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La estructura cristalina de los metales

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Moises Hinojosa
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La estructura cristalina de los metales

Moiss Hinojosa*

INTRODUCCIN
Dentro del universo de los materiales para
ingeniera, los metales ocupan un lugar
preponderante. En nuestra regin, la industria
metal-mecnica es una de las ms vigorosas y de
mayor importancia econmica. Como parte de su
formacin, es deseable que el ingeniero de hoy
posea entre su arsenal de conocimientos, una
comprensin de la estructura de los metales que le
permita explicarse sus propiedades y
comportamiento en aplicaciones especficas. El
propsito de este trabajo es discutir la estructura
cristalina de los metales y como sta determina
algunas de sus propiedades ms relevantes. Se
seleccion un enfoque sencillo pero bien
fundamentado, con el objetivo de que el material Fig. 1. Radios atmicos, en angstroms, de algunos
presentado pueda ser asimilado por profesores y elementos de inters en la metalurgia ferrosa.
estudiantes de ingeniera sin apelar a conocimientos
especializados de metalurgia. Vayamos al grano. En los materiales en estado lquido, *los tomos
se encuentran en movimiento aleatorio, no guardan
ARREGLOS ATMICOS posiciones fijas. Cuando los materiales solidifican
al ser enfriados, el movimiento atmico cesa. En
Los metales, como todos los elementos estado slido los tomos pueden adquirir un
qumicos, estn formados por tomos. Para muchos ordenamiento definido tridimensional, en tal caso se
propsitos es til y vlido considerar los tomos dice que tienen estructura cristalina. Forman
como esferas rgidas. As podemos hablar del cristales. Algunos materiales no presentan
tamao de los diferentes elementos refirindonos a ordenamiento al solidificar, su estructura es
su radio atmico. Los tamaos de los tomos se desordenada, se dice que son amorfos. Todos los
miden en unidades de ngstrom, un ngstrom es metales forman cristales en estado slido. De los
igual a 10-8 cm, es decir, un centmetro contiene materiales amorfos, el vidrio es el ejemplo clsico.
100 millones de ngstroms. Algunos materiales pueden ser amorfos o
En la figura 1 se presentan los tamaos relativos cristalinos, segn como son enfriados. Es el caso,
de algunos tomos: Fe (1.24 ), Ni (1.25 ), O (0.6 por ejemplo, del SiO2 (dixido de silicio), que
), C(0.71 ), N (0.71 ), H (0.46 ). En cuando es cristalino forma el cuarzo y cuando es
metalurgia es importante tener siempre presente los amorfo forma el vidrio.
tamaos relativos de los componentes de una
aleacin.
*
U.A.N.L., A.P. 149-F San Nicols de los Garza, 66451
Mxico. E-Mail: hinojosa@gama.fime.uanl.mx

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Moiss Hinojosa

En un metal slido, estas esferas o tomos se comn referirse a estas estructuras mediante las
agrupan en el espacio en arreglos regulares, siglas bcc, fcc y hcp. Estas siglas provienen de los
ordenados, repetitivos, peridicos. Forman
estructuras tridimensionales. Grupos de tomos
pueden ordenarse para formar planos que poseen
distinto arreglo geomtrico. En la figura 2 se
ilustran dos posibilidades de arreglo atmico para
formar planos. Ntese que el plano de la figura 2a
provee una ocupacin ms eficiente del espacio.

Fig. 3. Las 14 redes de Bravais.

nombres en ingles body centered cubic (bcc),


face centered cubic (fcc) y hexagonal close
Fig. 2. Arreglos planares de tomos iguales. Se packed (hcp).
muestran dos posibilidades.
Estas estructuras tienen la caracterstica de ser
Los slidos cristalinos pueden adoptar alguna o muy compactas, es decir, permiten aprovechar
algunas de las 14 estructuras posibles. En la figura 3 eficientemente el espacio dejando pocos huecos. En
se muestran estas 14 redes de Bravais (brav). las estructuras fcc y hcp, 74% del espacio est
ocupado por tomos y el resto, 26%, es espacio
Afortunadamente, salvo escasas excepciones, los vaco. En la estructura bcc esta eficiencia o factor
metales cristalizan en solo tres estructuras: la de empaquetamiento es de 68%, con 32% de
estructura cbica centrada en el cuerpo, la estructura espacio vaco. Las estructuras fcc y hcp son ms
cbica centrada en las caras y la estructura densas o compactas que la bcc. Naturalmente, todo
hexagonal compacta. Por brevedad y comodidad, es

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La estructura cristalina de los metales

lo expresado en este prrafo es vlido nicamente Al hierro bcc de baja temperatura se le llama
para los metales puros. hierro (alfa) o ferrita, a temperatura ambiente es
Es til tener ejemplos de las estructuras de magntico. Al hierro fcc se le llama hierro
algunos metales. En general, los metales ms (gamma) o austenita y al hierro bcc de alta
dctiles son de estructura fcc, el oro, plata, cobre, temperatura se le llama hierro (delta). Cada una de
aluminio, nquel y otros adoptan esta estructura. El estas formas es llamada una fase.
hierro a baja temperatura y el tungsteno (W) poseen Durante el calentamiento, el hierro (bcc)
estructura bcc. El zinc y el titanio son ejemplos de experimenta un cambio de fase a la temperatura de
metales con estructura hcp. 910 C para reordenar sus tomos y pasar a la
El hierro puro puede adoptar dos estructuras estructura fcc o fase . Esta transformacin de fase
diferentes, dependiendo de la temperatura a que est toma un cierto tiempo y durante dicha
sometido. A temperatura ambiente y hasta una transformacin la temperatura permanece constante.
temperatura de 910 C posee estructura bcc, arriba Durante el enfriamiento ocurre lo contrario, la
de 910 C y hasta 1394 C adopta estructura fcc, austenita se transforma a ferrita a temperatura
entre 1394 C y 1538 C vuelve a tomar estructura constante. Es importante recordar que esto es vlido
bcc. Por encima de 1538 C, la temperatura de solo para el hierro puro. En el calentamiento, la
fusin, el hierro pierde su estructura cristalina al transformacin ferrita-austenita va acompaada de
pasar al estado lquido. Se dice que el hierro es una contraccin, por pasar de una estructura menos
polimrfico o alotrpico, por poder adoptar densa a una ms compacta. En el enfriamiento se
diferentes estructuras cristalinas. Otros metales y experimenta una expansin durante la
materiales en general presentan esta propiedad. En transformacin austenita-ferrita, por ser menos
la figura 4 se ilustra este comportamiento del hierro compacta la ferrita que la austenita.
en una curva de enfriamiento. En la figura 5 se ilustran los detalles de las
estructuras bcc y fcc, ntese que en ellas existen
lquido huecos que pudieran ser ocupados por tomos de
T (C)
tamao ms pequeo.
1538

Hierro delta,
1394
Hierro gamma,
austenita
910

Hierro alfa,
ferrita

tiempo
Fig. 4. Curva de enfriamiento para hierro puro. Fig. 5. Arreglo atmico en las estructuras FCC y BCC.

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Moiss Hinojosa

DEFECTOS CRISTALINOS En una aleacin los elementos presentes pueden


reaccionar dando lugar a compuestos diversos.
El arreglo de los materiales cristalinos no es
Tambin sucede lo que se coment en el prrafo
perfecto. Un lugar que debera estar ocupado por un
anterior, los elementos aleantes pueden
tomo a veces est vaco, este defecto recibe el
simplemente distribuirse como tomos individuales
nombre de vacancia. En un metal con elementos
alojados en la red cristalina del metal husped. En
aleantes, un lugar que normalmente est ocupado
tal caso se habla de una solucin slida, la cual
por el metal husped puede ser ocupado por otro
puede ser sustitucional o intersticial.
tomo de radio atmico similar, este defecto se
llama tomo de impureza sustitucional. Cuando los En una aleacin los elementos aleantes pueden
tomos de impureza son considerablemente ms estar en solucin slida como intersticiales o
pequeos que los tomos del metal husped, pueden sustitucionales, o bien pueden estar presentes
alojarse en los huecos o intersticios de la red formando parte de compuestos.
cristalina, este defecto se llama tomo de impureza De singular importancia en las propiedades de
intersticial. Estos defectos se ilustran en la figura 6. los metales son los defectos llamados dislocaciones.
stas son un defecto en el ordenamiento que se
manifiesta como lneas. En la figura 7 se ilustra un
a)
esquema de un tipo de dislocacin llamada de
borde.

b)

c)

d)

Fig. 6. Defectos en el arreglo atmico.


Fig. 7. Dislocacin de borde, el deslizamiento de la
a).- Vacancia b).- Autointersticial dislocacin bajo un esfuerzo produce la deformacin
c).- Sustitucional d).- Intersticial plstica.

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La estructura cristalina de los metales

En la figura 8 se muestra el aspecto que de veces ms elevada. La deformacin produce ms


presentan las dislocaciones al ser observadas dislocaciones.
mediante un microscopio electrnico de Es sabido que un metal recocido es suave y de
transmisin. baja resistencia mecnica, esto es debido a la
moderada cantidad de dislocaciones que contiene y
que son relativamente libres de moverse bajo la
accin de esfuerzos bajos. Cuando el metal es
deformado en fro su dureza y resistencia aumentan,
esto es debido a que las dislocaciones experimentan
gran dificultad para deslizarse y solo lo hacen en
cantidad limitada bajo esfuerzos muy elevados.
Los metalurgistas tericos se han planteado el
problema de calcular la resistencia de los metales en
condicin libre de defectos, esto es, es sin
dislocaciones. El resultado indica que un metal libre
de dislocaciones solo puede deformarse o romperse
bajo esfuerzos que son del orden de cien a mil veces
superiores a los valores de resistencia reales
encontrados en metales procesados
convencionalmente. Se ha logrado producir en
laboratorio bajo condiciones controladas, muestras
de tamaos limitados de metales con un nmero
muy reducido de dislocaciones y que presentan
Fig. 8. Dislocaciones en una muestra metlica vistas resistencias cercanas a la terica.
al microscopio electrnico de transmisin.

EL ACERO COMO UNA SOLUCIN SLIDA


Las dislocaciones son responsables de la INTERSTICIAL
ductilidad de los metales. La lnea de las
El acero es una aleacin de hierro y carbono. El
dislocaciones puede deslizarse sobre planos
carbono puede existir en solucin slida o bien
cristalinos de la estructura cuando se aplica esfuerzo
puede estar formando carburo de hierro (Fe3C). El
a los metales y esto produce la deformacin
carbono puede existir en la austenita como elemento
plstica.
intersticial en solucin slida hasta contenidos de
Las dislocaciones existen en gran nmero en los 2%, dependiendo de la temperatura. En la austenita
metales, se generan desde el proceso de el hierro se aloja en los sitios intersticiales de la
solidificacin. Una muestra de acero recocido de un estructura fcc, que son un poco ms pequeos que
cm3 de volumen contiene tpicamente cerca de un el propio tomo de carbono, por lo que se tiene una
milln de dislocaciones. En un acero laminado en distorsin de la estructura. En la ferrita el carbono
fro la cantidad de dislocaciones puede ser millones tambin se aloja en los sitios intersticiales, pero

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Moiss Hinojosa

stos son considerablemente ms pequeos que el LECTURAS RECOMENDADAS


tomo de carbono y se produce una fuerte
Los siguientes libros permiten ahondar en el
distorsin. Este hecho limita grandemente la
tema sin requerir conocimientos especializados:
cantidad de carbono que puede existir en solucin
slida intersticial en el hierro alfa. 1.- Braun, Elizer. Arquitectura de Slidos y
Lquidos, Serie La Ciencia para Todos, Fondo de
Cultura Econmica,1997, Mxico, D.F.
CONCLUSIN
2.- Martnez Gmez, Lorenzo. Acero, Serie La
Todos los metales son cristalinos. Las Ciencia para Todos, Fondo de Cultura
estructuras cristalinas que adoptan, as como las Econmica, 1997, Mxico, D.F.
imperfecciones en el arreglo, determinan en buena
medida muchas de sus propiedades ms relevantes. El lector diligente encontrar informacin tcnica
En particular, los defectos llamados dislocaciones ms detallada en los siguientes textos:
son responsables de la ductilidad de los metales. En 3.- W. D. Callister, Materials Science and
una aleacin los elementos aleantes pueden existir Engineering, an Introduction 4th edition, John
como tomos aislados alojados en la red cristalina Wiley and Sons Inc., New York, 1997.
como intersticiales o sustitucionales, tambin 4.- W. F. Smith, Foundations of Materials Science
pueden formar compuestos. El conocimiento de la and Engineering 2nd edition, McGraw Hill, New
estructura cristalina de los metales permite York, 1993.
comprender mejor sus propiedades y su desempeo
en aplicaciones prcticas. 5.- D. R. Askeland, The Science and Engineering of
Materials 3rd Edition, PWS Publishing Co.
Boston, 1994.
6.- J Weertman, Elementary Dislocation Theory,
Oxford University Press, 1992.

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