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Reloj

desacompasado
El trabajo nocturno y a turnos es el pan de cada da en numerosas profesiones,
con los riesgos que ello supone para la salud. El cambio constante del reloj interno
altera los hbitos de sueo y alimentacin de los empleados

THOMAS KANTERMANN

T axistas, pilotos, enfermeras, trabajadores


de la siderurgia, barrenderos, agentes de se-
guridad... numerosas profesiones exigen a sus
todo el organismo. As, pues, determina cundo
dormimos, cundo comemos e, incluso, cun-
do rendimos con mayor lucidez cognitiva. Para
empleados trabajar fuera del horario habitual que el reloj interno no se adelante ni se atra-
RESUMEN de oficina. Una situacin laboral que, por mo- se, debe ponerse en hora con regularidad, de
tivos econmicos y sociales, y por necesidades la misma manera que lo requiere un reloj de
Ritmo extenuado
de produccin, va en aumento a la par que los pulsera. Las seales ambientales posibilitan tal

1 Los trabajos noctur-


nos y a turnos reper-
cuten de manera nega-
problemas de salud que conlleva: peor descan-
so, trastornos digestivos y ardores de estmago
ms frecuentes, lceras, enfermedades carda-
proceso. De hecho, a lo largo de la evolucin, el
ciclo diario de luz y oscuridad que propicia el sol
se ha establecido como gua de nuestro ritmo
tiva en la salud de los cas y cardiovasculares y un mayor riesgo de su- biolgico interno.
empleados. frir cncer. Dichas alteraciones son el resultado
de la sobrecarga que suponen unas condiciones Un interruptor oculto en la cabeza

2 La desincronizacin
del reloj interno pue-
de producir alteraciones
laborales que rompen con el ritmo biolgico.
En general, al convertir el da en la noche, ya
sea por las obligaciones laborales o por cualquier
Los ojos permiten percibir la luz, por lo que en
un inicio se supuso que las clulas de la visin
situadas en la retina (los conos y los bastones)
del sueo y del metabo- otro motivo, se desequilibra un mecanismo cru- deban ser las responsables del ajuste del reloj
lismo, as como lceras, cial para el organismo: el reloj interno. A lo largo interno. Se demostr, sin embargo, que dicha
enfermedades cardio- de los ltimos aos, los cientficos han descifra- suposicin es incorrecta: ratones ciegos trans-
vasculares y un mayor do el funcionamiento de dicho reloj biolgico, gnicos con conos y bastones defectuosos, a
riesgo de padecer cncer. adems de analizar los efectos que el trabajo a pesar de no ver, conservan su ritmo nocturno
turnos ejerce sobre el cuerpo. y diurno sin problemas.

3 El regulador del tiem-


po en el cerebro fun-
ciona de forma diferente
El reloj biolgico que poseen los humanos,
as como la mayora de los seres vivos, marca
un ritmo innato de unas 24 horas, por lo que
En la bsqueda tras el autntico sensor del
reloj interno, los investigadores del equipo de
Ignacio Provencio, de la Universidad de Servicios
en cada persona. Por ello, tambin recibe el nombre de ritmo circadia- Uniformados de Ciencias de la Salud (USUHS,
los horarios laborales no (del latn circa, que significa cerca, y dies, por sus siglas en ingls) en Bethesda, hallaron
deberan consensuarse da). en el ao 2000 un pigmento especial en el ojo
segn el cronotipo indi- Dicho reloj regula el intercambio qumico humano, la melanopsina, el cual se diferencia
vidual. global propio del metabolismo, desde las clu- de los pigmentos visuales ms usuales en las
las somticas hasta el comportamiento final de clulas sensoriales de la retina y que permiten

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ISTOCKPHOTO / JOSE MORAES

ver el color. Dos aos ms tarde, David Berson y Todava se desconoce en detalle cmo se de- PRODUCCIN SIN PAUSA
sus colaboradores, de la Universidad Brown en sarrolla el proceso. Pero se sabe que el ritmo de En numerosos mbitos labora-
Providence, descubrieron el lugar exacto don- cada persona funciona de un modo algo distin- les, como la industria siderr-
de se halla el fotopigmento melanopsina: en las to. La predisposicin individual del reloj interno gica, los turnos son imprescin-
clulas ganglionares retinianas, unas neuronas se caracteriza por el cronotipo (del griego chro- dibles.
especficas del tejido nervioso que actan como nos, es decir, tiempo) de cada persona. Existen
centros de conexin (por entonces todava se individuos madrugadores que no necesitan el
desconoca su sensibilidad a la luz). despertador por la maana, tampoco suelen
Conforme a lo anterior, nuestros ojos poseen permanecer levantados hasta muy tarde (per-
no dos, sino tres tipos de clulas sensoriales: sonas matutinas), mientras que otros prefieren
conos y bastones para la visin, y clulas gan- dormir hasta bien entrado el da y trasnochar
glionares de la retina que contienen melanop- (personas vespertinas) [vase Ritmos biolgi-
Los expertos
sina con el objetivo de regular el reloj interno.
Cada vez que una luz con cierta longitud de onda
cos y personalidad, por A. Muro, M. Gom y
A. Adan; en este mismo nmero].
recomiendan
incide sobre dichas clulas ganglionares foto- Para determinar el cronotipo de una persona planificar
receptoras o fotosensibles, estas envan seales sirve su punto medio de sueo (punto medio
al cerebro a travs del nervio ptico hacia un entre la hora de dormirse y la de levantarse) en de forma
fascculo neuronal compuesto de unas 10.000 los das no laborables. Si, por ejemplo, se acuesta
clulas y que se encuentra en cada uno de los a las 23.50 horas, se queda dormido al cabo de individual
dos hemisferios cerebrales. En ambos se sita
sobre el cruce de los nervios pticos izquierdo
unos diez minutos (alrededor de medianoche) y
se levanta a las ocho de la maana, pertenecera
las franjas
y derecho (quiasma ptico), por lo que recibe el al tipo matutino. En este caso, el punto medio horarias
nombre de ncleo supraquiasmtico (NSQ). de sueo se sita alrededor de las cuatro de
El NSQ informa a cada clula del cuerpo, me- la madrugada. La dispersin estadstica de los laborales,
diante impulsos nerviosos y molculas mensa- cronotipos en la poblacin dibuja, en general,
jeras en el flujo sanguneo, sobre la hora que es. una curva de campana tpica. No obstante, las teniendo en
De esta manera, dicho ncleo regula la actividad
de todos los tejidos y rganos a modo de reloj
personas disponen de un horario interno e in-
dividual que puede variar respecto al externo
cuenta los
central del organismo [vase Un rgano oculto establecido en el mbito social, por ejemplo, respectivos
en los ojos, por Ignacio Provencio; Investiga- cuando los ritmos circadianos se desplazan a
cin y Ciencia, julio de 2011]. causa de horarios laborales irregulares. cronotipos
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El trastorno afectivo estacional tambin afecta a invidentes

Las personas con ceguera conservan un Algunos sntomas reveladores son una El reloj corporal de los pacientes con
sistema de clulas fotosensibles de re- excesiva somnolencia, la falta de fuerzas trastorno afectivo estacional puede de-
ciente hallazgo, por lo que tambin son y la apetencia de dulces y fculas. sincronizarse al acortarse los perodos y
vulnerables al trastorno afectivo estacio- En general, nuestro ritmo circadiano se bajar la intensidad de la luz en invierno.
nal o depresin invernal. Los individuos halla sincronizado con el ciclo de luz y oscu- Por ello, la exposicin a una o dos horas
con dicho trastorno se enfrentan a graves ridad: en ausencia de estos indicios, nuestra de luz intensa por la maana a menudo
cambios de humor en otoo e invierno. fisiologa interna empieza a derivar. mitiga el trastorno y suaviza sus sntomas.
Por otra parte, la relacin que se ha de-
tectado entre la aparicin de cataratas
TERAPIA LUMNICA (opacidad del cristalino que conduce a
Una de las claves del trastorno afectivo la prdida de visin) y el desarrollo de
estacional podra hallarse en la fotosensibi- la patologa estacional sugiere con ma-
lidad de las clulas ganglionares retinianas, yor fuerza que la deteccin ocular de la
incluso en personas con ceguera. luz representa una clave en el trastorno
emocional cclico.
Sin embargo, es curioso que perso-
nas totalmente ciegas (privadas de los
fotorreceptores denominados conos y
bastones) puedan sufrir depresin esta-
cional. Un decenio atrs, cientficos de la
Universidad de Cornell sostuvieron que
el ser humano era capaz de detectar luz
ISTOCKPHOTO / KARIN LAU

a travs de la piel. Para verificar la hip-


tesis, en los Pases Bajos se someti a luz
intensa solo la piel de los pacientes de
depresin invernal, y se comprob que el

Cmo afecta el trabajo nocturno al ajuste tarse: el amanecer y el anochecer permanecen


del ritmo biolgico? Nuestro reloj interno puede invariables para l.
compararse con un columpio que no dejamos En 2007 constatamos que el cambio de ho-
de balancear. Segn el punto de la oscilacin rario en verano (convencin que cumple una
en el que el columpio recibe un empujn, es cuarta parte de la poblacin mundial) puede
posible proporcionarle velocidad, ralentizarlo o propiciar algunos problemas. Para ello analiza-
mantenerlo en un vaivn constante. En el caso mos los hbitos de sueo de 55.000 europeos,
de nuestro reloj interno, el empujn corres- de los cuales seleccionamos a 50 sujetos cuyas
ponde a la luz: segn el momento del da, la actividades habamos analizado cuatro sema-
iluminacin va a provocar que el reloj se ade- nas antes y despus del cambio de hora. Tal y
lante, se atrase o que permanezca inmutable. como observamos, la mayora de los probandos
La luz en un momento equivocado puede se acostumbraban en otoo poca del ao en
desviar el organismo de su ritmo natural. Si que se atrasan los relojes una hora con mayor
usted ha cruzado alguna vez varias zonas ho- facilidad al nuevo horario que en verano: al cabo
rarias en avin, debe conocer el fenmeno del de una semana, sus ritmos de sueo de fin de
jet lag. El trabajo a turnos y nocturno desajus- semana y de das laborables se ajustaron. Por el
ta el reloj interno de forma similar, mas con contrario, en primavera (cuando se produce el
la diferencia de que el empleado experimenta cambio de horario de verano), los voluntarios se
una especie de viaje virtual solo a travs de regan ms por los hbitos de descanso de los
las franjas horarias. Asimismo, mientras que das festivos, incluso a las cuatro semanas pos-
el viajero se acostumbra con relativa rapidez teriores de adoptar el nuevo horario. En el caso
al nuevo horario, el trabajador que desempea concreto de los trabajadores, deban levantarse
turnos rotativos presenta problemas para adap- una hora antes en los das laborables, por lo que

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reloj marca una hora distinta: para alguno de
tratamiento no les produca ningn efecto. los pasajeros tomar el tren que le corresponde
Cmo podran, entonces, percibir luz? resulta una cuestin de suerte.
En 1999 observamos que los ratones caren-
tes de conos y bastones podan sincronizar su Modelo de dos procesos del sueo
ritmo circadiano al ciclo de luz y oscuridad. Es- Pero no solo se altera el ritmo del reloj interno
tas observaciones guiaron al descubrimiento, que se encarga de regular nuestro descanso. El
en la retina humana y en la de otros mamfe- modelo de dos procesos en la regulacin del sue-
ros, de un sistema fotorreceptor complemen- o propuesto a principios de los aos ochenta
tario formado por un pequeo nmero de del siglo XX por el bilogo Serge Daan, de la Uni-
clulas ganglionares retinianas fotosensibles. versidad de Groningen, y el farmaclogo Alexan-
Estas clulas son sumamente sensibles a la luz der Borbly, de la Universidad de Zrich, indica
azul. De hecho, resulta muy significativo que que, adems, la profundidad del sueo se halla
este tipo de luz demuestre mxima eficacia controlada por un proceso homeosttico: el can-
para aliviar los sntomas del trastorno afectivo sancio fsico que se desarrolla en el transcurso
estacional. del da acta a modo de fuerza creciente que
Creemos que las personas invidentes pue- nos empuja a dormir.
den desarrollar el trastorno estacional porque Las guardias rotativas y el trabajo nocturno
su otro sistema fotorreceptor, las clulas gan- trasladan el descanso a horas diurnas, perodo
glionares retinianas fotosensibles, permanece en el que el reloj interno no proporciona las
intacto. Aunque carezcamos de estudios sobre condiciones de sueo adecuadas. La tentativa
las terapias lumnicas aplicadas a la discapa- de dormir durante el da se ve frustrada por el
cidad visual, sospechamos que puedan servir aumento de la temperatura corporal y la activi-
para tratar sntomas de la depresin invernal dad dirigida a procesos metablicos. El descanso
en pacientes con ceguera. fuera de la franja biolgica del sueo es, por ello,
ms breve, menos reparador y se ve interrum-
Russell G. Forster pido con mayor facilidad por los factores am-
Neurocientfico circadiano y de la visin bientales. Durante el da, la luz del sol ilumina
Universidad de Oxford la habitacin y el ruido de fondo es ms alto.
Pero no solo el sueo supone un reto para
los trabajadores de noche. La alimentacin tam- Los turnos
bin resulta un problema. Los turnos cambian- de trabajo
disponan de menos tiempo de sueo. Los suje- tes exigen adelantar o atrasar las comidas si un El concepto turno de tra-
tos vespertinos mostraban ms problemas para empleado desea comer junto a su familia. Un bajo resulta muy amplio.
adaptar su ritmo de actividad al horario oficial. desayuno previo al turno de noche coincide Ello se debe, sobre todo, a la
El cambio de hora que experimentamos dos con el momento de la cena en el hogar, mientras diversificacin de los planes de
veces al ao altera el ritmo social tan solo una que el almuerzo (la principal comida de la jor- turnos de noche, los cuales se
hora. El trabajo nocturno y a turnos, en cambio, nada, por lo general) puede desplazarse hacia la establecen en relacin a siste-
ejerce efectos ms notables sobre las personas. medianoche. Todo ello conduce a experimentar mas diferentes. Las condiciones
Los trabajadores se ven obligados a alterar su una alteracin del apetito, dependiendo del mo- econmicas globales, adems,
orden temporal cotidiano, hecho que debera mento del da, que puede repercutir de forma han supuesto diversos efectos.
preocupar, sobre todo, a los sujetos matutinos, negativa en la conducta alimentaria. As, la crisis financiera que
quienes suelen sentirse ms cansados llegada Por experiencia propia sabemos que nos ape- estall en 2009 ha conducido
la noche. Sin embargo, todava faltan investiga- tece comer platos o alimentos distintos en la a reducir las jornadas de trabajo
ciones longitudinales que aclaren el fenmeno. maana, al medioda o por la noche. Por ello, en numerosas empresas de
A grandes rasgos, el desplazamiento temporal comer en momentos excepcionales conduce con todo el mundo, con la suspen-
de la actividad conduce a una sincronizacin frecuencia a sentirse desganado o a experimen- sin de las guardias nocturnas
insuficiente con el medio. El reloj interno altera tar malestar. El metabolismo se ve afectado, lo en muchos casos. A partir de
su ritmo, con lo que diversos procesos del orga- que puede derivar en estreimiento, diarrea, un estudio desarrollado en esa
nismo se ven perturbados. Esta desincroniza- ardores de estmago e, incluso, lceras estoma- poca en una gran planta side-
cin interna repercute sobre cada uno de los cales. Los trabajos nocturnos pueden propiciar, rrgica, los investigadores del
relojes corporales, los cuales alteran su comps, asimismo, un aumento de la presin sangunea, equipo de Thomas Kantermann
desvindose del reloj central en el ncleo supra- el incremento del colesterol o del cortisol, as averiguaron que dichas influen-
quiasmtico. Las reacciones son comparables al como la aparicin de enfermedades cardacas. cias pueden repercutir tambin
tumulto de una estacin de tren en la que cada Lo ms controvertido es averiguar si mantener en estos empleados.

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los horarios laborales irregulares puede desen- minacin interior artificial. Con frecuencia, la
cadenar patologas tumorales, como el cncer de intensidad luminosa en los puestos de trabajo
mama. A partir de la recopilacin de estadsticas se sita por debajo los 100 lux (intensidad muy
sobre la incidencia de cnceres entre trabajado- inferior a la iluminacin diurna de 10.000 lux o
res a turnos, adems de los resultados de experi- ms). Por dicha razn, la luz solar que alcanza
mentos con animales, la Organizacin Mundial a primera hora de la maana el rostro de un
de la Salud incluy los turnos de trabajo como trabajador nocturno en su camino de vuelta a
factor potencialmente cancergeno en 2010. casa resulta crtica para su reloj interno; ms
Tampoco debe olvidarse el estrs que sopor- que las lmparas que le iluminaban durante la
tan tales empleados. Los factores estresantes noche mientras realizaba su actividad laboral.
crnicos repercuten sobre el sistema nervioso Por otra parte, a este trabajador le va a resultar
simptico y provocan la liberacin de noradre- especialmente complicado adaptarse al trabajo
nalina, adrenalina y cortisol. Dichas sustancias nocturno, puesto que la luz diurna siempre le
aumentan a su vez la presin sangunea y el va a predisponer a estar activo durante el da.
pulso. A lo largo de los ltimos aos, los equipos de
Es posible frenar los riesgos que entraan Charmane Eastman, de la Universidad Rush en
los turnos de trabajo para la salud? Puesto que Chicago, Diane Boivin, de la Universidad McGill
la luz representa el principal dador de tiempo en Montreal, y Debra J. Skene, de la Universidad
para el reloj interno, parece lgico plantearse de Surrey en Guildford, entre otros, han consta-
cmo puede usarse dicha seal para solucionar tado los efectos psicolgicos y fisiolgicos de la
la cuestin. En un principio, sera necesario dis- exposicin controlada a la luz. Han demostrado
poner de una luz muy clara que se asemejara que las intensidades elevadas de luz de varios
ms al espectro de la luz diurna que a la ilu- miles de lux durante determinadas fases en el

Regulacin diurna y nocturna

Glndula pineal
Produccin
de melatonina
NSQ

Produccin
de melatonina

Luz
o

o
ne

ne
gu

gu
san

san
jo

jo
Flu

Flu

Existen determinadas clulas en la retina (las clulas gan- regulador del tiempo de nuestro reloj interno. El NSQ dispara
glionares retinianas, las cuales contienen melanopsina) que con fuerza durante el da, de manera que inhibe la libera-
reaccionan a la luz en el transcurso del da. A continuacin cin de melatonina (conocida tambin como la hormona
GEHIRN & GEIST / MEGANIM

envan seales al ncleo supraquiasmtico (NSQ, izquierda), del sueo) en la glndula pineal. Por el contrario, durante
un fascculo nervioso del tamao aproximado de un grano la noche se vierte melatonina a la sangre (derecha), proceso
de arroz que se sita justo encima del cruce de los nervios que regula funciones corporales circadianas, entre ellas, el
pticos (quiasma ptico) del cerebro y acta como principal ritmo de sueo y vigilia.

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CUESTIN DE CRONOTIPO
Cada persona posee necesidades distintas de sueo:
Proporcin de la poblacin (porcentaje)

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aquellas que se retiran pronto a dormir y se despe-
GEHIRN & GEIST; FUENTE: EPIDEMIOLOGY OF THE HUMAN CIRCADIAN CLOCK.

gan temprano de las sbanas pertenecen al cronoti-


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T. ROENNEBERG ET AL. EN SLEEP MEDICINE REVIEWS, VOL. 11, N.o 6, 2007

po matutino. Al otro lado del espectro se hallan las


personas vespertinas: permanecen despiertas hasta
matutino vespertino
8 ms entrada la noche y prefieren dormir hasta ms
tarde. El cronotipo en cada caso se establece segn
la hora en la que se halla el punto medio de su
4 descanso. De esta manera, en el caso de descansar
entre la medianoche y las ocho de la maana, el
0 punto medio del sueo se registrara a las cuatro
0 1 2 3 4 5 6 7 8 9 10 11 12 de la madrugada. Entre la poblacin general, tal
Punto medio del sueo (horas) promedio se distribuye en una curva de campana,
puesto que existen pocas personas con un cronoti-
po extremo, ya sea matutino o vespertino.

transcurso del turno de guardia aumentan el y la exposicin al estrs por una temporizacin
grado de vigilancia, adems de facilitar el sueo interna errnea los factores que desempean
al da siguiente. Al parecer, la luz desplaza el rit- una amenaza para la salud. Asimismo, los tur-
mo de produccin de melatonina hacia una fase nos de trabajo pueden empeorar una enferme-
de sueo diurno. La melatonina es una hormona dad latente y reforzar las influencias negativas
que nos hace sentir somnolientos; se libera en la del estilo de vida. Adems, los factores de riesgo
glndula pineal del cerebro, en general, durante como la hipertensin, el sobrepeso y el tabaquis-
la noche. Por su parte, el NSQ activado por la luz mo pueden ver potenciado su efecto. Por dicha
inhibe la produccin de melatonina. razn resulta indispensable desarrollar una
pormenorizada planificacin de las guardias
Turnos rotativos y turnos rotativos, as como realizar controles
Volviendo al ejemplo del trabajador que retorna mdicos con regularidad a los trabajadores en BIBLIOGRAFA
a casa, unas gafas de sol durante el camino de esta situacin laboral. COMPLEMENTARIA
vuelta podran mitigar el efecto de la luz diurna. Otra medida a tener en cuenta consiste en
No obstante, ello le dificultara la conduccin, compensar a los empleados con tiempo libre y SHIFT-WORK RESEARCH:
capacidad ya de por s afectada por el cansancio horarios de trabajo flexible, en lugar de pagar- WHERE DO WE STAND, WHERE
acumulado tras horas de trabajo. Una vez en les con salarios extras. Tambin se les debera SHOULD WE GO? T. Kanter-
casa, el trabajador debera dormir en una habi- facilitar el derecho a intervenir en los ajustes mann et al. en Sleep and
tacin lo ms oscura posible, adems de mitigar de la empresa. En cuanto a la alimentacin, se- Biological Rhythms, vol. 8,
las fuentes de ruido, como el telfono o el timbre ra recomendable procurarles alimentos sanos pgs. 65-105, 2010.
de la puerta. Tambin debera rehuir de tomar (fruta, ensaladas, agua y zumo) o, al menos, pro-
alcohol o medicamentos como remedios para porcionarles un espacio donde alimentarse de WEBS
dormir o permanecer despierto, por los riesgos forma saludable, sin importar el momento del
que estos entraan para la salud. da o de la noche. www.bioinfo.mpg.de/
Pese a todo, los esfuerzos para adaptarse a la Considerar el cronotipo de cada persona tam- mctq/core_work_life/
situacin resultan complicados. De hecho, un bin resultara una buena opcin. Segn propo- core/introduction.
trabajador nocturno o a turnos debera evitar la nen los cronobilogos desde hace tiempo, debe- jsp?language=esp
luz incluso en sus das no laborables, con el fin ran establecerse planes de trabajo individuales El cronobilogo Till Roenne-
de permanecer fiel a su ritmo alterado. Ello es a partir de los cronotipos de cada empleado. Por berg, de la Universidad Lud-
prcticamente imposible. Los empleados afecta- ahora, la teora existe; falta aplicarla. wig Maximilian de Mnich
dos se ven inmersos en un vaivn entre el hora- ha desarrollado un sencillo
rio de su vida privada y el de la actividad laboral. Thomas Kantermann es bilogo y psiclogo doctorado cuestionario a travs del cual
Cabe destacar, sin embargo, que los trabajos en el Centro de cronobiologa de la Universidad Ludwig el usuario puede conocer su
a turnos y nocturnos per se no hacen enfermar. Maximilian de Mnich. En la actualidad investiga en la cronotipo.
En mayor medida son las exigencias fisiolgicas Universidad de Surrey en Guildford.

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