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Los secretos más ocultos del Universo están codificados en unos valores numéricos, aparentemente eternos, a los que llamamos «constantes de la naturaleza».JohnD.Barrownosinvitaaquíaexploraresosprincipiosya someterlos a crítica: ¿son las constantes de la naturaleza realmente constantes?¿Sonlasmismasentodaspartes?¿Podríahaberevolucionado ypersistidolavidasifueranligeramentedistintas?

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JohnD.Barrow Lasconstantesdelanaturaleza LossecretosmásocultosdelUniverso ePubr1.0 Un_Tal_Lucas 23.02.2017

JohnD.Barrow

Lasconstantesdelanaturaleza

LossecretosmásocultosdelUniverso

ePubr1.0

Un_Tal_Lucas23.02.2017

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Títulooriginal:TheconstantsofNature

JohnD.Barrow,2002

Traducción:JavierGarcíaSanz

Editordigital:Un_Tal_Lucas

ePubbaser1.2

JohnD.Barrow,2002 Traducción:JavierGarcíaSanz Editordigital:Un_Tal_Lucas ePubbaser1.2 www.lectulandia.com-Página4

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ParaCarol

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Noeselpoderderecordar,sinotodolocontrario,elpoderdeolvidar,la

condiciónnecesariaparanuestraexistencia.

SHOLEMASH

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Prefacio

H aycosasquenocambiannunca,yestelibrotratadeellas.Hacetiempo,los

sucesosqueconstituíanhistoriaseranlasirregularidadesdelaexperiencia:lo

inesperado,locatastróficoyloominoso.Pocoapoco,loscientíficosllegarona apreciar el misterio de la regularidad y predecibilidad del mundo. Pese a la concatenacióndemovimientoscaóticamenteimpredeciblesdeátomosymoléculas, nuestra experiencia es la de un mundo que posee una profunda consistencia y continuidad.Nuestrabúsquedadelafuentededichaconsistenciaatendíaprimeroa las«leyes»delaNaturalezaquegobiernancómocambianlascosas.Peropocoa poco hemos identificado una colección de números misteriosos arraigados en la regularidaddelaexperiencia.SonlasconstantesdelaNaturaleza.DanalUniverso sucarácterdistintivoylosingularizandeotrosquepodríamosimaginar.Capturan de una vez nuestro máximo conocimiento y nuestra máxima ignorancia sobre el Universo.Pues,aunquelasmedimosconunaprecisióncadavezmayorymodelamos nuestrospatronesfundamentalesdemasaytiempoalrededordesuinvariancia,no podemosexplicarsusvalores.Nuncahemosexplicadoelvalornuméricodeninguna de las constantes de la Naturaleza. Hemos descubierto otras nuevas, hemos relacionadolasviejasyhemosentendidosupapelcrucialparahacerquelascosas seancomoson,perolarazóndesusvaloressiguesiendounsecretoprofundamente oculto.Parabuscarlanecesitaremosdesentrañarlateoríamásfundamentaldelas leyes de la Naturaleza: descubrir si las constantes que las definen están determinadas y conformadas por alguna consistencia lógica superior o si sigue habiendounpapelparaelazar. Nuestrasprimerasojeadasrevelanunasituaciónmuypeculiar.Mientrasparece queciertasconstantesestuvieranfijadas,otrastienenespacioparaserdistintasde lasquesonyalgunasnoparecenafectadasporningunaotracosaenelUniverso. ¿Caensusvaloresalazar?¿Podríanserrealmentediferentes?¿Cuándiferentes podríansersihadepoderexistirvidaenelUniverso?

Yaen1986,miprimerlibro,TheAnthropicCosmologicalPrinciple,exploraba

lasdiezmanerasconocidasenquelavidaenelUniversoerasensiblealosvalores delasconstantesdelaNaturaleza.Universosconconstantesligeramentealteradas nacerían muertos, privados del potencial para desarrollar y sostener el tipo de complejidadorganizadaquellamamosvida.Desdeentonces,loscosmólogoshan

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encontradocadavezmásformasenqueelUniversopodríamostrarvariacionesen susconstantesdefinitorias;cadavezmásmanerasenquelavidapodríanohaber llegado a existir en el Universo. También han empezado a tomar en serio la posibilidadyrealidaddeotrosuniversosenlosquelasconstantesdelaNaturaleza tomanvaloresdiferentes.¿Inevitablementenosencontramosenunmundodondelas cosassalieronbien?Pero¿cuáleralaprobabilidaddequeestosucediera?Aquí consideraremos muchas de estas posibilidades, relacionándolas con la curiosa historiadenuestrosintentosporentenderlosvaloresdenuestrasconstantesdela Naturaleza. Recientemente, una gran historia sobre las constantes de la Naturaleza ha llamadolaatencióndelaprensaylainvestigacióncientíficaespecializada.Plantea lapreguntamásbásicadetodas:¿sonlasconstantesdelaNaturalezarealmente constantesdespuésdetodo?Ungrupodeinvestigadoreshaideadounnuevométodo

paraexaminarlasconstantesdelaNaturalezadurantelosúltimos11000millones

de años de la historia del Universo. Considerando las pautas atómicas que son similaresacódigosdebarrasenlaluzquenosllegadecuásareslejanos,podemos miraryvercómoeranlosátomoscuandolaluziniciósuviajehacemilesdemillones deaños.Así,¿fueronsiempreigualeslasconstantesdelaNaturaleza?Larespuesta, inesperadayescandalosa,planteanuevasposibilidadesparaelUniversoylasleyes quelorigen.Deellasvaahablarleestelibro. QuisieradarlasgraciasaBernardCarr,RobCrittenden,PaulDavies,Michael Drinkwater,ChrisChurchill,FreemanDyson,VladimirDzuba,VictorFlambaum, YasunoriFujii,GaryGibbons,J.RichardGott,JörgHensgen,JannaLevin,João Magueijo,CarlosMartins,DavidMota,MichaelMurphy,JasonProchaska,Martin Rees,HåvardSandvik,WallaceSargent,IlyaShlyakhter,WillSulkin,MaxTegmark, Virginia Trimble, Neil Turok, John Webb y a Art Wolfe por sus discusiones y aportacionesdeideas,susresultadosysusimágenes. También quisiera dar las gracias a Elizabeth, por superar la fase en que pensábamosquehabríaquecambiareltítuloporeldeElríodelavida,yanuestros treshijosDavid,RogeryLouise,aquienessiemprepreocupóquelapagasemanal pudieraserunaconstantedelaNaturaleza.

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Antesdelprincipio

Loquesucedeprimeronoesnecesariamenteelprincipio.

Mismidad

HENNINGMANKELL [1]

NohaynadaqueDioshayaestablecidocomounacausaconstantedelaNaturaleza,y que por lo tanto suceda todos los días; pero parecería un milagro, y provocaría nuestraadmiración,sisólosucedieraunavez.

JOHNDONNE [2]

E l cambio es un desafío. Vivimos en el período de mayor velocidad de movimientodelahistoriahumana.Elmundoquenosrodeaestáimpulsadopor

fuerzas que hacen nuestra vida cada vez más sensible a cambios pequeños y respuestasrepentinas.EldesarrollodeInternetylostentáculosdelaredmundialnos ponen inmediatamente en contacto con ordenadores y con sus propietarios en cualquier parte del mundo. Los riesgos del progreso industrial desenfrenado han provocado daños ecológicos y cambios medioambientales que parecen estar sucediendo a más velocidad de lo que habían predicho incluso los profetas más agoreros del Juicio Final. Los niños parecen crecer antes. Los sistemas políticos

cambiansusalineacionesporotrasnuevaseinesperadasconmásrapidezymás frecuenciaquenuncaantes.Inclusolossereshumanosylainformaciónquellevan incorporadaseenfrentanalaintervencióneditorialquesuponelaambiciosacirugía desustituciónolareprogramacióndepartesdenuestrocódigogenético.Muchas formas de progreso se están acelerando y cada vez más fragmentos de nuestra experienciasehanentrelazadoenelafándeexplorartodoloqueseaposible. Enelmundodelaexploracióncientífica,reconocerelimpactodelcambionoes tannuevo.HaciafinalesdelsigloXIXsehabíallegadoasaberquehubountiempoen quelaTierraynuestrosistemasolarnoexistían;quelaespeciehumanadebíahaber cambiado en apariencia y en el promedio de su capacidad mental a lo largo de enormesperíodosdetiempo;yqueenciertosentido,amplioygeneral,elUniverso debería estar degradándose, haciéndose un lugar menos hospitalario y ordenado. DuranteelsigloXXhemosrevestidodecarneestaimagenesqueléticadeunUniverso cambiante.Elclimaylatopografíadenuestroplanetavaríancontinuamente,como

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lasespeciesquevivenenél.Yloqueesmásespectacular,hemosdescubiertoque todoelUniversodeestrellasygalaxiasestáenunestadodecambiodinámico,enel quegrandescúmulosdegalaxiassealejanunosdeotroshaciaunfuturoqueserá diferente del presente. Hemos empezado a darnos cuenta de que vivimos en un tiempoprestado.Lossucesosastronómicoscatastróficossoncomunes;losmundos colisionan. El planeta Tierra ha sufrido en el pasado el impacto de cometas y asteroides. Un día se le acabará la suerte; el escudo que tan fortuitamente nos proporcionaelenormeplanetaJúpiter,queguardalosconfinesexterioresdenuestro sistema solar, no será capaz de salvamos. Al final, incluso nuestro Sol morirá. NuestraVíaLácteaseráengullidaporunenormeagujeronegrocentral.Lavidatal comolaconocemosterminará.Lossupervivientestendránquehabercambiadosu forma,sushogaresysuNaturalezaentalmedidaquenoscostaríallamar«vida», segúnnuestroscriteriosactuales,asuexistenciaprolongada. Hemosreconocidolossecretossimplesdelcaosydelaimpredecibilidadque asediantantaspartesdelmundoquenosrodea.Entendemosquenuestroclimaes cambianteperonopodemospredecirloscambios.Hemosapreciadolassimilitudes entrecomplejidadescomoéstaylasqueemergendelossistemasdeinteracción humana —sociedades, economías, elecciones, ecosistemas— y del interior de la propiamentehumana. Todasestassorprendentescomplejidadestratandeconvencemosdequeelmundo escomounamontañarusadesbocada,rodandoydandobandazos;quetodoloque unavezsehatenidoporciertopodríaserderrocadoalgúndía.Algunosinclusoven semejante perspectiva como una razón para sospechar de la ciencia [3] , como si produjeraunefectocorrosivosobrelosfundamentosdelaNaturalezahumanaydela certeza,comosilaconstruccióndelUniversofísicoyelvastoesquemadesusleyes debierahaberseestablecidopensandoennuestrafragilidadpsicológica. Perohayunsentidoenelquetodoestecambioeimpredecibilidadesunailusión. NoconstituyetodalahistoriasobrelaNaturalezadelUniverso.Haytantounlado conservadorcomounladoprogresistaenlaestructuraprofundadelarealidad.A pesardelcambioincesanteyladinámicadelmundovisible,existenaspectosdela fábrica del Universo misteriosos en su inquebrantable constancia. Son estas misteriosas cosas invariables las que hacen de nuestro Universo el que es y lo distinguendeotrosmundosquepudiéramosimaginar.Hayunhilodoradoqueteje unacontinuidadatravésdelaNaturaleza.Nosllevaaesperarqueciertascosassean igualesenotroslugaresdelespacioademásdelaTierra;quefueronyseránlas mismasenotrostiemposademásdehoy;queparaalgunoscasos,nilahistorianila geografía importan. De hecho, quizá sin un substrato semejante de realidades invariables no podría haber corrientes superficiales de cambio ni ninguna complejidaddementeymateria. EstosingredientesfundamentalesdenuestroUniversosonelobjetodeestelibro. Suentidadesunodelosúltimosmisteriosdelacienciaquehadesafiadoaunaserie

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degrandesfísicosadarconunaexplicacióndeporquésoncomoson.Nuestra búsqueda trata de descubrir cuáles son, aunque llevamos ya tiempo y solamente sabemoscómollamarlos.SonlasconstantesdelaNaturaleza.Estoesloqueexplica elfenómenodeidentidadenelUniverso:porquécadaelectrónpareceserelmismo quecualquierotro. Las constantes de la Naturaleza codifican los secretos más profundos del Universo. Expresan a la vez nuestro máximo conocimiento y nuestra máxima ignoranciasobreelcosmos.Suexistencianoshaenseñadolaverdadprofundadeque enlaNaturalezaabundanlasregularidadesinvisibles.Peseatodoelloaunquehemos alcanzadociertadestrezaenlamedicióndevaloresdeestasmagnitudesconstantes, nuestraincapacidadparaexplicaropredecirsusvaloresdemuestracuántotenemos queaprenderaúnsobreelfuncionamientointernodelUniverso. ¿CuáleselestatusúltimodelasconstantesdelaNaturaleza?¿Sonrealmente constantes?¿Sonlasmismasentodaspartes?¿Estántodasellasligadas?¿Podría haberevolucionadoypersistidolavidasifueranligeramentediferentes?Éstasson algunas de las cuestiones que tratará de resolver este libro. Recordaremos los descubrimientos de las primeras constantes de la Naturaleza y el impacto que tuvieronsobreloscientíficosyteólogosquebuscabanlamente,elpropósitoyel diseñoenlaNaturaleza.Mostrarácuálescreeahoralavanguardiadelacienciaque sonlasconstantesdelaNaturaleza,ylaposibilidaddequeunafuturaTeoríadeTodo, siexiste,revelealgúndíaelverdaderosecretodelasconstantesdelaNaturaleza.Ylo másimportantedetodo,sepreguntarásisonrealmenteconstantes.

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Viajehacialarealidadúltima

Franklin:¿Hapensadoustedalgunavez,director,quesuspatronesquizápodríanestarun

pocoanticuados?

Director:Porsupuestoqueestánanticuados.Lospatronessiempreestánanticuados.Eso

esloqueloshacepatrones.

MisiónaMarte

ALANBENNETT [1]

La comisión de investigación del percance de la Mars Climate Orbiter ha determinadoquelacausadelapérdidadelanaveespacialMarsClimateOrbiterfue elfalloenlautilizacióndeunidadesmétrica.

InformedelainvestigacióndelpercancedelaMarsClimateOrbiterdelaNASA [2]

D urantelaúltimasemanadeseptiembrede1998,laNASAseestabapreparando

parasacudiralasagenciasdeprensaconunagranhistoria.LaMarsClimate

Orbiter,diseñadaparaestudiarlaatmósferasuperiordeMarte,estabaapuntode

enviardatosimportantessobrelaatmósferayelclimamarcianos.Enlugardeello,

simplementeseestrellócontralasuperficiemarciana.EnpalabrasdelaNASA:

LanaveespacialMCO,diseñadaparaestudiarelclimadeMarte,fuelanzada por un cohete Delta el 11 de diciembre de 1998, desde la estación de Cabo CañaveralenFlorida.TrasunviajeaMartedeaproximadamentenuevemesesy medio,lanaveencendiósumotorprincipalparaentrarenórbitaalrededorde

Martehacialas2a.m.PDTdel23deseptiembrede1999.Cincominutosdespués

delprevistoencendidode16minutos,lanaveespacialseocultótraselplanetatal

comosevedesdelaTierra.Larecuperacióndelaseñal,quenominalmentese

esperabaalrededordelas2:26a.m.PDT,noseprodujo.Losintentosdeencontrar

yestablecercomunicaciónconlaMCOcontinuaronhastalas3p.m.PDTdel24

deseptiembrede1999,momentoenquefueronabandonados [3] .

Ladistanciaentrelanaveespacialylasuperficiemarcianaera96,6kilómetros

inferiordeloquepensabanloscontroladoresdelamisión,y125millonesdedólares

desaparecieron en el rojo polvo marciano. La pérdida ya era suficientemente desastrosa, pero aún hubo que morder más polvo cuando se descubrió la causa.

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Lockheed-Martin,lacompañíaquecontrolabaelfuncionamientodiariodelanave espacial,estabaenviandodatosalcontroldelamisiónenunidadesimperiales— millas,piesylibrasdefuerza—,mientrasqueelequipodenavegacióndelaNASA estabasuponiendo,comoelrestodelmundocientíficointernacional,querecibíanlas instrucciones en unidades métricas. La diferencia entre millas y kilómetros fue

suficienteparadesviarlanaveesas60millaselcursoprevistoyllevarlaaunaórbita

suicidahacialasuperficiemarciana [4] . La lección de esta catástrofe es clara. Las unidades importan. Nuestros predecesoresnoshanlegadoincontablesunidadesdemedidadeusocotidianoque tendemos a utilizar en situaciones diferentes por razones de conveniencia. Compramoshuevospordocenas,pujamosenlassubastasenguineas,medimoslas carrerasdecaballosenestadios,lasprofundidadesoceánicasenbrazas,eltrigoen fanegas,elpetróleoenbarriles,lasvidasenañosyelpesodelaspiedraspreciosasen quilates.Lasexplicacionesdetodoslospatronesdemedidaexistentesenelpasadoy en el presente llenan cientos de páginas. Todo esto era plenamente satisfactorio mientras el comercio era local y sencillo. Pero cuando se inició el comercio internacionalentiemposantiguos,seempezaronaencontrarotrasmanerasdecontar. Lascantidadessemedíandeformadiferentedeunpaísaotroysenecesitaban factoresdeconversión,igualquehoycambiamoslamonedacuandoviajamosal extranjero. Esto cobró mayor importancia una vez que se inició la colaboración internacional en proyectos técnicos [5] . La ingeniería de precisión requiere una intercomparacióndepatronesexacta.Estámuybiendeciratuscolaboradoresenel otroladodelmundoquetienenquefabricaruncomponentedeunaviónquesea exactamentedeunmetrodelongitud,pero¿cómosabesquesumetroeselmismo queeltuyo?

Medidapormedida:patroneslocales

Ellanoentiendelosnúmerosromanos.EllapensabaqueluchábamosenlaUndécima

GuerraMundial.

JOANRIVERS [6]

Enorigen,lospatronesdemedidaerancompletamentelocalesyantropométricos. Laslongitudessederivabandelalongituddelbrazodelreyolapalmadesumano. Las distancias reflejaban el recorrido de un día de viaje. El tiempo seguía las variaciones astronómicas de la Tierra y la Luna. Los pesos eran cantidades convenientesquepodíanllevarseenlamanooalaespalda.Muchasdeestasmedidas fueronsabiamenteescogidasyaúnsiguenconnosotroshoyapesardelaubicuidad oficial del sistema decimal. Ninguna es sacrosanta. Cada una está diseñada por convenienciaencircunstanciasconcretas.Muchasmedidasdedistanciasederivaban

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antropomórficamente de las dimensiones de la anatomía humana. El «pie» es la unidadmásobviadentrodeestacategoría.Otrasyanoresultantanfamiliares.La «yarda»eralalongituddeunacintatendidadesdelapuntadelanarizdeunhombrea lapuntadeldedomáslejanodesubrazocuandoseextendíahorizontalmentehacia unlado.El«codo»eraladistanciadelcododeunhombrealapuntadeldedomás

lejanodesumanoestirada,yvaríaentrelos44ylos64cm(unas17y25pulgadas)

enlasdiferentesculturasantiguasqueloutilizaban [7] .Launidadnáuticadelongitud, la«braza»,eralamayorunidaddedistanciadefinidaapartirdelaanatomíahumana, ysedefiníacomolamáximadistanciaentrelaspuntasdelosdedosdeunhombre conlosbrazosabiertosencruz. El movimiento de mercaderes y comerciantes por la región mediterránea en tiemposantiguoshabríapuestodemanifiestolasdiferentesmedidasdeunamisma distanciaanatómica.Estohabríahechodifícilmantenercualquierconjuntoúnicode unidades.Perolatradiciónyloshábitosnacionaleseranunapoderosafuerzaquese resistíaalaadopcióndepatronesextranjeros. El problema más evidente con tales unidades es la existencia de hombres y mujeresdediferentestamaños.¿Aquiénsemidecomopatrón?Elreyolareinason elcandidatoobvio.Aunasí,estodalugaraunarecalibracióndeunidadescadavez queeltronocambiademanos.Unanotablerespuestaalproblemadelavariaciónen

lasdimensioneshumanasfuelaqueideóDavidIdeEscociaen1150paradefinirla

pulgadaescocesa.Ordenóquefueraelpromediodelaanchuradelabasedeldedo pulgar de tres hombres: un hombre «mekill» (grande), un hombre de estatura «messurabel»(moderada)yunhombre«lytell»(pequeño). Elsistemamétricomoderno,decentímetros,kilogramosylitros,yelsistema tradicional«Imperial»británicodepulgadas,librasypintassonmedidasigualmente buenas de longitudes, pesos y volúmenes mientras puedan determinarse con precisión. No obstante, esto no es lo mismo que decir que son igualmente convenientes.Elsistemamétricoreflejanuestrosistemaderecuento,haciendocada unidad diez veces mayor que la que le precede en tamaño. Imaginemos que tuviéramosunsistemaderecuentoconsaltosdesiguales.Así,enlugardecentenas, decenasyunidades,tendríamosunsistemaderecuentocomoelqueseutilizabaen Inglaterraparapesosno-técnicos(comolospesosdelcuerpohumanooloshandicaps enlascarrerasdecaballos)con16onzasenunalibray14librasenunapiedra [8] . Ladepuracióndelospatronesdemedidaempezódeformadecisivaenlaépoca delaRevoluciónFrancesa,afinalesdelsigloXVIII.Laintroduccióndenuevospesos ymedidasconllevaunaciertaconvulsiónenlasociedadyraramenteesrecibidacon entusiasmoporelpueblo.PorellolaRevoluciónFrancesaofrecíaunaoportunidad para llevar a cabo una innovación semejante sin añadir nada significativo a la agitación general en todo lo demás [9] . La tendencia dominante del pensamiento políticodelaépocasealineabaconlaideadequelospesosymedidasdeberíantener unpatrónigualitarioquenolosconvirtieraenpropiedaddeningunanación,nile

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dieseaninguna,ventajasalahoradecomerciarconotras.Secreyóquelamanerade hacerlo era definir la medida frente a un patrón acordado, a partir del cual se calibraríantodaslasreglasymedidassecundarias.LaAsambleaNacionalfrancesa

promulgóestoenformadeleyel26demarzode1791,conelapoyodeLuisXVIy

laclaradeclaracióndeprincipiospresentadaporCharlesMauricedeTalleyrand:

Envistadequeparapoderintroduciruniformidadenpesosymedidases necesarioqueseestablezcaunaunidaddemasanaturaleinvariable,yqueel únicomediodeextenderestauniformidadaotrasnacionesyexhortarlesaacordar unsistemademedidasesescogerunaunidadquenoseaarbitrariaynocontenga nadaespecíficodeningúnpueblosobreelglobo [10] .

Dosañosmástardeseintrodujoel«metro [11] »comopatróndelongitud,definido comoladiezmillonésimapartedeuncuadrantedemeridianoterrestre [12] .Aunque éstaesunaformaplausibledeidentificarunpatróndelongitud,esevidentequeno

resultamuyprácticaaefectosdecomparacióncotidiana.Consecuentemente,en1795

lasunidadesfueronreferidasdirectamenteaobjetoshechosdeformaespecial.Al principio,comounidaddemasasetomóelgramo,definidocomolamasadeun centímetrocúbicodeaguaacerogradoscentígrados.Mástardefuesustituidoporel kilogramo(milgramos),definidocomolamasademilcentímetroscúbicosdeaguaa

cuatrogradoscentígrados.Finalmente,en1799seconstruyóunabarrademetro

prototipo [13] juntoconunamasakilogramopatrón,quefuerondepositadasenlos archivos de la nueva República Francesa. Incluso hoy, la masa kilogramo de referenciaseconocecomoel«KilogrammedesArchives». Desgraciadamente,alprincipiolasnuevasunidadesmétricasnotuvieronéxitoy Napoleón reintrodujo los viejos patrones en los primeros años del siglo XIX. La situaciónpolíticaeuropeaimpedíaunaarmonizacióninternacionaldepatrones [14] .

HuboqueesperarhastaelAñoNuevode1840paraqueLuisFelipehicieralas

unidadesmétricaslegalmenteobligatoriasenFrancia.Mientrastantoyahabíansido adoptadasdeformamásuniversalenHolanda,BélgicayLuxemburgoveinticuatro años antes, y por Grecia en 1832. Gran Bretaña sólo permitió un uso bastante

restringidoapartirde1864,yEstadosUnidoslasiguiódosañosmástarde.Nohubo

unprogresorealhastael8deagostode1870,cuandosecreóyreunióporprimera

vezenParíslaComisiónInternacionaldelMetro,conelfindecoordinarlospatrones ysupervisarlaconstruccióndenuevasmasasylongitudespatrón [15] .Copiasdelos patrones,elegidasporsorteo,sedistribuyeronaalgunosdelosestadosmiembros.El kilogramo era la masa de un cilindro especial, de 39 milímetros de altura y de diámetro,hechodeunaaleacióndeplatinoeiridio [16] ,protegidobajotrescampanas de cristal y guardado en una cámara de la Oficina Internacional de Patrones en Sèvres,cercadeParís.Sudefiniciónessimple [17] :

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El kilogramo es la unidad de masa; es igual a la masa del prototipo internacionaldelkilogramo.

Lasunidadesimperialesbritánicas,comolayardaylalibra,sedefinieronde formaanálogayseguardaronprototipospatrónenelLaboratorioNacionaldeFísica, enInglaterra,yenlaOficinaNacionaldePatrones,enWashingtonDC. Esta tendencia hacia la estandarización vio el establecimiento de unidades científicasdemedida.Comoresultadomedimoshabitualmentelaslongitudes,masas y tiempos en múltiplos de metros, kilogramos y segundos. Cada unidad da una cantidadfamiliarfácildeimaginar:unmetrodetela,unkilogramodepatatas.Esta convenienciadetamañotestimoniainmediatamentesupedigríantropocéntrico.Pero sudesventajatambiénsehacepatentecuandoempezamosautilizardichasunidades para describir cantidades que corresponden a una escala superior o inferior a la humana.Losátomosmáspequeñossondiezmilmillonesdevecesmáspequeñosque unmetro.ElSoltieneunamasademásde10 30 kilogramos.Enlafigura2.1se muestraelconjuntodetamañosymasasdeobjetosimportantesenelUniverso,con nosotros incluidos para gozar de perspectiva. Nos situamos entre las enormes distancias astronómicas y la escala subatómica de las partículas de materia más elementales.

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FIGURA2.1.RegistrosdemasaytamañodealgunoselementosimportantesdelUniverso.Nuestraelecciónde

centímetrosygramoscomounidadesnoscolocapróximosalcentrodelascosas.

A pesar de la introducción de patrones métricos universales por comisiones internacionalesyministrosdelosgobiernos,eltrabajadorordinariotuvopocanoticia delosdecretossobreunidades,especialmenteenGranBretaña,dondehabíauna enorme multiplicidad de unidades especiales en cada rama de la industria y el comercio.AmediadosdelsigloXIX,laRevoluciónIndustrialhabíacreadodiversas subculturasdeingenierosycerveceros,contablesymetalúrgicos,relojerosymarinos, todos los cuales necesitaban formas de medir los materiales que gestionaban y manipulaban.Elresultadofueunaexplosióndeunidadesdemedida.Cadatipode materialempezóatenersupropiopatróndeintensidadytolerancia,cantidadypeso.

Estasunidadesnosóloeranantropocéntricas,sinoquetambiénresultaronprofesión-

céntricas.Aloscerveceroslesgustabaunaeleccióndemedidadevolumen,alos ingenieroshidráulicosotra;losjoyerosmedíanelpesodeformadiferentedelos marinosydelosarquitectos.Cuandoyoeraniño,habíauntipodecuadernosde ejerciciosrayadosqueseutilizabanparatomarnotasenlaescuela.Siempretenían cubiertasrojasoazulesyenlacontraportadahabíaunalistadetodaslaspeculiares

medidasimperialesdelongitud,área,capacidadypeso(verfigura2.2).

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FIGURA 2.2. Un conjunto típico de pesos y medidas diversos tomado de un libro inglés

FIGURA 2.2. Un conjunto típico de pesos y medidas diversos tomado de un libro inglés de autoayuda de mediadosdelsigloXX [18] .

Paraelingenieroyelhombredenegociosprácticoestoeraconveniente,útilysin duda muy provechoso. Pero para alguien que buscara una filosofía natural e

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integrada,hacíaqueelconocimientohumanopareciesefragmentadoycaprichoso.

Unvisitantedeotroplanetaestaríadesconcertadoantelanecesidaddediferentes

medidasdepesoalcompraroro,manzanasolacre.

Elmantenimientodepatronesuniversales

Éraseunhombretorcidoqueconstruyóunacasatorcida.

Cancióninfantil

EnlasegundamitaddelsigloXIX,ingenieros,industrialesycientíficosseveían abrumadosporlaprofusióndeunidadesymedidasadhoc.LaRevoluciónIndustrial había acelerado el desarrollo de todas las industrias imaginables. Manufacturar, fabricar,medir,diseñar,construir:estoseranlossignosdelaépocaygenerabanmás ymásunidades. Dentrodelossalonesdelaciencia,queexistieranlongitudesymasaspatrón tampoco era enteramente satisfactorio para los puristas. Cada vez que las masas patrónfuerantransportadas,sumasasufriríaunligerocambio.Variaríalevementea medidaquelosátomosseevaporasendesussuperficiesosedepositaraenellasel polvo atmosférico. No eran realmente constantes [19] . Tampoco eran universales. Supongamos que se hubiera recibido una señal de un ingeniero de otro planeta preguntándonos qué tamaño teníamos. De nada serviría enviar una respuesta en metros o kilogramos y luego responder a la inevitable réplica, «¿qué son esas cosas?»,diciendoanuestrocorresponsalextraterrestrequeeranobjetosconservados en recipientes de cristal en París. Desgraciadamente la búsqueda de patrones universalescreóejemplosquenoerannipatronesniuniversales. Dentrodelaciencia,lafuerzaimpulsoraparalaracionalizaciónveníadelestudio de la electricidad y el magnetismo. Diferentes grupos de científicos utilizaban diferentes sistemas de unidades que guardaban relaciones distintas con las tradicionales unidades métricas para masa, longitud, tiempo y temperatura. La primerarespuestageneralaestosproblemasvinodelordRayleighyJamesClerk Maxwell.EnsualocuciónpresidencialantelaAsociaciónBritánicaparaelAvance de la Ciencia en 1870, Maxwell defendió la introducción de patrones que no estuvieran ligados a objetos especiales, como metros [20] o kilogramos patrón mantenidosencondicionesespeciales,puespatronescomoestosnuncapuedenser realmente constantes. La masa patrón en París ganará y perderá moléculas continuamente. Las medidas de tiempo que están definidas, como el día, por la rotacióndelaTierra,ocomoelaño,porsuórbitaalrededordelSol,tampocopueden serconstantes.AmedidaquesefrenalarotacióndelaTierraycambianuestraórbita alrededor del Sol, estos patrones también varían lentamente. Pueden definirse en términos extrahumanos, pero no son candidatos para los patrones definitivos.

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Maxwell había pasado bastante tiempo estudiando el comportamiento de las moléculasengasesyestabamuyimpresionadoporelhechodequecadamoléculade hidrógenoeraigualquetodaslasdemás.Estoeramuydiferentedetrabajarcon objetos grandes y cotidianos que son diferentes unos de otros. Maxwell vio una oportunidadparautilizarlasimilituddelasmoléculasenladefinicióndepatronesde formaabsoluta:

Pero, después de todo, las dimensiones de nuestra Tierra y su tiempo de rotación, aunque son muy permanentes con relación a nuestros medios comparativosactuales,nolosonporningunanecesidadfísica.LaTierrapodría contraerseporenfriamiento,opodríaaumentarporunacapademeteoritosque cayeraenella,osuvelocidadderevoluciónpodríafrenarselentamente,ypesea todocontinuaríasiendounplanetaigualqueantes. Perounamoléculadehidrógeno,porejemplo,dejaríadeserlosisumasaosu períododevibraciónsealterasenenlomásmínimo. Porlotanto,sideseamosobtenerpatronesdelongitud,tiempoymasaque seanabsolutamentepermanentes,debemosbuscarlosnoenlasdimensiones,el movimiento,olamasadenuestroplaneta,sinoenlalongituddeonda,elperíodo de vibración y la masa absoluta de estas moléculas [es decir, átomos] imperecederaseinalterablesyperfectamentesimilares [21] .

Maxwellestabaespecialmenteinteresadoenlasmoléculaspormuchasrazones filosóficas. Reconocía la importancia de que existieran conjuntos de bloques constituyentes idénticos para todos los cuerpos materiales que vemos a nuestro alrededor. Si tomamos cualquier trozo de hierro puro, estará compuesto por una coleccióndemoléculasdehierroidénticas.Elhechodequeestasmoléculasparezcan ser idénticas es una notable característica del mundo. Maxwell contrastaba esta invarianciaconlavariabilidadyevolucióndelascosasvivaspredichaporlateoríade la evolución por selección natural de Charles Darwin. Maxwell señalaba las moléculas de la Naturaleza como entidades que no estaban sujetas a selección, adaptaciónomutación.Suretoconsistíaenencontrarunaformadeexplotaresta inmutabilidadyuniversalidadenladefinicióndenuestrasunidadesdemedida.De estamaneraseríamoscapacesdeevitarelsesgointroducidoporlosimperativosdela convenienciahumanayavanzarhacialasprofundasinvarianciasdelarealidadfísica.

En1905seutilizóporprimeravezlaluzrojaemitidaporátomosdecadmio

calientes [22] comounpatrónfrentealquedefinirunaunidaddelongitudllamada ángstrom(queseescribe1Åyesiguala10 10 metros).Unalongituddeondadela

luzdelcadmioeraiguala6438,4696Å.Éstefueunpasoclaveporqueporprimera

vez se definía un patrón de longitud en términos de una característica de la Naturalezauniversalmenteconstante.Lalongituddeondadelaluzemitidaporel

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cadmio [23] estádeterminadaexclusivamenteporlasconstantesdelaNaturaleza.Si quisiéramosinformardenuestrotamañoaunfísicoextraterrestre,podríamoshacerlo diciendo que somos 28000 millones de longitudes de onda de la luz roja del cadmio [24] .

¡Unaideabrillante!

¿Dedóndevinolamateria?

¿Cuálesladiferencia?…ElsecretodelUniversoeslaapatía.LaTierra,elSol,

lasrocas,todossonindiferentes,yestoesuntipodefuerzapasiva.Quizáindiferencia

ygravitaciónseanlomismo.

ISAACBASHEVISSINGER [25]

En1874unfísicoirlandésalgoestrafalariollamadoGeorgeJohnstoneStoneyse

encontróenlasituacióndetenerquedarsentidoalbabeldelasunidadesprácticas. Habíasidoinvitadoapronunciarunaconferenciasobreunidadesdemedidaenla reuniónanualdelaAsociaciónBritánicaparaelAvancedelaCienciaenBelfast [26] . Estareuniónanualsiguecelebrándosehoy,aunqueahoraseocupademostrarlos desarrollosdelacienciaalgranpúblico,laprensaylosjóvenes.Peroenlaépocade Stoneyeralaconferenciacientíficamásimportantedelmundo,unlugardondese exponían los grandes descubrimientos y la prensa informaba sobre los grandes debatesentrecientíficosycomentaristasdestacados.Hoyhaytantasconferencias científicas,talleres,reuniones,discusiones,comitésymesasredondasespecializadas queyanoquedalugarparaunareuniónquecubratodalacienciaaniveltécnico:

seríainsoportablementegrande,insoportablementelargaycasiininteligibleparala

mayoríadelosparticipantesdurantelamayorpartedeltiempo.

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FIGURA2.3.ElfísicoirlandésGeorgeJohnstoneStoney(1826-1911) [ 2 7 ] . Stoney era un pensador excéntrico y

FIGURA2.3.ElfísicoirlandésGeorgeJohnstoneStoney(1826-1911) [27] .

Stoney era un pensador excéntrico y original. Fue la primera persona que demostrólaformadededucirsiotrosplanetasdelsistemasolarposeíanonouna atmósfera gaseosa, como la Tierra, calculando si su gravedad superficial era suficientemente intensa para mantener esa atmósfera. Pero su pasión real estaba reservadaasuideamáspreciada:el«electrón».Stoneyhabíadeducidoquedebía existir un componente básico de carga eléctrica. Estudiando los experimentos de MichaelFaradaysobreelectrólisis,Stoneyhabíapredicho [28] inclusocuáldebíaser su valor, una predicción posteriormente confirmada por J. J. Thomson, quien descubrióelelectrónenCambridgeen1897 [29] yanunciósudescubrimientoala

RoyalInstitutionel30deabril.Aestacuotabásicadecargaeléctrica,Stoneyledio

finalmenteelnombrede«electrón»yelsímboloEen1891 [30] (despuésdellamarlo primero [31] «electrino»en1874)ynuncadesaprovechóunaoportunidaddeexponer públicamentesuspropiedadesybeneficiospotencialesparalaciencia [32] . Stoney era también un primo lejano, y más viejo, del famoso matemático, científico de la computación y criptógrafo Alan Turing, cuya madre relataba recuerdos de infancia del estrafalario tío, a quien los niños llamaban «electrón Stoney [33] ».TambiéneratíodeGeorgeFitzGerald,ahorafamosoporproponerla

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contracción de longitud de FitzGerald-Lorentz, un fenómeno que fue entendido finalmenteenelcontextodelateoríadelarelatividadespecialdeEinstein.Stoney eratambiénunhombreprácticoytrabajódurantedosañosparaelcondedeRosse construyendoinstrumentosópticossensiblesparasuobservatorioprivadoenBirr Castle,antesdeconvertirseenprofesordefilosofíanaturalenelQueen’sCollege

Galwayen1850.TrassuretirosetrasladóaHornsey,alnortedeLondres,ycontinuó

publicandounflujocontinuodeartículosenlarevistacientíficadelaRoyalDublin Society.Esdifícilencontrarunacuestiónsobrelaquenohayaunartículofirmadopor él,acercadecualquiertemaconcebible:encontramosdetodo,desdeelviajeenel tiempohastacómomantenerverticaleslasbicicletas. StoneysediocuentadequeelprogramadelareuniónenBelfastdelaAsociación Británica estaba lleno de explicaciones de unidades y patrones diferentes: cómo medirlos,cómodefinirlosmejor,cómointerrelacionarlos.Todoestoeramuyútilpara losiniciadosperoalgotediosoparalosdemás.Stoneyviounaoportunidadpara simplificarestavastaconfusióndepatroneshumanosdemedidadeunamaneratal quediesemáspesoasuhipótesisdelelectrón.Yahabíasidomiembrodeuncomité delaAsociaciónBritánica [34] quehabíaestablecidoconvencionesparalasunidades eléctricasenlosañospreviosaestaconferencia,yporesohabíasidorequeridopara aportaralgunasideasalosproblemasdelasunidadesylospatrones. Stoneysediocuentadequesuconceptodelaunidaddecargaelectrónicabásica proporcionabalapiezaquefaltabaenunpequeñorompecabezas.Supongamosque unoquisieraidearunidadesdemasa,longitudytiempoquenoestuvieranligadasa patronesdeconvenienciapuramentehumana,comolalibra,lamillaolaquincena. Entonces tendrían que derivarse de algún aspecto de la fábrica subyacente del Universo que no fuera antropocéntrico, que no dependiera de dónde estaba uno situadocuandolomedíaodecuándosellevabaacabolamedición.Estodescartaba losenfoquestradicionalesdelospatrones,quetomabanunamasaestándardeun kilogramoounalongituddeunmetro,losconservabanenunambienteespecialmente controlado en algún lugar y simplemente comparaban con ellos otras masas o longitudesdereferencia.Estasmasasylongitudeseranantropocéntricasenorigeny, loqueespeor,sonantropocéntricasenprincipioporquenohaymaneradedeciralos extraterrestrescuántamasaolongituddefinenuestropatrónsinenviárselo. Paraescapardelosgrilletesdelsesgoantropocéntricoyofrecerasíalgoque pudieratrascenderlospatroneshumanosStoneysedirigióalasconstantesdela física.Newtonhabíadescubiertoquelagravedadobedeceaunaleyaparentemente universal.Lafuerzaentredosmasascuyoscentrosestánseparadosporunadistancia dada es proporcional a cada una de las masas e inversamente proporcional al cuadradodeladistanciaentresuscentros.Laconstantedeproporcionalidaddebería serlamismaencualquierpartedelUniverso [35] .Estaconstante,G,daunamedidade la intensidad de la gravedad. Lo más importante en esto es que se cree que es constante [36] : en todas partes debería encontrarse el mismo valor si se mide

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correctamente. Además, tiene un valor extraño cuando se expresa en nuestras convenientesunidadesantropocéntricas(G=6,67259×10 11 m 3 s 2 kg 1 ),porque dichasunidadesestabanconcebidasparaotrosfinesantropocéntricos. LasegundaconstantedelaNaturalezaalaqueacudióStoneyparasuspatrones noantropocéntricoseralavelocidaddelaluz,c.Denuevo,estacantidadtrasciende los patrones humanos. Tiene una importancia fundamental. De hecho, tiene una importancia aún más fundamental que lo que Stoney pudo haber sabido nunca. Einsteindemostróquelavelocidaddelaluzenelvacíodeberíaactuarcomoellímite último de velocidad en el Universo: ninguna información puede enviarse más rápidamente. También se había descubierto que el producto de la permisibilidad eléctricaylapermeabilidadmagnéticadelvacío,quedefiníandiferentesunidadesde electricidad,eraigualalcuadradodelavelocidaddelaluz,loquetambiénrevelaba suespecialestatusuniversalconrespectoalaelectricidad.Aestasdoscantidades constantesStoneyañadiósupropiacandidataparalaterceragranconstantedela Naturaleza:sucargaelectrónicabásica,queahoradenotamosconelsímboloe.Erala últimapiezanecesariaparacompletarelrompecabezas.Encajabaenlacuentadela mismaformaqueGyc.Sepresumíauniversal.Estabaasociadaconunaspecto fundamentaldelaestructuradelaNaturaleza.Ynosepreocupabadelaconveniencia humana.Stoneyanunciósutrinidaddeconstantesdeestaforma [37] :

LaNaturalezanospresentatresdeestasunidades,ysilastomamoscomo nuestras unidades fundamentales en lugar de escogerlas arbitrariamente, tendremosnuestrasexpresionescuantitativasenunarelaciónmásconveniente,y sindudamásíntima,conlaNaturalezaquelaqueexisteahora. ParatalfindebemosseleccionarfenómenosquesedenentodalaNaturaleza ynoesténasociadossimplementeconcuerposindividuales.Laprimeradelas cantidadesdelaNaturalezademagnitudabsolutahacialaqueyollamaríala atenciónesesanotablevelocidadconunvalorabsoluto,independientedelas unidades en las que se mide, que conecta todas las unidades electrostáticas sistemáticasconlasunidadeselectromagnéticasdelamismaserie.Llamaréaesta velocidadV 1 [es decir, nuestra c]. Si la tomáramos como nuestra unidad de velocidad introduciríamos de golpe una inmensa simplificación en nuestro tratamiento de todo el abanico de fenómenos eléctricos, y probablemente en nuestroestudiodelaluzyelcalor. Una vez más la Naturaleza nos presenta un coeficiente de gravitación concreto,deunvalorabsolutoindependientedelasunidadesenlasquesemide,y quepareceextendersealamateriaponderabledecualquiertipoalolargodetodo elUniversomaterial.LlamaréaestecoeficienteG,(estoes,nuestraG).Silo tomáramoscomonuestraunidaddecoeficientesdeatracción,espresumibleque conellopudiéramosestablecerlabaseparadetectardónderesidelaconexiónque sólopodemossospecharentreestamaravillosapropiedadcomúnatodalamateria

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ponderableylosdemásfenómenosdelaNaturaleza. Y,finalmente,laNaturalezanospresentaelfenómenodelaelectrólisis,con unaúnicacantidaddeelectricidaddefinidaqueesindependientedeloscuerpos concretossobrelosqueactúa…Llamaréaestacantidaddeelectricidaddefinida E 1 [es decir, nuestra e]. Si hacemos de ésta nuestra unidad de cantidad de electricidad,probablementehabremosdadounpasomuyimportanteennuestro estudiodelosfenómenosmoleculares. ConellotenemosmuybuenasrazonesparasuponerqueenV 1 ,G 1 yE 1 [es decir,c,Gye]tenemostresdeunaseriedeunidadessistemáticasqueenun sentidoeminentesonlasunidadesdelaNaturalezayestáneníntimarelacióncon laactividadquesedaensupoderosolaboratorio. Hemosobtenidoasí…lastresgrandesunidadesfundamentalesquenosofrece laNaturaleza,sobrelasquepuedeconstruirsetodaunaseriedeunidadesfísicas quemereceneltítulodeunagenuina«serienaturaldeunidadesfísicas».

EnsucharlaStoneyserefirióalelectróncomoel«electrino»ydioelprimer cálculodesuvaloresperado [38] .DemostróqueeltríomágicodeG,cyepodía combinarsedeunamanera,ysólodeuna,demodoqueapartirdeellassecreaban una unidad de masa, una unidad de longitud y una unidad de tiempo. Para la velocidaddelaluzutilizóunpromediodelasmedidasexistentes,c=3×10 8 metros porsegundo;paralaconstantedegravitacióndeNewtonutilizóelvalorobtenidopor John Herschel, G=0,67×10 11 m 3 kg 1 s 2 , y para su unidad de carga del «electrino»utilizóe=10 20 amperios [39] .Estassonlasinusualesnuevasunidades queélencontró,entérminosdelasconstantese,cyG,yentérminosdegramos, metrosysegundos:

M J =(e 2 /G) 1/2 =10 7 gramos

L J =(Ge 2 /c 4 ) 1/2 =10 17 metros

T J =(Ge 2 /c 6 ) 1/2 =3×10 16 segundos

Éstassoncantidadesextraordinarias.Aunqueunamasade10 7 gramosnoes demasiadoespectacular—essimilaraladeunamotadepolvo—,lasunidadesde longitud y tiempo de Stoney eran muy diferentes de cualquiera que hubieran encontrado antes los científicos. Eran fantásticamente pequeñas, rozando lo inconcebible. No había (y sigue sin haberla) ninguna posibilidad de medir directamentetaleslongitudesytiempos.Enciertomodo,estoesloquesepodría haber esperado. Estas unidades no están construidas deliberadamente a partir de dimensiones humanas, por conveniencia humana o para utilidad humana. Están definidasporlapropiafábricadelarealidadfísicaquedeterminalaNaturalezadela luz,laelectricidadylagravedad.Nosepreocupandenosotros.

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Stoneyhabíatriunfadodeunmodobrillanteensubúsquedadeunsistemade unidadessobrehumanas.Pero,¡ay!,éstasatrajeronpocaatención.Nohabíaningún usoprácticoparasusunidades«naturales»ysuimportanciaquedóocultaparatodos, inclusoparaelpropioStoney,queestabamásinteresadoenpromocionarsuelectrón

hastaqueéstefinalmentefuedescubiertoen1897.Lasunidadesnaturalesteníanque

serredescubiertas.

LasunidadesnaturalesdeMaxPlanck

LaciencianopuederesolverelmisteriofinaldelaNaturaleza.Yestosedebeaque,

enelúltimoanálisis,nosotrosmismossomospartedelmisterioqueestamostratando

deresolver.

MAXPLANCK [40]

LaideadeStoneyfuedescubiertaenunaformaligeramentediferenteporelfísico

alemánMaxPlancken1899.Planckesunodelosfísicosmásimportantesdetodos

lostiempos.DescubriólaNaturalezacuánticadelaenergíaquepusoenmarchala revolución cuántica de nuestra comprensión del mundo, ofreció la primera descripcióncorrectadelaradiacióntérmica(eldenominado«espectrodePlanck»)y unadelasconstantesfundamentalesdelaNaturalezallevasunombre.Fueunafigura

capitalenlafísicadesutiempo,ganóelPremioNobeldeFísicaen1918ymurióen

1947,alos89años.Hombretranquiloymodesto,eraprofundamentereligioso [41] y fueprofundamenteadmiradoporsuscontemporáneosmásjóvenes,comoEinsteiny Bohr. LaconcepciónqueteníaPlanckdelaNaturalezaponíamuchoénfasisensu racionalidadintrínsecayensuindependenciadelpensamientohumano.Creíaenuna inteligenciadetrásdelasaparienciasquefijabalaNaturalezadelarealidad.Nuestras concepcionesmásfundamentalesdelaNaturalezateníanqueserconscientesdeque eraprecisoidentificaresaestructuraprofundaqueestabalejosdelasnecesidadesde lautilidadyconvenienciahumanas.Enelúltimoañodesuvidaunantiguoalumnole preguntósicreíaquebuscarlaformadeunirtodaslasconstantesdelaNaturaleza mediante alguna teoría más profunda era atractivo. Respondió con entusiasmo, templadoporelrealismosobreladificultaddeldesafío:

Respectoasupreguntasobrelasconexionesentrelasconstantesuniversales, es sin duda una idea atractiva ligarlas tan estrechamente como sea posible reduciendoestasdiversasconstantesaunasola.Pormiparte,sinembargo,tengo dudasdequeselogreconéxito.Peropuedoestarequivocado [42] .

AdiferenciadeEinstein,Plancknocreíaquesepudieraalcanzarrealmenteuna

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teoríadelafísicaglobalizadoraqueexplicaratodaslasconstantesdelaNaturaleza.Si se llegara a una teoría semejante, entonces la física dejaría de ser una ciencia inductiva.Otros,comoFierreDuhemyPercyBridgman,consideraronlaprometida separaciónplanckianaentreladescripcióncientíficaylasconvencioneshumanas comoalgoinalcanzableenprincipio,viendolasconstantesdelaNaturalezaylas descripcionesteóricasqueellassoportabancomoartificiosdeunaparticularelección humanaderepresentaciónparadarsentidoaloqueseveía. Planckrecelabadeatribuirsignificadofundamentalacantidadesquehabíansido creadascomoresultadodel«accidente»denuestrasituación:

Todoslossistemasdeunidadesquesehanutilizadohastaahora,incluyendoel

denominadosistemaC.G.S.absoluto[centímetro,gramoysegundo,paramedir

longitud,masaytiempo]debensuorigenalacoincidenciadecircunstancias

accidentales,entantoquelaeleccióndelasunidadesqueradicanenlabasede

todosistemanosehahechosegúnpuntosdevistageneralescuyaimportancia

habríaqueretenernecesariamenteentodoslugaresytiempos,sinoqueserefiere

esencialmentealasnecesidadesconcretasdenuestracivilizaciónterrestre…

Así,lasunidadesdelongitudytiemposederivarondelasdimensionesy

movimientosactualesdenuestroplaneta,ylasunidadesdemasaytemperaturade

ladensidadylospuntosdetemperaturamássignificativosdelagua,alseréstael

líquidoquejuegaelpapelmásimportanteenlasuperficiedelaTierra,auna

presiónquecorrespondealaspropiedadesmediasdelaatmósferaquenosrodea.

Noseríamenosarbitrariotomarcomounidaddelongitud,digamos,lalongitudde

ondainvariabledelaluzdelsodio.Pues,denuevo,laelecciónparticulardel

sodiodeentremuchoselementosquímicossólopodríajustificarse,quizá,porsu

ocurrenciacomúnenlaTierra,oporsulíneadoble,queestáennuestrocampode

visión,peronoesenabsolutoelúnicodeestetipo.Deaquíqueseaperfectamente

concebiblequeenalgunaotraépoca,conotrascondicionesexternas,cadaunode

lossistemasdeunidadesquesehanadoptadohastaahorapierdaenparte,opor

completo,suimportancianaturaloriginaria.

Ensulugar,queríaverelestablecimientode

unidadesdelongitud,masa,tiempoytemperaturaqueseanindependientesde cuerpososustanciasespeciales,quenecesariamenteconservensusignificadoen todos los tiempos y en todos los ambientes, terrestres y humanos u otros cualesquiera [43] .

MientrasqueStoneyhabíavistoenlaeleccióndeunidadesprácticasunamanera

decortarelnudogordianodelasubjetividad,Planckutilizabasusunidadesespeciales

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parasustentarunabasenoantropomórficaparalafísicay«que,porconsiguiente, podríandescribirsecomo“unidadesnaturales”».Larevelaciónprogresivadeesta baseeraparaélelsellodeunadelantorealhaciaunaseparacióntangrandecomo fueraposibleentrelosfenómenosdelmundoexternoylosdelaconcienciahumana. De acuerdo con su perspectiva universal, en 1899 Planck propuso [44] que se construyeranunidadesnaturalesdemasa,longitudytiempoapartirdelasconstantes másfundamentalesdelaNaturaleza:laconstantedegravitaciónG,lavelocidaddela luzcylaconstantedeacciónh,queahorallevaelnombredePlanck [45] .Laconstante dePlanckdeterminalamínimaunidaddecambioposibleenquepuedealterarsela energía(el«cuanto»).Además,laincorporacióndelaconstantedeBoltzmannk— que simplemente convierte unidades de energía en unidades de temperatura— le permitiótambiéndefinirunatemperaturanatural [46] .LasunidadesdePlancksonlas únicascombinacionesdedichasconstantesquepuedenformarsecondimensionesde masa,longitud,tiempoytemperatura.Susvaloresnosonmuydiferentesdelosde Stoney:

m pl =(hc/G) 1/2 =5,56×10 5 gramos

l pl =(Gh/c 3 ) 1/2 =4,13×10 33 centímetros

t pl =(Gh/c 5 ) 1/2 =1,38×10 43 segundos

T pl =k 1 (hc 5 /G) 1/2 =3,5×10 32 Kelvin

Unavezmás,vemosuncontrasteentrelapequeña,peronoescandalosamente reducidaunidadnaturaldemasaylasunidadesnaturalesfantásticamenteextremasde tiempo, longitud y temperatura [47] . Estas cantidades tenían una significación sobrehumanaparaPlanck.Entrabanenlabasedelarealidadfísica:

Estas cantidades conservarán su significado natural mientras la ley de gravitaciónyladelapropagacióndelaluzenelvacíoylosdosprincipiosdela termodinámica sigan siendo válidos; por lo tanto, siempre deben encontrarse igualescuandoseanmedidasporlasinteligenciasmásdiversasconlosmétodos másdiversos.

EnsuspalabrasfinalesaludealaideadeobservadoresenotrolugardelUniverso quedefinenyentiendenestascantidadesdelamismamaneraquenosotros [48] . DeentradahabíaalgomuysorprendenteenlasunidadesdePlanck,comolohabía tambiénenlasdeStoney.Entrelazabanlagravedadconlasconstantesquegobiernan laelectricidadyelmagnetismo.Lagravedadhabíasidosiempreunaramadelafísica singrandesincidentes.Alparecer,Newtonhabíadescubiertolaleydelagravedady desdeentoncessehabíanplanteadomuypocaspreguntassobreella.Ciertamente había pequeñas e incómodas discrepancias entre sus predicciones y la variación

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observadadelplanetaMercurioensuórbitapróximaalSol.Algunoshabíansugerido inclusohaceruncambiominúsculoenlaleydeNewtonparaexplicarla,perola mayoríadelosastrónomosesperabanquepequeñosefectosdelaformanoesférica delSoloerroresenlasobservacionespudieransalirenapoyodeNewton.Parecía tratarsedeunahistoriaacabada. Porelcontrario,elprogresoydebateacercadelasleyesdelaelectricidadydel magnetismo eran constantes. Al principio parecían leyes independientes para la electricidad estática (la que hace que el pelo se ponga de punta), la electricidad dinámica(laquehacequefluyanlascorrientes)yelmagnetismo.Peropocoapoco sedescubrióquelasdoselectricidadeserandistintosaspectosdeunafuerzaeléctrica. YluegoMaxwelldemostróquelaelectricidadyelmagnetismoeranenrealidadcaras diferentesdelamismamoneda:losimanesenmovimientopodíanhacerquefluyeran corrienteseléctricasylascorrienteseléctricaspodíancrearfuerzasmagnéticas.Pero la gravedad nunca pareció intervenir en la electricidad y el magnetismo o en el comportamientodeátomosymoléculas.Comoresultadovemosqueexistíaunaidea muydiferentealadePlanckyStoneysobrelasunidadesnaturales.ElfísicoPaul Drude, que hizo contribuciones importantes al estudio de las ondas electromagnéticas,laópticaylosmateriales,ocupabalaprestigiosacátedradefísica enLeipzig.En1897Drudepropuso [49] unsistemadeunidadesabsolutasdemasa, longitudytiempoqueestabanligadasalaspropiedadesdeléter,queentoncesse creíaquellenabatodoelespacio.Comopatroneseligiólavelocidaddelaluzyla distanciamediarecorridaporlaspartículasdeléterantesdeinteraccionar.Drudeno podía ver entonces ninguna forma [50] en que la gravedad estuviese ligada a la electricidadyelmagnetismoyporellonosiguióaStoneyyPlanckconcibiendo unidadesnaturalesquecontenganG.InclusoparaPlanck,laentradadeGensus unidades naturales era un misterio. No ofreció ninguna explicación respecto al significado de las minúsculas unidades de longitud y tiempo de Planck. ¿Qué significaban? ¿Qué sucedería si se considerara el mundo en estas dimensiones? Pasaríabastantetiempoantesdequeseplantearanestaspreguntas [51] ymuchomás antesdequefueranrespondidas.

Plancksehacereal

Lacrecientedistanciaentrelaimagendelmundofísicoyelmundodelossentidosno

significaotracosaqueunaaproximaciónprogresivaalmundoreal.

MAXPLANCK

HemosvistoqueMaxPlanckapelabaalaexistenciadeconstantesuniversalesde

laNaturalezacomopruebadeunarealidadfísicacompletamentediferentedelas

menteshumanas.Peroélqueríairmuchomáslejosyutilizarlaexistenciadeestas

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constantes inmutables como un argumento contra los filósofos positivistas que presentabanlacienciacomounaconstrucciónenteramentehumana:puntosprecisos organizados de una forma conveniente por una teoría que con el tiempo sería reemplazadaporotramejor.Planckreconocíaquelaescrituradelasecuacionesyla formulacióndelasteoríasfísicaseraunaactividadhumana,peroesonosignificaque sóloseaunaactividadhumana.Paraél,lasconstantesdelaNaturalezahabíansurgido sinserinvitadasy,comomostrabanclaramentesusunidadesnaturales,noestaban escogidasexclusivamenteporconvenienciahumana.Escribe [52] :

Estos… números, las denominadas «constantes universales» son en cierto sentidolosladrillosinmutablesdeledificiodelafísicateórica. Asíqueahoradebemosseguirconlapregunta:¿cuáleselsignificadorealde estasconstantes?¿Son,enúltimoanálisis,invencionesdelamenteinquisitivadel hombre,oposeenunsignificadorealindependientedelainteligenciahumana? La primera de estas dos opiniones es defendida por los filósofos del positivismo,oalmenosporsuspartidariosmásextremos.Suteoríaesquela ciencia física no tiene otra base que las medidas sobre las que se erige su estructura,yqueunaproposiciónenfísicatienesentidosóloentantoquepueda sersustentadapormedidas. Por consiguiente, hasta hace muy poco los positivistas de todo tipo han opuestotambiénlamáximaresistenciaalaintroduccióndehipótesisatómicasy conellotambiénalaaceptacióndelasantesmencionadasconstantesuniversales. Estoesmuycomprensiblepueslaexistenciadeestasconstantesesunaprueba palpabledelaexistenciaenlaNaturalezadealgorealeindependientedetoda medidahumana. Por supuesto, incluso hoy un positivista consecuente podría calificar las constantesuniversalesdemerasinvencionesquesehanmostradoextrañamente útilesparahacerposibleunadescripciónprecisaycompletadelosresultadosmás diversificadosdelasmedidas.Peroseríadifícilquecualquierfísicorealtomara en serio una afirmación semejante. Las constantes universales no fueron inventadasporrazonesdeconvenienciapráctica,sinoquesenoshanimpuesto irresistiblemente debido al acuerdo entre los resultados de todas las medidas relevantes,y—estoesloesencial—sabemosperfectamenteporadelantadoque todaslasmedidasfuturasllevaránaestasmismasconstantes.

HabíamuchasmásopcionesabiertasalosadversariosdePlanck,porsupuesto.

Podríaserquelasconstantesqueélescogiónofueranverdaderamenteconstantes

cuandoseexaminaranconunaprecisiónmuchomayor.Podríanestarvariandomuy

lentamente,quizáensólounaspartespormillóndurantelaedaddelUniverso.O

quizásóloseanconstantesenalgúnsentidoestadísticoopromedio.Puestoqueestas

posibilidadesnopuedenserexcluidassalvoporhipótesisoprejuicios,senecesitaun

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estudioexperimentaldetalladodelasconstantesysuconstancia.Losfísicossehan interesadoendeterminarlosvaloresdelasconstantesdelaNaturalezaconprecisión cadavezmayoryenconcebirformasdecomprobarsieranrealmenteconstantes.A algunos,estabúsquedadelaevaluacióndelasconstantesdelaNaturalezaleshabía parecidoelobjetivoúltimodelafísica.Pues,sorprendentemente,afinalesdelsiglo XIXeracreenciageneralqueyasehabíanhechoenfísicatodoslosdescubrimientos interesantesytodoloquequedabaeramedirconprecisióncadavezmayor:una empresadepulidomásquededescubrimientoorevolución.Llevandoalextremoesta

tendencia,AlbertMichelsonescribióen1894quesehabíaextendidolaopiniónde

que:

Loshechosyleyesfundamentalesdelacienciafísicamásimportantesyahan sidodescubiertos,yestánahoratanfirmementeestablecidosquelaposibilidadde quealgunavezseanreemplazadosaconsecuenciadenuevosdescubrimientoses remota… Nuestros descubrimientos futuros deben buscarse en la sexta cifra decimal [53] .

InclusoPlanckhabíaestadoinfluidoporestasideas.Recordabaquecuandoera estudiante en 1875 su tutor le aconsejó trabajar en biología porque todos los problemas importantes de la física estaban resueltos y la disciplina se estaba acercando rápidamente a su compleción. Irónicamente, Planck fue el líder en la creacióndelanuevavisióncuánticadelarealidadquefueluegoseguidaporlos asaltosdeEinsteinanuestrasideasdeespacio,tiempoygravedad.Lejosdeestar próximaalacompleción,lafísicaapenashabíaempezado.

Sobreeltiempo

Elviejolocreetodo;eldemedianaedadsospechadetodo;eljovenlosabetodo.

OSCARWILDE [54]

UnadelasparadojasdenuestroestudiodelUniversocircundanteesqueamedida que las descripciones de su funcionamiento se hacen más precisas y acertadas, tambiénsealejancadavezmásdetodalaexperienciahumana.Lasprediccionesmás exactasquepodemoshacernoserefierenalfuncionamientodelosbancosolos caprichosdelaeleccióndelconsumidorylasintencionesdelvotante;serefierenalas partículaselementalesyalossistemasastronómicosdeestrellasenrotación.Estoes exactamentelocontrariodeloquecabríaesperarsinuestrasdescripcionesdelmundo estuvieranfuertementesesgadasporaportesdelamentehumanaenvezdeser,en ciertosentido,actosdedescubrimiento.Nonecesitanhabersidocomoson.Sólo

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tenemos que mirar nuestros intentos para entender las complejidades del comportamientohumanoyprontoreconoceremosunfuerteelementosubjetivo.La fiabilidaddenuestrasconclusionesfallaengeneralcuandotratamosconsituaciones muyalejadasdenuestrapropiaexperienciaeindividuosmenosparecidosanosotros. Porelcontrario,nuestrodesenmarañamientodelaexistenciadeconstantesdela Naturalezatraslasrealidadesdescritasporleyesdelcambioeinvariancianosha permitido formular patrones que nos permiten juzgar si las cosas son grandes o pequeñas,jóvenesoviejas,pesadasoligeras,calientesofrías,porreferenciaaun patrónabsoluto.CuandodecimosqueelUniversosehaestadoexpandiendodurante

13000millonesdeaños,¿significaesoqueesviejo?Suenamuyviejofrenteallapso

fugazdeunavidahumana,ocuandolocomparamosconeldíaoelañoquese derivandelosmovimientosdelaTierra.Pero,denuevo,elUniversopodríaseguir expandiéndosedurantebillonesdeaños,oquizáinclusoparasiempre.Conrespectoa estospatronesesmuyjoven.Lasunidadesnaturalesnosdicenqueenunsentidobien definidoelUniversoesyamuyviejo,deunas10 60 veceseltiempodePlanck.La vidaenlaTierranoaparecióhastaqueelUniversoteníaunaedadde10 59 tiemposde Planck.Hicimosunaentradatardía.

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3

Patronessobrehumanos

ElhermanoMycroftseacerca.

A.CONANDOYLE [1]

Einsteinsobrelasconstantes

LoquerealmentemeinteresaessiDiospodríahaberhechoelmundodeunaforma

diferente;esdecir,silanecesidaddesimplicidadlógicadejalamásmínimalibertad.

ALBERTEINSTEIN [2]

A lbert Einstein hizo más que cualquier otro científico por crear la imagen modernadelasleyesdelaNaturaleza.Desempeñóunpapelprincipalenla

creacióndelaperspectivacorrectasobreelcarácteratómicoycuánticodelmundo material a pequeña escala, demostró cómo la velocidad de la luz introducía una relatividadenlavisióndelespaciodecadaobservador,yencontróporsísolola

teoríadelagravedadquesustituyólaimagenclásicacreadaporIsaacNewton250

años antes. Siempre estuvo fascinado por el hecho de que algunas cosas deben parecersiempreiguales,independientementedecómosemuevaelquelasve.El ejemploprincipalqueélpresentabaeralavelocidaddelaluzdesplazándoseenun vacío.Independientementedecuánrápidamenteseestémoviendoconrespectoa ustedlafuentedeunhazluminoso,unavezqueemitesuluzustedsiempremedirá

queestaluztienelamismavelocidadconrespectoausted.Estoescompletamente diferentedeloquesucedeconcualquiermovimientocotidianoapocavelocidadcon elqueestamosfamiliarizados.Lancemosunmisilaquinientoskilómetrosporhora desdeuntrenqueseestámoviendoenlamismadirecciónacienkilómetrosporhora yencontraremosqueelmisilsemueveaseiscientoskilómetrosporhoraconrelación alsuelo.Perodisparemosunhazdeluzdesdeuntrenenmovimientoalavelocidad delaluz(trescientosmilkilómetrosporsegundo)yencontraremosquesemueveala velocidaddelaluzconrespectoalsuelo.Lavelocidaddelaluzesunaconstante especialdelaNaturaleza.Eselbancodepruebasfrentealquepodemosjuzgarsiel movimiento es «rápido» o «lento» en un sentido absoluto. Esperamos que la velocidaddelaluzdesempeñeelmismopapelbásicoentodoelUniverso.Esuna velocidadlímitecósmica:ningunainformaciónpuedesertransferidamásrápidoque lavelocidaddelaluzenelvacío [3] .

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Einstein tuvo muchas cosas interesantes que decir sobre las constantes de la Naturalezaendiferentesetapasdesuvida.Fuesuelucidacióndelateoríadela relatividadlaquedotóalavelocidaddelaluzenelvacíodelestatusespecialcomola máximavelocidadalaquepodíatransmitirseinformaciónenelUniverso.Élreveló todoelalcancedeloquePlanckyStoneysimplementehabíansupuesto:quela velocidaddelaluzeraunadelasconstantessobrehumanasfundamentalesdela Naturaleza. En la segunda mitad de su vida, se enfrascó cada vez más en una búsquedadelateoríafinaldelafísica.Lallamóuna«teoríadecampounificado», mientrasquehoysellamaríauna«TeoríadeTodo [4] ».Pordesgraciaahoralosfísicos creenqueEinsteinlogrómuypocoeneseperíododeintensainvestigación,cuando buscabaincesantementeunateoríamásgrandeymejorquesuteoríadelarelatividad general:unateoríaqueincluyeraaotrasfuerzasdelaNaturalezadistintasdela gravedad [5] .Creíaquetalteoríaexistíaysuunicidadycompleciónnodejaríancabos sueltos matemáticos en el terreno. En consecuencia, tendría el mínimo número posible de constantes de la Naturaleza [6] que, por tanto, sólo podrían hallarse medianteexperimentos. Einsteinnosesentíarealmentefelizporquehubieraalgunasconstanteslibres.Se dabacuentadequelabúsquedadelateoríafinaleraunprocesoenelquedaríacon teoríascadavezmejoresquesustituyeranalaanterior.Porelmomentonuestras teorías son provisionales y por eso hay un número de constantes libres de la Naturalezaqueaparecenenellasyquesimplementetenemosquemedir.Alfinal,esta situacióncambiaría.Élesperabaquesuteoríaunificadadeterminaríalosvaloresde constantescomoc,Gyeentérminosdenúmerospurosquepodríansercalculados contantaprecisióncomounoquisiera. Einsteinnoescribiócasinadasobreestasideasensusartículospublicadosy demásescritoscientíficos.Peromantuvounalargacorrespondenciaconunavieja

amigaestudiante,IlseRosenthal-Schneider(fotografiadaenlafigura3.1),queestaba

interesadaenlafilosofíadelacienciayfueamigaíntimatantodePlanckcomode Einsteinensujuventud.EllaysumaridoemigraronaSídneyparaescapardela

Alemanianazien1938.Duranteelperíodode1945a1949,lascartaspersonales

entreEinsteinyRosenthal-Schneidersecentraronenlacuestióndelasconstantesde laNaturaleza.Einsteinreflexionacuidadosamentesobresusexplicacionesyofrece unadeclaraciónclarayplenadesuscreenciasyesperanzasenelfuturodelafísica. Rosenthal-Schneider escribió por primera vez [7] a Einstein acerca de las

constantesen1945.¿Cuálesson?¿Quénosestándiciendosobrelalegitimidaddela

Naturaleza?¿Estánrelacionadas?Ellasesorprendióalrecibirunacontestaciónmuy rápidaquerealmenteempezabaaresponderasuspreguntas.Habíaaprendidoquelas preguntas sobre la salud de Einstein, su situación general y otras cuestiones personalesquedabangeneralmentesinrespuestaoeranignoradasensusréplicas. Peroésteerauntemasobreelquedeseabareflexionar.Enviósurespuestaporcorreo

desdePrincetonel11demayode1945:

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Con la pregunta de las constantes universales has abordado una de las cuestionesmásinteresantesquesepuedanplantear.Haydostiposdeconstantes:

las aparentes y las reales. Las aparentes son simplemente el resultado de la introduccióndeunidadesarbitrarias,perosoneliminables.Lasreales[verdaderas] sonnúmerosgenuinosqueDiostuvoqueelegirarbitrariamente,porasídecirlo, cuandosedignócrearestemundo.Miopiniónahoraes—dichoenpocaspalabras —quelasconstantesdelsegundotiponoexistenyquesuexistenciaaparentese debeaquenohemosprofundizadolosuficiente.Creoporlotantoquetales númerossólopuedenserdeuntipobásico,comoporejemplo π oe.

π o e . FIGURA3.1.IlseRosenthal-Schneider(1891-1990) [ 8 ] .

FIGURA3.1.IlseRosenthal-Schneider(1891-1990) [8] .

LoquediceEinsteinesqueexistenalgunasconstantesaparentesquesondebidas a nuestro hábito de medir las cosas en unidades particulares. La constante de Boltzmannesdeestetipo.Essólounfactordeconversiónentreunidadesdeenergía ytemperatura,parecidoalosfactoresdeconversiónentrelasescalasdetemperatura Fahrenheitycentígrada.Lasverdaderasconstantestienenquesernúmerospurosyno cantidadescon«dimensiones»,comounavelocidad,unamasaounalongitud.Las cantidadescondimensionessiemprecambiansusvaloresnuméricossicambiamoslas unidadesenlasqueseexpresan.Nisiquieralavelocidaddelaluzenelvacíopuede serunadelasverdaderasconstantesqueEinsteinestábuscando.Unavelocidadtiene unidadesdelongitudporunidaddetiempo,yporellonopodríaexpresarsecomouna combinacióndelosnúmeros«básicos»,talescomo π,quebuscaEinstein.Daríalo

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mismo186000millasporsegundoo300000kilómetrosporsegundo.Estosdos

númerosnopuedenexplicarseporunateoríafinaldelafísica.Ensulugar,debemos encontrarotraconstantedelaNaturalezaquetengalasdimensionesdeunavelocidad. Larazónentreestacantidadylavelocidaddelaluzseráentoncesunnúmeropuro, sindimensiones.Existeahoralaposibilidaddequeseaunnúmerocalculableen términosdecantidadescomo π ocualquierotronúmeromatemático. EnsurespuestaRosenthal-Schneider [9] mencionalasideasdePlanck,dequien fueracompañeradeestudios,sobrelastresconstantesespecialesqueutilizóéstepara crearsusunidades«naturales»:

Sinembargo,aúnmepreocupa—yporesoesporloquetemolestodenuevo conmispreguntas—cuálessonlasconstantesuniversalescomoPlancksolía enumerarlas:constantegravitatoria,velocidaddelaluz,cuantodeacción…que nodependendecondicionesexternascomolapresión,latemperatura…yquepor consiguiente son gratamente diferentes de las constantes de los procesos irreversibles. Si todas éstas fuesen totalmente inexistentes, las consecuencias seríancatastróficas. Si yo entiendo a Planck correctamente, él consideraba tales constantes universalescomo«cantidadesabsolutas».Siahorallegarasadecirquetodasellas son inexistentes, ¿qué nos quedaría en las ciencias naturales? Es mucho más preocupanteparaunmortalordinariodeloquepuedasimaginar.

LacorresponsaldeEinsteinestápreocupadaporlasconsecuenciasdequeno hayaverdaderasconstantesdelaNaturaleza.Sitodassonilusorias,¿québasehay paralarealidadfísica?;¿quéhacequeelUniversoparezcaigualdeundíaparaotro? EllamalinterpretalaafirmacióndeEinsteindequenohayconstanteslibresdela Naturaleza, pensando que él quiere decir que no son constantes, cuando él sólo pretende afirmar que, a su entender, no son libres. Una teoría más profunda las determinaríafinalmente.Sintiendoquehaconfundidoasucorresponsal,leresponde conmásdetalle [10] el13deoctubrede1945conunanálisiscompletodelasituación. Enprimerlugar,señalaquehaysimplementeconstantescomo2, π oe(unaconstante

numéricaaproximadamenteiguala2,718)queaparecenenfórmulasfísicas.Enun

capítuloposteriorhablaremosmásdeellas.Einsteinadviertequetiendenaaparecer enfórmulasfísicasperosusvaloresnosonnimuygrandesnimuypequeños [11] :

nuncasonmuydiferentesde1.Podríanserdiezvecesmayoresomenoresperono

millonesdevecesmayoresomenores.Estoesalgoquenopuedeexplicar.Sólo pareceungolpedesuerteparalosfísicos [12] .

Veo por tu carta que no captaste mi sugerencia sobre las constantes universalesdelafísica.Porlotantotratarédeexponerlascosasconmásclaridad.

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1. Números básicos. Son aquellos que, en el desarrollo lógico de las matemáticas,aparecenporunaciertanecesidadcomoformacionesindividuales únicas.

porejemplo,e=1+1+1/2!+1/3!+…

Sucedelomismocon π,queestáíntimamenteconectadocone.Encontraste

contalesnúmerosbásicosestánlosdemásnúmerosquenosederivande1por

mediodeunaconstrucción. PareceríaestarenlaNaturalezadelascosasquetalesnúmerosbásicosno

difierendelnúmero1encuantoalordendemagnitud,almenosentantoquela

consideración se limite a formaciones «simples» o, como pueda ser el caso, «naturales».Estaproposición,sinembargo,noesfundamentalynoesfácilmente definible.

Pero Einstein sabe que estos números básicos no son las constantes de la Naturalezamásinteresantes.Einsteinexplicaquelasconstanteshabituales,comola velocidad de la luz, la constante de Planck o la constante de gravitación tienen dimensionesdepotenciasdiferentesdemasa,longitudytiempo.Apartirdeellas podemos crear combinaciones que constituirían números puros, pero podríamos necesitarintroducirotrascantidadesquelohagan.DiceEinstein:

Seaahoraunateoríacompletadelafísicaencuyasecuacionesfundamentales aparezcan las constantes «universales» c 1 … c n . Las cantidades pueden ser reducidasdealgúnmodoag,cm,sec.Esobvioquelaeleccióndeestastres unidadesescompletamenteconvencional.Cadaunadeestasc 1 …c n tieneuna dimensiónenestasunidades.Ahoraescogeremoscondicionesdemaneraquec 1 , c 2 ,c 3 tengandimensionestalesquenoseaposibleconstruirapartirdeellasun productoadimensionalc α 1 ,c β 2 ,c γ 3 .Entoncesunopuedemultiplicarc 4 ,c 5 ,etc., porfactoresconstruidosapartirdepotenciasdec 1 ,c 2 ,c 3 detalmaneraqueestos nuevos símbolos c* 4 , c* 5 , c* 6 son números puros. Éstas son las constantes universalesgenuinasdelsistemateóricoquenotienennadaqueverconunidades convencionales.

Supongamosquesusc 1 ,c 2 ,c 3 sonlasc,hyGdePlanck;entoncesnohaymanera decombinarlasenpotenciasdemodoquesepuedaobtenerunnúmeropurosin dimensiones [13] .Parahacerlonecesitaríamosmultiplicarporalgunasotrasconstantes dimensionalesdelaNaturaleza.Porejemplo,multiplicandoG/hcporelcuadradode algunamasa,pongamosporcasolamasadeunprotón,obtenemoselnúmeropuro Gm pr 2 /hc, llamémoslec* 4 , que es aproximadamente igual [14] a10 38 . El número

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«estrellado»queacabamosdecrearseobtienealmedirenmasasdePlanckalguna constantedelaNaturalezaconunidadesdemasa.Podríamosobtenerotrosdividiendo algúntiempoporeltiempodePlanckoalgunalongitudporlalongituddePlanck. Son estos números «estrellados» puros los que Einstein considera como los más fundamentales. Independientemente de qué unidades se utilicen para medirlos o expresarlos, siempre tienen el mismo valor. ¿De dónde proceden? ¿Qué los determina?¿PorquéGm pr 2 /hcesaproximadamenteiguala10 38 enlugardea10 3 o

a10 68 ? Einstein no lo sabe, pero cree con firmeza en que están determinados absolutamente [15] .Nohaylibertadparaqueseandiferentes:

Mi esperanza ahora es que estas constantes c* 4 etc., deben ser números básicoscuyosvaloresquedanestablecidosporelfundamentológicodelateoría entera. Opodríadecirseasí:enunateoríarazonablenohaynúmerosadimensionales cuyosvaloresseandeterminablessóloempíricamente. Porsupuesto,nopuedodemostrarlo.Perosoyincapazdeimaginarunateoría unificadayrazonablequecontengadeformaexplícitaunnúmeroqueelcapricho delCreadorpudierahaberelegidodeotromodo,conloquelalegitimidaddel mundoresultantehabríasidocualitativamentedistinta. O podría decirse así: una teoría que en sus ecuaciones fundamentales contengaexplícitamenteunaconstantenobásicatendríaqueestarconstruidade algúnmodoapartirdefragmentosypiezasquesonlógicamenteindependientes unosdeotros;peroconfíoenqueestemundonoseatalquesenecesiteuna construccióntanfeaparasucomprensiónteórica.

EnotrolugarsecitaaEinsteindiciendoqueloquerealmenteleinteresaessi «Diostuvoalgunaelecciónalhacerelmundo».Loquequeríadecirconestacríptica afirmaciónquedaclaroconelpasajedesucartaaRosenthal-Schneider.Quieresaber si las constantes adimensionales de la Naturaleza podrían haber tenido valores numéricos diferentes sin cambiar las leyes de la física o si hay solamente una elección posible para ellas. Yendo más lejos, podría preguntar si son posibles diferenteseleccionesdesusvaloresparadiferentesleyesdelaNaturaleza.Aúnnolo sabemos [16] . El esclarecedor intercambio de cartas con Rosenthal-Schneider sobre las constantes termina el 24 de marzo de 1950 con Einstein reiterando su visión «religiosa» de que Dios no tuvo ninguna elección cuando llegó a las constantes fundamentalesysusvalores:

LasconstantesadimensionalesenlasleyesdelaNaturaleza,quedesdeel punto de vista puramente lógico pueden también tener diferentes valores, no

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deberíanexistir.Paramí,conmi«confianzaenDios»,estopareceevidente,pero

habrápocosqueseandelamismaopinión.

Cuando dejamos los pensamientos de Einstein sobre lo inevitable de las constantesdelaNaturalezaesinteresanteseñalarlaopinióndeotrosgrandesfísicos quesehanvistoimpulsadosaespecularsobrelaimportanciayaccesibilidaddeuna comprensiónfinaldesusvalores.TomemosaGeorgeGamow,elexcéntricofísico rusoquearriesgósuvidaalescapardelaUniónSoviéticaparavivirytrabajaren América,dondeseconvirtióenunodelosfundadoresdelacosmologíamodernae inclusocontribuyóalacomprensióninicialdelamoléculadeADNyelcódigo genético. Gamow, como todos sus contemporáneos, podía ver que había cuatro fuerzas distintas en la Naturaleza (gravedad, electromagnetismo, fuerzas débil y fuerte).LaintensidaddecadaunadeellasdaríaunodelosnúmerospurosdeEinstein quedefinenelmundo.Gamownoseveíaparticularmenteatraídoporlacuestióndesi podíahabersólouncuartetodevaloresposibles.Perocomprenderplenamenteesos valores—unacapacidaddecalcularlosopredecirlosdeformaprecisa—seríaparaél lomismoqueparaunfísicoelondeardelabanderaacuadros.Cuandollegaraesedía se habría alcanzado una comprensión completa de las fuerzas de la Naturaleza. Gamowsesienteunpocodeprimidoanteestaperspectiva,comparableallegaral final de una gran historia o sentarse en la cima de una montaña que uno se ha esforzadoenescalar,pues:

Cuandofinalmentesedescubrantodaslasleyesquegobiernanlosfenómenos físicos y todas las constantes empíricas que intervienen en dichas leyes sean finalmenteexpresadasatravésdelascuatroconstantesbásicasindependientes, podremosdecirquelacienciafísicahallegadoasufinal,quenoaguardaninguna emociónparaexploracionesposteriores,yquetodoloquequedaparaunfísicoes obienuntrabajotediososobredetallesmenoresdelestudioauto-educativoola adoracióndelamagnificenciadelsistemacompleto.Enesafaselacienciafísica dejará la época de Colón y Magallanes y entrará en la época del National GeographicMagazine [17] .

ElsignificadomásprofundodelasunidadesdeStoney-Planck:elnuevomapamundi

Unanilloparagobernarlos,unanilloparadescubrirlos.

Unanilloparallevarlosyunirlosenlaoscuridad.

J.R.R.TOLKIEN [18]

LainterpretacióndelasunidadesnaturalesdeStoneyyPlancknoeraenabsoluto

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obviaparalosfísicos.Apartedeocasionalescomentariosdepasada,sóloafinalesde la década de 1960 el estudio renovado de la cosmología llevó a una plena comprensióndeestospatronesextraños.Unodeloscuriososproblemasdelafísicaes quetienedosteoríashermosamenteefectivas—lamecánicacuánticaylarelatividad general—perogobiernandiferentesdominiosdelaNaturaleza. Lamecánicacuánticadominaenelmicromundodelosátomosydelaspartículas elementales.NosenseñaqueenlaNaturalezacualquiermasa,porsólidaopuntual quepuedaparecer,tieneunaspectoondulatorio.Estaondanoescomounaondade agua. Se parece más a una ola delictiva o una ola de histeria: es una onda de información. Nos indica la probabilidad de detectar una partícula. Si una onda electrónicapasaatravésdeundetector,serámásprobabledescubrirla,igualquees másprobablequeustedsufraunrobosiunaoladelictivaincideensuvecindad.La longituddeondacuánticadeunapartículasehacemenorcuantomayoreslamasade lapartícula.Laondulatoriedadcuánticadominalassituacionescuandolalongitudde ondacuánticadesusparticipantessuperasutamañofísico.Losobjetoscotidianos, como los automóviles y las bolas de criquet a gran velocidad, tienen masas tan grandesquesuslongitudesdeondacuánticassonmuchísimomáspequeñasquesus tamaños, de modo que podemos despreciar las influencias cuánticas cuando conducimosautomóvilesuobservamospartidosdecriquet. Porelcontrario,larelatividadgeneralerasiemprenecesariacuandosetratabacon situacionesdondealgoviajaalavelocidaddelaluz,oestámuycercaodondela gravedadesmuyintensa.SeutilizaparadescribirlaexpansióndelUniversooel comportamientoensituacionesextremas,comolaformacióndeagujerosnegros.Sin embargo,lagravedadesmuydébilcomparadaconlasfuerzasqueunenátomosy moléculasydemasiadodébilparatenercualquierefectosobrelaestructuradeátomos opartículassubatómicas. Comoresultadodeestaspropiedades,lateoríacuánticaylagravitacióngobiernan reinosdiferentesquetienenpocaocasióndehablarentresí.Estoesunasuerte.Nadie sabecómounirsinfisurasladosteoríasparaformarunanuevaversión,mayory mejor, que pudiera tratar con los aspectos cuánticos de la gravedad. Ninguna candidatahasidoexaminada.Pero¿cómopodemosdecircuándoesesencialuna teoríasemejante?¿Cuálessonloslímitesdelateoríacuánticaydelateoríadela relatividadgeneraldeEinstein?Afortunadamente,hayunarespuestasimpleylas unidadesdePlancknosdicencuáles. SupongamosquetomamostodalamasadelUniversovisible [19] ydeterminamos sulongituddeondacuántica.Podemospreguntamosenquémomentoestalongitud deondacuánticadelUniversovisiblesuperarásutamaño.Larespuestaes:cuandoel UniversoseamáspequeñoentamañoquelalongituddePlanck(10 33 centímetros), másjovenqueeltiempodePlanck(10 43 segundos)ysuperelatemperaturade Planck(10 32 grados).LasunidadesdePlanckmarcanlafronteradeaplicaciónde nuestrasteoríasactuales.Paraentenderaquésepareceelmundoaunaescalamenor

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quelalongituddePlancktenemosquecomprenderplenamentecómoseentrelazala incertidumbrecuánticaconlagravedad.Paraentenderloquepodríahabersucedido cerca del suceso que estamos tentados a llamar el principio del Universo, o el principiodeltiempo,tenemosquepenetrarlabarreradePlanck.Lasconstantesdela Naturalezamarcanlasfronterasdenuestroconocimientoexistenteynosmuestranlos primeroslímitesdenuestrasteorías. EnlosintentosrecientesdecrearunanuevateoríaparadescribirlaNaturaleza cuánticadelagravedadhaemergidounnuevosignificadoparalasunidadesnaturales de Planck. Parece que el concepto al que llamamos «información» tiene un significadoprofundoenelUniverso.Estamoshabituadosavivirenloqueavecesse llama«laedaddelainformación».Lainformaciónpuedeserempaquetadaenformas electrónicas, enviada rápidamente y recibida con más facilidad que nunca antes. Nuestraevoluciónenelprocesadorápidoybaratodelainformaciónsesuelemostrar en una forma que nos permite comprobar la predicción de Gordon Moore, el

fundadordeIntel,llamadaleydeMoore(verfigura3.2).En1965,Mooreadvirtió

queeláreadeuntransistorsedividíapordosaproximadamentecada12meses.En

1975revisósutiempodereducciónalamitadhastasituarloen24meses.Éstaes«la

ley de Moore»: cada 24 meses se obtiene una circuitería de ordenador aproximadamentedoble,quecorreavelocidaddoble,porelmismopreciopuestoque elcostedelcircuitointegradopermaneceaproximadamenteconstante.

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FIGURA3.2.LaleydeMooremuestralaevolucióndelavelocidaddeprocesamientodelosordenadoresfrenteal

tiempo.Cadadosañosseduplicaelnúmerodetransistoresquepuedenempaquetarseenunáreadadadeun

circuitointegrado.Estadivisiónbienalpordosdeltamañodelostransistoressignificaquelavelocidadde

computacióndecadatransistorseduplicacadadosañosporelmismocoste.

Loslímitesúltimosquepodemosesperarparaelalmacenamientoylosritmosde procesamientodelainformaciónestánimpuestosporlasconstantesdelaNaturaleza.

En1981,unfísicoisraelí,JakobBekenstein,hizounaprediccióninusualqueestaba

inspiradaensuestudiodelosagujerosnegros.Calculóquehayunacantidadmáxima deinformaciónquepuedealmacenarsedentrodecualquiervolumen.Estonodebería sorprendemos.Loquedeberíahacerloesqueelvalormáximoestáprecisamente determinadoporeláreadelasuperficiequerodeaalvolumen,ynoporelpropio volumen.Elnúmeromáximodebitsdeinformaciónquepuedealmacenarseenun volumenvienedadoprecisamenteporelcómputodesuáreasuperficialenunidades dePlanck.Supongamosquelaregiónesesférica.Entoncessuáreasuperficiales precisamenteproporcionalalcuadradodesuradio,mientrasqueeláreadePlanckes proporcionalalalongituddePlanckalcuadrado(10 66 cm 2 ).Porlotanto,elnúmero totaldebitsenunaesferadeRcentímetrosderadioestádadopor10 66 ×R 2 .Estoes muchísimo mayor que cualquier capacidad de almacenamiento de información producida hasta ahora. Asimismo, hay un límite último sobre el ritmo de procesamiento de información que viene impuesto por las constantes de la Naturaleza.

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FIGURA3.3.LapautaconquelasestructurasobservadasenelUniversollenanelplanotamaño-masaesta

dictadaportresfactores.Lalíneadedensidadatómicaconstante,laquemarcalaregióndeagujeronegroenque losobjetosestaríandentrodeagujerosnegrosylaquemarcaelprincipiodeincertidumbredelamecánica cuánticaqueseparalaregióncuánticaenquenopuedenmantenersesimultáneamentelosconceptoshabitualesde tamañoymasa.LamayoríadelasestructurasfamiliaresdelUniversoestánsobreopróximasalalíneade densidadatómicaconstante.Enestalínealamasadelosobjetossólidosesproporcionalasuvolumen [20] .

EstambiénmuynotablequeseamoscapacesdeutilizarlasunidadesdePlancky StoneyparaclasificartodoelabanicodeestructurasquevemosenelUniverso,desde el mundo de las partículas elementales hasta las más grandes estructuras

astronómicas.Estefenómenoseexponeenlafigura3.3.Lasestructurasmostradasen

estaimagensonlasentidadesestablesqueexistenenelUniverso.Existenporqueson malabarismos estables entre fuerzas competidoras de atracción y repulsión. Por ejemplo,enelcasodeunplaneta,comolaTierra,hayunequilibrioentrelafuerza atractivadelagravedadylarepulsiónatómicaqueaparececuandolosátomosse comprimen demasiado juntos. Todos estos equilibrios pueden expresarse aproximadamente en términos de dos números puros creados a partir de las constantese,h,c,Gym pr

α =2πe 2 /hc 1/137y α G =Gm pr 2 /hc 10 38

Haytrescosasinteresantesquedecirsobreestaimagen.Enprimerlugar,notemos quelamayoríadelosobjetosestánalolargodeunalínearectaquecorreendiagonal haciaarribadeizquierdaaderecha.Estalíneacorrespondealcaminodedensidad constante,queesigualaloquellamamos«densidadatómica».Todoloqueestá hechodeátomostieneunadensidadmuypróximaaladensidaddeunúnicoátomo dadaporlamasadeunátomodivididaporsuvolumen [21] .Ensegundolugar,enesta imagenhayalgunasgrandesregionesvacías.Siañadimoslalíneaquedefinedónde sesitúanlosagujerosnegrosysusregionesinteriores,obtenemoslatotalidaddel triángulo superior izquierdo de la imagen. Nada de esta región puede verse. Su gravedadseríademasiadointensaparapermitirqueescapelaluz.Delmismomodo, nada sería detectable en el triángulo del rincón inferior izquierdo. Esta «región cuántica»contieneobjetostanpequeñosqueelactodeobservarloslesperturbaríay lesllevaríaaotrapartedelaimagen.Estaeslaregiónguardadaporelprincipiode incertidumbredeHeisenberg.Nadadentrodeellaesobservable.Sinembargo,nos ofreceeltercerpuntodeinterés.Nótesequelalíneacuánticacortaalalíneade agujerosnegros.Aquícolisionanlagravedadylarealidadcuántica.Ycuáleseste punto:tienelamasadePlanckyeltamañodePlanck.LasunidadesdePlancksonel fulcroentomoalcualgiranlasescalasdelarealidad.

Ultramundaneidad

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¿PorquéGeorgeBestdejóelpartidoBarcelona-ManchesterUnitedcincominutos

antesdelfinal?Porqueloestabagrabandoenelvídeoynoqueríasaberelresultado.

ANGUSDEAYTON [22]

LaidentificacióndeconstantesadimensionalesdelaNaturalezacomo α y α G , juntoconlosnúmerosquedesempeñanelmismopapeldefinitorioparalasfuerzas débilyfuertedelaNaturaleza,nosanimaapensarporunmomentoenmundos diferentesdelnuestro.Estosotrosmundospuedenestardefinidosporleyesdela NaturalezaigualesalasquegobiernanelUniversotalcomoloconocemos,pero estarán caracterizadas por diferentes valores de constantes adimensionales. Estos cambios numéricos alterarán toda la fábrica de los mundos imaginarios. Los equilibriosentresusfuerzasserándiferentesdelosquesedanennuestromundo.Los átomospuedentenerpropiedadesdiferentes.Lagravedadpuedetenerunpapelenel mundoapequeñaescala.LaNaturalezacuánticadelarealidadpuedeinterveniren lugaresinsospechados. Lalegitimidaddeestepequeñoexperimentomentalestáíntimamenteligadaalas profundaspreguntasdeEinstein.SilasleyesdelaNaturalezapermitenunoysóloun conjuntodevaloresparalasconstantesdelaNaturaleza,entonceslalibertadque parecemostenerparaconsiderarmundosenlosqueseandiferentesnoesmásque unaconsecuenciadenuestrarelativaignorancia.Pensamosquehaylibertadpara cambiarsusvaloressinlimitacionessolamenteporquenoentendemosenquémedida dichosvaloressonintrínsecosalasformasdelaspropiasleyes.Porelcontrario,silas constantesnoestánunívocamentedeterminadasporlaúnicaformaposibleparalas leyesdelaNaturaleza,entoncespuedenexistirotrosmundosdondetomenvalores diferentes. Laúltimalecciónimportantequeaprendemosdelamaneraenquenúmerospuros como a definen el mundo es el verdadero significado de que los mundos sean diferentes.Elnúmeropuroquellamamosconstantedeestructurafina,eindicamos con α,esunacombinacióndelacargadelelectrón,e,lavelocidaddelaluz,c,yla constantedePlanck,h.Inicialmentepodríamosestartentadosapensarqueunmundo enelquelavelocidaddelaluzfueramáslentaseríaunmundodiferente.Perosería unerror.Sic,hyecambiandemodoquesusvaloresquetienenenunidadesmétricas (ocualesquieraotras)fuerandiferentescuandolasbuscamosennuestrastablasde constantesfísicasperoelvalorde α permanecieraigual,estenuevomundosería observacionalmente indistinguible de nuestro mundo. Lo único que cuenta en la definición del mundo son los valores de las constantes adimensionales de la Naturaleza.Siseduplicaelvalordetodaslasmasas,nosepuedellegarasaber porquetodoslosnúmerospurosdefinidosporlasrazonesdecualquierpardemasas soninvariables.

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Elprincipiosupercopernicano

Unfísicoesunmatemáticoconsentidodelarealidad.

NORMANPACKARD [23]

ElnombredelgranastrónomopolacoNicolásCopérnicoestáunidoparasiempre alpasoquedejabaatráslapresuncióndequelaTierraestáenelcentrodelascosas. EntiemposdeCopérnicoexistíalahipótesis,sostenidadurantemilesdeaños,según lacuallaTierraocupabaelcentrodelsistemasolarqueeraelfocodeatención. Copérnicoconstruyóunaimagendelosmovimientosdelosplanetasalrededordel Sol en que la Tierra ya no estaba en el centro. Con el tiempo este modelo heliocéntricosemostrócomolamejordescripcióndeloqueveíanlosastrónomos, superando la potencia explicativa de la antigua imagen centrada en la Tierra de Ptolomeoysussucesores. ElimpactoquetuvosobrelossiglosposterioreselsaltodeCopérnico,quese alejabadelosprejuiciosantropocéntricos,sedejósentirentodoelespectrodelas investigacioneshumanas.EmpezamosaapreciarquenuestrolugarenelUniversono eranimuchomenoscentral.Dehecho,enmuchosaspectosparecíacasiperiférico. ElacercamientoalasconstantesdelaNaturalezaquenofueranexplícitamente antropocéntricas, sino basadas en el descubrimiento y definición de atributos universalesdelaNaturaleza,puedesentirsecomounsegundopasocopernicano. Entonces se vio que la fábrica del Universo y la estructura central de sus leyes universales fluían de patrones e invariantes verdaderamente sobrehumanos y extraterrestres. El patrón fundamental de tiempo en la Naturaleza no guardaba ningunarelaciónsimpleconlasedadesdehombresymujeres,noteníaninguna conexiónconlosperíodosdedías,mesesyañosquedefiníannuestroscalendarios,y erademasiadocortoparapermitircualquierposibilidaddemedidadirecta. Todavíaquedabauntercerpasopordarenestaampliacióndelaperspectiva copernicana.EsteconsistíaenponerdemanifiestoquelasleyesdelaNaturaleza presentabanunairecopernicano.Estaesunacuestiónmuchomássutilyserequirió unadelasmayoresintuicionesdeEinsteinparallevarlaacabo.Enprimerlugar,¿qué significa? EinsteinargumentóquelasleyesdelaNaturalezadeberíanaparecerigualespara todoslosobservadoresenelUniverso,conindependenciadedóndeestuvieranocuál fuerasumovimiento.Denoserasí,entoncesexistiríanobservadoresprivilegiadosa quieneslasleyesdelaNaturalezapareceríanmássencillasqueaotrosobservadores. Unaopiniónsemejanteseríaanticopernicana;daríaaalguien(nonecesariamentea nosotrosenlaTierra)unaposiciónespecialenelUniverso.Deentradaunopodría pensarquetenerconstantesuniversalesdelaNaturalezabasadasenpatronesfísicos

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sobrehumanosbastaríaparagarantizarquelascosasparecieranigualesparatodos. Sinembargo,quedalejosdesersuficiente.Uncasoclásicoeseldelasfamosasleyes delmovimientodeNewton.Tomemoslaprimeraleycomoejemplo.Nosdicequelos cuerpossobrelosquenoactúanfuerzasnoseaceleransinoquepermanecenen reposooenmovimientoavelocidadconstante.Sinembargo,comoNewtonapreció muyclaramente,estafamosaley«universal»enrealidadnoesuniversal.Sóloserá verdaderaparaunaclaseespecialdeobservadoresdelUniverso,losdenominados observadores«inerciales».Losobservadoresinercialessonaquellosquenoseestán acelerandonirotanconrelaciónauntelóndefondocósmicoimaginariodelespacio que se define por las estrellas más lejanas [24] . Estos observadores violan por consiguiente el imperativo copernicano. Ven un Universo cuyas leyes son especialmentesimples.Paraentenderporquéesasí,imaginequeustedestásituado dentro de una nave espacial por cuyas ventanas puede observar las invariables estrellaslejanas.Supongamosahoraqueseenciendenlosmotoresdelcohetepara hacerquelanaveespacialgire.Siustedmiraporlasventanasveráquelasestrellas estánrotando(ensentidocontrario)enlaextensióndelespacio.Porconsiguiente, estasestrellasdaránlaimpresióndeestaracelerándose [25] inclusosisobreellasno actúaningunafuerza.LaleydeNewtonnopareceráserválidaparaesteobservador no-inercialenrotación.Trabajandounpocomás,elobservadorenrotaciónpuede descubrirlaleyquegobiernaloqueélvedesdesupuntodevistaenrotación,pero encuentraqueesmáscomplicadaquelaleyquevenlosobservadoresinerciales.Esta situaciónantidemocrática,quepermitíaquealgunosobservadoresvieranleyesdela Naturalezamássimplesqueotros,eraescandalosaparaEinsteinyunsignoclarode quehabíaalgoimperfectoenlamaneraqueeligióNewtonparaexpresarsusleyesde laNaturaleza.EstasnopodíanserleyesdelaNaturalezaverdaderamenteuniversales sisóloeranválidasparaobservadoresespeciales. Einstein enunció lo que llamó principio de covariancia: que las leyes de la Naturalezadeberíanexpresarseenunaformaqueparecieralamismaparatodoslos observadores, independientemente de dónde estuvieran situados y de cómo se estuvieranmoviendo.Cuandotratódedesarrollaresteprincipio,Einsteinfuemuy afortunado.DurantelaúltimapartedelsigloXIX,enAlemaniaeItaliamatemáticos puroshabíanestadoextraordinariamenteocupadosenunestudiodetalladodetodas lasgeometríasposiblessobresuperficiescurvas.Alhacerlohabíandesarrolladoun lenguajematemáticoqueautomáticamenteteníalapropiedaddequetodaecuación poseíaunaformaqueseconservabacuandolascoordenadasqueladescribíanse cambiabandecualquiermanera.Estelenguajesedenominabacálculotensorial.Tales cambiosdecoordenadasequivalenapreguntarquétipodeecuaciónveríaalguienque semovieradeunamaneradiferente.UnodelosmásviejosamigosdeEinsteineraun matemáticollamadoMarcelGrossmann,queestababieninformadosobretodosestos nuevosdesarrollosmatemáticos.ÉlmostróaEinsteinestanuevamatemáticadelos tensores y poco a poco Einstein se dio cuenta de que era exactamente lo que

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necesitabaparadarunaexpresiónprecisaasuprincipiodecovariancia.Encuanto expresara sus leyes de la Naturaleza como ecuaciones tensoriales, poseerían automáticamentelamismaformaparatodoslosobservadores. EstepasodeEinsteincompletaunmovimientoespectacularenlaconcepción físicadelaNaturalezaquehasidocompletadoenelsigloXX.Estámarcadoporuna evoluciónquesealejacontinuamentedecualquiervisiónprivilegiadadelmundo,sea unavisiónhumana,basadaenlaTierra,ounavisiónbasadaenpatroneshumanos.El pasosehadadoporetapas.Primero,enastronomíalarevolucióncopernicanadio lugaralavisióndequenuestraposiciónenelUniversoyelpuntodeobservaciónque ocupamosenelespacioyeltiemponoesespecialmenteprivilegiado.Acontinuación hemosvistolacreacióndeunidadesdemedidayconstantesdelaNaturalezaqueno sonreflejosdedimensioneshumanasodelosmovimientosastronómicoslocalesde la Tierra y el Sol. El lugar de ello se funda sobre constantes universales de la Naturaleza que trascienden la dimensión humana. Por último, hemos visto cómo EinsteinreconocióquelaspropiasleyesdelaNaturalezadebenformularsedeun modoqueasegurequecualquierobservadorenelUniverso,noimportadóndeestéy cómoseestémoviendo,debeencontrarlasválidas. Estospasoshandespersonalizadolafísicaylaastronomíaenelsentidodeque intentan clasificar y comprender los objetos en el Universo remitiéndose sólo a principiosválidosparacualquierobservadorencualquierparte.Sihemosidentificado correctamente estas constantes y leyes, nos proporcionan la única base que conocemos sobre la que empezar un diálogo con inteligencias extraterrestres diferentes de nosotros. Son la última experiencia compartida por cualquiera que habiteennuestroUniverso.

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4

Máslejos,másprofundo,mássimple:labúsquedadeuna

TeoríadeTodo

Losfísicosestánformadosparainvestigarunproblemaantesdellegaraunadecisión.

Losabogados,lospublicistasydemásestánformadosparahacerexactamentelo

contrario:buscardatosparaconfirmarunadecisiónqueyasehatomado.

ROBERTCREASE [1]

Númerosconlosquesepuedecontar

Paramíunaecuaciónnotienesignificadoamenosqueexpreseunpensamientode

Dios.

SRINIVASARAMANUJAN [2]

D esde tiempos inmemoriales, se hizo cada vez más evidente para nuestros antepasadosqueenlaNaturalezasedabansucesospredecibleseimpredecibles.

Los aspectos impredecibles de las cosas eran peligrosos y temibles. Quizá eran castigosenviadosporlosdiosesparamostrarsudisgustoporelcomportamiento humano.Tambiénerannotables;comoresultado,lascrónicasantiguastienenmucho quedecirsobreplagas,desastresypestilencias.Demenosinterésperiodístico,pero

en definitiva más importantes, eran las predecibilidades metronómicas de la Naturaleza.Advirtiendoyexplotandoloscambiosperiódicosdelentorno,podían prepararselascosechas,haceracopioparaelinviernoyconstruirdefensascontralas incursionesdelvientoyelagua.EstasregularidadesdelaNaturalezasereflejaronen lasregularidadesqueestructuraronlassociedadesestablesygeneraronunacreencia enlaleyyelordenaescalacósmica.Finalmente,ayudadasporlafemonoteístade muchassociedadesoccidentales [3] ,estascreenciasalimentaronlaideadequeexistían cosasllamadas«leyesdelaNaturaleza»quesonválidasentodoslostiemposy lugares.Estasleyesuniversalesprescribenelmodoenquesecomportaránlascosasy no,comolasleyeshumanas,elmodoenquedeberíancomportarse. Hemos llegado a comprender que las leyes de cambio siempre pueden reemplazarseporelrequisitodequealgúnotroaspectodelaNaturalezanocambie:

esloquesellamaunprincipiodeconservaciónounainvarianciadelaNaturaleza.Se

creequelaenergíaesunejemploprimordial.Puedeserintercambiadayreorganizada

deformasdiferentespero,alfinal,cuandosehacelasuma,laenergíatotaldebeser

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siemprelamisma. Hacia la década de 1970 los físicos estaban tan impresionados por esta correspondenciaentreleyesdelaNaturalezaypautasinvariablesqueempezarona explorarelcatálogodepautasinvariablesenbuscadecandidatosparalasleyesde cambioasociadas.Subúsquedafueextraordinariamenteexitosa.Lascuatrofuerzas básicas de la Naturaleza —gravedad, electricidad y magnetismo, radiactividad e interaccionesnucleares—erandescritasporteoríasdeestetipo.Cadaunadeestas cuatro fuerzas de la Naturaleza corresponde a una pauta independiente que se conserva cuando algo sucede en la Naturaleza: cuando un núcleo radiactivo se desintegraounimánenmovimientoenladinamodeunabicicletaproduceuna corrienteeléctrica.

Todoestoeranbuenasnoticiasparalosfísicos.Amediadosdeladécadade1970

teníanteoríasseparadasdelagravedad,elelectromagnetismo,lafuerzadébil(dela quederivalaradiactividad)ylafuerzafuerte(delaquederivanlasfuerzasnucleares) queestabandeacuerdoconlossucesosobservados.Laconservacióndeunapauta invariableencadacasorequeríaqueexistieselarespectivafuerzadelaNaturalezay determinabaendetallecómoysobrequédeberíaactuar. Peroaúnnoestabancontentos.¿Porquédeberíaelmundoestargobernadopor cuatro pautas invariables diferentes? Incluso si entre sus opiniones religiosas se incluye la noción de un sagrado cuadrivio, debería sentirse más instintivamente impulsadoaconsiderarunapautayunaúnicaleyunificadadelaNaturalezacomola perspectivamásestética,lógicayfísicamenteatractiva.Cualquiersugerenciadeque el Universo pudiera ser una mezcla de leyes diferentes que no guardan ninguna relaciónesdarunapatadaaunmundoqueseconsideraunachapuza.Porsupuesto, estonoesunapruebadequeelUniversosearealmenteunaúnicapiezadelegislación enarmoníanidequeseaunacoleccióndeprincipiosenconflictoocasional [4] .De hecho, como los Estados Unidos descubrieron acerca de su Constitución tras la

elecciónpresidencialde2000,unopodríacreerloprimeroperodarsecuentadeque

larealidadestámáscercadelosegundo.Sinembargo,hastaquehayaunapruebareal afavordelocontrario,loscientíficossuponenprudentementeque,seacualseael responsabledelaspautasquellamamos«leyesdelaNaturaleza»,esmuchomás inteligentequenosotrosynohabrápasadoporaltolasclarasybellaspautasquenos resultanevidentes.Tampocoestahumildecreenciaesmeramenteunejerciciode piadosa abnegación. Se basa en la experiencia anterior. Una y otra vez hemos encontradoquelasleyesdelaNaturalezasonmásinteligentes,másabstractasy menosarbitrariasdeloquehabíamosimaginadopreviamente. Estacreenciaenlasimplicidadyunidadúltimasquehaytraslasreglasque constriñenelUniversonosllevaaesperarqueexistaunaúnicapautainvariabledetrás delasapariencias.Bajocondicionesdiferentesestaúnicapautacristalizaráenpautas superficialmentedistintasquesemanifiestancomolascuatrofuerzasindependientes que gobiernan el mundo circundante. Poco a poco se ha llegado a clarificar el

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funcionamientoprobabledeestapauta. HemosaprendidoquelasfuerzasdelaNaturalezanosontandiferentescomo parece a primera vista. Parecen tener intensidades muy diferentes y actuar sobre partículas elementales diferentes. Pero esto es una ilusión creada por nuestra necesidaddehabitarunlugarenelUniversodondelatemperaturaesmásbienbaja; suficientementebajaparaqueexistanátomosymoléculas.Conformelatemperatura aumentaylaspartículaselementalesdemateriacolisionanentresíaenergíascada vezmásaltas,lasfuerzasseparadasquegobiernannuestromundoquiescenteabaja temperaturasehacencadavezmásparecidas.Lasfuerzasfuertessedebilitanylas fuerzasdébilessefortalecen.Aparecennuevaspartículasamedidaquesealcanzan temperaturas más elevadas y consiguen producir interacciones entre las familias separadasdepartículasque,abajastemperaturas,parecenestaraisladasentresí.Poco apoco,amedidaquealcanzamosesasinimaginablescondicionesdelatemperatura «última» que Max Planck encontró definida por las cuatro constantes de la Naturaleza, G, k, c y h, esperamos que las diferencias se vayan borrando completamenteyquelasfuerzasdelaNaturalezapresentenalfinunúnicofrente unido.

Cubismocósmico

Puededecirsequehaydosclasesdepersonasenelmundo:lasqueconstantemente

dividenalaspersonasdelmundoendosclasesylasquenolohacen.

ROBERTBENCHLEY [5]

ElfísicosoviéticoGeorgeGamowcreóunmemorablehéroedeficciónenuna seriedelibrosquenarrabanlashazañasdeC.G.H.Tompkins,unempleadodebanca conunindomableinterésporlacienciamoderna [6] (verfigura4.1). ElartificiodeGamowparaexplicarlosaspectosnovedososdelafísicacuánticay larelatividadfuecrearunmundodeficcióndondelosefectosestabanenormemente amplificados.Estosehace,enefecto,cambiandolosvaloresdelasconstantesdela Naturaleza.Silavelocidaddelaluzfueradetrescientoskilómetrosporhoraenlugar de trescientos mil kilómetros por segundo [7] , entonces los peculiares efectos del movimiento sobre el ritmo del paso del tiempo y la medida de la distancia se convertiríanencaracterísticasdelaexperienciacotidiana.Ustednopodríaconducir unautomóvilsinserplenamenteconscientedeello.Asimismo,silaconstantede Planck fuera mucho mayor, entonces los aspectos ondulatorios cuánticos de la materiaseríancontinuamenteevidentes.CuandoTompkinsgolpeaunaboladebillar consutaco,descubrequeéstasiguemuchoscaminossimultáneamente,enlugardel únicocaminodefinidoenelquetodosellossecombinanenunmundocomoel nuestro,dondelosefectoscuánticossonmuypequeños [8] .

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FIGURA4.1.ElindomableC.G.H.Tompkins,elhéroeepónimodelafantasíacientíficadeGeorgeGamow, Mr.

FIGURA4.1.ElindomableC.G.H.Tompkins,elhéroeepónimodelafantasíacientíficadeGeorgeGamow,Mr.

Tompkinsenelpaísdelasmaravillas [9] .

LasinicialesC.G.H.deTompkinstestimonianlaimportanciacapitaldelas constantesdelaNaturalezaquecaracterizanlagravedad(G),larealidadcuántica(h) y la luz (c). Podemos utilizarlas para esbozar una imagen sencilla de las correspondenciasentrediferentesleyesdelaNaturaleza.Sólotenemosqueapreciar unsimpleprincipio.CuandoGsehaceigualaceroestamosdesconectandolafuerza delagravedadeignorándola;cuandohsehaceigualaceroestamosignorandola NaturalezacuánticadelUniversoporlacuallasenergíassólopuedentomarvalores concretos, como peldaños de una escalera. El tamaño de los peldaños está

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determinadoporh:sihfueraceronohabríasaltosylaenergíadeunátomopodría cambiarencualquiervalor,porpequeñoquefuera [10] .Entercerlugar,cuandocse

haceigualainfinito(o,loqueeslomismo,1/c=0),lasseñalesluminosassemueven

convelocidadinfinita.EstaeralaimagendelmundoenlaépocadeNewton,conla

gravedadactuandoinstantáneamenteentrelaTierrayelSol.

gravedadactuandoinstantáneamenteentrelaTierrayelSol.

FIGURA4.2.CómocontrolanlaestructuradelasteoríasfísicaslasconstantesG,cyh.CuandoG=0, la

gravedadnoactúa;cuandoh=0,nohaycuantizacióndelaenergíaenlaNaturaleza;cuandocesigualainfinitoo

1/c=0,nohayvelocidadmáximaparalatransmisióndeinformaciónylarelatividadestáomitida.Representando

simplementevaloresrepresentativosnonulosovaloresnulosdeG,ho1/cpodemosidentificarlaslocalizaciones

deteoríasdelafísicacadavezmásgenerales.

Enelprimerniveldegeneralidadtenemos:

MN:mecánicadeNewton(G=h=1/c=0).

Enelsegundoniveltenemos:

GN:teoríadelagravedaddeNewton(h=1/c=0,G 0) RE:teoríadelarelatividadespecialdeEinstein,queexcluyelagravedad(h=G=0;1/c 0) MC:mecánicacuántica(G=1/c=0;h 0) Eneltercerniveltenemos:

RG:teoríadelarelatividadgeneraldeEinstein,queañadelagravedadalarelatividadespecial(h=0;

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G 0;y1/c 0) MCR:mecánicacuánticarelativista(G=0,h 0,1/c 0) GNC:gravedadnewtonianacuántica,(1/c=0,h 0,G 0) Yfinalmente,una«TeoríadeTodo»unificadaaúnpordescubrir. TOE:gravedadcuánticarelativista(1/c 0,h 0,G 0) Estediagramailustratambiéncómolasteoríasmayoresymásnuevascontienenasuspredecesorascomo casoslímitequepuedenrecuperarsetomandounlímiteapropiado:1/c 0,h 0,oG 0.

Ahorapodemosformarunaimagentridimensionaldelasposibilidadesdibujando uncubo [11] cuyosejesmidaneltamañodeh,Gy1/cmostradoenlafigura4.2. Nuestrocubotieneochovérticesycadaunorepresentaunateoríafísicadiferente.La

mássencillaestáenelorigendelagráficadondenoseincluyelagravedad(G=0),

noseincluyecuantización (h=0)y se ignora la relatividad (1/c=0):éstaes la mecánica newtoniana (MN). Moviéndonos hacia arriba en el eje 1/c mientras mantenemos h=G=0, encontramos la teoría de la relatividad especial (RE). Moviéndonos horizontalmente a lo largo del eje h y manteniendo 1/c=G=0, generalizamoslamecánicadeNewtonenlamecánicacuántica(MC).Siañadimosla gravedadynosmovemosalolargodelejeG,llegamosalateoríadelagravedadde

Newton(GN).Moviéndonoshaciaarriba,manteniendoh=0,llegamosalateoríade

larelatividadgeneraldeEinstein(RG),quetambiénpuedeseralcanzadasumandola gravedadalarelatividadespecial.Análogamente,sinosdesplazamoshaciaarriba

desdelamecánicacuánticaincorporandounvalorfinitode1/c,llegamosalateoría

cuántica de campos (TCC). Moviéndonos a lo largo del suelo, de modo que se

mantiene1/c=0,llegamosalaversióncuánticadelagravedadnewtoniana(GNC).

Finalmente, el último vértice no visitado del cubo es una teoría relativista, gravitatoriaycuántica(TOE).Esunageneralizacióndetodaslasdemásteorías.Aún estápordescubrir.Hastaahoralosfísicoshanidentificadovariasdelasdenominadas «teoríasdecuerdas»,quesoncasoslímitedeunateoríamayorymásprofunda, bautizadacomoteoríaM(demisterio).Perolaformadeestateoríamásprofunda,de la cual las teorías de cuerdas conocidas son sombras arrojadas en direcciones diferentes,esporahoraunaincógnita. Laimagenqueacabamosdecrearrevelaunaverdadprofundasobrelaformaen que se progresa en la ciencia. El progreso científico maduro no consiste en una sucesión de revoluciones que destruyen las viejas teorías para hacer lugar a las nuevas.Siesofueracierto,entoncesdenuestrasteoríasactualessolamentepodríamos estar seguros acerca de su incorrección. Con el paso del tiempo, todas ellas se mostraráquesonfalsas.Sinembargo,lahistorianosepuedeterminaraquí.Aquellas teorías han sido construidas sobre millones de predicciones correctas. ¿Cómo podemostenerloencuentayenquémedida? LasteoríasdeNewtonsobreelmovimientoylagravedad,consustrescientos añosdeedadproporcionanreglasmaravillosamenteprecisasparaentenderypredecir laformaenquesemuevenlascosasavelocidadesmuchomenoresqueladelaluz cuandolagravedadesmuydébil.EnlosquinceprimerosañosdelsigloXX,Einstein

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dioconunateoríamásprofundaquepodíatratarelmovimientorápidoylagravedad intensacuandolateoríadeNewtonfallaba.Pero,yestoescrucial,lateoríamás amplia y más profunda de Einstein se convierte en la de Newton cuando los movimientossonlentosylagravedadesdébil. Pasólomismoconlasteoríascuánticasrevolucionariasquesedescubrieronenel primercuartodelsigloXX.OfrecíanunadescripciónmáscompletaqueladeNewton delfuncionamientodelmundocuandosondeamoseldominiodelomuypequeño. Susprediccionessobreelmicromundono-newtonianosontremendamenteprecisas. Pero una vez más, cuando trabajan con objetos grandes se hacen cada vez más parecidasaladescripciónnewtonianadelmovimiento.Asíescomoelnúcleode verdaddentrodeunateoríapasadapuedepermanecercomounaparterestrictivade unateoríanuevaymejor.Noparecequevayaahabermásrevolucionescientíficas. Si consideramos de nuevo nuestro cubo de teorías, podemos ver las interrelacionesentreteoríasviejasynuevas.Consideremosnuestrocaso,enelquela mecánicacuánticaseconvierteenlamecánicanewtonianacuandohseaproximaa cero.Estelímitecorrespondeaunasituaciónenlaquelosaspectosondulatorios cuánticos de las partículas se hacen despreciables. Por esto podemos confiar plenamente en que las tricentenarias teorías de Newton del movimiento y de la gravedadseenseñarányseutilizarándentrodemilañoscontantaeficaciacomohoy. CualquieraqueresulteserlaTeoríadeTodofinal,tendráunaformarestrictivaque describaelmovimientoavelocidadesmuchomenoresqueladelaluzencampos gravitatoriosdébilesydondelosaspectosondulatorioscuánticosdelamasasean despreciables. EstaformaserálaqueencontróNewton.

Nuevasconstantesimplicannuevotrabajo

Einstein:Sabeusted,Henri,enuntiempoestudiématemáticas,perolasdejéporlafísica.

Poincaré:Oh,¿deverdadAlbert?¿Yporqué?

Einstein:Porqueaunquepodíadistinguirlosenunciadosverdaderosdelosfalsos,no

podíadistinguirquéhechoseranlosimportantes.

Poincaré:Esoesmuyinteresante,Albert,porqueoriginalmenteyoestudiéfísica,perola

dejéporlasmatemáticas.

Einstein:¿Deverdad?¿Porqué?

Poincaré:Porquenopodíadistinguircuálesdeloshechosimportanteseranverdaderos.

ConversaciónentreAlbertEinsteinyHenriPoincaré [12]

Hemosempezadoaveralgunasdelasformasenqueeldescubrimientodenuevas

constantesdelaNaturalezapuedeayudamosaorganizarnuestracomprensióndel

mundo.Soncomofarosmediantelosquepodemosorientamos.Losavancesrealesen

nuestracomprensióndelmundofísicoparecenimplicarsiempreunadeestascosas:

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(I) Revelación: el descubrimiento de una nueva constante fundamental de la Naturaleza; (II)Elevación:mejoradelestatusdeunaconstanteconocida; (III) Reducción: el descubrimiento de que el valor de una constante de la Naturalezaestádeterminadoporlosvaloresnuméricosdeotras; (IV) Elucidación: el descubrimiento de que un fenómeno observado está gobernadoporunanuevacombinacióndeconstantes; (V)Variación:eldescubrimientodequeunacantidadquesecreíaqueerauna constantedelaNaturalezanoesrealmenteconstante;

o

(VI)Enumeración:elcálculodelvalordeunaconstantedelaNaturalezaapartir

deprimerosprincipios,loquemuestraquesuvalorestáexplicado.

Como ejemplo de revelación, recordemos cómo la introducción de la teoría

cuántica por Planck, Einstein, Bohr, Heisenberg y otros nos presentó la nueva constantefundamental,h,quellevaelnombredePlanck.Diounvalornumérico finitoaalgoqueanteriormentesesuponíaqueeracero:elmínimocambiodeenergía quepuedeobservarseenlaNaturaleza.

Otroejemplomásrecientelosugiereeldesarrollodeunacandidataparaeltítulo

de «Teoría de Todo», llamada teoría de supercuerdas, en la que los ingredientes

fundamentalesdelmundonosonpartículaspuntualesdemasa,sinolazosocuerdas

deenergíaqueposeenunatensión,comolasgomaselásticas.Estatensióndela cuerda es la constante definitoria básica de la teoría. Casi todas las demás propiedadesdelmundosesiguendeella(aunquetodavíaestánporcalcularenla mayoríadeloscasos).Estatensióndelacuerdapuederevelarsetanfundamental comolasunidadesdePlanckdemasayenergía.

Encuantoalejemplodeelevación,vemoscómoeldesarrollodeEinsteindela

teoríadelarelatividadespecialdiounnuevoestatusuniversalalavelocidaddelaluz enelvacío,c.Einsteindemostróqueproporcionaelvínculoentrelosconceptosde masa(m)yenergía(E)atravésdesufamosafórmulaE=mc 2 .Einsteinnodescubrió quelaluzsemovíaconvelocidadfinita.Esohabíasidoobservadomuchoantesyya enelsigloXIXsehabíanhechomedicionesprecisasdelavelocidaddelaluz.Perola nueva teoría del movimiento de Einstein cambió para siempre el estatus de la velocidaddelaluzenelvacío.Seconvirtióenlavelocidadlímitefinal.Ninguna informaciónpuededifundirseconmayorrapidez.Y,loqueesaúnmásfundamental, era la velocidad que todos los observadores, independientemente de su propio movimiento,deberíanencontrarsiempreigual.Eraúnicaentretodaslasvelocidades. El descubrimiento de una reducción es algo que normalmente llega con posterioridad a la revelación o la elevación. Tenemos que conocer ya algunas constantescandidatas;luegotenemosquedesarrollarunaexplicaciónmásampliaque

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unasusdominiosdeaplicación.Amenudoseencontraráquelasconstantesque definencadaunadelasáreasquetienenquesolaparseestánligadas.Estoesloque suelesucedercadavezquelosfísicosconsiguencrearunateoríaque«unifica»dos fuerzas de la Naturaleza antes distintas. En 1967, Glashow, Weinberg y Salam propusieron una teoría que unía el electromagnetismo y la fuerza débil de la radiactividad.Estateoríafuesometidaapruebaconéxitomedianteobservaciónpor

primeravezen1983yrelacionalasconstantesdelaNaturalezaqueclasificanlas

intensidadesdelasfuerzasdelelectromagnetismoylaradiactividad.Losvínculos sirvenparareducirelnúmerodeconstantesindependientesquesecontemplaba. El descubrimiento de una elucidación es ligeramente diferente del de una reducción, pero igualmente revelador. Ocurre cuando una teoría predice que una cantidadobservada—unatemperaturaounamasa,porejemplo—vienedadaporuna nueva combinación de constantes. La combinación nos dice algo sobre la interrelacióndepartesdiferentesdelaciencia.

UnbuenejemploloproporcionalaprediccióndeStephenHawking,en1974,de

que los agujeros negros no son completamente negros. Desde el punto de vista termodinámicosoncuerposnegros:radiadoresperfectosderadiacióntérmica.Antes se creía que los agujeros negros eran simplemente monstruos de las galletas cósmicos,quesetragabantodoloquecaíaensusgarrasgravitatorias.Unavezque uno se precipitaba al interior de una superficie conocida como el horizonte de sucesos,nohabíavueltaalmundoexterior. Hawkingacertóaldescubrirloquesucederíasiseincluyesenprocesoscuánticos enlahistoria.Sorprendentemente,entoncesresultabaquelosagujerosnegrosnoeran completamente negros. El cambio intenso de la gravedad cerca del horizonte de sucesos podía convertir la energía gravitatoria del agujero negro en partículas irradiablesdesdeelmismo,llevándosepocoapocolamasadelagujerohastaque desaparecíaenunaexplosiónfinal [13] .Loinusualdeesteprocesodeevaporaciónes quesepredicesuobedienciaalassimplesleyescotidianasdelatermodinámica aplicables a todos los cuerpos calientes conocidos en equilibrio. Así pues, los agujeros negros resultan ser objetos a la vez gravitatorios, relativistas, mecanocuánticosytermodinámicos.Lafórmulaquedalatemperaturadelaradiación que un cuerpo negro de masa M irradia al espacio por medio del proceso de evaporacióndeHawkingincluyelasconstantesG,hyc.Perotambiénincluyela constantetermodinámicadeBoltzmann,k,queligaenergíaytemperatura.Éstaes una elucidación espectacular de la estructura interconectada de piezas superficialmentedisparesdelaNaturaleza. Eldescubrimientodeunavariaciónescompletamentediferentedeloscuatro desarrollosprevios.Significaquesedescubreunacantidadquecreíamosconstantees unaimpostoradisfrazadadeconstanteverdadera.Varíaenelespaciooeneltiempo. Engeneral,unpasosemejanterequeriráquelavariaciónseamuypequeña,onose hubieracreídoinicialmentequelacantidaderaconstante.Sinduda,ningunadelas

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constantesfundamentalesdelaNaturalezahasufridohastaahoraestadegradaciónde suestatuscósmico.Sinembargo,comoveremosmásadelante,algunasestánbajo sospechaamedidaquesuconstanciahasidosondeadaconnivelesdeprecisióncada vezmayores. Laprincipalsospechosadevariacionesminúsculashasidosiemprelaconstante gravitatoria,G.LagravedadesconmucholafuerzamásdébildelaNaturalezayla menos estrechamente sondeada por el experimento. Si se buscan los valores conocidosdelasconstantesprincipalesenlacontraportadadeunlibrodetextode físicasedescubriráqueGestáespecificadaconmuchasmenoscifrasdecimalesque

c,hoe.Amediadosdeladécadade1960sepensóduranteuntiempoquelateoríade

larelatividadgeneraldeEinsteindiscrepabadelasobservacionesdelmovimientodel planetaMercurioalrededordelSol.Loprimeroquesehizoparareconciliarlasfue ampliarlateoríadeEinsteinpermitiendoqueGcambiaseconeltiempo.Finalmente sedescubrióquelacausadelproblemaeranunasobservacionesincorrectas;pero, comoungenio,unavezquelaGvariablesaliódelalámparayanoselapudo encerrardenuevo. Aunque G ha soportado asaltos a su constancia durante mucho tiempo, los ataquesmásrecientesydetalladoshansidolanzadoscontralaconstanciade α,la constantedeestructurafina.Estántandeactualidadquelosconsideraremosconmás

detalleenelcapítulo12.Laconstantedeestructurafinaligalavelocidaddelaluz,la

constantedePlanckylacargadelelectrón.Sivaría,entoncespodemoselegiracuál deellasatribuimoslavariacióneneltiempo. Estascincopiedrasdetoquedelprogresogiranalrededordelasconstantesdela Naturalezaymuestranelpapelcentralquedesempeñanlasconstantesennuestra valoración del progreso. Hay un sexto desarrollo en nuestra lista. Le llamamos enumeración,Esteeselsantogrialdelafísicafundamentalyporelloseentiendeel cálculonuméricodeunadelasconstantesdelaNaturaleza.Nuncasehallevadoa cabo.Hastaahora,laúnicaformadeconocersusvaloresesmidiéndolas [14] .Esto pareceinsatisfactorio.Permitequelasconstantesqueaparecenennuestrasteorías tenganunenormeabanicodevaloresposiblessininvalidarlateoría.Éstanoesla situaciónqueimaginabaEinsteinensusafirmacionesdelúltimocapítulo.Élpensaba quelateoríaverdaderasólodeberíapermitirunaelecciónparalasconstantesquela definen:losvaloresqueobservamos.Algunaspersonascompartenhoysuopinión, perosehahechocadavezmásevidentequenotodaslasconstantesquedefinenel mundotienenqueestarunívocamenteencorsetadasdeestamanera.Esprobableque algunasesténdeterminadasdeunaformamásliberalporlaaleatoriedadcuántica. Muchaspersonasconfíanenqueunateoríacompletanospermitiríacalcularlos valoresnuméricosdealgunasconstantes,comoc,hyG,contantaaproximación comoquisiéramos.Éstaseríatambiénunaformamaravillosadeponerapruebauna teoría«completa»semejante,peroporelmomentonoesmásqueunsueño.Ninguna delasconstantesqueconsideramosverdaderamentefundamentaleshasidocalculada

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deestamaneraapartirdeunadelasteoríasenlasqueaparece.Peseatodo,un cálculosemejantequizánoestédemasiadolejos.Hacetansólounospocosañoslos físicos estaban en un punto muerto con varias teorías de cuerdas posibles para escogerytodasparecíanTeoríasdeTodoigualmenteviables.Erabastanteextraño. ¿PorquénuestroUniversoutilizabasólounadeellas?EntoncesEdWitten,dela UniversidaddePrinceton,hizoundescubrimientocapital.Demostróquetodasestas teoríasdecuerdassuperficialmentediferentesnoloeranenabsoluto.Simplemente erandiferentessituacionesrestrictivasdeunaúnicateoríamayorymásprofundaque aúntenemosqueencontrar.Escomosiestuviéramosiluminandounobjetoextraño desdemuchosángulosdiferentesyproyectandodiferentessombrasenlapared.A partirdeunnúmerosuficientededichassombrasseríaposiblereconstruirelobjeto iluminado.EstateoríaprofundaeslateoríaMpresentadaantesenestecapítulo. Ocultaensusdefensasmatemáticashayunaexplicaciónparalosvaloresnuméricos delasconstantesdelaNaturaleza.Hastaahoranadiehasidocapazdepenetraren ellasyextraerlainformación.SabemosunpocosobrelaestructuradelateoríaM, perolasmatemáticasnecesariasparaelucidarlasonformidables.Losfísicosestán acostumbrados a poder tomar las matemáticas que los matemáticos ya han desarrolladoyutilizarlascomounaherramientaparamodelarlasteoríasfísicas.Por primeravezdesdeNewtonsehanencontradopautasenlaNaturalezaquerequierenel desarrollodenuevasmatemáticasparairmásalláennuestracomprensióndelas mismas.WittencreequehemossidoafortunadosaltropezarconlateoríaMconunos cincuentaañosdeadelanto.Otrospodríanadvertimosdequelomáspeligrosoen cienciaeslaideaquellegaantesdesutiempo. Pesealacarenciadeunateoríafundamentalconlaquehaceruncálculodelas constantesnosehanahorradolosesfuerzosnumerológicosparaexplicarlas.Estaes unaactividadconunahistoria,unaantropologíayunasociologíapropias.Susfrutos sonbastanteinusuales,yenocasionesfantásticos,comovamosaver.

Numerología

HereliesJohnBun, Whowaskilledbyagun, HisnamewasnotBun,butWood, ButWoodwouldnotrhymewithgun,butBunwould [15] .

EPITAFIO [16]

Númerosdelasuerte,númerosdelamalasuerte,númerosespeciales…Montones depersonascreenquepuedencontarconellos.Setratadeunresiduomodernodeuna

supersticiónantigua.Sinosremontamosaproximadamentea550a.C.,encontramos

aPitágorasysusdiscípulosgriegosensutempranoestudiodelasmatemáticasporsí

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mismas. Estaban interesados en cualquier cosa del Universo a la que pudieran atribuirsenúmeros.Eraunaformadeunirestaspartesdistintasdelmundo,ponerlos movimientos planetarios en una escala musical y convertir cantidades en formas geométricas.Adiferenciadenosotros,nocreíanquelosnúmerossonsóloatributos de las cosas. Pensaban que todo era número. Los números tenían significados intrínsecos. No eran sólo relaciones entre cosas. De estas creencias religiosas se seguíaunabúsquedaparaexplorarlosnúmerosdelascosasentodaslasformas posibles,persiguiendovínculoscoincidentesentrenúmerosdedistintasáreasdela vida. Algunos números tenían propiedades positivas, otros eran malos. Algunos debíanmantenerseensecreto,deotrossepodíahablarabiertamente. Para ver cómo Pitágoras se vio arrastrado hacia esta fuerte creencia en la numerología deberíamos considerar algunos de los juegos de números que le gustaban. Uno de sus favoritos era la secuencia de números triangulares. Aquí podemosvercómounasencillapautadenúmerospuedeemergerdeformamuy naturaldisponiendocanicasuotrostantosenelsuelo.Sicolocamosfilassucesivasde un punto, dos puntos, tres puntos, etc. unas debajo de otras construimos una

progresióndenúmerosdeforma«triangular»(verfigura4.3).

progresióndenúmerosdeforma«triangular»(verfigura4.3).

FIGURA4.3.Losnúmerostriangularessecreanformandofilassucesivasdepuntosdemodoquecadafilatenga

unpuntomásquelafilaanterior [17] .

Sumemosunafilatrasotraparaformarlaprogresióndenúmerostriangulares:1,

1+2=3,1+2+3=6,1+2+3+4=10,yasísucesivamente [18] . Esto era particularmente esclarecedor para los pitagóricos porque los griegos indicabanlosnúmerosconlasletrasdesualfabetoyestooscurecíalaspautasenla secuencia de números que son evidentes de inmediato para nosotros. Las representaciones pictóricas que hizo Pitágoras de los triángulos de números eran fascinantes.Dehecho,hoyconservamosunrecuerdodeellocuandonosreferimosa losnúmeroscomo«figuras» [19] .Una«figura»tieneaúneldoblesignificadodeuna

imagenyunnúmero.Deestoseseguíaunaimagende1comounpunto,2comouna

líneaqueunedospuntosy3comountriángulo,laprimerafiguraplanaqueencierra

unárea.Elnúmero4simbolizabaentonceslaprimerafigurasólida,unapirámide

compuestadecuatrosuperficiestriangularesconcuatrovértices.

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Delamismaformaeraposiblehablardenúmeros«cuadrados»,4,9,16,15…

quepuedenconstruirsemediantepuntosdispuestosenconjuntoscuadrados.Porotra parte,advirtieronquepodíanconstruirsesumandosucesivosnúmerosimpares,por ejemplo [20] ,

4=1+3

9=1+3+5

16=1+3+5+7

25=1+3+5+7+9

36=1+3+5+7+9+11

yasísucesivamente.

Estos ejemplos dan cuenta de cómo Pitágoras se fue acercando hasta dar su primersaltoimaginativoyconsiderarlosnúmeroscomocosas:objetosgeométricos. Acontinuación hizo un descubrimiento aún más impresionante. Advirtió que la afinación de los instrumentos musicales griegos dependía de simples razones

numéricas,1:2,3:2,4:3y8:9.Éstoseranlosúnicosintervalosmusicalesquelos

griegosconsiderabanconsonantesyatractivosaloído.Elimpactodeestehallazgo sobreelpensamientopitagóricofuedegranalcance.Pensóquehabíadescubiertoque loscambiosenlaspercepcionessensorialeshumanasdependíandelasmatemáticas. Además, la aparición de números similares en la descripción de los intervalos musicalesyenelmovimientodelosplanetasconvencióalospitagóricosdequeestos fenómenossuperficialmentediferentesestabaníntimamenterelacionados. La numerología parte de la creencia de que existe algo intrínsecamente significativoenlospropiosnúmeros;quelasieteidadesunacualidadcompartidaque vinculatodaslascosasquetienenunacualidadséptuple,yaseansietenoviasysiete hermanosolossietedíasdelasemana.Apartirdeaquíbastaunpequeñopasopara

quealgunosnúmeros,comoel13,seconsiderendesgraciados,uotros,comoel7,se

consideren propicios. Los pitagóricos dotaron a ciertos números con atributos especiales,comobondadojusticia.Llegaronasersímbolosenmásdeunsentido.He aquíuncomentariotípico:

Porquesuponían,comounapropiedaddefinitoriadejusticia,recompensao igualdad,ycreíanqueestoexistíaenlosnúmeros,poresodecíanquelajusticia eraelprimernúmerocuadradopuesentodo,elprimerejemplodelascosasque tienenlamismafórmulagozaba,ensuopinión,delmáximoderechoalnombre.

Algunosdecíanqueestenúmeroera4,alserelprimercuadrado,divisibleen

partesigualesyentodoiguales,puesesdosveces2.Otros,sinembargo,decían

queera9,elprimercuadradodeunnúmeroimpar,asaber,3multiplicadoporsí

mismo.

Decían,porotraparte,quelasuerteerael7,porqueenlaNaturalezalos

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momentosdesatisfacciónconrespectoalnacimientoylamadurezsedanpor

septenas.Tomemoscomoejemploalhombre.Puedenaceralcabode7meses,

sacasusdientesdespuésdeotros7,alcanzalapubertadalfinaldesusegundo

períodode7años,ylesalebarbaeneltercero [21] .

Algunos números eran especialmente reverenciados debido a sus propiedades especiales. Los números «perfectos» eran así llamados porque tienen la notable propiedad de que son iguales a la suma de todos los números que los dividen exactamente,apartedesímismos.Elprimernúmeroperfectoes6=1+2+3, el

segundoes28=14+7+4+2+1.Losdossiguientesson496y8128,quetambién

eranconocidosporlosantiguosgriegos.Inclusohoysóloseconocen [22] unos33y nadiesabesisoninfinitos,comosucedeconlosnúmerosprimos [23] . Pitágorasestabatambiénmuyimpresionadoporunasucesióndenúmerosque llamaba«amigos».Dosnúmerossedenominan«amigos»silasumadelosdivisores delprimernúmeroesigualalsegundonúmero,yviceversa.Enciertosentidose estimabaquetienenlosmismos«padres»yladivinidadpareceríamásfavorablealas

cosasqueestabannumeradasporparesdeestosamistososnúmeros.Porejemplo220

y284sonnúmerosamigos [24] .Podemosdividir220por1,2,4,5,10,11,20,22,44,

55y110.Sumémoslosyobtenemos284.Podemosdividir284por1,2,4,71y142.

Sumémoslosyobtenemos220.Losprimeroseruditosjudíosestabanmuyorgullosos

deutilizarlanumerologíaparavalidarlostextosdesusescriturasoparaextraeralgún significado oculto adicional de las cantidades que contenían [25] . Esto evolucionó hastalasformasmásextremasdelacábalaconsureverenciaporlasocurrencias séptuples.Heaquíunfragmentodemedicinaalternativanumerológicaparacurarla malaria:

Tómensesietedátilesdesietepalmeras,sieteastillasdesietevigas,siete clavosdesietepuentes,sietecenizasdesietehornos,sietepaladasdetierrade sietefosas,sietetrozosdebreadesietebarcos,sietepuñadosdecominoysiete pelosdelabarbadeunperroviejo,yátensealcuellodelacamisetaconuna cuerdablancaretorcida [26] .

Losnúmerospitagóricosmás«sagrados»eranloscuatroprimeros,1,2,3y4,que

formabanelnúmerotriangular10(verfigura4.4).

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FIGURA4.4.La tetraktys sagrada,representacióntriangulardelnúmero10como1+2+3+4.

FIGURA4.4.Latetraktyssagrada,representacióntriangulardelnúmero10como1+2+3+4.

Larepresentacióntriangulardelnúmero10eraelsímbolodelatetraktyssagrada

porlaquelosiniciadosenlaordenpitagóricateníanqueprestarsujuramentode secretoyobediencia.Comopartedelosrequisitosdeentrada,hacíanvotodesecreto durantetresaños;poreso,enelRenacimientoelnúmerodedíasquehayentresaños

(3×365=1095)seconsiderabaelnúmerodelsilencio.Latetraktyseranadamenos

quelallavemaestraparaabrirnuestracomprensióndelconjuntodelavidayla experiencia. He aquí la exposición de un comentarista del sigloI sobre los diez gruposdecuatroobjetosquesecreíaquesimbolizaba [27] :

Números:1,2,3,4.

Magnitudes:punto,línea,superficie,sólido.

Cuerpossimples:fuego,aire,agua,tierra.

Figurasdecuerpossimples:pirámide,octaedro,icosaedro,cubo.

Seresvivos:semilla,crecimientoenlongitud,enanchura,engrosor.

Sociedades:hombre,pueblo,ciudad,nación.

Facultades:razón,conocimiento,opinión,sensación.

Estacionesdelaño:primavera,verano,otoño,invierno.

Edades:infancia,juventud,madurez,vejez.

Partesdelserhumano:elcuerpoylastrespartesdelalma.

Estascuriosasideasfueronextraordinariamentepersistentes.Entodaépoca,en todolugar,huboescritoresypensadoresfascinadosporelsignificadodelosnúmeros. Trataban las ecuaciones y las fórmulas como si fueran códigos secretos que encriptabanelverdaderosignificadodelUniverso.Estaideanosehaextinguidohoy. Aunque utilizamos las matemáticas para establecer relaciones entre cosas, sigue habiendolegionesdeinvestigadoresaficionadosquebuscanuna«fórmula»especial quenostransmitaalgosobrelaNaturalezaúltimadelmundofísico.Yquémejorcosa podríacomunicamosestafórmulaqueaquellosnúmerosqueseencuentranenel corazón de la realidad física: los valores de las constantes de la Naturaleza. La numerologíahadirigidosuatenciónhacialasconstantesfísicasdelaNaturalezaen

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un intento por explicar sus valores mediante una concatenación de πs, raíces cuadradasynúmeroscomunes. Estosesfuerzossealimentandecoincidencias.Algunasdelasmásimpresionantes notienenningúnsignificadoperceptible.Porejemplo [28] ,enunaocasiónseseñaló que

exp{π(67)/3} númerodepiesenunamilla

conunaaproximaciónde¡1parteen300millones!Yquédecirdelaafirmaciónde

que el número exp{π(163)} es un entero, hecha por primera vez por Charles

Hermiteen1859.Sesabequeestáextraordinariamentecerca,pueses

262537412640768743,99999999999925…

EstoformabapartedeunainocentadadeMartinGardnerqueafirmóqueeraun enteroyqueelmatemáticoindioRamanujanlohabíapredicho [29] .Enconsecuencia hallegadoaconocersecomo«constantedeRamanujan». Perohayunmontóndenúmerosterribleyaúnmáspermutacionesposiblesentre ellos.Lascoincidenciasparecenmássorprendentesporquenopensamosencuántas «no coincidencias» poco impresionantes encontramos entre ellos. Cuando las analizamosdesdeunpuntodevistaestadísticoresultaquecoincidenciascomoésta

no son inusuales. Recordemos cuando Uri Geller solía aparecer en televisión y anunciabaqueibaapararlosrelojesdenuestracasa.Habríamillonesdeespectadores ycabeesperarqueunmontónderelojesdecuerdasepararanmientrasélhablaba. Aquelloshogaresendondeunrelojseparaquedanterriblementeimpresionados.Los demássólopiensanquequizánohayanestadosuficientementeafinadosenelplano psíquico.Despuésdetodo,conseguíadetenerunmontónderelojesdeotros.

Mi coincidencia numérica favorita es una que me contó mi amigo Stephen

Medcalfcomoejemploquedesafiaríacualquierintentodecalcularlaprobabilidad matemáticadequeéstaaparezcaporazar.Creoquefueadvertidoporunescolarde Etonhaceunossetentaaños.Enprimerlugar,unapequeñahistoriaquenoestoyen disposicióndejuzgar.Existelatradición,oleyenda,dequeWilliamShakespeare tomóparteenlastraduccionesinglesasdealgunossalmosdelaversióndelrey JacoboautorizadadelaBibliainglesa [30] .Sesugirióquesepodíadescubrirsumano

enelSalmo46,escritoenelañoenqueShakespearecumplía46años.Pues,como

advirtióelescolar,la46. a palabracontandodesdeelprincipiodeestesalmo [31] es

shake.Yla46. a palabracontandodesdeelfinalesspear.¿Coincidenciaofirma oculta?

En la literatura científica pueden encontrarse todo tipo de coincidencias

numéricasqueinvolucranalosvaloresdelasconstantesdelaNaturaleza,ymuchas

másenlasbandejasdeentradadelcorreodelosfísicos,adondehanllegadodesde

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corresponsales bien intencionados. He aquí algunas de las fórmulas propuestas (ningunatomadaenserio)paralaconstantedeestructurafina.Compárenseconel mejorvalorexperimental:

experimental:1/α =137,035989561…

En primer lugar, ha habido intentos de «demostrar» que 1/α es igual a las siguientesexpresionesqueutilizanunaextensiónespeculativadefísicaconocida:

Lewisy Adams [32] 1/ α = 8π(8π 5 /15) 1/3 =137,348

Eddington [33]

Wyler [34]

Aspdeny

Eagles

1/ α = (16 2 −16)/2+16+1=137

1/ α = (8π 4 /9)(2 4 5!/π 5 ) 1/4 =137,036082

1/α = 108π(8/1843) 1/6 =137,035915

[35]

Porsupuesto,silateoríaMdaalfinconunadeterminacióndelvalorde1/α

podríaparecerseperfectamenteaunadeestasfórmulasespeculativas.Sinembargo, ofreceríaunamplioyconstanteedificioteóricodelqueseseguiríalapredicción. También tendría que hacer algunas predicciones de cosas que todavía no hemos medido; por ejemplo, las siguientes cifras decimales de 1/α, que los futuros experimentadorespodríanbuscarycomprobar. Todos estos ejercicios de gimnasia numérica se acercan de un modo impresionante al valor experimental (estuvieron incluso más cerca en el pasado, cuandosepropusieronporprimeravez)peroelpremioparaelingeniopersistentele correspondeaGaryAdamson [36] ,cuyamuestrade137-logíasemuestraenlafigura

4.5.

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FIGURA4.5.Algunosvuelosdeimaginaciónnumerológicaqueimplicanalnúmero137,recogidosporGary Adamson. φ

FIGURA4.5.Algunosvuelosdeimaginaciónnumerológicaqueimplicanalnúmero137,recogidosporGary

Adamson. φ =1,61803…eselnúmeroáureo.

Estosejemplostienenalmenoslavirtuddesurgirdealgúnintentodeformular

unateoríadeelectromagnetismoypartículas.Perohaytambiénnumerólogos«puros»

quebuscancualquiercombinacióndepotenciasdenúmerospequeñosyconstantes

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matemáticasimportantes,como71,queseaproximealrequerido137,035989561…

Heaquíalgunosejemplosdeestetipo:

Robertson [37]

Burger [38]

1/ α = 2 −19/4 3 10/3 5 17/4 π −2 =137,03594

1/ α = (137 2 + π 2 ) 1/2 =137,0360157

NisiquieraelgranfísicoteóricoWernerHeisenbergpudoresistirsealairónica sospechadeque [39]

Encuantoalvalornuméricosupongoque1/α =2 4 3 3 /π,peroporsupuestoes enbroma.

Yatenemosmásnumerologíadelaquenecesitamos.Alcabodeunratoempieza a resultar adictiva. Es fácil ver por qué ha despertado una fascinación tan universalmenteduradera.Nuestropropósitoalmostraralgunosejemplostieneun objetivoserio.UnadelasfórmulasquehemosmostradollevaelnombredeArthur Eddington,unodelosmásgrandesastrofísicosdelsigloXX.Enelpróximocapítulo consideraremos a Eddington con más detalle. Es una notable combinación de lo profundoylofantástico.Másquecualquierfiguramoderna,éleselresponsablede ponerenmarchalosinacabablesintentosdeexplicarlasconstantesdelaNaturaleza por proezas de numerología pura. Él también advirtió un aspecto nuevo y espectaculardelasconstantesdelaNaturaleza.

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5

LasinfoníainacabadadeEddington

Hetenidounavisiónmuyextraña,hetenidounsueño;superaelingeniodelhombre

decirquésueñoera:elhombrenoesmásqueunasnocuandotienequeexponereste

sueño.SellamaráelsueñodelFondo,porquenotienefondo.

A.S.EDDINGTON [1]

Contandohasta15747724136275002577605653961181555468044717914

527116709366231425076185631031296

Elconservadurismoreceladelpensamiento,porqueelpensamientoengeneralllevaa

conclusioneserróneas,amenosqueunopiensemuy,muyintensamente.

«

ROGERSCRUTON [2]

C ualquiercoincidenciaessiempredignadeatención»,nosdijomissMarple;

despuésdetodo,«puedesdescartarlamástardesiessólounacoincidencia».

Uno de los aspectos más sorprendentes en el estudio del Universo astronómico duranteelsigloXXhasidoelpapeldesempeñadoporlacoincidencia:queexistiera, que fuera despreciada y que fuera reconocida. Cuando los físicos empezaron a apreciarelpapeldelasconstanteseneldominiocuánticoyaexplotarlanuevateoría delagravedaddeEinsteinparadescribirelUniversoenconjunto,lascircunstancias eranlasadecuadasparaquealguientrataradecasarlas. EntraahoraenescenaArthurStanleyEddington:unextraordinariocientíficoque había sido el primero en descubrir cómo se alimentaban estrellas a partir de reacciones nucleares. También hizo importantes contribuciones a nuestra comprensióndelagalaxia,escribiólaprimeraexposiciónsistemáticadelateoríade la relatividad general de Einstein y fue responsable de una de las pruebas experimentalesdecisivasdelateoríadeEinstein.Dirigióunadelasdosexpediciones destinadasamedirlaminúsculacurvaturadelaluzporlagravedadelSol,sólo medibleduranteuneclipsetotaldeSol.LateoríadeEinsteinpredecíaqueelcampo gravitatorio del Sol debería desviar la luz estelar que venía hacia la Tierra en

aproximadamente1,75segundosdearcocuandopasabacercadelasuperficiesolar.

Tomandounafotografíadeuncampodeestrellasdistantescuandoeldiscosolar

estabacubiertoporlasombradelaTierra,ydenuevocuandoelSolestabaenel

extremoopuestodelcielo,podíadetectarsecualquierminúsculodesplazamientodela

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posiciónaparentedelasestrellasyponerapruebalaprediccióndelacurvaturadela luz.ElequipodeEddingtonhizounaexitosamedidaenlaislaPríncipeapesardelas malascondicionesmeteorológicas.AlconfirmarlaprediccióndeEinstein,presentó alfísicoalemánantelaopiniónpúblicacomoelmayorcientíficodelaera.Enla figura 5.1 se les ve juntos con ocasión de la visita de Einstein a Cambridge, conversandoeneljardíndeEddington,enlosobservatoriosdelauniversidad.

FIGURA5.1.AlbertEinsteinyArthurEddingtonjuntoseneljardíndeesteúltimoen1930,fotografiadosporsu

hermana [3] .

Eddington hizo una visita a Caltech, Pasadena, en 1924 y encontró que sus explicaciones de la relatividad, junto con su confirmación experimental de las prediccionesdelacurvaturadelaluz,habíanunidosunombrealdeEinstein.Siendo unapersonaextraordinariamentemodestayreservada,quedóencantadoaldescubrir quelosastrónomosnosólohabíanorganizadounacenaparacelebrarsuvisita,sino queademásunodelosfísicosconquejugabaalgolfhabíaescritounamaravillosa parodiadeLamorsayelcarpinteroparacelebrarsucomúnestimadelarelatividad, elgolfyLewisCarroll,quiennopodríahaberlohechomejor.

TheEinsteinandtheEddington

TheEinsteinandtheEddington

Werecountinguptheirscore

TheEinstein’scardshowedninety-eight

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AndEddington’swasmore,

Andbothlaybunkeredinthetrap

Andbothstoodupandswore.

Ihatetosee,theEinsteinsaid

Suchquantitiesofsand;

Justwhytheyplacedabunkerhere

Icannotunderstand,

Ifonecouldsmooththislandscapeout

Ithinkitwouldbegrand.

Thetimehascome,saidEddington,

Totalkofmanythings;

Ofcubesandclocksandmeter-sticks,

Andwhyapendulumswings,

Andhowfarspaceisoutofplumb,

Andwhethertimehaswings.

Andspaceithasdimensionsfour,

Insteadofonlythree.

Thesquareonthehypotenuse

Ain’twhatitusedtobe.

Itgrievesmesore,thethingsyou’vedone

Toplanegeometry.

Youholdthattimeisbadlywarped,

Thatevenlightisbent;

IthinkIgettheideathere,

Ifthisiswhatyoumeant:

Themailthepostmanbringstoday,

Tomorrowwillsent.

Theshortestline,Einsteinreplied,

Isnottheonethat’sstraight;

Itcurvesarounduponitself,

Muchlikeafigureofeight,

Andifyougotoorapidly

Youwillarrivetoolate.

ButEasterdayisChristmastime

Andfarawayisnear,

Andtwoandtwoismorethanfour

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Andoverhereisnear. Youmayberight,saidEddington, Itseemsatriflequeer [4] .

W.H.WILLIAMS

Eddington tenía una personalidad compleja [5] con gustos sencillos. Era un cuáquerorigurosoyunpacifista.Nocombatirenlaprimeraguerramundiallellevóa serelegidodirectordelaexpediciónparaobservareleclipseenlaislaPríncipe. Conformeavanzabasucarrera,seacercócadavezmásalgranpúblicoconunaserie delibrosdedivulgacióncientíficaimpresionantementelúcidosqueexponíanlavisión científicadelmundoendesarrollojuntoconsupropiafilosofíadelaciencia.Sus escritossobreelprincipioyelfindelmundosirvierondeinspiraciónamuchos escritoresquebuscabanintroducirideascientíficasensusargumentos,mientrasque teólogos y filósofos eran desafiados e informados sobre la inevitabilidad de la inminente«muertetérmica»delUniverso.LahistoriadePeterWimseyenHaveHis Carease [6] de Dorothy Sayers hace un uso divertido de la segunda ley de la termodinámicaydelcontinuoincrementodedesordenqueexigeparaaseguraraun testigo confundido que tal evidencia es acorde con la forma termodinámica del mundo.Elpapeldela«segundaley»enlaevolucióndelUniversoerauntema importanteenlosescritosdedivulgacióndeEddingtonenesaépoca.Heaquíla invencióndeSayers.Unatestigoestápreocupadaporquesutestimonioestanconfuso quenadielacreerá…

—Peroustedmecree,¿noesverdad? —Nosotroslecreemos,señoritaKohn—dijoWimseysolemnemente—con tantadevocióncomocreemosenlasegundaleydelatermodinámica. —¿Quéquieredecir?—dijoelseñorSimonscondesconfianza. —Lasegundaleydelatermodinámica—explicóWimseyamablemente—, quemantienealUniversoensucurso,ysinlacualiríahaciaatráscomouna películapasadaalrevés. —¿Loharía?—exclamólaseñoritaKohn,másbiencomplacida. —Losaltarespuedentambalearse—respondióWimsey.—ElseñorThomas puede abandonar su traje de etiqueta y el señor Snowden renunciar al libre cambio,perolasegundaleydelatermodinámicaperdurarámientrassumemoria semantengaenestemundodegradado,porelqueHamletentendíasucabezapero queyo,conunespaciointelectualmásamplio,aplicoalplanetaquetenemosel éxtasisdehabitar.ElinspectorUmpeltypareceescandalizado,peroleaseguro quenoconozconingunaformamásimpresionantedeafirmarmicreenciaensu absoluta integridad. —Sonrió—. Lo que me gusta de su testimonio, señorita Kohn, es que añade el toque final de completa e impenetrable oscuridad al

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problemaqueelinspectoryyonoshemospropuestoresolver.Loreduceala completa quintaesencia del absurdo incomprensible. Por consiguiente, por la segunda ley de la termodinámica, que establece que a cada hora y a cada momento avanzamos hacia un estado de mayor aleatoriedad, recibimos una garantíapositivadequenosencontramosfelizyseguramenteenladirección correcta.

AunqueEddingtoneraunhombretímidoconpocasdotesparahablarenpúblico, sabíaescribirdeformamuybella,ysusmetáforasyanalogíasaúnlasusanunayotra vezastrónomosquebuscanexplicacionesgráficasaideascomplicadas.Nuncase casóyvivióenelObservatorioenCambridge,dondesuhermanacuidabadeélysu ancianamadre.Susintereseseranconservadoresperonototalmentepredecibles;le gustabanlashistoriasdedetectivesyelfútbol,ydisfrutabauniéndosealamultitudde trabajadoreslondinensesenHighburyparaveralArsenal,elequipomásdestacadode sutiempo [7] .Comogolfistayjugadordeteniseramediano,perosusexpediciones ciclistaseranmásserias.Surécordciclistaestabacodificadoenunsimple«número deEddington»,E,queeraelnúmerodedíasenlosquehabíarecorridoenbicicleta más de E millas. Conforme E empieza a crecer, se necesita un esfuerzo muy

considerableparaaumentarlosiquieraen1.Enelmomentodesumuerte,elnúmero

EdeEddingtonhabíacrecidohasta87.

Eddington ocupaba la cátedra plumiana de filosofía experimental en la Universidad de Cambridge. Este título antiguo correspondía por tradición al astrónomomásveteranodelauniversidad.Durantepartedeltiempoqueocupóeste puestoEddingtoncoincidióconPaulDirac,elcatedráticolucasianodematemáticasy elNobeldeFísicamásjoven.DiracfueunodelosgrandesfísicosdelsigloXX,que predijolaexistenciadelaantimateria,desarrollólapresentaciónmástransparentede la mecánica cuántica, descubrió cómo se comportaba el electrón y muchas otras cosas.Sutrabajofuedeltipomatemáticomásfundamentalylorealizóenteramente ensolitario.Noteníacolaboradores,sóloestudiantesdeinvestigaciónnominales,y ningúnequipodeinvestigación. FuedentrodeesteclimalocaldebúsquedadenuevasleyesdelaNaturalezaydel comportamiento de sus partículas más elementales donde Eddington inició un programadetrabajoqueobtuvotodounespectroderespuestasporpartedesuspares:

desde la rendida admiración hasta un abierto ridículo. Él la llamaba su «teoría fundamental»yeraunabúsquedadelateoríafísicamásbásicaposibleconlaquese pudieraexplicarlosvaloresnuméricosdelasconstantesdelaNaturaleza. Eddington creía que mediante el puro pensamiento era posible llegar a una completadescripcióndelmundofísico.Ensudía,estaideafueaúnmásambiciosa quehoy.Heaquíunabrevemuestradesucredo:

MiconclusiónesquenosólolasleyesdelaNaturaleza,sinotambiénlas

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constantes de la Naturaleza pueden deducirse a partir de consideraciones epistemológicas,demodoquepodemostenerunconocimientoapriorideellas [8] .

Este es el manifiesto radical del teórico. Eddington creía que mediante el pensamientopuroseríaposiblededucirtodaslasleyesyconstantesdelaNaturalezay predecirlaexistenciaenelUniversodecosascomoestrellasygalaxias.Laimagen quemáslegustabaeraladeunastrónomoqueenunplanetacubiertodenubespor encima de ellas deducía la existencia de las estrellas invisibles. Por supuesto, experimentosyobservacioneshacíanlatareamuchomásfácil,peroEddingtoncreía queesoeratodoloquehacían.Sinellossuobjetivoseríamásdifícildealcanzarpero noinalcanzable. ElprogramadeEddingtonnuncasecompletó.Sulibroestabainacabado [9] enel

momentodesumuerteen1944,peroenlosañosprecedenteshabíapublicadovarios

artículos y dedicado secciones de sus libros de divulgación a anunciar grandes avancesensuprogramaparaentenderlosvaloresdelasconstantesdelaNaturaleza. CentrósuatenciónenunpequeñonúmerodeconstantesdelaNaturaleza,elevando superfilydesafiandoaloscientíficosaexplicarlas,antesdeembarcarseenuna compleja cadena de extraños razonamientos matemáticos destinados a explicar exactamentesusvalores.

Fundamentalismo

Entiemposantiguosdosaviadoresseprocuraronalas.Dédalovolóconseguridaden elaireporencimadelmar,ytrastomartierrafuedebidamentehonrado.Eljoven IcaroseelevóhaciaelSolhastaquelaceraqueuníasusalassefundió,ysuvuelo terminóenfracaso.AlsopesarsuslogrosquizáhayaalgoquedecirenfavordeIcaro. Lasautoridadesclásicasnoscuentanquesóloestaba«haciendounalocura»,peroa mí me gusta pensar en él como el hombre que sacó a la luz un defecto de construcciónenlasmáquinasvoladorasdesutiempo.

ARTHUREDDINGTON [10]

Eddingtoniniciósuinvestigaciónparaexplicarlosnúmerospurosquedefinen nuestro Universo en 1921, en las páginas de su famoso libro de texto sobre relatividadgeneral.Proponequelascaracterísticasdepartículaselementalesdela Naturaleza como el electrón deberían derivarse localmente de la estructura del espacio y el tiempo en que residen [11] , de modo que debe existir una ecuación desconocidaqueexpreseestarelaciónenlaforma:

radiodelelectrónencualquierdirección=constantenumérica×radiodecurvatura

delespacio-tiempoendichadirección

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EntrelosnúmerosqueEddingtonconsiderabadeimportanciaprimordialestabael denominado «número de Eddington», que es igual al número de protones del Universo visible [12] . Eddington calculó [13] (a mano) este número con enorme precisiónenuncrucerotransatlántico,concluyendoconestamemorableafirmación:

CreoqueenelUniversohay15747724136275002577605653961181

555468044717914527116709366231425076185631031296protonesy

elmismonúmerodeelectrones.

Estenúmeroenorme,normalmenteescritoN Edd ,esaproximadamenteiguala

10 80 .LoqueatrajolaatencióndeEddingtonhaciaéleraelhechodequedebeserun

númeroentero,yporesoenprincipiopuedesercalculadoexactamente.

Duranteladécadade1920,cuandoEddingtonempezósubúsquedaparaexplicar

lasconstantesdelaNaturaleza,noseconocíanbienlasfuerzasdébilyfuertedela Naturaleza,ylasúnicasconstantesdimensionalesdelafísicaquesíseconocíane interpretaban con confianza eran las que definían la gravedad y las fuerzas electromagnéticas. Eddington las dispuso en tres puros números adimensionales. Utilizandolosvaloresexperimentalesdelaépoca,tomólarazónentrelasmasasdel protónydelelectrón:

m pr /m e 1840,

lainversadelaconstantedeestructurafina

2πhc/e 2 137

ylarazónentrelafuerzagravitatoriaylafuerzaelectromagnéticaentreunelectróny

unprotón,

e 2 /Gm pr m e 10 40

Aéstasañadiósunúmerocosmológico,N Edd 10 80 .Aestoscuatronúmeroslos

llamó «las constantes últimas [14] », y la explicación de sus valores era el mayor desafíodelacienciateórica:

¿Sonestascuatroconstantesirreducibles,ounaunificaciónposteriordela física demostrará que alguna o todas ellas pueden ser prescindibles? ¿Podían habersidodiferentesdeloquerealmenteson?…Surgelapreguntadesilas razonesanteriorespuedenserasignadasarbitrariamenteosisoninevitables.Enel primercaso,sólopodemosaprendersusvalorespormedida;enelsegundocaso esposibleencontrarlosporlateoría…Creoqueahoradominaampliamentela

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opinióndequelas[cuatroanteriores]constantes…nosonarbitrarias,sinoque finalmenteselesencontraráunaexplicaciónteórica;aunquetambiénheoído expresarlaideacontraria [15] .

Siguiendoconsuespeculación,Eddingtonpensabaqueelnúmerodeconstantes inexplicadas era un indicio útil del hueco que había que cerrar antes de que se descubriese una teoría verdaderamente unificada de todas las fuerzas de la Naturaleza. En cuanto a si esta teoría final contenía una constante o ninguna, tendríamosqueesperaryver:

Nuestroreconocimientoactualdecuatroconstantesenlugardeunaindica meramentelacantidaddeunificacióndeteoríaqueaúnquedaporconseguir. Quizáresultequelaconstantequepermanezcanoseaarbitraria,perodeesono tengoconocimiento [16] .

Eddington confiaba en que podría crear una teoría que entretejería el mundo macroscópico de la astronomía y la cosmología con el mundo subatómico de protonesyelectrones.Susnúmeroscósmicoseraninusualesenmuchosaspectos.En primerlugar,porsupuesto,nadieteníaningunaideadeporquétomabanlosvalores numéricosconcretosquetenían.Ensegundolugar,abarcabanunaenormevariedad detamaños.Larazóndemasasprotón-electrónylaconstantedeestructurafinano estándemasiadolejosdenúmerospurospróximosaunoyplausiblementepodrían ponersecomopequeñosproductosdenúmerostalescomo2,3,o π enlasfórmulas matemáticas.EstoesloqueEddingtonesperaba.Perolosotrosdosnúmerosque seleccionósoncompletamentediferentes.Sonenormes.Laaparicióndeunnúmero como10 40 enunafórmulaenfísicanecesitaunaexplicaciónmuyespecial,oal menosunarazónqueseamuydiferentedeaquellasqueestamosacostumbradosa encontrarparalascosasenciencia.Ylopeordetodo,elnúmeromuchísimomayor, N Edd 10 80 ,nosóloadolecedeunproblemadecredibilidadaúnmásgrande,sino queesprácticamenteelcuadradodelprimernúmerogrande.¡Nopuedeserunapura coincidencia!Eddingtonteníalasensacióndequesidebíaexistirunnúmeroque quedaracomolacantidaddefinitoriatrasnuestroUniverso,esa«constantearbitraria» estabaenlaraízdeestosenormesnúmeros [17] .AcercadeN Edd elnúmeromayory másmisterioso,escribió:

ConsideradocomoelnúmerodepartículasenelUniverso,siemprehasido

observadocomounhechoespecial[antesquecomounaverdadnecesaria].Un

Universo,sedice,podríaestarhechoconcualquiernúmerodepartículas;yhasta

ahoraporloqueconciernealafísicadebemosaceptarsimplementeelnúmero

asignadoanuestroUniversocomounaccidenteocomouncaprichodelCreador.

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PerolainvestigaciónepistemológicacambianuestraideadesuNaturaleza.No puedehacerseunUniversoconunnúmerodepartículaselementalesquenosea compatibleconelesquemadedefinicionesmedianteelcualseasigna«elnúmero de partículas» a un sistema en mecánica ondulatoria. Por consiguiente ya no debemosconsiderarlounhechotanespecialsobreelUniverso,sinocomoun parámetroqueocurreenlasleyesdelaNaturalezay,comotal,partedelasleyes delaNaturaleza [18] .

Tendremosmuchomásquedecirsobrelos«grandes»númerosporquejugaronun papelinfluyenteeneldesarrollodemuchasteoríascosmológicas.Eddingtonnotenía unateoríaquepudieraexplicarlos,perotrabajóarduamenteenhipótesisquepudieran

explicarlosnúmerosmáspequeñospróximosa137y1840.Estosnúmeroscontrolan

casitodaslascaracterísticasgeneralesdelosátomosylasestructurasatómicas. ¿Cómo trataba Eddington de explicar estos números? Un camino de ataque consistenteparatodossuscálculosconstanteenjustificarsuecuaciónespecial

10m 2 −136m+1=0.

Estaecuaciónesdelasqueunoseencuentraporprimeravezenlaescuelaalos 15años.Haydossolucionesposiblesdelaecuación [19] yestánenrazónde1847,6a

1.Estoestababastantecercadelarelacióndemasasprotón-electrón(queenlaépoca

deEddingtoneramáspróximaa1836)paramoveraEddingtonaencontrarcualquier

justificaciónparasuecuaciónyhacerpequeñosajustesquepudieranexplicarlas pequeñas«discrepancias».Creíaquelaformadelapropiaecuaciónestabadictada porelnúmerodecombinacionesypermutacionesposiblesdenúmerosydirecciones quecaracterizabannuestrascuatrodimensionesdeespacioytiempo.Lascantidades 1,10y136queaparecenenlaecuaciónse«derivan»delhechodequehay3 2 +1 2 = 10cantidadessimplesdisponiblesparadescribirespacioytiempoyluego10 2 +6 2 =

136enelsiguientenivelmáscomplicado.AlprincipioEddingtonhabíadadoconel

136 como probable explicación para el valor del recíproco de la constante de estructurafina.Peropocoapocollegóaconvencersedequeeranecesariomultiplicar

estenúmeropor137/136(¡paraobtener137!)debidoaunmisteriosoargumento

sobre la necesidad de tener en cuenta que las cargas eléctricas efectivas de dos partículastienenunaspectoindistinguibleparaellas.Élafirmaque«nohaynada místicoenelhechodequeseanindistinguibles [20] »,peropordesgraciacasitodoslos demáspensabanquelohabía. Estasecuenciadededuccioneslevantóunrevuelodeinterésycríticasencírculos científicos,tantoporelsospechosofactor«amañado»quecambiabaatoropasado

136porelmásplausible137,comoporelobstinadohechoexperimentaldeque

desgraciadamentelaconstantedeestructurafinanoparecíasernimuchomenosun número entero exacto. Eddington escribió incluso un artículo para uno de los

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periódicos de Londres explicando los problemas de sus esotéricas deducciones. Muchos otros científicos estaban completamente confundidos y algunos, como VladimirFock,sevieronimpulsadosapoetizarlo [21] :

Thoughwemayweighitaswewill, Exhaustedanddelirious One-hundred-and-thirty-evenstill Remainsforusmysterious. ButEddington,he,seesitclear, Denouncingthosewhotendtojeer; Itisthenumberof(sayshe) Theworld’sdimensions.Canit?!be?! [22]

LaaproximacióndeEddingtonalosGrandesNúmerosnoeratanoscura.Era ciertamenteespeculativaperoalmenossuscolegaspodíanentenderle.Élesperaba quelasmasasdelaspartículascomoelelectrónpudieranderivarsedealgunamanera delasfluctuacionesestadísticasdetodaslasmasasenelUniverso.Lamagnitudde lasfluctuacionesestadísticasenconjuntosdeNpartículasvienedadatípicamentepor laraízcuadradadeNyunopodríaconvencerseporellodequelarazóndelafuerza eléctricaalafuerzagravitatoriaentredospartículaseraunafluctuaciónestadísticade magnituddeterminadaporlaraízcuadradadeN Edd 10 80 ,queestámuycercade

10 40 .

Físicateatral

Lasanalogíasnopruebannada,esoescompletamentecierto,peropuedenhacerque

unosesientamáscómodo.

SIGMUNDFREUD

LametodologíadeEddingtonfueobjetodeburlainmisericordeporpartedeotros físicosescépticosdelaépoca.HeaquíunejemploencantadorconelqueBeck,Bethe yRiezlerconsiguieronengañaralserioeditordeNaturwissenschaftenalpublicar [23]

lasiguientenotaenalemánen1931:

Nota sobre la teoría cuántica de temperatura cero. Consideremos una red cristalina hexagonal. El cero absoluto de la misma está caracterizado por la condicióndequetodoslosgradosdelibertaddelsistemasecongelan,esdecir, cesantodoslosmovimientosinternosdelared.Unaexcepciónaestoes,por supuesto,elmovimientodelelectrónensuórbitadeBohr.SegúnEddingtoncada

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electrónposee1/α gradosdelibertad,donde α eslaconstantedeestructurafina deSommerfeld.Apartedeloselectrones,nuestrocristalsólocontieneprotones,y elnúmerodegradosdelibertadparaelloseselmismopuestoque,segúnDirac, unprotónpuedeconsiderarsecomounagujeroenelgaselectrónico.Asípues, puestoquequedaungradodelibertaddebidoalmovimientoorbital,paraalcanzar elceroabsolutodebemoseliminardeunasustancia2/α −1gradosdelibertadpor neutrón (= 1 electrón + 1 protón; puesto que nuestro cristal tiene que ser eléctricamente neutro en conjunto). Obtenemos por consiguiente para la temperaturaceroT 0

T 0 =−(2/α −1)grados

HaciendoT 0 =−273°obtenemospara1/α elvalor137,que,dentrodelos márgenes de error, coincide plenamente con el valor obtenido de una forma independiente.Unopuedeconvencersefácilmentedequenuestroresultadoes independientedelaelecciónespecialdelaestructuracristalina.

Cambridge,10dediciembrede1930

G.BECK,H.BETHE,W.RIEZLER

Dehecho,tanconvincenteparecíaestesinsentidoparaalgunoslectoresquea Riezlerselepidióquehicieseunaexposicióndeltrabajoenelseminariodefísica semanaldeSommerfeldenMúnich [24] .AEddington,sinembargo,nolehizotanta gracia,comotampocoselahizoaHerrBerliner,eleditordelarevista,cuando descubrióquelehabíanhechoparecerunimbécil.ElserioHerrBerlinerpublicó

inmediatamenteun«erratum»el6demarzoqueseñalabaque:

LanotadeG.Beck,H.BetheyW.Riezlerpublicadaenelnúmerode9de

enerodeestarevistanopretendíasertomadaenserio.Pretendíacaracterizar

ciertaclasedeartículossobrefísicateóricadeañosrecientesquesonpuramente

especulativosybasadosenargumentosnuméricosespurios.Enunacartaremitida

aloseditoresestosseñoreslamentanquelaformulaciónquedieronaestaidea

pudieraproducirmalentendidos.

Pero el travieso George Gamow nunca se cansaba de gastar bromas, e inmediatamente después él, Rosenfeld y Pauli escribieron por separado cartas al editordesdediferentesdireccionesdeEuropaprotestandoporquelarevistahabía publicadoahoraotrodeestosvergonzososartículosparódicosyapuntabanconel dedoaotroartículoseminumerológico,«Origendelaradiacióncósmicapenetrante», de un pobre autor confiado [25] , exigiendo que el editor obtuviese su inmediata

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retiradaporpartedelautorparamantenerlosnivelesdelarevista. He aquí otra sátira tomada de las conferencias de Max Born en 1944 sobre Experimentoyteoríaenfísica: [26]

Eddingtonconectalasconstantesfísicasadimensionalesconelnúmeronde dimensionesdesusespaciosEysuteoríallevaalafunciónf(n)=n 2 (n 2 +1)/2

que,paranúmerosparesconsecutivosn=2,4,6…tomalosvalores10,136,

666…Númerosrealmenteapocalípticos.Sehapropuestoquealgunaslíneasbien

conocidasdelApocalipsisdeSanJuandeberíanescribirsedeestamanera:«Yvi

unabestiasaliendodelmarqueteníaf(2)cuernosysunúmeroesf(6)…»peroes

discutiblesilacifraxen«…yseledioautoridadparacontinuarxmeses…»

debeinterpretarsecomo1×f(3)−3×f(l)ocomo[f(4)−f(2)]/3.

Un aparte que ilustra la dificultad de muchos para reconciliar el trabajo de Eddingtonsobreconstantesfundamentalesconsusmonumentalescontribucionesala relatividadgeneralylaastrofísicapuedeencontrarseenunahistoriaquecontabaSam Goudsmit [27] referenteaélmismoyalfísicoholandésKramers:

ElgranArthurEddingtondiounaconferenciasobresupretendidaderivación

delaconstantedeestructurafinaapartirdeunateoríafundamental.Goudsmity

Kramersestabanentrelaaudiencia.Goudsmitentendiópocoperoreconocióque

eraunabsurdoinverosímil.Kramersentendiómuchoyreconocióqueeraun

completoabsurdo.Trasladiscusión,Goudsmitseacercóasuamigoymentor

Kramersylepreguntó:«¿Todoslosfísicossevuelvenlocoscuandosehacen

mayores?Tengomiedo».Kramersrespondió,«NoSam,notienesqueasustarte.

UngeniocomoEddingtonquizápuedevolverselocoperountipocomotúsólose

hacecadavezmástonto».

LomásinteresantedelosintentosdeEddingtonporexplicarlasconstantesdela Naturalezamediantegimnasiaalgebraicaynuméricaessuefectoduraderosobrelos lectoresdesuslibrosdedivulgación.Aéllegustabacontarlessusnuevos«cálculos» delasconstantesdelaNaturaleza,ylaimpresiónaplastantequetransmitíaeraquese podríanllegaradesvelaralgunosdelossecretosmásprofundamenteocultosdel Universoconalgunasconjeturasinspiradasyalgodenumerología.Sialguiennotaba

quealgunasecuacionesteníansolucionespróximasanúmeroscomo137y1840,

entraba en el juego como un rival de Einstein. No había ninguna necesidad de observar el mundo ni ninguna necesidad de hacer predicciones sobre cosas que todavíanosehabíanvisto;eljuegoconsistíaenligarnúmeros. CreoquelaobradeEddington,ysuampliadivulgaciónenlibrosmuyvendidosy quecontinúanleyéndosemásdesesentaañosdespuésdesupublicaciónoriginal, inspiróaunageneracióndeaficionadosquesoñabanconencontrarlaexplicación

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numerológicadelasconstantesdelaNaturaleza.Cadasemanarecibocartasconun tipodecálculosquedebemuchoalestiloylaaproximaciónalaNaturalezade Eddington.Secaracterizanporloscálculosnuméricosmuydetallados,lalimitación deinteresesaunpequeñosubconjuntodelasconstantesdelaNaturalezayningún deseodepredeciralgonuevo. Paraevaluarlaimportanciaderelacionescomoéstas,olasquevimospropuestas enelúltimocapítuloparaexplicarelvalornuméricodelaconstantedeestructura fina,tenemosqueformularunasencillapregunta.¿Cuáleslaprobabilidaddeque fórmulasaparentementeimpresionantesaparezcanpuramenteporazar?Siescogemos unospocosnúmerossugerentescomo2,3o π ylosmultiplicamosalgunasveces, ¿quéprobabilidadhaydequeobtengamosunnúmeroqueseacerquemuchoaalguna constantedelaNaturaleza?Pordesgraciaparalosnumerólogos,larespuestaesque estas fórmulas no son nada impresionantes [28] . Es fácil quedar impresionado por fórmulasnuméricasporquenosesdifícilapreciarcuántabúsquedadeliberadaha entradoenlafórmulaexpuestaycuántasmanerashaydeobtenerunbuenacuerdo. Porejemplo,conunpocodetrabajopodemosencontrareltipodefórmuladelaque cualquierpitagóricomodernoestaríaorgulloso [29] :

666+6+6+6=(6−6/6) (6+6+6)/6 +6 (6+6+6)/6 +(6+6/6) (6+6+6)/6

Peronoseledeberíadotardeningúnsignificadoapocalíptico. LosintentosdetalladosdeEddingtondeexplicarlosvaloresdelasconstantesde la Naturaleza no acertaron el camino; pero abrieron nuevas perspectivas y posibilidades.Elevaronlavisióndelosfísicosycrearonunanuevafronteraendonde esforzarse.SuperennerivalJamesJeanscaptóperfectamentelaimportanciadeesta búsqueda insatisfecha cuando escribió en 1947 sobre la búsqueda infructuosa de Eddingtondeunateoríafundamental:

Pocos,siesquehayalguno,deloscolegasdeEddingtonaceptaronsusideas ensutotalidad;enrealidad,pocos,sihayalguno,afirmaronentenderlas.Perosu línea de pensamiento general no parece irrazonable en sí misma, y parece probablequealgunasíntesisenormesemejantepuedaconeltiempoexplicarla Naturaleza del mundo en que vivimos, aunque el momento no haya llegado todavía [30] .

LosintentosdeEddingtondedarunaexplicaciónunificadadelasconstantesdela Naturaleza se ganaron pocas adhesiones. Los grandes físicos de su época, como Dirac, Einstein, Bohr y Born, la encontraron inútil y muy diplomáticamente confesaronquenolacomprendían.Eddingtonsesintiófrustradoporestarecepcióny

nopodíaentenderporquéotrosnoveíanlascosascomoél,quejándoseen1944asu

amigoHerbertDingledeque [31] :

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Trato continuamente de descubrir por qué la gente encuentra oscuro el procedimiento. Pero señalaría que incluso Einstein era considerado oscuro, y cientosdepersonashanpensadoqueeranecesarioexplicarle.Yonopuedocreer seriamentequealcancealgunavezlaoscuridaddeDirac.Peroenelcasode EinsteinyDiraclagentehapensadoquevalíalapenapenetrarenlaoscuridad. Creoquemecomprenderánperfectamentecuandosedencuentadequetienen quehacerloasí,ycuandosepongademoda«explicar»aEddington.

Esedíanuncallegó.

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6

Elmisteriodelosnúmerosmuygrandes

Lahistoriaeslacienciadelascosasquenoserepiten.

PAULVALÉRY [1]

Númerosespeluznantes

Aunquehablamosmuchodecoincidencias,realmentenocreemosenellas.Enel

fondodenuestrocorazóntenemosmejoropinióndelUniverso,estamossecretamente

convencidosdequenoesalgodescuidadoydesordenado,dequetodoloquehayen

éltienesentido.

J.B.PRIESTLEY

E lmayormisterioquerodeaalosvaloresdelasconstantesdelaNaturalezaessin

dudalaubicuidaddealgunosnúmerosenormesqueaparecenenunavariedadde

consideracionesaparentementeinconexas.ElnúmerodeEddingtonesunejemplo notable. El número total de protones que hay dentro del alcance del Universo

observable [2] estápróximoalnúmero

10 80

Si preguntamos ahora por la razón entre las intensidades de las fuerzas electromagnéticaygravitatoriaentredosprotones,larespuestanodependedesu separación [3] ,sinoqueesaproximadamenteiguala

10 40

Esunmisterio. Esbastantehabitualquelosnúmeros purosqueincluyen las constantesdelaNaturalezadifierande1enunfactordelordende10 2 ,¡pero10 40 ,y sucuadrado,10 80 ,esrarísimo!Yestonoestodo.SiseguimosaMaxPlancky calculamos un valor estimado para la «acción» [4] del Universo observable en unidadesfundamentalesdePlanckparalaacción [5] ,obtenemos

10 120

YahemosvistoqueEddingtonseinclinabaarelacionarelnúmerodepartículas

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delUniversoobservableconalgunacantidadqueincluyeralaconstantecosmológica. Estacantidadhatenidounahistoriamuytranquiladesdeesaépoca,reemergiendo ocasionalmentecuandoloscosmólogosteóricosnecesitanencontrarunamanerade acomodar nuevas observaciones incómodas. Recientemente se ha repetido este escenario.Nuevasobservacionesdealcanceyprecisiónsinprecedentes,posibilitadas poreltelescopioespacialHubbletrabajandoencooperacióncontelescopiossensibles entierra,handetectadosupernovasengalaxiasmuylejanas.Supautadebrilloy atenuacióncaracterísticapermitededucirsudistanciaapartirdesubrilloaparente.Y, sorprendentemente,resultaqueestánalejándosedenosotrosmuchomásrápidodelo quecualquieraesperaba.LaexpansióndelUniversohapasadodeserunestadode deceleraciónaunodeaceleración.Estasobservacionesimplicanlaexistenciadeuna constantecosmológicapositiva.Siexpresamossuvalornuméricocomounnúmero puro adimensional medido en unidades del cuadrado de la longitud de Planck, entoncesobtenemosunnúmeromuypróximoa

10 −120

Nuncasehaencontradounnúmeromáspequeñoenunainvestigaciónfísicareal. ¿QuévamosahacercontodosestosGrandesNúmeros?¿Hayalgocósmicamente significativoen10 40 ysuscuadradosycubos?

Unahipótesiscapital

¡Miraloquelepasaalagentecuandosecasa!

GEORGEGAMOW [6]

La aparición de algunos de estos Grandes Números ha sido una fuente de sorpresas desde que fue advertida por primera vez por Hermann Weyl en 1919. Eddington había tratado de construir una teoría que hiciera comprensible su aparición,peronologróconvenceraunnúmerosignificativodecosmólogosdeque estabaenlavíacorrecta.PeseatodoEddingtonconsiguióconvenceralagentede quehabíaalgoquenecesitabaexplicación.Deformacompletamenteinesperada,fue unodesusfamososvecinosdeCambridgequienescribióalarevistaNaturelacarta queconsiguióavivarelinterésporelproblemaconunaideaquesiguesiendouna posibilidadviableinclusohoy. PaulDiracocupólacátedralucasianadematemáticasenCambridgeduranteparte deltiempoenqueEddingtonestuvoviviendoenlosObservatorios.Lashistorias sobre la sencilla y completamente lógica aproximación de Dirac a la vida y la interacciónsocialsonmuynumerosas,ytenemosunabuenaconfirmacióndesu peculiarcarácteraldescubrirqueescribiósuinesperadaincursiónenlosGrandes

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Númerosdurantesulunademiel,enfebrerode1937 [7] . SinestarconvencidoporelenfoquenumerológicodeEddingtonrespectoala presencia de «Grandes Números» entre las constantes de la Naturaleza [8] , Dirac argumentóqueesmuypocoprobablequenúmerosadimensionalesmuygrandes,que tomanvalorescomo10 40 y10 80 ,seanaccidentesindependientesynorelacionados:

debe existir alguna fórmula matemática no descubierta que liga las cantidades implicadas.Debenserconsecuenciasmásquecoincidencias.Estaeslahipótesisde losGrandesNúmeros(HGN)deDirac:

Doscualesquieradelosnúmerosadimensionalesmuygrandesqueocurrenen laNaturalezaestánconectadosporunasencillarelaciónmatemática,enlaquelos coeficientessondelordendelaunidad [9] .

LosGrandesNúmerosdequesevalíaDiracparaformularestaatrevidahipótesis

salíandeltrabajodeEddingtonyerantres:

N 1 =(tamañodelUniversoobservable)/(radiodelelectrón)=ct/(e 2 /m e c 2 ) 10 40

N 2 =razónfuerzaelectromagnética-a-gravitatoriaentreprotónyelectrón=

e 2 /Gm e m pr 10 40

N=númerodeprotonesenelUniversoobservable=c 3 t/Gm pr 10 80

Aquí,teslaedadactualdelUniverso,m e eslamasadeunelectrón,m pr eslamasade unprotón,Glaconstantedegravitación,clavelocidaddelaluzyelacargadel electrón. SegúnlahipótesisdeDirac,losnúmerosN 1 ,N 2 y Neranrealmenteiguales salvopequeñosfactoresnuméricosdelordendelaunidad.Conestoqueríadecirque debehaberleyesdelaNaturalezaqueexijanfórmulascomoN 1 =N 2 ,oinclusoN 1 = 2N 2 .Unnúmerocomo2o3,noterriblementediferentede1estápermitidoporquees muchomáspequeñoquelosGrandesNúmerosimplicadosenlafórmula;estoeslo queélqueríadecirpor«coeficientes…delordendelaunidad». EstahipótesisdeigualdadentreGrandesNúmerosnoesensímismaoriginalde Dirac.Eddingtonyotroshabíanescritoantesrelacionessemejantes,peroEddington nohabíadistinguidoentreelnúmerodepartículasenelUniversoentero—quepodría serinfinito—yelnúmerodepartículasenelUniversoobservable,quesedefine comounaesferacentradaennosotrosconunradioigualalavelocidaddelaluz multiplicadaporlaedadactualdelUniverso.Elcambioradicalprecipitadoporla HGN de Dirac es que nos exige que creamos que un conjunto de constantes tradicionalesdelaNaturaleza,comoN 2 ,debeestarcambiandoamedidaqueel Universoenvejeceeneltiempo,t:

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N 1 N 2 ≈ √N t

PuestoqueDirachabíaincluidodoscombinacionesqueconteníanlaedaddel

Universo,t,ensucatálogodeGrandesNúmeros,larelaciónqueélproponerequiere

queunacombinacióndetresdelasconstantesdelaNaturalezatradicionalesnosea

constanteenabsoluto,sinoquesuvalordebeaumentarcontinuamenteamedidaque

elUniversoenvejece,demodoque

e 2 /Gm pr t

Diracdecidióacomodaresterequisitoabandonandolaconstanciadelaconstante

degravitacióndeNewton,G.Sugirióqueestabadecreciendoenproporcióndirectaa

laedaddelUniversoenescalasdetiempocósmicas,como

G 1/t

Asípues,enelpasadoGeramayoryenelfuturoserámenorqueloquesemide hoy.AhoravemosqueN 1 N 2 ≈ √N tylaenormemagnituddelostresGrandes

NúmerosesunaconsecuenciadelagranedaddelUniverso [10] :todasaumentancon elpasodeltiempo [11] . La propuesta de Dirac provocó un revuelo entre un grupo de científicos vociferantesquellenaronlaspáginasdecartasdelarevistaNatureconargumentosa favoryencontra [12] .Mientrastanto,Diracmanteníasutranquilidaddecostumbre, pero escribió sobre su creencia en la importancia que otorgaba a los Grandes NúmerosparanuestracomprensióndelUniversoconpalabrasquepodríanhabersido deEddington,puesreflejanmuyestrechamentelafilosofíadelafracasada«teoría fundamental»:

¿Nocabríalaposibilidaddequetodoslossucesospresentescorrespondana propiedades de este Gran Número [10 40 ], y, generalizando aún más, que la historiaenteradelUniversocorrespondaapropiedadesdelaserieenteradelos números naturales…? Hay así una posibilidad de que el viejo sueño de los filósofos de conectar toda la Naturaleza con las propiedades de los números enterosserealicealgúndía [13] .

LaaproximacióndeDiractienedoselementosimportantes.Enprimerlugar,trata dedemostrarqueloquepreviamentepodríahaberseconsideradocomocoincidencias sonconsecuenciasdeunconjuntoderelacionesmásprofundoquehansidopasadas poralto.Ensegundolugar,sacrificalaconstanciadelamásantiguaconstantedela Naturaleza conocida. Por desgracia, la hipótesis de Dirac no sobrevivió durante muchotiempo.ElcambiopropuestoenelvalordeGerademasiadodrástico.Enel

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pasadolagravedadtendríaquehabersidomuchomásintensa;laemisióndeenergía delSolhabríacambiadoylaTierrahabríaestadomuchomáscalienteenelpasadode loquesesuponíanormalmente [14] .Dehecho,comodemostró [15] elfísicoamericano

EdwardTelleren1948,losocéanoshabríanestadohirviendoenlaeraprecámbrica,

hacedoscientosotrescientosmillonesdeaños,ylavidatalcomolaconocemosno habríasobrevivido,peseaquelaevidenciageológicaentoncesdisponibledemostraba quelavidahabíaexistidosobrelaTierradurantealmenosquinientosmillonesde años.Teller,unemigradohúngaro,eraunfísicodegrannivelquedesempeñóun importantetrabajoeneldesarrollodelabombadehidrógeno.ÉlyStanUlamenLos Álamosfueronquienesdieronconlaideaclave(descubiertaindependientementepor Andrei Sajarov en la Unión Soviética) que mostraba cómo podía detonarse una bombanuclear.Mástarde,TellertuvounpapelcontrovertidoenelprocesodeRobert Oppenheimeryseconvirtióenunhalcónradicalduranteelperíododelaguerrafría. Fue el modelo para el personaje del doctor Strangelove tan memorablemente interpretadoporPeterSellersenlapelículadelmismonombre [16] .Aúnesunafigura influyente en la ciencia armamentística y en los estudios energéticos en Estados Unidos [17] . EleufóricoGeorgeGamoweraunbuenamigodeTelleryrespondióalproblema delocéanohirvientesugiriendoquepodíapaliarsesisesuponíaquelascoincidencias deDiracerandebidasaunavariacióntemporalene,lacargadelelectrón,cone 2 aumentandoconeltiempocomorequierelaecuacióne 2 /Gm pr t. [18] Tampoco esta sugerencia sobrevivió durante mucho tiempo. Por desgracia, la propuestadeGamowdeunaevariableteníatodotipodeconsecuenciasinaceptables paralavidasobrelaTierra.ProntoseadvirtiódequelateoríadeGamowhubiera dadocomoresultadoqueelSolhabríaagotadohacetiempotodosucombustible nuclear. El Sol no estaría brillando hoy si e 2 crece en proporción a la edad del Universo.Suvalorenelpasadohabríasidodemasiadopequeñoparapermitirquese formaranestrellascomoelSol. GamowtuvovariasdiscusionesconDiracsobreestasvariantesdesuhipótesisde Gvariable.DiracdiounainteresanterespuestaaGamowconrespectoasuideade quelacargadelelectrón,yconellolaconstantedeestructurafina,pudieraestar variando.RecordandosindudalacreenciainicialdeEddingtonenquelaconstante

deestructurafinaeraunnúmeroracional,escribeaGamowen1961hablándolede

las consecuencias cosmológicas de su variación con el logaritmo de la edad del Universo:

Es difícil formular cualquier teoría firme sobre las etapas primitivas del Universoporquenosabemossihc/e 2 esconstanteovaríaproporcionalmentea log(t). Si hc/e 2 fuera un entero tendría que ser una constante, pero los experimentadoresdicenahoraquenoesunentero,demodoquemuybienpodría

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estar variando. Si realmente varía, la química de las etapas primitivas sería completamente diferente, y la radiactividad también estaría afectada. Cuando empecéatrabajarsobregravitaciónesperabaencontraralgunaconexiónentreella ylosneutrinos,peroestohafracasado [19] .

Diracnoibaasuscribirfácilmenteunaevariablecomosoluciónalenigmadelos

GrandesNúmeros.Sutrabajocientíficomásimportantehabíahechocomprensiblela

estructuradelosátomosyelcomportamientodelelectrón.Todoestosebasabaenla

hipótesis,compartidaporcasitodoslosdemás,dequeeeraunaverdaderaconstante,

lamismaentodotiempoytodolugarenelUniverso.InclusoGamowabandonó

prontosuteoríasobrelaevariableyconcluyóque

ElvalordeesemantieneenpiecomoelPeñóndeGibraltardurantelos últimos6×10 9 años [20] .

LasugerenciadeDiracdespertógraninterésencientíficosdemuchosrincones inesperados.AllanTuring,pionerodelacriptografíaylateoríadelacomputación, estabafascinadoporlaideadelagravedadvariableyespeculósobrelaposibilidadde probarlaideaapartirdelaevidenciafósil,preguntandosi«unpaleontólogopodría decir,apartirdelahuelladeunanimalextinto,sisupesoeraelquesesuponía [21] ». El gran biólogo J.B.S. Haldane [22] se sintió fascinado por las posibles consecuencias biológicas de las teorías cosmológicas en que las «constantes» tradicionalescambianconeltiempoodondelosprocesosgravitatoriossedespliegan de acuerdo con un reloj cósmico diferente del de los procesos atómicos. Tales universosdedostiemposhabíansidopropuestosporMilneyfueronlasprimeras sugerenciasdequeGpodríanoserconstante.Unosprocesos,comoladesintegración radiactivaolosritmosdeinteracciónmolecular,podríanserconstantessobreuna escaladetiempoperosignificativamentevariablesconrespectoalaotra.Estodaba lugaraunescenarioenelquelabioquímicaquesustentabalavidasólosehacía posibledespuésdeunaparticularépocacósmica.Haldanesugiereque:

Hubo,dehecho,unmomentoenelquesehizoposibleporprimeravezvida decualquiertipo,ylasformassuperioresdevidasólopuedenhabersehecho posiblesenunafechaposterior.Análogamente,uncambioenlaspropiedadesde la materia puede explicar algunas de las peculiaridades de la geología precámbrica.

Este imaginativo escenario no es diferente del que ahora se conoce como «equilibriointerrumpido»,enelquelaevoluciónocurreenunasucesióndiscontinua debrotesaceleradosentrelosqueseintercalanlargosperíodosdecambiolento.Sin

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embargo,Haldaneofreceunaexplicaciónparaloscambios. LoquetienenencomúntodasestasrespuestasalasideasdeEddingtonyde DiracesunaapreciacióncrecientedequelasconstantesdelaNaturalezadesempeñan unpapelcosmológicovital:queexisteunlazoentrelaestructuradelUniversoen conjunto y las condiciones locales internas que se necesitan para que la vida se desarrolle y persista. Si las constantes tradicionales varían, entonces las teorías astronómicastienengrandesconsecuenciasparalabiología,lageologíaylapropia vida.

Queluegocrecerá

Elembrióndeunagranmasagigantequeluegocrecerá.

WILLIAMSHAKESPEARE,TroiloyCrésida [23]

El legado a corto plazo del temprano interés por los Grandes Números que incluyenalasconstantesdelaNaturalezafueunfocodeatenciónhacialaposibilidad dequealgunasconstantestradicionalesdelaNaturalezapudieranestarvariandomuy lentamente durante los miles de millones de años de la historia cósmica. Se desarrollaronnuevasteoríasdelagravedad,queampliabanlateoríadelarelatividad generaldeEinsteinparaincluirunagravedadvariable.Enlugardesertratadacomo unaconstante,laGdeNewtoneracomolatemperatura,capazdevariarenintensidad de un lugar a otro y con el paso del tiempo. Afortunadamente, no estaba tan desesperantementelibrederestriccionescomopodríapareceraprimeravista.Para queloscambiosenGrespectoalasleyesdecausayefectonopropaguencambiosa velocidadesmayoresqueladelaluz,ynoviolenlaconservacióndelaenergía,hay unúnicotipodeteoríaquecuadralascuentas.Muchoscientíficosencontraronpartes deestateoría,perolarepresentaciónmássencillaymáscompletadelamismafue elaboradaporelfísicoamericanoRobertDickeysuestudiantedeinvestigaciónCarl

Bransen1961.

Dicke era un físico extraño. Se sentía igualmente cómodo como matemático, como físico experimental, como destilador de datos astronómicos complicados o como diseñador de sofisticados instrumentos de medida. Tenía los intereses científicosmásamplios.Comprendióquelaideadeuna«constante»gravitatoria variable podía ser sometida a una gran cantidad de pruebas observacionales, utilizandolosdatosdelageología,lapaleontología,laastronomíaylafísicade laboratorio. Tampoco estaba motivado simplemente por un deseo de explicar los Grandes Números. Hacia mediados de la década de 1960 hubo una motivación adicionalparadesarrollarunaextensióndelateoríadelagravedaddeEinsteinque incluyeraunaGvariable.Enefecto,duranteuntiempoparecióquelaspredicciones deEinsteinsobreelcambioenlaórbitadelplanetaMercurionocoincidíanconlas

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observacionescuandoseteníaencuentalaformaligeramenteachatadadelSol. DickedemostróquesisepermitíaunavariacióndeGconeltiempo,entonces podía elegirse su ritmo de cambio para tener un valor que coincidiera con las observaciones de la órbita de Mercurio. Lamentablemente, años más tarde se descubrióquetodoestoeraunapérdidadetiempo.Eldesacuerdoconlateoríade EinsteinsedebíaainexactitudesennuestrosintentosdemedireldiámetrodelSol quehacíanqueésteparecieratenerunaformadiferentedelareal.Noesfácilmedirel tamañodelSolconlosnivelesdeprecisiónexigidosdebidoalaturbulentaactividad

ensusuperficie.Cuandoseresolvióesteproblemaen1977,desapareciólanecesidad

deunaGvariableparareconciliarlasobservacionesconlateoría [24] .

En1957,mientrasempezabaaelaborarteoríasconGvariable,Dickepreparóuna

revisiónimportantedelasevidenciasgeofísicas,paleontológicasyastronómicasa favor de posibles variaciones de las constantes físicas tradicionales. Hizo la interesante observación de que explicar los «Grandes Números» de Eddington y Diracdebeteneralgúnaspectobiológico [25] :

Elproblemadelgrantamañodeestosnúmerosesahorafácildeexplicar…

Hayunúniconúmeroadimensionalgrandequetieneunorigenestadístico.Este

eselnúmerodepartículasenelUniverso.LaedaddelUniverso«ahora»noes

aleatoriasinoqueestácondicionadaporfactoresbiológicos…[porquecambios

enlosvaloresdelosGrandesNúmeros]impediríanlaexistenciadelhombrepara

considerarelproblema.

Cuatroañosmástardedesarrollóestaimportanteintuiciónconmásdetalle,con especialreferenciaalascoincidenciasdelosGrandesNúmerosdeDirac,enuna brevecartaquesepublicóenlarevistaNature.Dickeargumentabaqueformasde vidabioquímicascomonosotrosmismosdebensupropiabasequímicaaelementos talescomoelcarbono,elnitrógeno,eloxígenoyelfósforoquesonsintetizadostras miles de millones de años de evolución estelar en la secuencia principal. (El argumento se aplica con la misma fuerza a cualquier forma de vida basada en cualesquiera elementos atómicos más pesados que el helio). Cuando las estrellas mueren,lasexplosionesqueconstituyenlassupernovasdispersanestoselementos biológicos«pesados»portodoelespacio,dedondesonincorporadosengranos, planetesimales, planetas, moléculas «inteligentes» autorreplicantes como ADN y, finalmente,ennosotrosmismos.Nopuedenaparecerobservadoreshastaquehaya transcurridoaproximadamenteeltiempodevidamediadeunaestrellaquequema hidrógenoenlasecuenciaprincipal,yesdifícilqueaquéllossobrevivanunavezque lasestrellassehanapagado.Estaescalatemporalestácontroladaporelhechodeque lasconstantesfundamentalesdelaNaturalezasean

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t(estrella) (Gm pr 2 /hc) 1 h/m pr c 2 10 40 ×10 23 segundos 10000millonesde años

No esperaríamos estar observando el Universo en tiempos significativamente mayoresquet(estrella),puestoquetodaslasestrellasestablessehabríanexpandido, enfriadoymuerto.TampocoseríamoscapacesdeverelUniversoentiemposmucho menoresquet(estrella)porquenopodríamosexistir.Nohabríaestrellasnielementos pesadoscomoelcarbono.Parecequeestamosencorsetadosporloshechosdelavida biológicaparamiraralUniversoydesarrollarteoríascosmológicasunavezquehaya transcurridountiempot(estrella)desdeelBigBang. Asípues,elvalordelGranNúmerodeDiracN(t)noesenabsolutoaleatorio. Debe tener un valor próximo al que toma N(t) cuando t está próximo al valor t(estrella). SiconsideramoselvalordeNenelinstantet(estrella)encontramosprecisamente lacoincidenciadelGranNúmerodeDirac.TodoloquelacoincidenciadeDiracdice esquevivimosenuntiempodelahistoriacósmicaposterioralaformacióndelas estrellasyanteriorasumuerte.Estonoessorprendente.Dickenosestádiciendoque nopodríamosdejardeobservarlacoincidenciadeDirac:esunrequisitoparaque exista vida como la nuestra. No hay necesidad de abandonar la teoría de la gravitacióndeEinsteinexigiendoqueGvaríe,comoDiracexigíaimplícitamente,ni necesitamosdeducirunaconexiónnumerológicaentrelaintensidaddelagravedady el número de partículas en el Universo como había pensado Eddington. La coincidenciadelGranNúmeronoesmássorprendentequelaexistenciadelapropia vida. La respuesta de Dirac, sus primeros comentarios escritos sobre cosmología durante más de veinte años, a esta inusual perspectiva sobre las observaciones cosmológicasfuebastantetibia:

EnlahipótesisdeDickesólopodríanexistirplanetashabitablesduranteun limitadoperíododetiempo.Conmihipótesispodríanexistirindefinidamenteen elfuturoylavidanotendríaporquéterminarnunca.Nohayunargumento decisivo para escoger entre estas hipótesis. Yo prefiero la que admite la posibilidaddeunavidasinfin.

Aunqueestabadispuestoaaceptarqueseríapocoprobablequeexistieravida

antesdequelasestrellassehubieranformado,noloestabatantoaconcederqueno

pudieracontinuarmuchodespuésdequelasestrellassehubieranconsumido.Conla

ideadeDiracdeGvariablelascoincidenciasseguiríanviéndoseencualquiertiempo,

peroenlahipótesisdeDiracsóloseveríancercadelaépocaactual.Diracnopensaba

quefueraunproblemaensuteoríatenerplanetashabitablesenellejanofuturo.Sin

embargo,silagravedadseestáhaciendomásdébilnoestáclaroquelasestrellasy

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losplanetaspudieranexistirenelfuturolejano.Cuandomenos,otrasconstantes tendríanquevariarparamantenerelequilibrioentrelagravedadylasotrasfuerzasde laNaturalezaquehacenposiblesuexistencia. Sorprende que otros cosmólogos notables como Milne hubieran argumentado previamenteendirecciónopuestaaladeDicke.Milneconsiderabaalgosospechosa laaparicióndecoincidenciasdeGrandesNúmerosenlasteoríasdeEddington.No creíaque«ningunateoríafundamental»delaNaturalezapudierallegaraexplicar coincidencias entre Grandes Números precisamente porque los Grandes Números incluíanlaedadactualdelUniverso.Puestoquenohabíanadaespecialeneltiempo presenteenelqueestamosviviendo,ningunateoríafundamentaldelafísicapodía predecirloodiscriminarlo,yporellonopodíaexplicarlascoincidencias:

Haynecesariamenteunacantidaddefinidaempíricamente,t[laedadactual delUniverso],queapareceenestasexpresiones,puesestosimplementemidela posicióndelinstanteenelquecasualmenteestamosviendoelUniverso.Este,por supuesto,esincapazdepredecir…LacircunstanciadequelateoríadeEddington sobrelasconstantesdelaNaturalezaparecepredecirlo…sobrebasesaprioriesa mientenderunargumentoencontradelateoríadeEddington…puesseasemeja enmuchoalahazañadepredecirlaedaddelUniversoenelmomentoenque casualmenteloestamosviendo;loqueseríaabsurdo [26] .

Diracdemostróque,porelcontrario,unopodíaciertamentepredeciralgomuy concretosobrelaedaddelUniversosisonseresbasadosenelcarbonolosqueestán haciendolapredicción. ElpuntodeDickepuedeserreformuladodeunamaneraaúnmássorprendente. ParaqueunUniversoBigBangcontengalosladrillosbásicos [27] necesariosparala evoluciónposteriordelacomplejidadbioquímicadebetenerunaedadalmenostan largacomoeltiempoquesenecesitaparaquelasreaccionesnuclearesenlasestrellas produzcandichoselementos. EstosignificaqueelUniversoobservabledebeteneralmenosdiezmilmillones deañosyporello,puestoqueseestáexpandiendo,debeteneruntamañodealmenos diez mil millones de años luz. No podríamos existir en un Universo que fuera significativamentemáspequeño. ApesardelaantipatíadeDiracporelenfoquedeDicke,podemosencontraruna aplicacióninusualdeunaideasimilarqueintrodujoparasalvarsuteoríadequeG decreceamedidaqueelUniversoenvejece. Después de que Edward Teller y otros hubieran descubierto los problemas generadosporunavariacióndelagravedadtanradicalparalahistoriadelasestrellas ylavidaenlaTierra,hubointentosdemantenervivalateoríadelaGvariable suponiendoqueestrellascomoelSolatravesabanperiódicamentenubesdensasdelas quetomabanmaterialconsuficienterapidezcomoparacompensarlosefectosdelaG

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decreciente en la atracción gravitatoria del Sol. Gamow pensaba que semejante hipótesis

seríamuypocoelegante,demodoquelacantidadtotaldeeleganciadelateoría entera habría decrecido considerablemente incluso si la elegante hipótesis [G t 1 ]sehubierasalvado.Porello,nosvemosdevueltosalahipótesisdeque 10 40 essimplementeelnúmeromáximoqueDiostodopoderosopudoescribir duranteelprimerdíadelacreación.

EsinteresantenotarlainsistenciadeGamowenla«pocaelegancia»deamañarla

teoríadeestamanera,porqueDiracsiempreexhortabaalosdemásabuscar«belleza»

(quenoesnecesariamentelomismoquesimplicidad,comolegustabaseñalar)enlas

ecuacionesquedescribenunateoríafísica.

Dehecho,enciertaocasiónescribióaHeisenbergacercadeunadesusteorías

propuestasque

miobjeciónprincipalatutrabajoesqueyonocreoquetuecuaciónbásica… tenga suficiente belleza matemática para ser una ecuación fundamental de la física.Laecuacióncorrecta,cuandosedescubra,incluiráprobablementealgún tipo nuevo de matemáticas y despertará gran interés entre los matemáticos puros [28] .

PeseatodoDiracdefendíacongustolaideadeacreción,porimprobableque

pudieraparecer,sobrelabasedequepodríasernecesariaparaqueexistieralavida:

Noveotuobjeciónalahipótesisdelaacreción.PodemossuponerqueelSol ha atravesado unas nubes densas, lo bastante como para que recoja materia suficienteparamantenerlaTierraaunatemperaturahabitabledurante10 9 años. Puedesdecirqueesimprobablequeladensidaddebieraserprecisamentelajusta para este objetivo. Estoy de acuerdo. Es improbable. Pero este tipo de improbabilidad no importa. Si consideramos todas las estrellas que tienen planetas,sólounafracciónmuypequeñadeellashabráatravesadonubesdela densidadcorrectaparamantenerensusplanetasunatemperaturaconstanteel tiemponecesarioparaquesedesarrollevidaavanzada.Nohabrátantosplanetas conhombrescomopensábamosantes.Sinembargo,contaldequehayaunoes suficienteparaqueloshechosencajen.Demodoquenohayningunaobjecióna suponerquenuestroSolhatenidounahistoriamuyinusualeimprobable [29] .

Aquísepresentaunanotablecontradicción,sitenemosencuentaqueseisaños

antessehabíaopuestoalainclusiónquehacíaDickedelavidahumanacomoun

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factoralevaluarlaprobabilidaddequeaparezcansituacionesinusuales. Unargumentohermosamentesimpleconrespectoalainevitabilidaddelgran tamaño del Universo para nosotros aparece por primera vez en el texto de las ConferenciasBamptonimpartidasporelteólogodeOxfordEricMascall.Fueron publicadas en 1956 con el título Teología cristiana y ciencia natural y el autor atribuyelaideabásicaaGeraldWhitrow. EstimuladoporlassugerenciasdeWhitrow,escribe:

SitenemostendenciaasentimosintimidadossóloporeltamañodelUniverso, está bien recordar que en algunas teorías cosmológicas existe una conexión directaentrelacantidaddemateriaenelUniversoylascondicionesencualquier porciónlimitadadelmismo,demodoqueenefectopuedesernecesarioqueel Universotengaelenormetamañoylaenormecomplejidadquelaastronomía modernahareveladoparaquelaTierraseaunposiblehábitatparaseresvivos [30] .

Esta simple observación puede ampliarse para ofrecemos una comprensión profundadelossutileslazosqueexistenentreaspectossuperficialmentediferentes delUniversoquevemosanuestroalrededorylaspropiedadesquesenecesitansiun Universovaacontenerseresvivosdecualquiertipo.

Grandeyviejo,oscuroyfrío

Esunmundoviejoydivertido:unhombretienesuertesiconsiguesalirvivodeél.

W.C.FIELDS [31]

Hemosvistoquelosprocesosdelaalquimiaestelarnecesitantiempo:milesde millonesdeañosdetiempo.YdebidoaquenuestroUniversoseestáexpandiendo, tienequeteneruntamañodemilesdemillonesdeañosluzparaqueeltiempode producirlosladrillosparaunacomplejidadvivienteseasuficiente.UnUniversoque fuerasólodeltamañodenuestraVíaLáctea,consuscienmilmillonesdeestrellas, tendríapocomásdeunmes.OtraconsecuenciadeunviejoUniversoenexpansión, apartedesugrantamaño,esqueesfrío,oscuroysolitario.Cuandoseexpandeel volumendecualquierboladegasoradiación,latemperaturadesusconstituyentes decrece en proporción al incremento de tamaño. Un Universo que sea suficientementegrandeyfríoparacontenerlosladrillosdelacomplejidadserámuy fríoylosnivelesmediosdeenergíaradianteserántanbajosqueelespacioparecerá oscuroentodaspartes. Esinstructivoreflexionarsobretodaslasrespuestasmetafísicasyreligiosasque,a lolargodelossiglos,sehandadoalaoscuridaddelcielonocturnoyalasfigurasde

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lasestrellasbordadasenél;alainmensidaddelespacioynuestrolugarsecundario dentrodelmismo,unmeropuntoenelgranesquemadelascosas.Lacosmología modernamuestraqueestosaspectosnosonaccidentesaleatorios.Sonpartedela interconexión general del Universo. Son, de hecho, características necesarias de cualquierUniversoquecontengaobservadoresvivos.Y,deformanotable,elefecto metafísicodeestetipodeUniversosobresushabitantesmuybienpuedeserun inevitableproductocolateralparacualesquieraseressensiblesencualquierlugar.El Universotienelacuriosapropiedaddehacerquelosseresvivospiensenquesus inusualespropiedadessonpocopropiciasalaexistenciadevida,cuandodehecho sonesencialesparaella.

FIGURA6.1.LadensidaddemateriaennuestroUniversoexpresadaenvariasunidadesdevolumendiferentes

que muestran cómo las galaxias, estrellas, planetas y átomos están realmente en la media. No debería sorprendernosquelavidaextraterrestreseatanrara.

SiniveláramostodoelmaterialdelUniversoparaconseguirunmaruniformede átomos veríamos qué poco hay de cualquier cosa. Habría poco más de aproximadamenteunátomoporcadametrocúbicodeespacio.Ningúnlaboratorioen laTierrapodríaproducirunvacíoartificialquefueraremotamentepróximoaéste.El mejorvacíohoyalcanzablecontieneaproximadamenteunbillóndeátomospormetro cúbico. EstamanerademirarelUniversoofrecealgunasnuevasideasimportantesacerca delaspropiedadesquenosmuestra.Muchasdesuscaracterísticasmássorprendentes —suinmensotamañoysuenormeedad,lasoledadyoscuridaddelespacio—son condicionesnecesariasparaquehayaobservadoresinteligentescomonosotros.No deberíasorprendemosquelavidaextraterrestre,siexiste,seatanraraytanlejana.La bajadensidadmediademateriaenelUniversosignificaquesiagregáramosmaterial en estrellas o galaxias, deberíamos esperar que las distancias medias entre estos

objetosfueranenormes.Enlafigura6.1seexpresaladensidaddemateriaenel

Universodevariasmanerasdiferentesquemuestranelalejamientoquecabríaesperar

entrelosplanetas,lasestrellasylasgalaxias.

ElUniversovisiblecontienesólo:

1átomopormetrocúbicoElUniversovisiblecontienesólo: 1Tierrapor(10añosluz) 3 1estrellapor(10 3 añosluz) 3 1galaxiapor(10 7

1Tierrapor(10añosluz) 3 3

1estrellapor(10 3 añosluz) 3 3 añosluz) 3

1galaxiapor(10 7 añosluz) 3 7 añosluz) 3

1«Universo»por(10 1 0 añosluz) 3 10 añosluz) 3

Enlafigura6.2mostramoslatrayectoriaenexpansióndenuestroUniversoa

medidaquepasaeltiempo.Pocoapoco,elambientedelUniversoseenfríaypermite

queseformenátomos,moléculas,galaxias,estrellasyplanetas.Nosotrosestamos

situadosenunnichoconcretodehistoriacósmicaentreelnacimientoylamuertede

lasestrellas.

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FIGURA6.2.ElentornocambianteenunUniversoenexpansióncomoelnuestro.AmedidaqueelUniversose

enfríayenvejeceesposiblequeseformenátomos,moléculas,galaxias,estrellas,planetasyorganismosvivos.En

elfuturolasestrellasagotaránsucombustiblenuclearymorirán.Hayunnichodehistoriacósmicaenelque

nuestrotipodeevoluciónbiológicadebeocurrirporprimeravez,siesqueocurrealgunavez.

ParecequetambiénelfilósofoexistencialistaKarlJasperssesintióprovocadopor losescritosdeEddingtonaconsiderarelsignificadodenuestraexistenciaenunlugar particularenunaépocaparticulardelahistoriacósmica.Ensuinfluyentelibro [32]

escritoen1949,pocodespuésdelamuertedeEddington,pregunta:

¿Porquévivimosydesarrollamosnuestrahistoriaenestepuntoconcretodel espacioinfinito,enunminúsculogranodepolvoenelUniverso,enunrincón marginal? ¿Por qué precisamente ahora en el tiempo infinito? Éstas son cuestionescuyainsolubilidadnoshaceconscientesdeunenigma. Elhechofundamentaldenuestraexistenciaesqueparecemosestaraislados enelcosmos.Somoslosúnicosseresracionalescapacesdeexpresarseenel silenciodelUniverso.EnlahistoriadelsistemasolarsehadadoenlaTierra, duranteunperíododetiempoinfinitesimalmentecorto,unasituaciónenlaquelos sereshumanosevolucionanyadquierenconocimientodesímismosydeexistir… Dentrodelcosmosilimitado,enunminúsculoplaneta,duranteunminúsculo períododealgunosmilenios,algohatenidolugarcomosiesteplanetafueralo queabarcatodo,loauténtico.Ésteesellugar,unamotaenlainmensidaddel cosmos,enelqueelserhadespertadoconelhombre.

Hayaquíalgunasgrandeshipótesissobreelcarácterúnicodelavidahumanaen elUniverso.Encualquiercasoseplantealapregunta,aunquenoseresponde,depor qué estamos aquí en el tiempo y lugar en que lo hacemos. Hemos visto que la cosmologíamodernapuedeofrecerunarespuestailuminadoraaestapregunta.

Elnúmeromásgrandedetodos

Al-Gor’itmo, n. Operación matemática que se repite muchas veces hasta que convergealresultadodeseado,especialmenteenFlorida.

TheGrapevine

Losastrónomosestánacostumbradosanúmerosenormes.Seenfrentanalretode explicaralosprofanosloquerealmentesignificanmillonesymillonesdeestrellas conalgunaanalogíasencilla.Sólocuandoladeudanacionalnorteamericanaascendió anivelesastronómicosaparecieronrepentinamenteenlaspáginasfinancierasdelos periódicosnúmerossuperioresalacantidaddeestrellasdelaVíaLácteaoalas galaxias del Universo [33] . Pese a todo, y curiosamente, si uno quiere números

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realmentegrandes,númerosquedejanpequeñosinclusoalos10 80 deEddingtony Dirac,laastronomíanoesellugardondebuscarlos.Losnúmerosgrandesdela astronomía son aditivos. Aparecen porque estamos contando estrellas, planetas, átomosyfotonesenunvolumenenorme.Siunoquierenúmerosrealmenteenormes tiene que encontrar un lugar donde las posibilidades más que sumarse se multipliquen.Paraestosenecesitacomplejidad.Yparalacomplejidadsenecesita biología. Enelsiglo XVII elfísicoinglésRobertHookehizouncálculodel«númerode ideas independientes que la mente es capaz de mantener [34] ». La respuesta que

obtuvoera3155760000.Porgrandequeestenúmeropudieraparecer(novivimos

lo bastante para contarlo) ahora se vería como una asombrosa subestimación. Nuestroscerebroscontienenunosdiezmilmillonesdeneuronas,decadaunadelas cualessalenantenas,oaxones,queasuvezseunenaproximadamenteaotrasmil. Estasconexionesdesempeñanunpapelenlacreacióndenuestrasideasyrecuerdos. CómosehaceestodavíaunodelossecretosmejorguardadosdelaNaturaleza.Mike Holdernesssugierequeunamaneradeestimar [35] elnúmerodeideasposiblesque podríaconcebiruncerebroescontartodasestasconexiones.Elcerebropuedehacer muchascosasalavez,demodoquepodríamosverlocomociertonúmero,digamos unmillar,depequeñosgruposdeneuronas.Sicadaneuronaestablecemilconexiones diferentesconlosotrosdiezmillonesdeneuronasenelmismogrupo,entoncesel númerodeformasdiferentesenquepodríaestablecerconexionesenelmismogrupo deneuronases10 7 ×10 7 ×10 7 ×…unmillardeveces.Estoda10 7000 posibles estructurasdeconexiones.Peroésteessóloelnúmeroparaungrupodeneuronas.El númerototalpara10 7 neuronases10 7000 multiplicadoporsímismo10 7 veces.Esto es10 70000000000 .Silosaproximadamente1000gruposdeneuronaspuedenoperar independientemente unos de otros, entonces cada uno de ellos contribuye con 10 70000000000 cableados posibles, lo que aumenta el total hasta el número de Holderness,10 70000000000000 . Estaeslaestimaciónmodernadelnúmerodeestructuraseléctricasdiferentesque podríasostenerelcerebro.Enciertosentidoeselnúmerodeposiblespensamientoso ideasdiferentesquepodríateneruncerebrohumano.Resaltamoselpodría.Este númeroestaninmensoquedejaenmantillasalpequeñonúmerodeátomosenel Universoobservable:apenas10 80 .Peroadiferenciadelnúmerodeátomosenel Universo,suinmensidadnoeselresultadodellenarunvolumenenormeconpocas cosas.Elcerebroesmásbienpequeño.Sólocontieneunos10 27 átomos.Elenorme número procede de la complejidad potencial del número de conexiones entre componentes. Esto es lo que entendemos por complejidad. Surge del número de formas diferentes en que pueden conectarse las componentes, antes que de la identidaddedichoscomponentes.Y,puestoqueestosGrandesNúmerossurgendel númerodepermutacionesdisponiblesparaunacomplejareddeinterruptores,noserá

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explicableentérminosdelasconstantesdelaNaturalezadelamismaformaquelo son los Grandes Números astronómicos. No sólo son más grandes; son también diferentes.

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Labiologíaylasestrellas

Lascosassonmáscomosonahoraquelofueronnuncaantes.

DWIGHTD.EISENHOWER

¿EsviejoelUniverso?

Lascuatroedadesdelhombre:Lager,Aga,SagayGaga.

ANÓNIMO

C uandopensamosenlaedadyeltamañodelUniversolohacemosgeneralmente utilizando medidas de tiempo y espacio como años, kilómetros o años luz.

Comoyahemosvisto,estasmedidassonextraordinariamenteantropomórficas.¿Por quémedirlaedadelUniversoutilizandoun«reloj»quehaceun«tic»cadavezque nuestroplanetacompletaunaórbitaalrededordesuestrellamadre?¿Porquémedir su densidad en términos de átomos por metro cúbico? Las respuestas a estas preguntassonporsupuestolamisma:porqueesconvenienteysiemprelohemos hecho así. Pero ésta es una situación en donde resulta especialmente apropiado utilizarlasunidades«naturales»demasa,longitudytiempoqueStoneyyPlanck introdujeron para ayudamos a escapar de la camisa de fuerza que suponía la

perspectivacentradaenelserhumano.

SiadoptamosunidadesdePlanckvemosque

laedadactualdelUniversovisible 10 60 tiemposdePlanck

EltamañodelUniversovisibleesasimismoenorme:

tamañoactualdelUniversovisible 10 60 longitudesdePlanck

ytambiénloessumasa:

masaactualdelUniversovisible 10 60 masasdePlanck

VemosasíquelabajísimadensidaddemateriaenelUniversoesunreflejodelhecho

deque

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densidadactualdelUniversovisible 10 120 deladensidaddePlanck

ylatemperaturadelespacio,a3gradossobreelceroabsoluto,es,portanto,

temperaturaactualdelUniversovisible 10 30 delatemperaturadePlanck.

fracciones

extraordinariamenteminúsculasnosmuestraninmediatamentequeelUniversoestá estructurado en una escala sobrehumana de proporciones asombrosas cuando la sopesamosenlosbalancesdesupropiaconstrucción. ConrespectoasuspropiospatroneselUniversoesviejo.Eltiempodevida naturaldeunmundogobernadoporlagravedad,larelatividadylamecánicacuántica eselfugazmentebrevetiempodePlanck.DealgúnmodonuestroUniversoselasha arreglado para seguir expandiéndose durante un inmenso número de tiempos de Planck.Parecequeesmuchomásviejodeloquedeberíaser.Másadelanteveremos queloscosmólogoscreensabercómoseprodujoesto. Pero,pesealaenormeedaddelUniversoen«tics»detiempodePlanck,hemos aprendido que casi todo este tiempo es necesario para producir estrellas y los elementosquímicosquesustentanlavida.

Estos números extraordinariamente

grandes

y

estas

Laoportunidaddeunavida

EnelfinaldelUniversounotienequeutilizarmuchoeltiempopretérito…todoha

sidohecho,¿sabes?

DOUGLASADAMS [1]

¿PorquénuestroUniversonoesmuchomásviejodeloquepareceser?Esfácil entenderporquéelUniversonoesmuchomásjoven.Lasestrellastardanmucho tiempo en formarse y producir los elementos más pesados que requiere la complejidad biológica. Pero los universos viejos también tienen sus problemas. ConformepasaeltiempoenelUniversoelprocesodeformacióndeestrellassefrena. Todoelgasyelpolvoqueconstituyenlasmateriasprimasdelasestrellashabránsido procesadosporlasestrellasyeyectadosalespaciointergalácticodondenopueden enfriarseyfundirseennuevasestrellas.Pocasestrellassuponepocossistemassolares yplanetas.Losplanetasqueseformansonmenosactivosquelosqueseformaron antes.Laproduccióndeelementosradioactivosenlasestrellasdisminuirá,ylosque seformentendránsemividasmáslargas.Losnuevosplanetasseránmenosactivos geológicamenteycarecerándemuchosdelosmovimientosinternosqueimpulsanel vulcanismo,laderivacontinentalylaelevacióndelasmontañasenlaTierra.Siesto tambiénhacemenosprobablelapresenciadeuncampomagnéticoenunplaneta,

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entoncesserámuypocoprobablequelavidaevolucionehastaformascomplejas.Las estrellastípicas,comonuestroSol,emitendesdesusuperficieunvientodepartículas cargadaseléctricamentequebarrelasatmósferasdelosplanetasenórbitaamenos queelvientopuedaserdesviadoporuncampomagnético.Ennuestrosistemasolarel campomagnéticodelaTierrahaprotegidosuatmósferadelvientosolar,peroMarte, quenoestáprotegidoporningúncampomagnético,perdiósuatmósferahacetiempo. Probablementenoesfácilmantenerunalargavidaenunplanetadelsistema solar.Pocoapocohemosllegadoaapreciarcuánprecariaes.Dejandoaunladolos intentosquesiguenrealizandolosseresvivosdeextinguirseasímismos,agotarlos recursos naturales, propagar infecciones letales y venenos mortales, también hay seriasamenazasexternas.Losmovimientosdecometasyasteroidesconstituyenuna seriaamenazaparaeldesarrolloypersistenciadevidainteligenteensusprimeras etapas.Losimpactosnosoninfrecuentesyenelpasadolejanohantenidoefectos catastróficossobrelaTierra.Somosafortunadosporestardoblementeprotegidosde estosimpactos:pornuestrapequeñaycercanavecina,laLuna,ypornuestrovecino

lejanoygigante,Júpiter.JúpitertieneunamasamilvecesmayorquelaTierrayestá situado en las afueras del sistema solar donde su poderosa atracción gravitatoria puedecapturarobjetosentrantesquesedirigenhaciaelinteriordeél.Enjuliode

1994pudimossertestigosdelafragmentaciónycapturadelcometaSchumacher-

Levy9porJúpiter [2] .EnelsigloXXtuvimosdosimpactosimportantesenlaTierra, unoenAméricadelSuryelotroenTunguska,alnortedeRusia.Hemosestado haciendotrampasconlaleydelospromediosyundíanuestrasuertecambiará. Algunosgobiernosyaestáninvirtiendoesfuerzosenseguirlastrayectoriasdelos asteroides y están planteando medidas contra objetos próximos a la Tierra. Evidentemente,cuantomástiempoduraunplanetamayoressonlasprobabilidades

dequeseagolpeado(verfigura7.1).

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FIGURA7.1.FrecuenciamediadelosimpactosdemeteoritosdediferentestamañosenlasuperficiedelaTierra.

TambiénsemuestraneldiámetrodelmeteoritoyeldiámetrodelcráterdejadoenlasuperficiedelaTierrajunto conlosefectosprobables [3] .

CuriosamenteestasintervencionesexternassobrelaevolucióndelaTierratienen otracara.Esciertoquepuedenproducirextincionesglobalesyretrasarlaevolución delacomplejidadenmillonesdeaños.Pero,conmoderación,puedentenerunefecto positivoyaceleradorsobrelaevolucióndeformasdevidainteligente.Cuandolos dinosauriosseextinguieronporelimpactodeungranmeteoritoouncometaque

chocóconlaTierraenlapenínsuladeYucatánhace65millonesdeaños,alfinaldela

EraMesozoica,laTierrafuerescatadadeuncallejónsinsalidaevolutivo.Pareceque losdinosauriosevolucionaronporunavíaquedesarrollabaeltamañofísicoantesque el tamaño cerebral. La desaparición de los dinosaurios, junto con muchas otras formasdevidasobrelaTierraenaquellaépoca,hizounhuecoparalaapariciónde los mamíferos. Además limpió algunos nichos de competidores por los recursos naturales.Locualestimulóunarápidaaceleracióndeldesarrollodeladiversidad. Quizálosimpactosdesempeñenunpapelvitalenlapuestaenmarchadelaevolución cuando se atasca en caminos poco prometedores. Sin impactos, los procesos de desarrollo pueden establecerse en un camino estable pero poco prometedor con extincionessistemáticasquereducencontinuamenteladiversidaddeespecies(ver figura 7.2). Unas condiciones duras y rápidamente cambiantes estimulan la adaptaciónyaceleranelprocesoevolutivo.Tambiénincrementanladiversidad,y creardiversidadeselmejorsegurodevidaquepuedetenerunplanetacontrala extincióntotaldesubiologíaporunimpactofuturo.Aunquenoloveríamosigualsi fuéramosdinosaurios.

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FIGURA7.2.PautadelarespuestaaunacrisismedioambientalquecausaenlaTierraunaextinciónenmasa [ 4 ] .

FIGURA7.2.PautadelarespuestaaunacrisismedioambientalquecausaenlaTierraunaextinciónenmasa [4] .

Ennuestrosistemasolarlavidasedesarrollóporprimeravezsorprendentemente prontotraslaformacióndeunentornoterrestrehospitalario.Hayalgoinusualen esto.Supongamosquellamamost(bio)altiempoquehabitualmentesenecesitapara quesedesarrollelavida.Apartirdelaevidenciadenuestrosistemasolar,quetiene

unos4600milesdemillonesdeaños,parecequeeltiemponecesarioparaquelas

estrellasseasientenycreenunafuenteestabledecaloryluz,t(estrella),noesmuy diferente de t(bio) porque hemos encontrado formas simples de vida bacteriana terrestrequetienenvariosmilesdemillonesdeaños. Estasimilitudentret(bio)yt(estrella)pareceunacoincidencia.Aprimeravista cabría suponer que los procesos bioquímicos microscópicos y las condiciones ambientales locales que se combinan para determinar la magnitud de t(bio) son independientesdelosprocesosnuclearesastrofísicosylosprocesosgravitatoriosque determinan el tiempo de vida estelar típico de una estrella. Sin embargo, esta hipótesisllevaalasorprendenteconclusióndequedeberíamosesperarquelasformas devidaextraterrestreseanexcepcionalmenteraras.Elargumento,ensuformamás simple, introducido por Brandon Carter [5]