicn cerebral que marcase la frontera del gne-
controversias. Por lo dems, otros tipos de mediciones de la ca- ro Homo. Otras especies, como Homo erectus y Homo heidelber-

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gensis, llegaron a poseer cerebros de entre 1000 y 1200 cc. Los Hoy en da, el tamao cerebral recibe menos atencin que
humanos modernos y los neandertales presentan los valores ms antao. No cabe duda de que se trata de un dato relevante, pero
altos, entre 1300 y 1500 cc. Es ms, el promedio de Homo nean- otros factores ms sutiles bien podran haber resultado ms de-
derthalensis era algo ms elevado que el de nuestra especie. terminantes en la evolucin de nuestro cerebro. Y aunque algu-
Mencin aparte merece el caso del Hombre de Flores, un in- nos autores han hallado cierta correlacin entre tamao cere-
dividuo fsil descubierto en 2003 en la isla de Flores, en Indo- bral (absoluto y relativo) e inteligencia, otros sugieren cau-
nesia, y datado en unos 20.000 aos de antigedad. Con un me- tela en este sentido. Muchos de tales estudios se basan en la
tro de altura, su capacidad craneal no llegaba a los 400 cc. Su comparacin de nuestra especie con otros simios antropomor-
f[gk[ejWcWeoikifWhj_YkbWh[ihWi]eiWdWjc_Yei"`kdjeW fos actuales, un enfoque que requiere cierta precaucin. Al igual
kdWZWjWY_djWdh[Y_[dj[okdW_dZkijh_Wbj_YWYecfb[`W"^Wd que nosotros, ellos tambin han evolucionado durante varios
fbWdj[WZekdW_dd_ZWZZ[fh[]kdjWih[bWj_lWiWdk[ijhWYec- millones de aos a partir de un ancestro comn; sin embargo,
prensin de los procesos evolutivos. Sobre todo, han quedado desconocemos su trayectoria evolutiva. Por ello, quiz suponga
en evidencia una vez ms lo poco que sabemos sobre la anato- un error dar por sentadas demasiadas similitudes entre un si-
ma craneal y cerebral de nuestra propia especie. A pesar de una mio actual y un estado biolgico primitivo de nuestra especie.
atencin desproporcionada por parte de los medios de comuni- En palabras de Ralph Holloway, antroplogo de la Universidad
cacin y de un encendido debate acadmico a menudo, en un de Columbia de Nueva York y padre de la paleoneurologa mo-
jede_dd[Y[iWh_Wc[dj[Yed_Yj_le"WddeiWX[ceii_[b>ec- derna, un centmetro cbico de un cerebro humano no equi-
Xh[Z[<beh[iYedij_jko[kd[`[cfbWhZ[kdW[if[Y_[[nj_djW"W`[- vale a un centmetro cbico en el cerebro de un chimpanc.
na por completo a los esquemas evolutivos que conocemos, o si
no era ms que un individuo patolgico [vase Nueva luz so- UN CRNEO, UN CEREBRO
bre el hombre de Flores, por Kate Wong; ?9- A lo largo de la morfognesis (la formacin de los elementos
, enero de 2010]. anatmicos en un individuo), podemos distinguir entre los cam-

CORTE SAGITAL
Hueso frontal Hueso parietal

Huellas de la arteria
m
menngea media

BASE Fosa anterior


y techo de las rbitas
(reas frontales)

Fosa media
(lbulos
temporales)

Hueso frontal
Foramina

Fosa posterior
(cerebelo)
Hueso parietal

Hueso occipital
BVEDA

Los crneos no solo permiten reconstruir la cavidad endocraneal cunvoluciones, e incluso el sistema vascular superficial. Estas sec-
(el espacio ocupado por el cerebro), sino tambin los pasajes (fo- ciones muestran un corte sagital, la bveda y la base del crneo
ramina) de nervios y vasos, la forma y la posicin de lbulos y cir- de un hombre moderno.

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bios de tamao, a los que llamamos crecimiento, y los de forma, estructura y funcin de estos sistemas vasculares, ese aumento
denominados desarrollo. En estos dos procesos, cerebro y cr- en el nivel de reticulacin carece de una interpretacin clara.
neo se afectan mutuamente como consecuencia de los genes Se ha propuesto que podra guardar relacin con la regulacin
que comparten, de los elementos anatmicos que se encuentran trmica del cerebro, con sus necesidades metablicas o con la
en contacto y de las funciones comunes que ambos han de in- proteccin fsica de la corteza. Sin embargo, a pesar de todo lo
j[]hWh$9eceh[ikbjWZe"YWZW[b[c[dje_dko[[dbW\ehcWojW- que la evolucin parece haber invertido en este sistema vascu-
mao del otro, razn por la que podemos emplear el crneo lar, su funcin contina siendo un enigma.
como testigo de la anatoma cerebral.
Ya los primeros estudios paleoneurolgicos prestaron aten- LOS ORGENES DE UN CEREBRO COMPLEJO
cin a los rasgos del endocrneo que se hallaban relacionados de JWcX_dbWiY_hYkdlebkY_ed[iY[h[XhWb[iZ[`Wdiki^k[bbWi[d
cWd[hWZ_h[YjWYedbWi[ijhkYjkhWiZ[bWikf[hY_[Y[h[XhWb$;d la pared endocraneal. Estas trazas pueden ser muy dbiles, por
bWXWi[Z[bYh|d[e"feh[`[cfbe"fk[Z[dWfh[Y_Whi[beieh_Y_ei lo que a menudo se requiere cierta experiencia para interpre-
por los que se introducen los nervios que penetran en el cerebro. tarlas. En el pasado se les ha concedido gran importancia, so-
JWcX_dZ[`Wd^k[bbWibWiWhj[h_WiobWil[dWigk[i[Z_h_][dW bre todo al dar por sentado que a cada regin cerebral deba
las meninges. Una de las lneas de investigacin de nuestro gru- corresponderle un aspecto cognitivo. Hoy sabemos que, aun-
po incluye, de hecho, el estudio del sistema vascular cerebral. Se que existan reas cerebrales especializadas en funciones con-
trata de un aspecto que reviste un inters especial, puesto que cretas, los procesos cognitivos se basan en la integracin de va-
permite formular, entre otras, algunas hiptesis relacionadas con h_Wih[Z[id[khWb[i"fehbegk[deh[ikbjWWYedi[`WXb[WieY_Wh
la actividad metablica del cerebro. de forma demasiado rgida funciones cognitivas a zonas cere-
El patrn anatmico del sistema venoso se muestra bastan- XhWb[i[if[YYWi$
te similar en todos los homnidos, tanto los actuales como los No obstante, el frecuente vnculo entre daos cerebrales muy
extintos. Se conocen, no obstante, algunas variaciones, lo que localizados y algunas disfunciones cognitivas sugiere que, con
ha llevado a proponer diferencias en los procesos de termorre- todo, algunos procesos dependen de regiones crticas, las cua-
]kbWY_dY[h[XhWb$9edi_Z[hWY_ed[ii_eb]_YWiWfWhj["[ijeihWi- les habran ido especializndose a lo largo de la evolucin. En-
gos tambin se han utilizado para estudiar las relaciones exis- tre todas las zonas cerebrales, las que ms atencin han recibi-
tentes entre especies y poblaciones, ya que suelen trasmitirse Ze[d[bfWiWZe^Wdi_ZebWiZ[bb[d]kW`[0[b|h[WZ[8heYW[d
genticamente. De hecho, suelen emplearse en antropologa fo- los lbulos frontales) y la de Wernicke (entre los lbulos tempo-
rense y en arqueologa para determinar el grado de parentesco rales y los parietales). Sin embargo, la estructura general de es-
entre individuos. tas circunvoluciones cerebrales en todas las especies humanas
Quiz mayor inters revista el sistema arterial, puesto que extintas presenta un esquema muy similar a las del hombre mo-
exhibe bastantes variaciones entre las especies del genero Homo. derno, y las posibles diferencias escapan a la resolucin que pue-
Al comparar la arteria menngea media en humanos fsiles y den ofrecer los moldes endocraneales. En particular, tambin las
modernos, podemos apreciar cambios en la posicin y la forma reas de Broca y de Wernicke pueden reconocerse en los moldes
Z[[ijeilWiei$F[he"ieXh[jeZe"bbWcWbWWj[dY_dbWYecfb[`_- de los primeros humanos, como Homo habilis u Homo ergaster,
dad vascular que exhibe nuestra especie, la cual presenta redes los cuales datan de hace unos dos millones de aos.
muy desarrolladas en comparacin con las especies extintas. Bien es cierto que pueden observarse cambios en algunas
Dado que an desconocemos numerosos aspectos relativos a la proporciones, lo que sugiere variaciones en el volumen de de-

Lbulos frontales Lbulos parietales

Lbulos occipitales

rbitas

Cerebelo

Maxilla Lbulos temporales Los moldes endocraneales permiten obtener informacin


neurolgica de gran valor. Este molde digital (verde) permite
distinguir el tamao y la geometra de algunos lbulos y cir-
cunvoluciones del individuo KNM-ER 3733, un representante
de Homo ergaster que vivi en frica hace dos millones de aos.

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M T O D O S E S TA D S T I C O S

Estudio de la variabilidad
Para estudiar las diferencias morfolgicas entre dos individuos, primero se construyen modelos geomtricos simples del crneo y del
cerebro a partir de los puntos anatmicos de mayor relevancia funcional. Despus, se emplean tcnicas de estadstica multivariante
(que analiza las relaciones de todos los elementos a la vez) para obtener el conjunto de reglas que, por razones de funcin o de estruc-
DjxxDxxDlDD`D0jDDD`xlxDxxllDDDlxx`DUx
espacio de dos o tres dimensiones.

Anlisis de la variacin morfolgica


Comparacin entre la geometra parietal de Homo
Modelos geomtricos sapiens y la de los humanos extintos. Una funcin
Reconstruccin digital de Mladec 1, un fsil anatmicamente moderno del Pleistoceno superior de interpolacin (Thin-Plate Spline, diseada
europeo datado en unos 30.000 aos de antigedad. Sobre ella se han representado varios originalmente para aplicaciones de ingeniera)
modelos geomtricos (lneas y puntos anatmicos) del crneo (izquierda) y del endocrneo permite caracterizar la deformacin espacial
(derecha). La comparacin entre los modelos de distintos individuos o especies permite resultante. Las variaciones se representan sobre
determinar sus diferencias morfolgicas. un plano bidimensional (retculo verde).

j[hc_dWZWi|h[Wi$BWiZei|h[WiZ[bb[d]kW`[i[ck[ijhWdfhe- YWi$;bbei[Z[X[WbWZ_YkbjWZZ[beYWb_pWhbc_j[iYeckd[io
porcionalmente ms anchas en los humanos modernos y en los biolgicamente homogneos de estos lbulos, caracterizados por
neandertales, algo que quizs apunte a la emergencia de nue- una gran heterogeneidad morfolgica y funcional.
vas habilidades cognitivas en estos dos grupos. No obstante, la Al respecto, ya existan algunas hiptesis sobre un aumento
_Z[dj_YWY_dZ[jWb[iYWcX_eideh[ikbjWjWdYbWhW"oWgk[kdW relativo de las reas parietales en el gnero Australopithecus,
misma rea cerebral puede hallarse involucrada en varias fun- lo que se habra debido a una retrocesin de un surco poste-
Y_ed[i$;bb[d]kW`["feh[`[cfbe"]kWhZWkdW[ijh[Y^Wh[bWY_d rior a estas, el sulcus lunatus. Tambin se han hallado indicios
con nuestra capacidad para usar las manos. Al respecto, una de un incremento de las proporciones parietales lateralmen-
pregunta abierta es si los simios antropomorfos cuentan con al- te, sobre todo en Homo habilis (un grupo bastante debatido
gn equivalente de estas reas humanas. y que quizs integrase a varias especies, no todas ellas perte-
A pesar del inters histrico que han suscitado las reas aso- necientes al genero Homo). Tambin en los neandertales se ob-
Y_WZWiWbb[d]kW`["bWigk[c|iWj[dY_d[ij|dh[Y_X_[dZeZk- serva una ampliacin lateral de las regiones parietales inferio-
rante los ltimos son los lbulos parietales. En el estudio de es- res y superiores.
tas regiones y del sistema frontoparietal se centra otra de las Sin embargo, es en los humanos modernos donde el cambio
bd[WiZ[jhWXW`eZ[dk[ijhe]hkfe"oWgk["Yecel[h[cei"ik en las proporciones parietales reviste una magnitud tal como
evolucin parece guardar una estrecha relacin con la del cere- fWhWW\[YjWhWbW][ec[jhWZ[bY[h[Xhe[dikYed`kdje$7b]kdei
bro de Homo sapiens. crneos fsiles de hace entre 100.000 y 150.000 aos, hallados
El cerebro del hombre moderno posee una forma particular- en frica Oriental y Oriente Prximo, ya evidencian esta mor-
mente esfrica, debida, sobre todo, a la geometra de sus reas fologa. Sin embargo, otros fsiles africanos algo ms antiguos
parietales. Esta diferencia con las especies extintas no obedece ogk[fheXWXb[c[dj[f[hj[d[Y_[i[dWbWbd[Wbj_YWceZ[hdW
a un proceso gradual, sino que resulta exclusiva de nuestra es- no presentan estos cambios parietales tan evidentes. Ello sugie-
pecie. Tampoco puede explicarse a partir del proceso de ence- re que el origen de Homo sapiens quiz no se halle vinculado
falizacin, ya que los neandertales posean un cerebro incluso de manera tan estricta al origen de un cerebro anatmicamen-
ms grande que el nuestro, que, sin embargo, no exhiba dicha te moderno.
geometra globular. Qu aspectos cognitivos podemos asociar a esas reas pa-
Esa forma aparece como consecuencia de un proceso morfo- rietales? Las ms profundas (aquellas que quiz guarden una
gentico muy temprano en la vida del individuo, prximo al na- mayor relacin con el cambio geomtrico del cerebro moderno,
cimiento. Se trata de una etapa del desarrollo inexistente en los como el surco intraparietal) se hallan vinculadas a nuestra ca-
chimpancs o en los neandertales. A pesar de haber reconocido pacidad de simulacin. A partir de la interaccin entre la vista
desde hace tiempo que las reas parietales humanas poseen com- y las actividades manuales, estas regiones representan una in-
ponentes diferentes de las que se observan en otros primates, terfaz entre el mundo externo y el interno. Generan un sistema
WddeZ_ifed[ceiZ[YecfWhWY_ed[iZ[jWcWec|i[if[Y- de coordenadas exterior y otro del individuo, los cuales compo-

Febrero 2012, InvestigacionyCiencia.es 75


DAT O S F I S I O L G I C O S Aunque son numerosos los cambios evolutivos que no se de-
`WdWdWb_pWhWfWhj_hZ[b[ijkZ_eZ[bWceh\ebe]W[dZeYhWd[Wb"
Termorregulacin ciertos aspectos morfolgicos del endocrneo s permiten extraer
Wb]kdWiYedYbki_ed[ii_eb]_YWi$;bc[jWXeb_iceobWj[hcehh[-
cerebral ]kbWY_dY[h[XhWb"feh[`[cfbe"Z[f[dZ[d[djh[ejhei\WYjeh[iZ[
la geometra y del tamao del encfalo: aparte de los procesos
Nuestro cerebro constituye el rgano que ms energa consume.
h[]kbWZeh[iZ[YWh|Yj[hi_eb]_Ye"jWcX_dbW\ehcWZ[kdh-
Ese elevado gasto calrico, fundamental para su funcionamiento,
gano desempea un papel relevante a la hora de caracterizar los
resulta exclusivo de Homo sapiens, por lo que representa un par-
patrones de dispersin del calor. El elevado consumo energti-
x``Dx`xxxyxx`D"
co de nuestro cerebro constituye una caracterstica muy particu-
moldes endocraneales pueden aportar informacin sobre facto-
lar tanto de dicho rgano (es el que ms energa consume) como
x`xDxx`xxDj`D-
de nuestra especie (tan elevado coste calrico resulta exclusivo
neos o la termorregulacin cerebral.
de Homo sapiens). Si tenemos en cuenta que, adems, las neu-
ronas no pueden sufrir cambios en la temperatura, podemos con-
cluir que el estudio de los factores de termorregulacin cerebral
i[Wdje`Wckofhec[j[Zeh$

CIENCIAS PARA EL CEREBRO


;bY[h[Xhe[i[bh]Wdec|iYecfb[`egk[YedeY[cei$;ijWc-
bin el ms caracterstico de los primates en general y de nues-
tra especie en particular. Sin embargo, an desconocemos su
biologa. Pero, sobre todo, ignoramos los procesos cerebrales a
partir de los cuales emerge la mente. Los trminos cognicin e
inteligenciai_]k[dh[ikbjWdZeZ_\Y_b[iZ[Z[d_h"obei_dj[djei
fehYkWdj_YWhoZ[iYh_X_hikilWh_WY_ed[ii[^WdceijhWZejWd
necesarios y tiles como poco resolutivos.
Irrigacin vascular En el estudio de la evolucin del cerebro, solo un enfoque
Las tcnicas de angiotomografa permiten analizar la irrigacin vascular del
multidisciplinar puede ofrecer hiptesis completas e interesan-
cerebro en individuos vivos. Estas imgenes muestran una reconstruccin
digital de la distribucin de los senos venosos menngeos con relacin a la tes. La paleoneurologa examina las variaciones de la morfolo-
anatoma del crneo (izquierda) y del cerebro (derecha). ga endocraneal en especmenes fsiles. A su lado, se requieren
conocimientos arqueolgicos para proporcionar un marco cul-
tural al registro antropolgico. Los neuroanatomistas estudian
Humano los rasgos que diferencian a unas especies actuales de otras, y
moderno bWX_egkc_YWobWX_ebe]Wceb[YkbWh_dl[ij_]WdbeiWif[Yjei-
siolgicos y genticos de los procesos neurales. La neurociruga
y la neurologa revisten una importancia fundamental a la hora
Z[WdYbWhjeZe[i[Yed`kdjeWbWeXi[hlWY_dYbd_YW$O"ZkhWd-
te los ltimos aos, tambin la psicologa y psiquiatra han rea-
lizado grandes aportaciones a las teoras evolutivas.
La integracin de todas esas disciplinas ha generado nue-
vos campos de investigacin, como la arqueologa cognitiva.
Australopiteco
Si bien la mayora de tales estudios se encuentran an en sus
Neandertal inicios, puede que los primeros avances que este enfoque mul-
tidisciplinar prometedor no tarden en llegar. Mientras tanto,
continuaremos investigando para tratar de reconstruir los pro-
Termorregulacin cesos de evolucin cerebral en los homnidos extintos y en
"mymymymy`Dyy`D`DDmU`
nuestra propia especie, pues, en palabras de Santiago Ramn
local de temperaturas en funcin de la forma cerebral. Aqu se reproducen
las reas cerebrales ms fras (azul) y las ms calientes (rojo) sobre los o9W`Wb0JeZe^ecXh[fk[Z[i[h"i_i[befhefed["[iYkbjehZ[
moldes endocraneales de tres homnidos. su propio cerebro.

nen un espacio virtual en el que, entre otras cosas, pueden


PA R A S A B E R M S
realizarse experimentos mentales.
Otras reas parietales desempean tambin un papel en la The human fossil record. Vol. 3: Brain endocasts. The paleoneurological evidence. Ralph
DdD
Dfrf$ZDr3?D=r"%rD?d
_dj[]hWY_dZ[bWc[ceh_Wo[bb[d]kW`["WiYece[dbWi\WYkb-
Geometric morphometrics and paleoneurology: Brain shape evolution in the genus Homo.
tades de clculo. Las reas parietales superiores y las intrapa- D
rrJournal of Human Evolutiondd
rietales se encuentran conectadas con las zonas frontales, lo que Cranial shape and size variation in human evolution: Structural and functional perspec-
ha dado pie a teoras frontoparietales sobre la evolucin de la tives.D
rrChilds Nervous Systemddd
inteligencia. Las mismas regiones se han asociado a patrones The rise of Homo sapiens: The evolution of modern thinking.rfrZ" fr5
D==r
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de integracin cerebral (esquemas de correlacin entre estruc- The human brain evolving.fD
Dfrfd$ZDr?Dd!D3ZZ
turas anatmicas) y puede que se relacionen asimismo con la %ZD53r rr0OZD3rrd3r rr0rdfZr
velocidad mental. Orfr

76 INVESTIGACIN Y CIENCIA, febrero 2012